Book: Ведьма-аферистка



Снежанна Василика

Купить книгу "Ведьма-аферистка" Василика Снежанна

Ведьма-аферистка

Название: Ведьма-аферистка

Автор: Василика Снежанна

Издательство: Альфа-книга

Год: 2012

Страниц: 312

Формат: fb2

ISBN 978-5-9922-1264-8

АННОТАЦИЯ

Сэл – одаренная, подающая надежды выпускница школы Магов. Но вот засада: впереди маячит практика, из-за которой девушку сошлют в богом забытую глухомань. Как тут с горя не напиться! Однако все меняется в один день. Вернее, ночь, когда в кабачке троллей наша везучая героиня выигрывает в карты таинственный кулон. И что вы думаете? На следующее же утро ее начинает преследовать молодой принц темных эльфов! Что нужно этому неженатому красавцу? Так, пустячок… Помощь владелицы амулета в одном дельце в обмен на горку золота. Ну и что с того, что хозяйка подвески вовсе не Сэл. От таких предложений не отказываются! Главное же знания, умения, ну и изрядная доля изворотливости…

СНЕЖАННА ВАСИЛИКА

Ведьма-аферистка

ПЕРВАЯ ЧАСТЬ

Удачная игра

Я убегала от Рэна, не представляя, куда бы спрятаться. Как он узнал, что именно я подсунула ему крэйка? Ведь это всего лишь маленькая мышь с крыльями и острым хвостом. Не так уж и страшно. Наверняка кто-то выдал. Ничего, вот узнаю, и у меня еще попляшут.

– Ай! – я подскочила, когда молния друга коснулась плеча.

Ах, он еще и стреляет?! И в кого? В меня! Но останавливаться и устраивать разборки не собиралась, потому что впереди уже была видна спасительная дверь женского туалета. Забежав в нее, глубоко вздохнула, пытаясь справиться с учащенным дыханием. Ух, и набегалась!

– Сэл! Сэл!

В дверь раздался стук, но я лишь рассмеялась в ответ.

– Выходи, гадость ты такая!

– Неа-а-а.

Все-таки здорово придумали в школе Магии, что мальчики не могут сюда зайти. Им просто не позволит заклятие.

– Ладно, я успокоился! – вдруг резко сменил тактику Рэн. – Я уже не злюсь.

– Врешь! – ни капельки не поверила, зная друга, как облупленного. Подумаешь, поиздевалась немного. Нельзя же так серьезно ко всему относиться!

– Сэл, если ты сейчас же не выйдешь, я тебе этого не забуду! Или мне напомнить, что у нас завтра экзамен, к которому ты, кстати, еще даже не начинала готовиться.

И прямо на больную мозоль! Хоть бы пожалел бедную девушку.

– Учти – списать не дам!

– Сволочь ты, Рэн, – я тяжело вздохнула и все-таки вышла из женского туалета. – Вот, я здесь, доволен?

Напротив меня стоял друг детства, уперев руки в бока и раздраженно сопя. Несмотря на весь его грозный вид, выглядело это довольно забавно. Посверкивающие ярко-зеленые глаза, тонкие, поджатые губы. Я даже от умиления выдала:

– Какой же ты лапочка.

Вот только другу слова почему-то пришлись не по душе. Он только еще больше разозлился.

– Сэл, когда-нибудь ты меня доведешь! – Рэн резко схватил меня за руку.

– Жду этого знаменательного события уже десять лет! – не скрыв ехидства, отозвалась я, с легкостью вырвав ладонь и подпрыгнув, взъерошила короткие каштановые волосы друга.

– Сэ-э-э-э-л!! – раздраженно протянул Рэн, но я показала ему язык и побежала в сторону женского общежития.

– А ну стой! – он сделал легкий пас, ловя меня в магическую сеть. Друг в отличие от меня, учится не в пример прилежнее. Иногда даже завидовала, как он умудряется все эти формулы зазубрить. Мне бы его усердие.

– Ладно, извини. Мир? – я обернулась и протянула другу ладонь. – Обещаю больше не подкидывать летающих мышей.

Рэн только тяжело вздохнул, когда снимал магическую сеть, что не давала мне уйти.

– Сэл, когда ты уже повзрослеешь?

– Никогда!

– Ладно, горе ты луковое, идем дам свои конспекты на завтра. А то и правда еще завалишь природную магию, и что мне тогда с тобой делать? Ведь вылетишь как фаербол из башни.

– Ты же этого не допустишь, – я мило улыбнулась. – Правда? Твоя совесть этого просто не переживет! Потерять такое чудо, как я? Где ты еще найдешь похожий экземпляр?

Рэн промолчал. Иногда поражаюсь его бесконечному терпению. Если честно, то меня никто не выдерживает, кроме него. Поэтому у меня и нет подруг, не считая Эльки. Может, все дело в моей безответственности и неряшливости? Или в том, что я ничего не умею, из того что должна делать каждая девушка?

У меня на потоке многие так любят хвастаться своими кулинарными шедеврами, что тошно становится. Вот скажите на милость, зачем магу уметь готовить? Мужа ублажать? Сам пусть учиться, если отравиться не хочет. Лично я планирую, если и соберусь связать себя с кем-то, найти мужа, который сам готовит, убирает и стирает. А то страшно же представить, что дома будет, если учесть, что у меня в комнате творится. Из-за этого никто не хочет ко мне подселяться, видите ли, вещи везде разбрасываю! Ну и что с того? Мне так нравится!

Так вот, кроме того, что я безответственная, неряшливая, еще, наверное, и невоспитанная. Мне иногда кажется, что Рэн прав, и я никогда не повзрослею. Да мне и не хочется взрослеть. Подумаешь, скоро восемнадцать стукнет. И что с того? Вон, все мои знакомые на потоке только и щебечут о любви, весна, видите ли, на улице. Встречаются, целуются по всем углам. Надоели уже.

Как по мне, весна это не лучшее, а худшее время, особенно, если учесть, что это наш последний год и на носу выпускные экзамены, но даже и не это самое страшное. Практика! Вот оно, пугающее всех старшекурсников слово. Куда бог, то бишь администрация школы, пошлет – туда и отправляйся. Они любят поиздеваться над своими студентами. Повезет, если на нормальную работу вроде сражения со злом: темного мага обезвредить, найти артефакт, спасти население от надоедливых вампиров. Говорят, последнее время их что-то уж больно много развелось в центре. А ведь могут ведь и в забытое село, кишащее нечистью, направить, где жители бояться высококвалифицированных магов. Для них мы страшные шаманы и ведьмы, похуже нечисти. Да и делать там нечего! Разве что сварить зелье для простывшей бабушки. В общем, скукота.

Ладно, что-то я слишком углубилась в рассуждения. Есть у меня такая привычка: поговорить с умным человеком, то бишь с собой.

Вернемся ко мне. Я ведь не дошла еще до главного – моя внешность. Мало того, что рост где-то около метра с кепкой, так еще и на вид – угловатый подросток. Возможно, это одна из причин, почему я ни с кем не встречалась. В то время, как мои одногодки уже замуж успели повыскакивать. Например, Кирна, ей только-только восемнадцать стукнуло, а уже на днях сыграла свадьбу с Неном. Он старше ее на два года и учится уже в магистратуре.

Наверное, стоит пояснить: у нас не простая школа. Десять лет основного курса, потом еще год специализации, необходимой для работы. Ну а потом магистратура и аспирантура. Честно, меня туда как-то и не тянет, хотя придется, если я хочу получить диплом боевого мага второй степени, который откроет передо мной огромные перспективы.

Помимо ужасного роста и фигуры, у меня детское лицо, из-за чего больше шестнадцати не дают. Иногда это раздражает. Единственное мое богатство – глаза, они достались мне от папы – каре-желтые. Когда я злюсь, они темнеют, становясь цвета гречишного меда, а если у меня хорошее настроение, словно молодой янтарь. Идем дальше: курносая с веснушками и немного пухлыми губами. Длинные, спутанные волосы, каштанового цвета, которые я с трудом могу расчесать. Вот согласитесь, кому такое понравится?

– Сэллира!

Ого, если друг меня зовет полным именем, значит, пропала. Стоп, и что я уже успела такого сделать?

– Ты где витаешь? Я, по-моему, тебе четко сказал выучить с третьего по седьмой параграф, а ты все на первом!

Я промолчала. Действительно, с той минуты, как мы поднялись ко мне в комнату, я ни на шаг не продвинулась в изучении природной магии. Ох, завалю экзамен…

– Какая скучища! – я попыталась надавить на жалость. – Рэн, спаси меня!

– Значит так, Сэл! – он резко поднялся, складывая свои книги. – В отличие от тебя, у меня завтра целых два экзамена, так что я пошел!.

– Ну, Рэн! Ты чего? Обиделся?

– Нет, просто иногда я удивляюсь, как ты умудряешься успешно сдавать экзамены. С такой ленью тебя должны были давно исключить!

– Э нет, здесь ты ошибаешься! – возмутилась я. – Ведь знаешь, они не могут этого сделать, у меня большой магический потенциал!

– Ага, который используется не в том направлении!

– Неправда!!! Я одна из самых лучших в боевой магии!

Все-таки задел за живое.

– Но ничего другого ты не знаешь! Думаешь, убила нечисть и все? Иногда без магии природы не обойтись! Вот ранят тебя, и что ты будешь делать без навыков целительства?

Разразившись этой тирадой, он ушел, не забыв громко хлопнуть дверью. И это перед самым экзаменом. Предатель! И вообще, по-моему, Рэн немного перегибает палку. Да, возможно, мне везет, и я все сдаю благодаря удаче. Но я уже выбрала свое призвание. Так зачем эти ненужные предметы?

Тяжело вздохнув и трезво оценив свои шансы на сдачу завтрашнего экзамена, все-таки погрузилась в чтение. Вот только слова друга все время крутились в голове. Ничего, я ему еще докажу, что могу справиться с любой ситуацией только при помощи боевой магии. Я даже знаю, как! Точно! Вот сдадим все, и устрою ему турнир! (конечно если не забуду, такой грешок за мной тоже наблюдается) Я гаденько улыбнулась, делая в памяти зарубку. Ладно, буду учить!

***

Экзамен – это стресс. Сидя в душной аудитории, я чувствовала, как дрожат мои коленки. Хотя просидела за учебниками и даже шпаргалки сделала. Что самое удивительное, не магические! Да, всю ночь писала и если бы не заклятие бодрствования, сейчас бы клевала носом.

Кстати, насчет магических подсказок и обманок. Их, в основном делают глупцы: преподаватели сразу вычисляют подобные ухищрения. Нет, я не говорю, что они обычных шпаргалок не замечают, просто считают, что так студенты школы Магии и Целительства, хоть что-то, да запомнят. Наивные! Многие даже обычные подсказки делают самопишущими перьями. Они появились пару лет назад, но почти сразу стали популярные среди студентов. Ведь так удобно, когда само перо вместо тебя записывает правильный ответ из книги.

Лично я трудилась от руки, вспоминая наставления друга. Как-никак у меня великие планы на будущее, а для этого надо знать множество самых разных вещей. Подобный механический труд отлично способствует запоминанию, даже ничего учить не надо, само все на подкорку записывается. Хорошо, пусть не все, но хоть какая-то часть. Кстати, друг так и не вернулся вчера. Предатель, мог и помочь!

– Сэлирра Эйд, вы готовы? – пожилой преподаватель стихийной магии. Мне он всегда нравился. В первую очередь за то, что хорошо относился к своим студентам и, конечно, за доброту и мягкость в характере.

Кивнув головой, я, не спеша, словно оттягивая время, спустилась к преподавательскому столу. Зэлий, так звали мужчину, доброжелательно улыбнулся, когда я протянула ему билет.

– Что же Эйд, прошу.

– Я начну со второго… – первый вопрос, который знаю не очень, решила оставить на потом.

– Стихийная магия воды, – с улыбкой прочитал преподаватель, и в его светлых глазах блеснул азартный огонек. – Что же, Эйд, удивите меня, как вы обычно любите это делать…

Я коварно улыбнулась. Заодно и перепуганные студенты отвлекутся от экзамена. Ведь я собиралась, ответить на этот вопрос маленьким представлением, а не как все выдать сухую теорию. Конечно, это может закончиться плачевно, стоит перепутать хоть одну формулу, но решила рискнуть.

Подняв руки, тихо стала шептать формулы заклятия, образуя в ладонях шар воды. Что скрывать, преподаватель смотрел на меня с интересом. Ведь за весь экзамен еще никто не решился блеснуть практическими навыками.

Шар все больше увеличивался в размерах и когда стал вдвое больше моей головы, я выпустила его из ладоней вверх. Сзади послышались восторженные вздохи. Рано еще. Пока это лишь обычная магия воды. Самое интересное начнется сейчас. Переплетя пальцы, начала в воздухе словно вылепливать фигуру, которая отображалась на воде. Шар стал вытягиваться, изменяться, превращаясь в статуэтку девушки. Еще раз шепнув нужные слова, я превратила воду в лед, успев перехватить падающую фигурку у самого стола. Поставив ее перед преподавателем, я гордо произнесла:

– Вода, может принимать любую форму как земля. Если соединить две простых формулы, из воды можно будет делать предметы для декора.

Честно признаться, до этого я додумалась вчера, причем чисто случайно. Ошиблась в одном слове заклятия, и вышло это.

– Мне нравиться ваша идея. – Не скрывая восхищения, проговорил Зэлий, продолжая рассматривать фигурку молодой девушки. – Но разве эти формулы совместимы? Ведь считалось…

Пока Зэлий бурчал о формулах, я заметила, как моя статуэтка девушки подняла руку. И это мне совершенно не понравилось. Ничем хорошим это не светит. Еще не хватало, чтобы по аудитории разгуливала ледяная статуэтка. К тому же моя пятерка канет в воду, если это заметет преподаватель, поэтому я решила поторопиться.

– Можно отвечать на следующий вопрос?

– Ах да, конечно.

Быстро бубня теорию третьего задания (я решила больше не экспериментировать), пристально наблюдала за своей статуэткой. Мне еще повезло, что Зэлий не заметил, что она начала течь. Кажется, я все-таки что-то напутала. Ледяная девушка двигаться уж точно не должна. И уж тем более ходить по журналу, с любопытством заглядывая в списки и оставляя за собой мокрую полоску воды, размазывая чернила.

– Все! – немного запыхавшись, выдала я.

– Эйд, куда вы так спешите?

– Эм…

– Ладно уж, молодец. Заслужили пять, особенно мне понравилась ваша работа по магическим формулам воды. – Он уже хотел обернуться к журналу, где стояла моя статуэтка, но я быстро подсунула ему зачетку.

Преподаватель мягко улыбнулся и расписался, поставив отлично. Быстро подхватив тающую статуэтку в руки, я выбежала из кабинета. До меня донесся изумленный возглас Зэлия, который явно глянул в журнал, где теперь было все размазано.

Я быстро прошептала рассеивающее заклятие, и тающая фигурка в моих руках исчезла, превратившись полностью в воду.

Завернув за угол коридора, врезалась в Рэна. Явился все же, гад! Ты смотри, даже не запылился! Уже забывая о маленькой лужице тянувшейся за мной, я раздраженно посмотрела на друга. Если он думает, что я буду с ним разговаривать, то он глубоко ошибается! Не дождется! Все, я в обиде, оставьте меня, грешного. Присказка старого мага Изольда, сбрендившего старичка, сейчас пришлась как раз в тему.

– Сэл, ты что, обиделась? – друг с любопытством заглянул в мои глаза. – Карие, значит, злишься…

Да, Рэн отлично меня знал. А он что думал, после той его лекции я спокойно все проглочу и забуду?

– Ладно, прости, что не вернулся помочь. Я хотел тебе дать возможность самостоятельно подготовиться. Ведь, скорее всего, на практику нас раскидают по разным частям страны и я не смогу быть всегда рядом.

Я молчала.

– Сэл, я же знаю, ты не умеешь долго дуться, – он неожиданно схватил меня за руку. – Сэл, а Сэл, давай мириться. Ну прости дурака. Ты очень сильная ведьма, и я этого не отрицаю, просто разозлился на тебя. Пожа-а-аалуйста, Сэл.

Я еле сдерживалась, чтобы не улыбнуться. Тут он тоже прав, обижаться я не умела, тем более молчать дольше пяти минут. У меня словесный понос, просто нескончаемый.

– Мир здесь, мир в школе, мир в Вартане… – начал детскую считалочку Рэн.

– Но Рэна нет в том мирном стане! – я еще и рожицу скривила.

– Эйд, Фэдгэр! – голос Бэрда застал нас врасплох. Мы и не услышали тихие шаги преподавателя истории. – Здесь идет экзамен!

– Совершенно верно, – я мило улыбнулась Бэрду. – Я только что оттуда.

– О да, я и забыл, что вы в потоке боевых магов. Надеюсь, стихийную магию вы учили усерднее, чем мой предмет?

– Да! – мне так и хотелось ляпнуть ему какую-нибудь гадость. Я взлетела на седьмое небо от счастья, когда два года назад у нас закончилась история. Хвала всем богам! Не задались у нас как-то отношения с этим преподавателем с самого начала. Я всегда была непоседливым ребенком, впрочем, по мне и сейчас видно. А Бэрд, прежде всего, любил дисциплину и тишину. И никогда не мог понять, как я умудрялась всегда сдавать его любимую историю, а все благодаря конспектам друга.

– Рад за вас… – преподаватель раздраженно повел плечами и пошел в другую сторону.

– Он вызывает во мне рвотные позывы, – прошептала я на ухо другу.

– Сэлирра Эйд, я все прекрасно слышу! – не оборачиваясь, с ехидцей произнес мужчина. – Кстати, Рэнаирр Фэдгэр, вы бы повлияли на свою подружку. Так давно вместе, а мозгов у нее все не прибавляется.

Я с раздражением сжала кулаки, но тут же ощутила успокаивающее тепло ладони Рэна. Как случалось всегда, стоило ему положить руку на мое плечо. Опять колдует? Хотя мне всегда нравилась эта его магия. Действительно, какой смысл тратить на преподавателя нервы. Пусть катится шариком дальше!

– Идем, отметим твою сдачу? – неожиданно предложил друг.

– Банальной выпивкой? – с разочарованием спросила я, догадываясь, где сейчас просиживает половина моих однокурсников. Надо уточнить: сдавших стихийную магию. Впрочем, как и проваливших. Алкоголь – святое для студента, хотя я и не разделяла этого мнения. Нет, за компанию могла, да и по каким-нибудь праздникам тоже, но чтобы напиваться – никогда. Интересно, и кого я хочу в этом убедить, саму себя, что ли? Ведь как бы не старалась, все равно утром просыпаюсь с головной болью уже у себя в спальне. Вот они друзья студенты. Только скажи в компании что не пьешь, мигом споят.



– Закажешь, что понравится, – как обычно ответил друг. – Только представь, что нас ждет в кабачке за углом?

Кабачок за углом носил милое название: 'ударься Аб стену'. Да-да, так и было написано. Впрочем, тролли не очень грамотный народ, а именно этой расе принадлежит сие питейное заведение. Это излюбленное место студентов нашей школы. Обычные люди, в смысле, без дара, не любят там бывать. Оно и понятно. Для них есть более пристойные точки в центре города, где можно не бояться, что тебя ненароком пришибут.

В этом тесном кабачке чуть ли не каждый день что-то интересное происходит. Тролли – вообще народ, легко ввязывающийся в драки. Очень часто здесь останавливаются проезжие темные личности. От них иногда можно узнать много интересного или увидеть какие-нибудь диковинки.

Как-то даже вампир сидел, спокойно попивая что-то красненькое, явно гемоглобинсодержащее. А на днях я там видела темного эльфа, они вообще народ вспыльчивый, и когда тролль случайно налетел на него с подносом, он даже не стал разбираться, кто прав, кто виноват. Громила почил с миром. Мне даже жаль его стало. А главное все так быстро произошло, я даже моргнуть не успела. Темный эльф с молниеносной скоростью обнажил меч…

Впрочем, кто решится в здравом уме лезть к дроу? Только дурак, либо латентный1 мазохист. Так, я опять сошла с темы, ведь вела к тому, что в кабачке можно расслабиться, выпустить пар. Конечно, богатые приезжие в такие заведения даже не заглядывают. В столице Вартана – Партэне есть много и других чудесных мест.

##1. Латентный – скрытный.

Сильного желания идти в кабачок у меня вообще-то не было. Лица пьяных студентов меня не вдохновляли. Но экзамен отметить стоит, а, то если не обмыть в следующий раз точно завалишь. Может, и глупое поверье, вот только имеет свойство сбываться.

– Так что, Сэл? – друг вернул меня обратно в реальность.

– Ладно, идем! – я махнула рукой и последовала за Рэном.

***

Мы тихо крались по коридору. Дело в том, что студентам после десяти запрещалось покидать территорию школы. Впрочем, кто придерживался этих правил? Они и существуют, для того, чтобы их нарушали.

В коридорах было тихо, оно и не удивительно, если учесть, который сейчас час. Спустившись на первый этаж, я спокойно прошла холл и свернула за угол. Перед входными дверями, как всегда, дежурила Лида, пожилая женщина, честно верящая в добропорядочность студентов. Наивный человек, неужели она и правда считает, что мы не нарушаем правила? 'После десяти часов вечера выходить из общежитий запрещено!' Ну-ну! Я невольно хмыкнула. Спрашивается, для кого повешена эта табличка? Кажется, мне здесь даже и работать не надо, уже кто-то умный усыпил дежурную, и можно спокойно пройти.

Я не спеша вышла из замка, заглушив скрип двери заклятием тишины. Нет, понятное дело, что защитная магия на входе тоже была, но не такая сильная, как на школьных воротах. Впрочем за десять курсов только идиот не научился обходить все эти преграды.

С довольной миной, покинув школу я поспешила к восточной части города, где и находился нужный мне кабачок: 'Ударься Аб стену'

Стоило мне к нему подойти, как я услышала шум доносившейся оттуда. Небось, наши уже собрались. Пройдя покосившуюся табличку, я скрипнула дверью и вошла в душный кабак, где все провоняло табаком. Кстати, наверное, и это стоит уточнить, да, я хожу по таким местам с друзьями (покажите студента, которого этого не делает), вот только я не курю эту всю гадость.

Заметив Рэна в компании однокурсников, я направилась прямо к ним.

– Напитки алкогольные распиваем? А двадцать один уже есть? – насмешливо улыбнувшись, я уселась на свободный стул справа от Люка.

– И кто тут такой правильный? – с сарказмом поинтересовался Люк.

– Тебе чего налить? – подсуетилась Элька, высокая красивая девушка (да, мне завидно, вы меня просто не видели) с факультета целительства. Божий одуванчик, пока не выпьет, а там спасайся, кто может.

– Пива! – я была умной, и гномий самогон не распивала.

Пока мне со смехом наполняли кружку, я оглянулась. Гэг, хозяин этого заведения, стоял за стойкой, со скучающим видом протирая стакан. В дальнем углу тролли яростно о чем-то спорили. Рядом сидели еще студенты из школы, только с других факультетов, и азартно резались в карты.

– Слушайте, а не перекинуться ли нам в картишки вон с теми парнями? – взяв у Эльки стакан, я сделала большой глоток. – Ммм…

– К боевикам, что ли? – пренебрежительно осведомилась подруга, косясь в сторону парней. – Сдались они нам.

– Ой, да ладно! – я махнула рукой и с вопросительным видом обернулась к ребятам. – Ну что присоединимся к ним, авось чего выиграем. Когда нам деньги не нужны были?

Собутыльники глянули на меня насмешливо, но как обычно поддержали. Еще бы, кто не любит перекинуться в картишки. Мы всей дружной компанией поднялись и направились в сторону играющих.

– Новеньких берете? – я села на свободное место возле одного из боевиков, рядом со мной тут же присела Элька.

– А не малы? – усмехнулся один из игроков.

– Да ладно, я вас всех обыграю! – уверенно заявила я.

– Девочка, а ты не зазналась?

– Испугались? – подхватил Рэн, усмехаясь.

– И что же у вас есть нам предложить? – белобрысый парень, до этого молчавший, с любопытством на меня посмотрел. – Знаешь, ты не в моем вкусе, хотя твоя подружка…

Эля тут же испуганно ко мне прижалась, явно смущаясь откровенно раздевающего взгляда молодого человека.

– Не волнуйся, ты мне тоже не нравишься! – с ехидцей ответила я, отмечая раздражение в глазах парня. – А у моей подруги очень ревнивый парень, так что лучше и не думай.

– И что с вас тогда взять в случае проигрыша? – вновь спросил парень, подпирая рукой подбородок.

– А, может, обсудим, что с вас взять? – нагло заметила я.

– Хорошо, поступим так… – неожиданно произнес молчавший до этого молодой человек с короткими темными волосами. – Тот, кто выиграет, возьмет что-то у другого.

– Согласна! – тут же, не думая, я кивнула головой, заметив осуждающий взгляд Рэна. Однако я отвернулась в сторону улыбающегося парня, сделав вид, что не обратила внимания.

– И чего ты ухмыляешься? – недовольно спросила я. – У меня, между прочим, ничего нет.

– Да он всегда такой, – вместо него ответил белобрысый, неожиданно протянув мне ладонь. – Кира.

– Сэл, – я улыбнулась, в ответ пожав его руку.

– Эля, – смущенно выглянула подруга.

– Рэн.

– Мы долго будем знакомиться? – раздраженно спросил один из парней. – Давайте уже играть.

И я раздала…

– Еще две, – громко и невоспитанно икнув, я взяла карты. Перед глазами все плыло, но я упрямо не сдавалась. Рэн сволочь! Постоянно мне подливает всякую дрянь.

В конце решающей партии осталась я с Дэйром. Так звали темноволосого парня, который предложил играть неизвестно на что.

– Флэш! – неожиданно с улыбкой произнес парень заплетающимся языком.

– Ха! – я бросила два джокера, наслаждаясь кислым выражением его лица. – Ты продул!

Тут же раздались громкие аплодисменты моих однокурсников. Я шутливо изобразила поклон и вновь обернулась к изумленному парню.

– Так и что же мне у тебя взять? – я оценивающе обвела его взглядом с ног до головы. М-да ничего примечательного.

– Бери это… – Дэйр неожиданно протянул кулон на цепочке, достав его из кармана. – У меня все равно больше ничего ценного нет.

С этими словами он бросил цепочку на стол, и вышел, не забыв хлопнуть дверью. Его приятели последовали за ним, немного пошатываясь.

Опустив взгляд на приобретенный подарок, невольно улыбнулась. На тонкой позолоченной цепочке, явно эльфийской работы, в изящном ободке был небольшой сиреневый камушек ромбовидной формы. Что же вполне красивое украшение. Я с удовольствием повесила его на шею. Игра того стоила!

– Продолжим праздник?

– Да, Сэл… – протянула Элька, изумленно глядя на меня. – Ты как всегда в своем репертуаре.

– Так ведь это же Сэл, – улыбнулся Рэн, вновь мне подливая. Нет, ну не сволочь?

– Хватит меня спаивать! Я же говорила, что не хочу пить.

– Тогда бы ты продула и вообще, какая разница? Ты же знаешь, одну я тебя здесь не брошу.

– Да и мы тоже! – хором подхватили друзья.

– Не сомневаюсь, – пролепетала я, залпом выпив еще одну кружку пива с элем и пропустив тот момент, когда сознание со мной попрощалось…

***

Сколько раз обещала себе не пить? Именно с такой мыслью я раскрыла глаза, чувствуя, как гудит голова. Осмотревшись, поняла, что лежу у себя в комнате. Такого бардака просто больше ни у кого нет. Сто процентов меня сюда донес Рэн. Впрочем, это не впервой. Ему доставляет удовольствие меня спаивать, чтобы лишний раз поржать. Еще друг называется!

Сев и скинув одеяло, я подождала, пока пройдет неприятный гул в голове. И чего мучаюсь? Я маг или кто? Как-никак уже десятый курс заканчиваю. С этой мыслью я неохотно поднялась, и, пошатываясь, подошла к шкафчику со всевозможными отварами. Зельеварение не было моим любимым предметом, но экзамены я всегда сдавала отлично. Никогда не видела ничего сложного в приготовлении отваров и снадобий, разве что лень берет, это да. Но зато как эти все зелья помогают в быту! Найдя знакомую баночку со светлой жидкостью, я открутила пробку и залпом выпила. Привкус не ахти, зато похмелье как рукой сняло. Можно сказать, вновь готова к бою.

Глянув в зеркало и не испытав особого восторга, я решила хоть немного привести себя в божеский вид и пошла в ванную. Честно говоря, общежитие это ад. Нет, ну вы себе представьте: всего пять душевых на этаж! Впрочем, сейчас выходные – многие разъехались. Надеюсь теплая вода есть, а то знаю я этих гномов. Разроют что-то снизу, заденут магические трубы и все: сиди неделю без воды. Стихийникам в этом плане проще. Они с водой на ты. Захотели дождь или бурю и пожалуйста. Даже завидно. Мне, боевику, это сложно сделать.

Все же мне повезло, вода имелась, и уже минут через пятнадцать я стояла перед зеркалом в своей комнате, укутанная в толстое банное полотенце. Было немного прохладно, но как говорит Рэн – я горячая. Мне и в собачий холод жарко. Взглянув в сторону окна, за которым вовсю лил дождь, я только разочарованно вздохнула. Май месяц, а как холодно! А у меня были такие грандиозные планы на эти выходные. С Рэном собирались на ярмарку пойти. Эх… С такими печальными мыслями я вновь посмотрела в зеркало.

– А когда это я поправиться успела? – я скептически глянула на свой живот.

– Мдя… Есть меньше надо! – ответило мне отражение и показало язык.

Я задумалась, глядя на свой первый размер и появившийся жирок, при этом раздраженно кусая губы. Вот если бы можно было излишки переместить во второй размер. Эх, мечты-мечты. Так как назло, все идет не туда. Вчерашний тортик на сон грядущий был явно лишним. А, впрочем, для кого беречь фигуру? Ладно, если бы мне кто-то нравился, может быть, я и села на диету, а так. Отказывать себе в удовольствие полакомиться чем-нибудь сладеньким? Ни за что!

Я плюнула на отражение и пошла за школьным платьем. Честно не очень их люблю, мне куда удобнее в штанах, но вот администрации школы, видите ли, хочет видеть нас такими. Это одно из правил. Хотя какой в нем смысл, никогда не понимала.

Раздраженно завязав спереди пояс платья, вновь обернулась к зеркалу, беря расческу. Длинные спутанные волосы никак не хотели слушаться, и я бросила это неблагодарное дело.

Теперь можно и перекусить. В столовую спускаться желания не было (все равно там кроме каши на завтрак ничего нет), поэтому я подошла к тумбочке возле кровати. В последнем ящике у меня хранилось самое дорогое – печеньки и кексы. Я с детства их туда прятала. О моем тайнике знает только Рэн. Вы бы сами такой завели с нашей столовкой.

Однако я не успела даже открыть ящик, замечая на кровати цепочку. Хм? Это еще что такое? Довольно красивая с сиреневым ромбовидным камнем.

Я изумленно почесала затылок. Сначала память упорно молчала, а потом все же выдала воспоминания в виде моего выигрыша в кабаке. Точно, тот парень, что продул. Он дал ее мне. Здорово! Красивая бижутерия, хоть я и редко ношу украшения.

Надев кулон на шею, я подхватила легкую курточку со стула и вышла из комнаты. Так, сегодня выходной и можно сходить в город.

– Здрасте! – я махнула рукой, пробегая мимо дежурной.

Уже через пару минут, я неторопливо, шла вдоль главной улицы, где уже с самого утра толпились жители нашего славного города Партэна.

Проходя мимо лавки со сливами, я одну незаметно схватила. С аппетитом жуя, направилась в сторону кабачка. Нет, я знаю, что воровать плохо, но сами подумайте, какая бедная жизнь у студента? И вообще, еще вчера эти сливы стоили три серебрушки, а сегодня уже десять! На что рассчитывают продавцы? Стипендия у меня всего лишь два золотых. Мне еще везет, что я на бесплатной основе учусь. Школа Магии неохотно берет бедных. Если бы не моя старшая сестра, я могла бы и не поступить. Именно она научила меня нескольким легким заклятиям, которые я показала перед комиссией, и они с восхищением приняли меня.

Я хотела срезать путь, когда неожиданно услышала:

– Девушка, можно вас?

Позади меня стоял молодой человек в длинном плаще. Знаете, сразу возникают подозрения, когда к вам на улице такие личности подходят. Впрочем, я не успела ничего возразить, как он снял капюшон и приветливо улыбнулся.

– У меня к вам предложение…

– Хорошее начало… – со смешком заметила я, продолжая с любопытством разглядывать незнакомца.

Он был довольно высокий, широкоплечий, но при этом в нем была грация и изящность. Узкое лицо с выступающими скулами и приятными чертами. Хорошо очерченные губы с приподнятыми уголками. Но больше всего привлекали внимание его глаза. Чуть раскосые в обрамлении длинных черных ресниц. Цвет радужки необычный, по крайней мере, я никогда не встречала такого у людей – ярко-желтый. Впрочем, мне какая разница, пусть хоть серобуромалиновые! Кстати, его волосам тоже можно было позавидовать. Длиннее чем у меня, еще и густые. Цвета ночного неба: не то темно-синие, не то черные.

Неожиданно он галантно протянул мне руку, отчего я немного опешила.

– А вы точно меня не с кем не спутали? – на всякий случай уточнила я, чувствуя себя рядом с ним какой-то физически недоразвитой. Его один рост чего стоит по сравнению с моим.

– Точно. Может, обсудим все в том уютном ресторанчике? – он указал на шикарное заведение, которое позволить себе не могла даже в мечтах. Поэтому тут же согласилась, уже ни думая о том, кто этот незнакомый собеседник, да пусть хоть растлитель, падкий на молоденьких. Когда у меня еще выпадет возможность на халяву пожрать в таком роскошном месте! Да там стакан воды стоит золотой. С друзьями когда-то на спор ходили, а денег не было ни у кого, и мы сбежали.

Знаете, меня все больше пугает этот незнакомец. Нет, ничего особенного, но передо мной еще никогда и никто не открывал двери.

– Мадам, месье… – к нам подошел молодой человек, забирая мою куртку и плащ незнакомца. – У вас заказано?

– Нет, – спокойно ответил желтоглазый.

Кстати, что меня поразило, так это его рубашка под плащом. Явно не из дешевых. Шелковая с золотыми нитями.

Впрочем, если он ходит по таким ресторанам, это уже о многом говорит. Меня смущало другое – почему выбор пал именно на мою персону? Я прекрасно понимала, что на меня вряд ли кто позарится. Это уже, наверное, конченый извращенец? Впрочем, какая разница. Поем на халяву и уйду. И, вообще, я будущий боевой маг! Что, не смогу за себя постоять?

Нас провели по красной ковровой дорожке к крайнему столику у окна. Наверное, я веду себе неподобающе званию 'мадам', но я, не скрывая восхищения, крутила головой по сторонам. А какие здесь шикарные люстры!

Передо мной отодвинули стул с высокой спинкой и я, поблагодарив, села. Надо же, тут даже скатерть шелковая. А на столике свечи в подсвечниках в виде ангелов. Я невольно скривилась от этой романтической мишуры. И правда, растлитель?

– Что бы вы желали?

Не успели мы сесть, как к нам уже подошел официант.

– Не бойтесь, заказывайте. За мой счет, – незнакомец улыбнулся, и я заметила два промелькнувших небольших клыка. Вампир, что ли? Или темный эльф? У кого там еще клыки есть? Впрочем, даже если у него в целях только мною полакомиться, я оторвусь по полной!

– Значит, так… – я раскрыла меню и начала перечислять, водя по странице пальцем. – Мне, пожалуйста, это, это, это, ах да, и это.

Перевернула страницу.

– О! Еще вот это! Да-да, и это!

Вытянувшееся лицо официанта меня позабавило.

– В-в-все? – изумленно спросил парень.

– Нет, конечно! Или я буду сухомяткой давиться? Три стакана сока.

Официант, кивнул, подобрав упавшую челюсть.

– А вам, месье?

– Бокал вина, – скромно ответил незнакомец, явно пораженный моей прожорливостью. Хотя это, скорее, жадность, вряд ли я это все съем. Но на халяву и уксус сладкий!

– А вы уверены, что съедите все это? – недоверчиво спросил желтоглазый.

– Да! – нагло соврала я. – Вы же сами сказали, что за ваш счет.

– Да, конечно, я этого не отрицаю…

– Как вас зовут? Надо же мне как-то к вам обращаться.

– Трэшен… – все также изумленно ответил желтоглазый.



– Вы вампир? – без обиняков спросила я. А смысл все откладывать в долгий ящик? – И явно не бедный…

Другой бы давно уже послал. Есть у меня такая привычка – рот не закрывать и вопросов много задавать.

– Нет, – неожиданно тихо ответил Трэшен.

– Хм… ты странный. Не против перейти на 'ты'? – я даже не дала ему ответить, впрочем, он согласно кивнул. – Кстати, что у тебя за дело ко мне? Ты сказал тогда на улице про какое-то предложение. Если руки и сердца – я не согласна!

Все сразу на меня стали с любопытством оборачиваться, но меня это совершенно не волновало. Подкатил столик с моей едой, и я на некоторое время замолчала.

Начала с какого-то салата. Если честно, я даже не имела представления, что заказала. Просто названия понравились.

– А как тебя зовут? – неожиданно с улыбкой спросил желтоглазый.

– Сэлирра, но для друзей Сэл. Впрочем, в эту категорию ты не входишь, так что Сэлирра. Для чего я тебе нужна? – вновь спросила я, переходя к ароматному мясу.

– Только ты сможешь мне помочь. – Сложив руки в замок и положив их на стол, начал молодой человек. Он тут же стал серьезным.

– Почему ты так решил? – я настолько удивилась его словам, что даже подавилась кусочком мяса и тут же запила соком.

– Этот кулон… – он рукой указал на мой выигрыш, и я с облегчением выдохнула.

С одной стороны, я даже ощутила разочарование. Здесь сейчас сидеть явно должна была не я. Но с другой стороны, зачем ему это знать. Пока он за меня не заплатил, я не скажу правды, а то еще выгонит или уйдет.

– Это долгая история, но если коротко: у меня есть проблема. И мне сказали, что только истинный хозяин кулона, сможет помочь. Человек, обладающий им, невероятной силы маг. Я приехал в вашу страну только из-за него. Ты не представляешь, сколько городов я обошел в поисках хозяина кулона.

– Вам нужен маг? – только теперь во мне проснулся интерес.

– Мне нужна ты… – он неожиданно посмотрел таким взглядом, что мне стало не по себе. – Прошу, не отказывай. Только ты можешь мне помочь.

Кажется, я заигралась, и стоит ему сказать правду. Такая мысль мелькнула в голове, когда его взгляд вдруг напомнил мне побитого щенка. Захочешь, не откажешь.

– Не бесплатно, мы заключим договор… – после этих слов у меня язык не повернулся сказать, что он ошибся, и этот кулон я выиграла вчера по дурости.

Тут уже проснулась моя жадность, и невольно стало интересно, сколько он готов заплатить за помощь.

– Тысяча золотых.

Вилка с громким звоном стукнула по тарелке, выпав из моей вмиг ослабевшей ладони. Да на такие деньги можно лет пять жить припеваючи! Каждый день питаться в таких ресторанах! Снять шикарную квартиру в центре города либо домик на окраине, купить целую конюшню с десятком лошадей!

Кто же он такой, что у него такие деньги водятся? Я по-новому взглянула на желтоглазого, не скрывая любопытства.

– Ты согласна? – вновь этот просящий взгляд. Да кто от такого откажется?

Все еще не веря, я кивнула головой, не в силах хоть что-то ответить. Мне уже было все равно, что за помощь. Ему нужен маг? Пожалуйста. Ну да, я не та, кого он искал, но ничем не хуже! Только теперь надо решать что-то со школой.

– Где ты живешь? – неожиданно спросил Трэшен. – Я за тобой завтра зайду, заодно и заключим договор.

– Эээ… Нет, постой! Я сама приду, просто назови место.

– Гостиница на главной площади: 'Королевский уют'.

Ни фига себе! Это же одна из самых дорогих гостиниц. Там сам монарх останавливался!

– Хорошо, завтра же в это время около входа в Центральную гостиницу! – все еще не веря в свое счастье, предложила я. Сегодня явно мой день. А я еще кулон вернуть хотела, хорошо, что не успела. – Ладно, я пошла, до встречи, точнее до завтра.

Улыбнувшись ему, я встала, собираясь уйти, когда он изумленно спросил:

– А доесть?

– Ты и правда думал, что я все это съем?

– А зачем ты столько заказала? – в голосе парня было искреннее изумление.

– Так на халяву же! – я рассмеялась и, больше ничего не сказав, побежала к выходу, на ходу выхватив свою куртку из рук гардеробщика.

***

Я, конечно, радовалась тысяче золотых, но сейчас, направляясь к месту встречи, размышляла над словами Рэна. Вчера я проговорилась обо всем лучшему другу, не скрывая самодовольства. Впрочем, кроме того, что меня наняли как сильного мага, я ничего не сказала, с гордым видом заявив, что все очень секретно. Но друг, как всегда, быстро меня раскусил. Догадавшись, что я настолько воодушевилась названной суммой, отчего даже не подумала спросить, кем этот Трэшен является. Я, конечно, не могла упасть в глазах Рэна и заявила, что все будет обсуждаться сегодня, на что друг мне посоветовал все поподробнее разузнать перед тем, как соглашаться на сделку. Может, у него и нет тысячи золотых. Хотя в этом я почему-то не сомневалась. Про мой заказ в дорогом ресторане я тоже не умолчала, с наслаждением заметив зависть в глазах друга. Ха!

Возле двухэтажной элитной гостиницы я остановилась, оглядевшись. Странно, пришла вовремя, а моего нанимателя нет. Спрашивается, зачем так рано надо было вставать?

– Сэллира? – знакомый голос заставил меня обернуться, и я увидела перед собой вчерашнего молодого человека. Улыбнувшись, он нервным движением поправил высокий воротник нарядной светлой рубашки. Длинные темные волосы собраны в хвост, открывая два остреньких ушка. Эльф? Я изумилась, ведь на дроу он явно не тянет, но у светлых эльфов нет клыков! Все, я запуталась. Кстати, в одном ухе я заметила изящную серьгу с красным (явно дорогим) камнем.

– Идем… – он галантно взял меня под руку и повел в гостиницу, не забыв открыть передо мной двери. – Думаю, лучше все обсудить у меня в номере.

– Меня вообще-то учили не ходить к незнакомым дядькам в гости. Впрочем, ты под описание страшного и ужасного не подходишь.

– Спасибо за комплимент, – улыбнулся Трэшен. – И поверь, ты мне нужна только для дела! Я к тебе даже пальцем не притронусь.

– Я что, такая страшная? – мне вдруг стало обидно. Мы как раз в этот момент пересекали просторный холл с высокими колонами, где находилось множество людей. Справа было бюро, за которым сидела молоденькая девушка, которая при виде моего спутника поправила декольте.

– Что ты подразумеваешь? – парень явно не понял ход моих мыслей.

Мы свернули к главной лестнице. Ух ты, как тут красиво! Справа висят картины в золотых рамах, слева окна, зашторенные бархатными гардинами.

– Я про то, что ты и пальцем меня не тронешь, – с обидой ответила я, отвлекаясь от красоты этой гостиницы. Нет, я понимаю, что маленькая и плоскогрудая. Но неужели на меня даже маньяк не позарится?

Парень неожиданно закашлялся и с изумлением посмотрел на меня.

– Сэллира, меня это совершенно не волнует! – его голос неожиданно стал холодным. – Я прошу тебя помочь, взамен заплачу за это.

– Я еще в раздумьях… – не скрывая усмешки, ответила я, пораженная тем, как он быстро съехал с темы. Впрочем, я действительно перегнула палку. Но мне было просто интересно посмотреть на его реакцию. Все же, если нам придется вместе работать, мне надо знать, как он будет реагировать на мои выходки. Что я могу поделать, если у меня в семнадцать лет шило в одном месте и язык без костей. Зато он считает сильным магом. Хотя я такая и есть! Ни одной тройки в зачетке! Нет, я, конечно, не круглая отличница, как Рэн, но и меня часто в пример ставят. Кроме моего поведения, оно мой единственный минус.

Мы остановились перед десятым номером, и Трэшен открыл передо мной дверь, пропустив вперед.

Ого! Я так и застыла. Богатая полукруглая комната с длинным балконом. Широкая кровать с роскошным балдахином (она не шла ни в какое сравнение с моей узенькой кроваткой в общежитие). А чего только стоила люстра на потолке!

– Прошу, – парень улыбнулся, указав на два мягких кресла у балкона.

Я развалилась в кресле, с любопытством продолжая крутить головой. Рядом на низеньком стеклянном столике лежали какие-то бумаги.

– Это подготовленные документы, – объяснил Трэшен, заметив мой любопытный взгляд.

– Нет, давай перед тем, как заключать договор, ты расскажешь мне о себе. Я же должна знать, хотя бы на кого буду работать. Откуда у тебя такие большие деньги?

– Я отвечу на все вопросы только после подписания договора. Я должен быть уверен, что ты никому не расскажешь о том, что здесь услышишь.

– Многообещающе. А вдруг я подпишусь, но помочь буду не в силах?

– Я уверен в тебе!

Маленький росток самоуверенности, который после слов Рэна о моей безалаберности немного зачах, сейчас снова приподнял голову. Кроме этого, в голове звучал настойчивый голос: 'Тысяча золотых! Когда тебе еще выпадет такой шанс?' Может, и не выпадет, но мало ли какая ему нужна помощь. Он вообще принимает меня за другого человека. 'Ему нужен сильный маг, разве ты не мечтаешь получить это звание? Ты затмишь свою сестру…' Если не умру.

Да-а-а, это что-то страшное, когда внутри тебя бушует спор между разумом и шилом в одном месте. Впрочем, здравый смысл явно проигрывал, так как я все сильнее склонялась к тому, чтобы подписать договор.

– Чем именно я могу помочь? – поинтересовалась я. – Мы подпишем договор, и каковы мои дальнейшие действия?

Трэшен задумался над ответом, а потом произнес с расстановкой, выделяя каждое слово:

– Я знаю только то, что человек, носящий этот амулет – единственный, кто в силах мне помочь. В чем? Ответа я не знаю. Моя цель – это остановить брата, разрушить его планы…

Тут он неожиданно в упор посмотрел на меня.

– Прошу, соглашайся… – Трэшен протянул мне бумаги. И вновь этот взгляд.

Ничего не говоря, я приняла договор и быстро пробежала глазами текст. В нем было сказано, что Трэшен Тор Ориэстэн Шерт обязуется выплатить Сэллире сумму в размере тысячи золотых. Но больше всего меня поразило оформление документа: на нем стояла печать Темной Империи. Все-таки, несмотря на то, что Бэрд, сильно раздражал, историю я учила. Но ведь Темная Империя – это владения дроу. Трэшен Тор Ориэстэн? Неожиданно в памяти всплыло это имя, точнее, Лирэш Тор Ориэстэн. Один из самых сильных Владык за последние шестьсот лет. Когда мы проходили Темную Империю и эту расу, нам рассказывали, что недавно у них случился переворот. Прежнего Владыку сверг собственный старший сын, хотя трон должен был занять младший.

Я по-новому посмотрела на Трэшена. Да нет, этого быть не может. Он совершенно не похож на темного эльфа. Да у него кожа светлая! Но его фамилия и титул… Нет, таких совпадений просто не бывает! Кстати, это объясняет его богатство. В случае чего, теперь я могу быть уверена, что он заплатит мне тысячу золотых. Но зачем ему чья-то помощь? Он что, хочет свергнуть брата? А сам справиться не может? Я всё больше запутывалась в догадках и предположениях.

– Так что? – его голос прервал мои раздумья.

– Ты брат Владыки Темной Империи? – прямо задала я вопрос.

– А ты умна, – он улыбнулся. – Немногие осведомлены о политической ситуации в наших владениях. Никто даже имя нынешнего Владыки сказать не может, не то, что фамилию и титул.

Просто ты не знаешь, что перед тобой сидит студентка школы Магии и Целительства, которая прекрасно знает историю. Впрочем, никогда не отрицала, что я умная.

– Но одного я не могу понять… – не стесняясь, я выпалила крутившееся на языке. – С кем гулял твой папа, что ты на дроу совсем не похож?

Неожиданно он рассмеялся. Искренне, как смеются дети. Но все же ответил сквозь смех:

– Со смертными, такими же, как ты…

– Это что за намеки? И чем это твоему папаше темные эльфийки не угодили?

– Тем, что они не умеют по-настоящему любить…

Мало сказать, что я была шокирована, меня просто унесло в астрал. Впрочем, он не стал развивать эту тему, резко вернувшись к предыдущему разговору.

– Может, мы все-таки перейдем к делу? – Трэшен тут же стал серьезным, а его желтые глаза немного потемнели.

– Я согласна тебе помочь! Мне только интересно, мы направимся в Кэристан?

– Нет. Мне нельзя там появляться. Меня разыскивает брат. А в столице Темной Империи меня сразу почувствуют, как только я пересеку границу города.

Хм. И что теперь делать? Я уже решила, что соглашусь, но как быть с практикой?

– Если ты согласна, – он протянул мне перо с чернильницей. – Прошу подпиши.

Я подписала соглашение, продолжая размышлять над задачкой. Как оформить запрос? Дроу, пусть и полукровка, берет к себе мага на обучение? Купится ли на это директор? Ведь практика уже вся распределена. Но мне совсем не хочется отправляться куда-нибудь в кишащее нечистью село. Ладно, думаю, я все же уговорю директора…

– Трэшен. – Я мило улыбнулась. – Только у меня одна ма-а-а-аленькая просьба.

– Да? – он удивленно на меня взглянул.

– Ну, в общем, тут такое дело…

– О родителях беспокоишься? – предположил он, впрочем, неверно.

– Дело не в этом, я просто хотела попросить тебя подписать запрос.

– Какой запрос?

– На практикантку… – я запнулась, видя изумление парня. – В школу Магии и Целительства, иначе я не смогу с тобой пойти.

– Так ты школьница? Почему сразу не сказала? Хотя да, еще в первую встречу я подумал, что ты слишком молодо выглядишь. Я бы тебе больше пятнадцати не дал.

Ну вот, опять! Я обиженно взглянула на Трэшена, пробурчав под нос:

– Мне семнадцать! И я не школьница, а маг! Да, может это место и называется школой, но в нем не используют таких понятий, как в обычных школах для людей без Дара. Ни школьников, ни учителей у нас нет. Маги, профессоры, преподаватели.

– Я бы с удовольствием вник в структуру твоего учебного заведения, но давай в другой раз! – Трэшен прервал так резко, что мне даже стало обидно.

Чего я так распинаюсь, если оно ему сто лет снилось?

– Тебе нужен запрос, хорошо, я его подпишу.

– Не забудь написать свое имя и род занятий.

– Я же тебе уже говорил, что не могу слишком часто афишировать свой титул. Меня ищет брат.

– Да сдался мне твой титул! – раздраженно ответила я. – Напиши, что ты полукровка – дроу и берешь меня с собой, куда тебе там надо, сам придумай, на время моей практики. Также уточни, что будешь обучать меня магии темных эльфов и…

– А я буду обязан тебя учить? – изумленно спросил Трэшен, перебивая. У него сейчас было такое смешное лицо! Желтые глаза так широко распахнуты от удивления, и я не сдержала смешка.

– Ну да! – уверенно заявила я. – Тебе же нужна моя помощь. А мне надо практику проходить, если я хочу после десятого курса поступить на высшее. Между прочим, у меня есть цель, и я не собираюсь от нее отказываться! Даже ради тысячи золотых.

Последние слова я произнесла с таким пафосом, что сама растрогалась. Хотя доля правды в них была. Я мечтаю стать великим магом и получить звание третьей степени! А для этого должна окончить школу Магии и Целительства в числе лучших.

– Хорошо… – неуверенно согласился парень, взяв бумагу. – Повтори еще раз, что должно быть в запросе?

***

Я стояла в кабинете директора и ждала, пока он подпишет мои бумаги для практики. Когда он узнал, у кого я буду ее проходить, был изумлен. Дроу?! Полукровка? Впрочем, зная мое умение влипать во всякие истории, Эдиан Лорий не удивился.

Пока он в который раз перечитывал запрос, я скучала. Не зная чем себя занять, начала крутить головой по сторонам. Как всегда в кабинете директора царил уют. Два мягких кресла под окнами с бежевыми шторами. Громоздкий письменный стол из темного дерева, за которым и восседал директор, мужчина средних лет. Сегодня он был в своей излюбленной оранжевой рубашке с вышивкой. Честно сказать, с его ярко-рыжими волосами одежда смотрелась просто ужасно. Но он никого не слушал, даже свою жену.

– Одного не могу понять, зачем полукровке практикантка? – привлек мое внимание директор. – Они сами по себе сильные маги.

Я промолчала, невинно заморгав ресничками и пожав плечами. А что еще можно в такой ситуации сказать? Я сама пока не знала, зачем ему сдалась, кроме того, что он хочет помешать планам брата. Но действительно, зачем ему я? Точнее человек с этим кулоном?

– И где ты только нашла этого дроу?

– Около ресторана, – правдиво ответила я.

Директор только хмыкнул, словно не веря. Ну вот, как всегда! Говоришь правду – тебе не верят, а лжешь – и слова не скажут. Поди пойми логику этих преподов!

– Эйд, ты уверенна, что хочешь проходить практику у него? Он же ничего о себе не написал. Мы не имеем права отправлять студентов к неизвестным магам, тем более, он еще и другой расы.

– Но вы представьте, сколько всего я от него узнаю!

– Не сомневаюсь, знаю я вас… – пробурчал директор. – Только знания не самое главное в жизни! Вот зачем ему это нужно, ты можешь мне объяснить? Ты сказала, что он выглядит лет на двадцать пять? Но ведь их возраст исчисляется совершенно по-другому! Впрочем, кого я спрашиваю, ты, небось, и не подумала узнать его настоящий возраст, раз тебя даже не взволновало, кто он.

– Он старый друг моей сестры. – Спокойно соврала я. – Когда-то в детстве я уже видела его! И насчет возраста вы ошибаетесь. Я все узнала. Ему двести восемьдесят лет. Заметьте он не какой-нибудь юнец! Он сможет меня многому научить.

– Хорошо! – директор согласился столь неожиданно, что я даже удивилась. – Вы, Сэллира Эйд отправляетесь на практику в Лорелин (город, который упомянул в запросе Трэшен) к Лайру Дирасу, полукровке, ровно на три месяца. Все было придумано за минуту вчера вечером.

С этими словами он склонился над бумагой и подписал ее.

– Ты можешь идти!

Вот только у меня словно ноги приросли к полу, и я была не в силах пошевелиться. Да я просто не верила своему счастью. Мало того, что получу тысячу золотых, так еще и практику пройду в нормальном месте!

– Сэллира Эйд, ты меня слышишь? Или тебе собираться не надо? В запросе сказано о завтрашнем числе!

– Ой, точно! Простите! – Быстро пробурчала я и выбежала из кабинета директора, даже не попрощавшись.

Надо все Рэну рассказать. Ведь насколько я слышала, его отправляют в Забытые озера. Это небольшая деревушка, на которую постоянно нападает всякая нечисть. Ха! Так ему и надо! Пока я буду проходить практику в шикарном городе с моим личным кошельком, то есть путником, Рэн будет прозябать в захудалом селении.

Интересно, где Рэн сейчас может быть. Если подумать, я его сегодня целый день не видела. Это на него не похоже. Может, в главном корпусе сидит?

Выбежав на свежий воздух, я увидела друга сидящего на дереве, и вприпрыжку побежала к нему. Вокруг никого не было, так как сейчас шли занятия. С одной стороны, это даже хорошо, не будет лишних ушей и можно будет спокойно поболтать, но с другой, почему он сам не на паре?

– Рэн! – гаркнула так громко, что он от неожиданности чуть не свалился с ветки. Эх жаль, было бы смешно.

– Сэл? – Он изумленно на меня взглянул. – Ты что здесь делаешь?

– Что я здесь делаю? – Я подошла к дереву. – Это ты где целый день пропадаешь?

Я сощурилась, пристально на него смотря.

– Или ты меня избегаешь? А ну слезай оттуда. Быстро! Разговор есть!

– Сэл, ты все неправильно поняла, я не избегал тебя.

– Ну да, просто после того, как я тебе рассказала о Трэшене, ты куда-то исчез.

– О, так ты уже узнала его имя? – не скрывая сарказма, уточнил друг, так и не спрыгнув с ветки. Ничего, сама залезу.

– И не только. И кстати, я его еще тогда знала, чем ты меня слушал? – Я усмехнулась, совершенно не обижаясь.

С легкостью ухватившись за ветку, я подтянулась и одной ногой зацепилась за выступ, где сидел Рэн.

– Ну, признавайся, что с тобой? – Я удобно уселась напротив друга. – Влюбился что ли? И кто на этот раз?

– Сэл, неужели ты действительно не понимаешь? – Он неожиданно внимательно на меня посмотрел, и в его зеленых глазах проскользнула досада. – Ты согласилась ехать неизвестно куда! Неизвестно с кем! Да, он обещал заплатить тебе тысячу золотых. Но где гарантии твоей безопасности? Неужели для тебя деньги важнее жизни? Ты даже не знаешь, что тебе ждет!

Я изумленно смотрела на Рэна. Лучше бы он влюбился! Не люблю, когда читают нотации.

– Зависть – страшная вещь. – Я даже язык ему показала, вот только друг не оценил моей шутки, разозлившись.

– Сэл, причем здесь это!? Я просто беспокоюсь за тебя!

– Ладно-ладно, успокойся. – Я взяла друга за руку, при этом тихо пробурчав:

– Уже и пошутить нельзя…

– Твои шутки когда-нибудь меня в гроб загонят. – На полном серьезе произнес Рэн.

– Рэн, я все о нем узнала и даже подписала договор и запрос на практику. Ты только подумай, я буду проходить практику у дроу! Это же такая редкость!

– И кто же он такой, что ты не боишься ему довериться? И откуда у него такие большие деньги? – На лице Рэна не осталось и следа улыбки.

– Ну… – Я запнулась. – Понимаешь, это не моя тайна…

– Сэл, ты все равно не умеешь держать язык за зубами. – Легкая улыбка тронула губы Рэна. В чем-то он прав. За мной действительно водился такой грешок. Да и Рэну я доверяю, как никому на свете. У нас десять лет не было друг от друга тайн!

– Только обещай, что это останется между нами… – заговорщически прошептала я.

– Сэл, ты ж меня знаешь! – Рэн сделал оскорбленный вид и не сдержался от подколки:

– Языком трепать налево и направо твой талант.

– Ах так?! Вот и не скажу ничего! – Я поджала губы.

– И надолго ли тебя хватит? Ладно, Сэл, только не дуйся. Давай серьезно, рассказывай кто он? И почему именно ты ему понадобилась?

– А что, просто понравиться парню я уже не могу?

– Сэ-э-эл!!!

– Ладно-ладно. Начнем по порядку… – Я не спеша поведала все другу, не упуская ни малейших подробностей. Слушал он внимательно, не перебивая, вот только его лицо с каждым моим словом все больше вытягивалось.

– Говоришь, он брат владыки дроу? Но ведь этот кулон тебе не принадлежит! Ему нужна не ты!

– Ты еще мне на совесть надави, ага! Рэн, ты же вроде знаешь меня уже десять лет, когда это у меня она была? И вообще мне при рождении забыли ее просто выдать, так что можешь не уповать на мою. Тем более, когда на кону такая сумма!

– Сэл, тебя даже могила не исправит, – безнадежно протянул друг. – Когда ты выезжаешь?

– Завтра утром. – Я мило улыбнулась. – Директор уже подписал запрос.

– Даже не буду спрашивать, что ты наплела ему, чтобы он согласился.

– И правильно, пошли лучше, поможешь вещи собрать! – Я с легкостью спрыгнула с дерева. – Рэн, догоняй!

И не дожидаясь ответа, побежала в сторону женского общежития, чтобы успеть подготовиться к завтрашнему отъезду.

ВТОРАЯ ЧАСТЬ

Исполнение желаний

Стоя у школьной конюшни, полностью собранная, с тяжелой сумкой, перекинутой через плечо, я ждала Трэшена. Именно здесь мы договорились встретиться с самого утра, а его, оказывается, еще и нет! И зачем спрашивается, я с трудом подымалась в такую рань?

В конюшне царили тишина и покой, что только ухудшало мое сонное и вялое состояние. Меня лучше в такую рань не поднимать, могу и укусить спросонья. Впрочем, Рэн рискнул, так как я сама его вчера уговаривала почти полночи, чтобы рано утром он меня облил прохладной водой, иначе бы не проснулась.

Ладно, надо немного расшевелиться. Отбросив щеколду, я, зевая во весь рот, зашла внутрь. Взяв одно из висевших седел, направилась к Люси. Так звали мою школьную лошадь. Я сдружилась с ней еще на третьем курсе, когда мне было около десяти лет. Ярко-рыжая кобылка с одним единственным коричневым пятнышком у правого глаза.

– Привет, Люси. – Я отворила низенькую, деревянную калитку, отделяющую мою лошадь от других, и позвала ее к себе, приманивая сахарком.

Я собственноручно начала седлать Люси. Не знаю, сколько прошло времени, но я начинала злиться! И где Трэшена носит? Зачем тогда надо было на такую рань договариваться?

– Сэллира Эйд, доброе утро. – Знакомый приветливый голос заставил меня обернуться.

Сзади, держа под уздцы прекрасного черного жеребца, стоял Трэшен собственной персоной.

– Прости меня, Вэйлл не хотел выезжать. – Он указал рукой на жеребца.

Что значит, не хотел? Он что, не мог заставить этого коня сдвинуться с места?

– Тебе не кажется, что это немного глупая отговорка? – Я пристально посмотрела на парня. Сегодня он был в светлом охотничьем костюме. Темные волосы распущены и только справа тоненькая косичка с нитью белого цвета.

– Не глупая, а правдивая. – В его голосе прорезались нотки обиды. – Не верь, я доказывать не намерен!

С этими словами он взял под уздцы коня и повел на выход. Ну вот, оказывается мы еще и обидчивые! И что мне с ним делать? Рэн привык к моим выходкам. Чувствую, с Трэшеном все будет по-другому. Веселенькое предстоит мне путешествие.

– Трэшен, постой. – Я нагнала его, замечая, как недовольно покосился в мою сторону его конь. Ну-ну. Я заносчиво хмыкнула.

– И куда мы направляемся?

– К воротам города, ну а там путь укажешь ты.

– Я? В смысле? – я даже не пыталась скрыть своего удивления.

– В прямом. – Он говорил так, словно речь шла о погоде. – Я же тебе уже объяснял, ты единственная, кто может помочь. Об этом мне поведала одна старая знакомая. Она посоветовала слушать кристалл.

– Слушать кристалл? – нервно переспросила я.

– Ну да. – Как само собой разумеющееся, ответил Трэшен. – Воспользуйся кулоном, он укажет нам дорогу.

– То есть, у тебя даже нет никакого плана? – Опешила я, вспомнив слова друга. Может, и правда стоило остаться? Хотя… Я ухмыльнулась. Идти, куда укажет кристалл в моем кулоне? А ведь так я смогу побывать там где всегда мечтала. Это мне уже нравиться! Стоит лишь назвать любой город и Трэшен поверит.

– Я хочу помешать брату! Это моя главная цель. – В который раз повторил полуэльф. – Узнав о его планах, я бежал из Темной Империи, направившись к единственному человеку, который мог бы помочь.

Все это он говорил, пока мы шли по безлюдной улице к выходу из города. Честно признаться, я слушала его в пол уха. Ему еще не надоело повторяться? Помешать брату, помешать брату… бла-бла-бла. Ну и фиг с ним! Буду наслаждаться своей практикой!

Значит, мне надо назвать место?! Это же превосходно! Я всегда мечтала съездить в Лассан – большой город, недалеко от столицы Вартана. Говорят, там самые искусные мастера парикмахерского дела, которые могут сделать шедевр из ничего. К примеру, из моего кошмара на голове. Также я слышала от однокурсницы, которая туда ездила на каникулах, что там что ни день, то праздник: концерты, премьеры, вечеринки!

Так за своими грезами я даже не заметила, как мы подошли к высоченным воротам, возле которых стояло два стража. Впрочем, стоило мне показать разрешение на практику, подписанное самим директором школы Магии и Целительства, как меня тут же пропустили. Да и моего 'наставника' тоже пропустили без проблем. Все обстояло намного сложнее, когда кто-то хотел въехать в город. Без денег это почти нереально.

С легкостью запрыгнув на Люси, я оглянулась на своего спутника, который уже сидел на черном жеребце. Вэйлл, кажется, так звали его коня.

– Сэллира, – неожиданно обратился ко мне парень, подъезжая ближе. – Давай мне свою сумку, чтобы тебе легче было.

Я опешила. Неужели в наше время еще есть воспитанные мужчины? Невероятно. Впрочем, я привыкла все делать сама, поэтому вежливо отказалась.

– Как знаешь. – Холодно ответил Трэшен, останавливаясь, когда мы немного отъехали от ворот моего родного города.

– Сэллира, воспользуйся кристаллом, он укажет нам путь.

– Э-э-эм… – Промычала я, сжимая в руках кулон и прикрывая глаза, чтобы это выглядело правдоподобней. Я ничего не чувствовала и понятия не имела, как использовать этот кулон. Но возможностью побывать там, где всегда мечтала, просто не могла не воспользоваться, а поэтому легко соврала.

– Лассан! – Я резко открыла глаза. – Нам туда, я это чувствую.

– Лассан? – Изумленно переспросил Трэшен, но возражать не стал, полностью доверившись мне. Я даже на миг почувствовала проснувшийся внутри червячок сомнения, впрочем, который тут же вновь задрых. Я же никому хуже не делаю. Наоборот, может, жизнь ему спасу.

Сжав ногами бока Люси, я поехала вровень с Трэшеном, думая о том, какую же он выберет дорогу. В Лассан можно добираться через озера, где-то дня два-три, или поехать по тракту мимо небольших деревушек, выросших вдоль оживленного торгового пути, но это займет дней пять. Впрочем, мне было все равно, сейчас лето, так что и через озера я не против поехать. Зато узнаю, спешит Трэшен или нет?

– Поедем через озера. – Словно догадываясь о моих размышлениях, равнодушно произнес парень.

Яркое солнце нещадно палило, пока мы ехали по просторному полю. Я только и мечтала о том, чтобы скорее въехать в прохладный лес, где можно будет скрыться в тени широких крон древних деревьев. Представляю, что нас ждет в дальнейшем, если в первые дни лета уже настолько жарко. Тихий шелест травы, ленивое щебетание птиц, цоканье копыт Люси и Вэйлла были единственными звуками, нарушавшими тишину. Здесь было совершенно безлюдно. Покачиваясь в седле, я то и дело сдувала спадающую на лоб прядку волос. Утром постаралась заплести тугую косу, чтобы волосы не мешались, но пряди все равно выпадали. Ну и черт с ними! Плюнув на это бесполезное занятие, я перевела взгляд на своего спутника. У него настолько умиротворенное лицо, что у меня невольно отвисла челюсть. Ехать по такой жаре, трястись в седле и при этом с улыбкой на устах? Еще и глаза прикрыл. От удовольствия, что ли?

– Мне просто нравится слушать звуки природы, – тихо произнес Трэшен, словно почувствовав на себе мой взгляд. Я же только скептически приподняла бровь. И что здесь может нравиться? Решив попробовать, я закрыла глаза, прислушалась к окружающим меня звукам. Минута, две, три…

Рядом что-то зажужжало и село мне на щеку. Прихлопнув мелкую дрянь (какая-то букашка, хрен разберешь), я вытерла ладонь о штаны и вновь повернула голову к парню. Он смотрел на меня с улыбкой, а в его желтых глазах плясали искорки смеха.

– Издеваешься? Да? Что здесь может нравиться?

– Почему же? – Он искренне, изумился, посмотрев вперед, где начинался древний лес. – Мне действительно это доставляет удовольствие. Ведь в Темной Империи природа совершенно другая.

В его голосе послышались разочарование и печаль. Мне даже стало его жаль. Но он прав, на территории дроу леса совершенно другие, а птиц и зверей вообще нет. Стоит только вспомнить рисунки из книг, сразу станет понятно, что они не очень жалуют природу. У них почти нет растительности, больше каменных сооружений. Лично я бы не хотела там обитать, если учесть что излюбленные места их проживания – подземелья.

– Бедные дроу, они даже солнечного света не видят. – С сочувствием произнесла я, вспоминая слова преподавателя по другим расам.

– Тут ты все же немного ошибаешься. – Трэшен усмехнулся. – Мы устраиваем свои дома не только в подземельях. Просто Темная Империя находится на севере, где очень часто идут дожди и случаются бури, вот и приходится строить жилище на совесть, а куда уж здесь без камня.

Эх, вот бы сейчас сюда хоть небольшой дождичек. В такие моменты начинаешь жалеть, что не стихийный маг, так бы щелкнул пальцами и ливень как по заказу. Но даже жара не могла испортить мое настроение, ведь я еду Лассан!

Наконец, мы пересекли поле и выехали на небольшую тропу, уходящую в лес. Легкий ветерок подул в лицо, заставляя зажмуриться от блаженства.

– Трэшен. – Обратилась я к своему спутнику, устав ехать в полном молчании. – А расскажи, что у тебя произошло, что ты готов отдать мне тысячу золотых всего лишь за кулон на моей шее.

Почему не совместить приятное с полезным. Все равно в пути делать нечего. А так и информацию какую-нибудь получу и, может, наконец, пойму, что творится там у них в Темной Империи, что принцы должны сбегать из родной страны и разъезжать с непонятного вида девицей неизвестно с какой целью.

– Ты права, стоит объяснить ситуацию подробней, ведь от тебя много зависит. – Задумчиво протянул парень, сворачивая налево по узкой тропе.

Его последние слова заставили недовольно скривиться. Как же я не люблю, когда на меня вешают такую ответственность! Это сразу накладывает какие-то обязательства, чего я терпеть не могу!

– Мой брат Грэлиан пару лет назад убил нашего отца. Думаю, это ты знаешь. – Его голос звучал ровно, будто речь шла о чем-то несущественном. Но его прищуренные глаза, поджатые губы и напряженные руки выдавали настоящие чувства. – Желанием отца было видеть меня на троне, но Грэлиан не мог этого допустить. Ему всегда хотелось большего. Поэтому он и решился на подобный шаг, ведь был уверен, что трон Империи его. Решение отца стало для брата как гром среди ясного неба, поэтому он убил Владыку, заняв его место. И многие оказались рады такому повороту событий, ведь считали политику отца недостойной чистокровных дроу.

Тут он неожиданно запнулся, а заметив мой задумчивый взгляд, только улыбнулся и продолжил:

– А потом Грэлиан обезопасил себя, лишив меня каких-либо прав на престол новым законом о чистоте крови наследников. Ведь сам он был рожден от темной эльфийки, еще до того, как отец встретил мою мать. Вот только я узнал кое-что, что не полагалось и тогда брат подослал ко мне убийц.

– История стара, как мир, – протянула я глубокомысленно и тут же недовольно фыркнула. – Убийство? Никакой фантазии! Хотя практично.

Неожиданно Трэшен рассмеялся, а когда я спросила, из-за чего, ответил, что его одновременно озадачила и насмешила моя реакция на его слова. Я лишь пожала плечами, не видя здесь ничего особенного.

– И что именно ты узнал такого, что нынешний Владыка дроу решил избавиться от родного брата?

– Думаю, этого тебе знать не стоит…

– Но я не смогу помочь, если ты мне не будешь доверять?

– Дело не в этом, – тут он призадумался. – Ладно, так и быть, расскажу. Грэлиан хочет постепенно расширить свои территории, совершенно не думая о других расах, населяющих эти земли. И я хочу его остановить, но все не так просто. Один на один, я знаю, брата мне не одолеть. К тому же я не хочу его убивать. Моя цель – засадить его в башню Лорис, это наша местная тюрьма для всех рас. Если бы он не прознал, что я подслушал его разговор, это намного облегчило мою задачу. Мне бы не пришлось бежать, и я мог действовать внутри Империи.

– И?

– Я отправился к Жизель, старой знакомой, ведьме, что живет в лесах недалеко от наших земель. О ней немногие знают, но она одна из лучших предсказательниц. Жизель показала прообраз кулона, сказав, что именно человек, носящий его, сможет мне помочь. Она уточнила, что этот маг приведет меня к моей цели, а также станет главной причиной поражения врагов…

– Врагов? – Пробурчала я, наслаждаясь легким ветерком в лесу.

– Да, но главное, ты именно тот маг, о котором говорила ведьма.

Я промолчала, думая о том, насколько же он ошибается. Но меня это не сильно волновало, как-никак тысяча золотых на дороге не валяется.

– Это все, что мне нужно знать? – Я внимательно посмотрела на своего спутника, тот лишь в ответ кивнул головой в знак согласия.

– Думаю да, по крайней мере, это то, что знаю я. – С самым честным лицом произнес Трэшен и улыбнулся.

Мне даже неловко стало от его теплой улыбки (наверное, впервые в жизни). Я мысленно дала себе затрещину и уставилась на тропу, петляющую среди деревьев, пытаясь хоть немного отвлечься от усиливающейся боли в спине. А ведь мы ехали всего пару часов.

– Сэллира, а откуда у тебя этот кулон? – Неожиданно с любопытством спросил Трэшен, и я ощутила, как замерло сердце. Но оно тут же застучало с прежней силой. Страх – это не для меня. Мне нечего бояться, ведь парень просто интересуется. Вряд ли он даже заподозрит то, что кулон не мой. Трэшен кажется таким наивным. Хотя, может, он просто хорошо играет?

– Достался от родителей, – легко соврала я.

– Они тоже маги?

Маги? Не сдержавшись, я рассмеялась. У мамы был небольшой дар, не зря же она подрабатывала местной ведьмой в нашей деревне. Но магов в нашей семье не было, даже если бы и захотели. Школа не любит бедных, это только моей сестре удалось пробиться благодаря ее дару. Она сбежала из дома, когда я только родилась. Ей тогда исполнилось двенадцать, это мы потом узнали, что она стала магом. Притом отличным, ею все гордились: и родители и преподаватели.

– Давай не будем о моем прошлом, не такое уж оно и интересное. – Мягко ответила я. Да и просто не любила вспоминать свое детство или рассказывать кому-то, за исключением Рэна. Впрочем, то отдельный случай, как-никак он самый дорогой для меня человек. – К тому же я не настолько хорошо тебя знаю, чтобы вести разговоры на такие темы…

– Твое право, – не стал спорить Трэшен и замолчал.

Я тоже молчала, размышляя над глобальными проблемами. Например, голодом в Рисавке, небольшой поселок. Но это так, шутки ради, на самом деле мое бурное воображение уже красочно рисовало, как я проведу эти пару дней в Лассане. Надо обязательно сходить на ярмарку и посетить несколько выставок!

Скоро тропинка резко оборвалась, и мы с Трэшеном выехали к небольшому лесному озеру. Стоило мне представить, как я окунусь в эту прохладную воду и на моих губах невольно появилась улыбка. Это одна из моих слабостей, Рэн даже часто подшучивал, что, наверное, в прошлой жизни я была… нет, не рыбой, пиявкой (такая же вредная и водоплавающая). На что я отвечала, что он в прошлой жизни был жирафом. Потому что доходит до него так же туго.

– Я купаться! – тут же выпалила я, не обращая внимания на Трэшена.

Спрыгнув с лошади, я стала спускаться к воде, но меня остановило возмущенное фырканье Люси. Да, прости, забыла. Сначала расседлать, а потом отдыхать. С трудом сняв седло и положив его в траву, я полностью освободила Люси и разрешила ей попастись в округе. После этого я бегом спустилась к озеру и, сев на берегу, стала расшнуровывать низкие, совсем легкие, сапожки. После сняв сапоги, штаны и рубашку, я осталась в одном нижнем белье. Недолго думая, с разбегу нырнула в воду, которая немного охладила мой пыл. Однако стоило мне вынырнуть, как солнце тут же нещадно стало припекать лицо.

Кайф! Единственный минус – это ползущая или плавающая, не суть важно, дрянь. Нет, вы не подумайте ничего такого, рыбок я люблю. Но пиявки – это что-то страшное, особенно если у вас есть хоть малюсенькая царапинка. Помню, как мы с Рэном на озеро местное ходили. Это как раз было после занятия по боевой магии, когда меня полоснули учебным кинжалом по руке. Я, конечно, не послушалась и полезла в воду, но через пару секунд с криком выскочила на берег, где меня поджидал смеющийся над моим горем лучший друг. Впрочем, я тут же ему отомстила, скинув пиявок на него, вот смеху-то было! Кстати, оказывается, Рэн еще больше меня их боится, кричал уж точно громче.

Плывя на спине и подставляя лицо солнечным лучам, я ни о чем не думала, вспомнив любимую игру из детства. Когда белоснежные облака, подвластные твоей неукротимой фантазии, превращаются в диковинных животных, странные рожицы или необыкновенные предметы. Вот и сейчас, увидев круглое облако, которое казалось мягкой периной, я стала его преображать в своем воображение. Может это и по-детски, но игра вызывала на устах улыбку. А когда очертания облачка нарисовали в моем воображении яблочный пирог, живот тут же удрученно заурчал, напоминая, что я еще не завтракала.

А кстати, что делает Трэшен? Я нырнула и выплыла, отфыркиваясь от воды. На берегу увидела лишь силуэт своего 'наставника'.

Трэшен что-то делал на берегу возле наших вещей. Что именно, с такого расстояния я не видела, ведь зрение у меня не ахти, конечно, не то чтобы уж совсем плохо, однако детали не разглядеть. Недалеко от него паслись Люси и Вэйлл. По-моему, они недолюбливают друг друга, по крайней мере, моя лошадка все время держалась на расстоянии от коня Трэшена.

Улыбнувшись, я вновь набрала воздуха и нырнула. Плавать мне никогда не надоедало и вряд ли когда-нибудь наступит такой момент. Это я так думала, как оказалось, мои мысли были несколько ошибочными…

Ощутив, что воздух в легких заканчивается, я решительно поплыла к поверхности. И вот тут произошло странное…

Меня словно что-то потянуло назад. Я почувствовала поток сильной магии, но подобного здесь никогда не случалось! Ведь когда-то с курсом мы уже ездили сюда, и в технике безопасности, которую нам тогда зачитывали весь путь до озер, не упоминались случаи потопления неудачливых ныряльщиков какой-то неизвестной магией. Правда, сейчас было не до воспоминаний, я задыхалась, не в силах выплыть. А сил становилось все меньше и меньше, и тогда я стала лихорадочно вспоминать стихийное заклятие договора с водой. Знаете, когда в мозгах заканчивается кислород, вспомнить хоть что-то довольно трудно. В голове билась лишь одна мысль – мне конец. Как назло слова заклятия выпали из головы. Цигх2! Меня охватила паника, но я все равно старалась вспомнить. И когда заклятие наконец, всплыло в моей памяти, я ощутила облегчение. Быстро мысленно повторив нужные слова, при этом вкладывая силу в заклинание, я почувствовала, как воздух возвращается в легкие.

## 2. Цигх – Партэнское ругательство местных. Аналог нашему – черт, блин и т.д.

Подождав, когда разноцветные круги перестанут мелькать перед глазами, я внимательно осмотрелась. Кстати, только сейчас заметила, что меня уже ничто не тянет, я и так на самом дне, куда уж глубже. Но что больше удивило, так это кулон, который блестел синеватым светом. Оказывается, я забыла его снять. А ведь это именно он тянул вниз, а сейчас просто указывал куда-то вправо. Мне определенно перестает нравиться выигрыш, хотя любопытство сильнее, и я поплыла туда, куда указывал камень. Заклятие, конечно, не бесконечное, но время в запасе у меня еще было. В крайнем случай, когда почувствую, что воздух заканчивается, всегда успею всплыть наверх.

Интересно, а в этом озере водятся русалки? Когда мы сюда приезжали, нам рассказывали, что да. Может, кулон ведет к ним?

Мутная вода, в которой я плыла, постепенно становилась чище, и теперь уже довольно четко различались ил, камни, озерные водоросли… Брр! Я их с детства не любила. Представьте себе, как они обвивают ваши ноги, скручиваясь замысловатыми узлами, а вы не можете их отцепить, запутываясь все больше… Ладно, не будем о плохом.

– Ты кто? – резкий голос, раздавшийся из-за спины, был настолько неожиданным, что я водой поперхнулась.

Продолжая кашлять, я наглоталась из-за этого воды еще больше и со злостью обернулась, чтобы посмотреть в лицо виновника!

Русалка?! Красивая девушка, вот только общий вид портила вторая половина, которая состояла из хвоста, покрытого блестящей золотистой чешуей. Длинные светлые волосы тяжелым покрывалом колыхались в воде. Яркие синие глаза на пол-лица (ну это я утрирую, конечно, но глаза действительно большие), маленький носик, пухлые губы. Мне даже завидно стало, отчего же я такая уродилась. Впрочем, ее, наверное, жалеть нужно, а не завидовать – такая красавица и рыба.

– Я не люблю повторяться! – голос у нее тоже был прекрасным. – Кто ты?

– Девушка, – ехидно ответила я.

И чего раскудахталась: 'Кто ты?', 'Кто ты?' И не надоело ей? Насколько я помнила, русалки – тихие и мирные существа. Конечно, если ты не мужчина, вот к ним они уж больно неравнодушны. Им, видите ли, любовь до гроба подавай, ради этого убить готовы, а потом и к себе затащить в озеро, навечно.

– Это я и так вижу, – раздраженно отозвалась русалка, продолжая на меня внимательно смотреть (мне даже как-то неловко стало под ее взглядом). – Ты ведь ведьма? Ну да, точно ведьма, дышишь же под водой. Что ты делаешь в нашем озере?

– Ты задаешь слишком много вопросов, – спокойно произнесла я. – Во-первых, я не ведьма, а маг! Во-вторых, я сама не знаю, что тут делаю.

Тут я, наконец, осознала, что последние мои слова были чистой правдой. И чего я до сих пор с ней беседы веду, заклятие же не вечное, у меня скоро воздух уже закончится.

– Не знаешь? – она внезапно улыбнулась. – Тогда, может, составишь компанию? Если там, – она ткнула своим аккуратненьким пальчиком вверх, – тебя никто не ждет, а делать тебе, видимо, и так нечего, я с радостью тебя приму. Ты красивая.

– Чего? – Я опешила, не веря своим ушам. У нас что, уже русалки ориентацию поменяли? – И в каком это месте я красивая?

– В душе… – Прямо ответила русалка, я даже как-то сникла. А ведь уже понадеялась, что она меня комплиментами угостит. Ведь знаю, что внешне не красавица. Так, стоп! И о чем вообще думаю? Ко мне русалка пристает, а я жалуюсь на внешность? Нет, мне все-таки надо делать что-то со своим заниженным самомнением.

– Душа у тебя светлая и добрая… – тихо прошептала русалка, неожиданно близко подплывая и легонько касаясь рукой моих волос.

– Ух ты, мне такого не говорили. Обычно эпитеты, которые используют преподаватели при моем описании, сводятся к 'невоспитанная', 'хамка', 'ехидная', 'бессовестная' и т. д. и т. п. – Я ухмыльнулась и чуть отплыла от русалки. Какая-то она подозрительная, может, о дно где-нибудь сильно приложилась? Неужели эта русалка действительно поменяла взгляды, и ее теперь на девочек потянуло?

– Ээ, стой! – крикнула я, когда она вновь двинулась ко мне. – Я не по этой части! Меня девочки никогда не привлекали.

– Это поправимо. – С ухмылкой произнесла русалка, а в ее глазах зажегся какой-то незнакомый огонек. Она еще раз оценивающе осмотрела меня с ног до головы и этот взгляд вызвал внутри странную дрожь. Я не могла оторваться от ее синих, как штормовое море, глаз, они странно завораживающе светились. Мысли стали путаться, дыхание сбилось, заставив сердце сорваться на сумасшедший, какой-то рваный, ритм. В голове появилась паническая мысль: 'Что за бред?!' Но дальше, стало еще хуже…

Русалка нежно дотронулась до моей щеки и провела по ней, отчего я невольно вздрогнула. А когда ее рука легла мне на талию, я поняла, что ничем хорошим это все не закончится.

– Ты не пожалеешь…

Ее действия становились все настойчивее. Так! Пора ретироваться и как можно скорее. А то быть изнасилованной русалкой меня не прельщало.

– Что это? – Неожиданно спросила она, указывая пальцем на светившийся кулон и оставляя в покое мои несчастные волосы.

– А я гребу?! – Раздраженно и не очень красиво ответила я. А что поделаешь? Нервы! Ведь только соблазнить собиралась, а теперь уже на кулон перемкнуло.

Русалка изумленно стала меня разглядывать. Ее взгляд больше не был оценивающим или развратным, скорее любопытным. Я ощутила себя экспонатом в музее. Но я не мамонт и не раритет какой-то – разглядывать нечего. Что ей и сказала, попытавшись незаметно улизнуть, пока она ушла в себя.

– Стой. – Русалка легко перехватила меня за руку. – Не так быстро…

Боже, и за что мне это? Ну вот зачем я ей сдалась? Нет, это только мне могло так повезти, наткнуться на русалку, да еще и немного чокнутую.

– Я уже говорила, что не по этой части. – Начала тут же бормотать я, пытаясь вырваться. Хм, несмотря на всю ее хрупкость, она была слишком сильная.

– Ты мне не нужна. – Холодно отчеканила русалка. – Отдай кулон и можешь уплывать на все четыре стороны.

– Чего? – Я поперхнулась. Ну что за день такой. Даже русалок и то не привлекаю! – Тебе он зачем сдался? И как это, не нужна? Ты так быстро готова променять меня на мой же кулон? Какая же ты ветреная.

Мне прям обидно стало, пять минут назад она ко мне липла, а теперь кроме кулона ничего не надо? И что в нем такого особенного?

– Просто отдай! – Она неожиданно вцепилась в него руками. Мне это все уже порядком надоело. Сколько можно? Сначала я не хотела причинять ей вред, но теперь она перегнула палку. Я рефлекторно, ну что поделаешь, если единственное, что усваивается моей головой до автоматизма, это боевые заклинания, прошептала заклятие, и русалка мигом отлетела. И теперь яростно сверкая глазами из-под челки, не сводила с меня злого взгляда, иногда переводя его на продолжавший светиться кулон.

– Ах, ты дрянь!!! – Прошипела русалка, и бросилась ко мне, при этом что-то промычав на своем языке.

Опешив от всего случившегося, я кинулась вверх, мечтая избавиться от ставшей столь недружелюбной компании. Да, русалки – непостижимые создания. Сначала соблазняют, потом пытаются прибить. А я всегда думала, что подобный интерес с их стороны распространяется только на мужчин.

Еще быстрее заработав руками, я поплыла наверх, вот только вряд ли обычный человек сравниться в скорости с русалкой в их же родной стихии. Поэтому, когда ощутила, как холодные пальцы сомкнулись на моей лодыжке, совсем не удивилась, хотя не могу сказать, что это меня не расстроило. Я обернулась и замерла.

Эта белобрысая русалка позвала остальных! К нам, не спеша, плыли ее подружки. Неужели ей так нужен этот кулон? Зачем?

– Что в нем особенного? – Пытаясь вырваться, спросила я.

– Он имеет силу, которая мне поможет… – Уклончиво ответила русалка, не вдаваясь в подробности. – Нам поможет…

– То есть?

Вот только она ничего не ответила, резко потянув вниз. Не хочет говорить – не надо, я просто закрыла глаза, перебирая в памяти защитные заклятия, а так же что-нибудь, что поможет выплыть. Дальше вести беседы с этими рыбами мне не улыбалось, да и заклятие воздуха стало потихоньку иссякать. Я ощутила, как начинает болеть в груди, от нехватки живительного воздуха.

– Извините, мне пора… – С трудом прошептала я, пытаясь из последних сил удерживать воздух.

Я только запомнила удивленное лицо русалки и тени, подплывающие к нам. Дальше ждать было опасно. Сделав резкий пас рукой и крикнув всего лишь два слова на древнем, понеслась вверх. Ладонь русалки тут же соскользнула, освободив мою ногу, а уже через секунду я была на поверхности воды. Действенное заклятие, ничего не скажешь. И спрашивается, зачем я с ней разговаривала, могла давно это сделать. Все мое любопытство. Ладно, мне стоит поторопиться.

Быстро определив, в какой стороне наша стоянка, я с облегчением вздохнула, поняв, что выплыла почти у самого берега. А то могла бы и не успеть, мало ли что придумают эти рыбины.

Тяжело дыша, я вышла на берег и замерла в удивлении. А где Трэшен? Я огляделась по сторонам, но кроме наших вещей и Люси с Вэйллом, никого не было. Пожав плечами, я подошла к своей одежде, которая успела прогреться на солнце. Зато теперь ее было приятно надевать на мокрое тело. На такой жаре, думаю, высохну я быстро, разве что волосы придется сушить долго.

– Где ты была? – резкий голос, раздавшийся за спиной, заставил меня уронить тунику. – Я уже испугался, что с тобой что-то случилось!

– Да так, с русалками мило болтала… – с улыбкой ответила я, наклоняясь за туникой и отряхивая ее от песка. Натянув ее, я обернулась к Трэшену. Он весь мокрый стоял позади меня. Тоже плавал?

– Я тебя искал, – словно догадываясь о моих мыслях, обеспокоенно произнес полуэльф.

– Ой, ты есть приготовил! – Проигнорировав его слова, я прямиком направилась к догоравшему костру, откуда чувствовался дурманящий аромат печеной картошки. – Отлично, я проголодалась.

– Тебя вообще что-то волнует, кроме еды? Я тебе про одно, а ты про другое.

– Ну а что, если я действительно есть хочу? – невинно спросила, даже не оборачиваясь. Присев на корточки, взяла палку и стала ковыряться в еще красных угольках, чтобы достать горячую картошку, с детства любила запеченную.

– Тебя несколько часов не было! – неожиданно раздраженно произнес Трэшен. – Могла хотя бы предупредить! Я тут уже успел все обыскать и переплыть в поисках тебя!

– Плохо искал. И вообще чего ты так раскричался? Испугался, что брошу? – Не удержавшись, я показала язык. – Можешь не волноваться, я от своего слова никогда не отступаю.

Он неожиданно замолчал, вот только его желтые глаза выдавали изумление, словно он ожидал услышать от меня явно не это.

Смакуя картошечку, я пыталась проанализировать случившееся на озере. Нет, то, что я встретила русалку не той ориентации, совершенно не смущало, но то, что ей понадобился кулон, настораживало. И почему я не спросила у того парня, что он за чудо такое подсунул невинной девушке.

Доев наш обед, я взглянула на рядом сидевшего Трэшена. Он был задумчив и смотрел куда-то вдаль, словно был не со мной. Решив не беспокоить его во время важных дум, я достала из сумки приготовленный пергамент. Надо же все-таки и делом заниматься. Я же на практике! А тут такое! Представляю реакцию преподавателей, когда они будут читать отчет об этой русалке. Нет, ну про кулон, конечно, умолчу. Достав магическое перо, для которого не нужны чернила, я стала сочинять.

– Что ты пишешь, если не секрет? – с любопытством поинтересовался Трэшен, вернувшись обратно в наш мир.

– Секрет. – Насмешливо ответила я, но увидев изумленное и немного обиженное лицо парня, вспомнила, что рядом со мной не Рэн.

– Заполняю дневник практики, который буду потом сдавать и защищать. Его надо вести с первого дня.

Чтобы создать образ примерной ученицы школы Магии и Целительства, я еще и учебник достала. Я действительно взяла три книги, которые могли бы нам пригодиться. Мне их вручил Рэн, сказав, что знания никогда не бывают лишними. Если меня не подводит память, одна книга – словарь рун, мало ли куда нас занесет, может, что-нибудь переводить придется. Вторая по истории, ну и третья, моя любимая и, наверное, единственная, которой я буду пользоваться, – 'Боевая и защитная магии на любые случаи жизни'.

– О, так ты подготовилась. – Не без уважения заметил Трэшен, но я решила не уточнять, что это не моя инициатива. Ведь приятно, когда о тебе высокого мнения, хотя бы раз за семнадцать лет. Нет, преподаватели, конечно, хвалят и за учебу и за дар, вот только мое поведение перечеркивает все успехи.

– А еще у меня есть с собой пара зелий, которые могут пригодиться! – прихвастнула я.

– Я и не думал, что ты такая ответственная.

Как же ты заблуждаешься, мой богатенький полукровка! Я невольно улыбнулась. Моя совесть даже и не думала подавать признаков жизни. Что же, мне и без нее прекрасно.

– Кстати! – Я оторвалась от описания похотливой русалки. – Ты будешь меня учить? Когда уже покажешь что-нибудь интересное? Ты же владеешь уникальной темно-эльфийской магией.

– Учить? – озадаченно переспросил Трэшен. – А как?

Пять секунд я просто на него пялилась, а потом рассмеялась. Он действительно не знает?

– У тебя проблемы с общением? – Все еще смеясь, спросила я. – Бедненький у тебя в детстве не было друзей?

– Ты о чем? – Его лицо выражало недоумение.

– Да ни о чем! Издеваюсь я. – Я перестала смеяться и уже заговорила серьезно. – Ты что, правда, не представляешь, как можно учить кого-то?

Его молчание я приняла за знак согласия.

– Ладно, я объясню, только допишу отчет. – Я вновь вернулась к дневнику. – А потом мы займемся пополнением моего багажа знаний…

Трэшен тактично промолчал. Впрочем, меня это даже не удивило. Может, мы и мало вместе, но за это время я успела многое о нем понять. Полуэльф воспитан, сдержан, у него прекрасные манеры, говорит он тихо и спокойно, никогда не повышает голос. Преподаватель, из него был бы классный! Выдержать меня может не каждый, но, думаю, Трэшен запросто смог бы усмирить мой пыл. А еще он немного наивный. С чего я это взяла? Это ж надо было догадаться – поверить мне! Может, я просто хорошо умею врать?

Расписывала про озеро явно слишком долго. К такому выводу я пришла, через пару часов, когда глянула на количество исписанных листков. Ужас, если так и дальше пойдет, мне не хватит дневника! А ведь это только первый день. Надо научиться как-то покороче свои мысли выражать, что ли? Вот только проблема в том, что я не умею. Если уж рассказываю что-то, так со всеми подробностями, еще и приукрасить чего-нибудь могу. Никогда не страдала от недостатка фантазии.

Свернув пергамент, я запихнула его обратно в сумку и потянулась. Жара немного спала, время постепенно приближалось к вечеру, и можно было заняться практической частью моего путешествия. Улыбаясь, я медленно подошла к развалившемуся на травке Трэшену. Подложив руки под голову, он расслаблено лежал, закинув ногу на ногу. Его лицо было умиротворенным, глаза закрыты. Умаялся, бедный, меня искать! Нагло пользуясь, тем что он уснул, стала рассматривать его. Во время этого процесса, я постепенно приходила в уныние. Мне даже обидно стало! У него ресницы длиннее моих!

– Ты так пристально на меня смотришь, что я чувствую себя неловко… – неожиданно произнес парень, резко открыв глаза, что я невольно вздрогнула.

– Просто завидую твоим ресницам, – не стала отнекиваться я.

Увидев его вытянувшее лицо, не смогла удержаться, чтобы не хрюкнуть от смеха. Это надо было видеть.

– Идем заниматься! – Я схватила его за руку, притягивая к себе. Мне повезло, что у него хорошая координация, и он на меня не упал.

– Хорошо, – Трэшен даже не сопротивлялся. – Что именно я должен делать?

– Как что? Ты же наполовину дроу! Научи меня своей магии! – нагло заявила я.

– Ты же смертная… – снисходительно произнес Трэшен, даже не представляя как зацепил меня своими словами. – Вы не можете использовать темную магию эльфов.

– Ой, подумаешь, – я раздраженно махнула рукой. – Я все схватываю на лету, так что запомню.

– Хорошо, думаю, стоит начать с теории. Что такое темная магия эльфов? В первую очередь…

– Э, нет! – нагло перебила я. – Это все мы в школе проходили, давай начнем сразу с практики.

– Это может быть опасно, – нравоучительным тоном произнес полуэльф, но я лишь раздраженно щелкнула языком. Ишь, какой правильный сыскался.

– Хорошо, стань напротив меня, – устало попросил дроу. Ему явно не доставляло это удовольствия, но что он может сделать. Ему нужна я, точнее хозяин кулона, а мне нужны знания и навыки!

Послушно став напротив я с любопытством стала ждать продолжения. Трэшен попросил меня протянуть вперед руки, что я тут же и сделала. Он осторожно накрыл мои ладони своими изящными нежными пальцами. Я ощутила легкое покалывание.

– Закрой, пожалуйста, глаза, – убаюкивал голос Трэшена. – Попытайся увидеть все, что тебя окружает. Представь себя, поляну, на которой ты стоишь. Высокая трава щекочет твои босые ноги, легкий свежий ветер гуляет, заставляя траву стелиться зеленым ковром, запутывается в кронах высоких деревьев, шурша жесткими листьями, словно пергаментом, ерошит водную гладь озера, перекатываясь мелким бисером капелек на его поверхности, не тревожа его обитателей; спокойные воды перекатывают по дну разноцветные камни и дарят покой и тишину; солнце, которое еще не успело скрыться за горизонтом, дарит всем свои последние сегодня теплые ласковые лучи…

Создалось впечатление, словно меня медленно вводят в сон. Однако я послушно выполняла все, что говорил Трэшен. Мне стало интересно, что из этого выйдет. Страха не было, только любопытство. Не знаю почему, но я доверяла Трэшену. Хотя, возможно, все дело в нашем договоре. Я ведь специально уточнила пункт о своей безопасности. Стоп! Куда меня понесло? Я же деревья представлять должна! Что-то плоховато выходит, мысли куда-то не туда уплывают. А ну встали на место, заткнулись и быстро представили лес!

– Сэл, ты слишком напряжена, – все тот же спокойный голос. – Ты должна расслабиться и прислушаться к себе.

– Никогда не любила долго на чем-то сосредотачиваться, – буркнула я.

– Ты слишком несерьезно относишься, – это было сказано с таким равнодушием, что мне стало обидно. – Я же говорил, люди не приспособлены к нашей магии…

– Чего?! – возмущенно воскликнула я. – Я тебя сейчас покажу, не приспособлены.

Вот только на мое задетое самолюбие он не обратил никакого внимания. Меня это еще больше разозлило. Ничего, полукровка, я докажу тебе, как глубоко ты заблуждаешься! Не позволив ему убрать руки, я сжала ладони Трэшена и вновь закрыла глаза, пытаясь сосредоточиться.

'Так! – сказала сама себе. – Тихо, спокойно, все получится…'

Надо только представить, что я вижу рядом деревья, воду, небольшую полянку. Слышу тихий шелест листьев, пение птиц, шум воды, глубокое и спокойное дыхание Трэшена. Я даже сама не осознала того момента, когда действительно все это почувствовала. Просто продолжала стоять, пока не услышала сзади тихий шорох в кустах, который заставил меня обернуться. Недалеко от нашего привала стояло нечто большое, четырехпалое с уродливой мордой и монотонно жевало траву. Изумленно рассматривая его я узнала в этом 'нечто' карда – мелкую нечисть. Ага, мелкая размером крупного лесного волка. Все бы ничего, если бы эта самая нечисть ела только травку. Нет, на людей она не нападает, но поиграть любит. А как играть со зверушкой, у которой на конце длинной шерсти яд? Радует только, что умирать придется безболезненно – заснул и все.

– Сэллира? – голос Трэшена заставил к нему обернуться. – Открой глаза.

– Что? – от удивления я резко распахнула глаза. Неужели вышло? Я смогла увидеть и ощутить рядом карда, стоя с закрытыми глазами?

– Ты действительно быстро учишься, – не скрывая восхищения, восхитился Трэшен. –Прости, неправ, но я всегда был уверен, что эта техника подвластна только эльфам. Люди просто не могут чувствовать природу.

Мое самолюбие подскочило вверх. Я уже хотела добавить, что всегда была способной ученицей и могу не такое показать, когда кард напомнил о себе, выпрыгнув из-за кустов.

Как я и предполагала, он просто хотел поиграть, ведь это оказался еще совсем малыш. Виляя хвостом, нечисть побежала в сторону изумленного Трэшена, который тут же обнажил меч.

– Стой! – окликнула я парня. – Он всего лишь хочет поиграть.

– Всего лишь поиграть? – скептически переспросил Трэшен, упав на землю под весом запрыгнувшего спереди карда.

– Но не убивать же. Он не несет серьезной опасности, в его шерсти даже яда еще нет, так как он маленький.

– Маленький?! Да он размером с взрослого волка! – возразил Трэшен, пытаясь снять с себя карда, который и не думал его отпускать. – Это же каким он станет, когда вырастет?

– Ну-у-у… – задумчиво протянула я и с видом знатока ответила:

– В возрасте трех лет они достигают размера крупного медведя…

– Кстати, – подметила я, подходя ближе к полуэльфу с кардом, – ты ему понравился. Серьезно, смотри, как он тебя лижет.

Трэшен промолчал, только обиженно засопел. Кард же, так и сидя на его животе, продолжал лизать лицо парня. Честно признаюсь, я до последнего сдерживалась, стараясь не рассмеяться. Но эта умилительная картина заставила расхохотаться. Трэшен так мило смотрелся с детенышем карда, даже и не скажешь, что передо мной темный эльф с нечистью. Скорее молодой юноша с песиком. Все-таки в школе многое объясняют по-другому или просто делают акценты немного в других местах, обращая наше внимание на отдельные факты, не давая сложить картину целиком. Вот скажите, разве можно, глядя на эту картину, представить, что передо мной один из самых безжалостных и жестоки убийц? Нам всегда говорили, что темные эльфы злые, коварные, двуличные, призирающие смертных. А Трэшен вовсе не такой! Хоть я только первый день с ним, разве можно судить человека по одному дню? Да и вообще, он же не чистокровный эльф, скорее всего, это все объясняет. Отогнав от себя ненужные мысли, я, продолжая посмеиваться, стояла возле сидевшего на земле Трэшена вместе с детенышем карда.

– И что смешного? – парень обиженно на меня посмотрел. – Радуйся, что кард прыгнул не на тебя.

– Так я и радуюсь!

– И как мне теперь его с себя снять?

– А никак! Ты ему понравился…

– Так что мне теперь вместе с ним ехать? Вэйллу это не понравится, он будет против.

– Ты что, советуешься со своим конем? – я не смогла скрыть удивления, посмотрев на эльфа, как на душевнобольного. Может, сдать его монахам в храм, что находится у нас за городом, пока не поздно. Говорят, там можно и не таких вот любителей животных встретить.

– Ты не так поняла! Вэйлл не совсем обычный конь, вот в чем дело.

– Да? – недоверчиво уточнила. – Ну ладно, вернемся к нашим баранам. Чтобы малыш карда от тебя отстал, стоит его отвлечь чем-то более интересным.

– И чем же?

Я улыбнулась, продолжая молчать. Мне лично нравилось наблюдать за этой ситуацией, и я не собиралась помогать Трэшену избавляться от карда. Да и вообще, 'моя' не нанималась ему телохранителем, между прочим. Если задуматься, то мне подходит больше роль проводника. По крайней мере, у меня такие ассоциации, вот только эльф даже не догадывается, что город я назвала от фонаря, а точнее тот, в котором всю жизнь мечтала побывать.

– Сэллира, ты знаешь и молчишь?! – впервые в его голосе прорезались нотки раздражения.

– Ага, – не скрывая ухмылки, ответила я, наслаждаясь этим представлением. Вот только недолго…

Сзади раздался какой-то шорох, заставивший нас обоих замереть. В сгущавшихся сумерках разглядеть что-то было просто нереально. Я хотела предложить отсюда уходить, как из-за кустов показалось что-то большое. Единственное, что выделялось это ярко-красные глаза.

– Кард! – поняла я, узнав схожесть этого существа с кардом, что продолжал сидеть возле Трэшена. – Это же мама…

Догадаться об этом было несложно. Стоило взрослому карду размером с большого медведя выползти из кустов, как ее малыш тут же радостно завилял хвостом, и бросился к нему, то есть к ней, что-то пища.

– Нам лучше уходить, – тихо прошептала я, наблюдая за взрослым кардом. – А то его мама все неправильно поймет.

– Откуда ты знаешь, что это его мама, а не папа? – равнодушно поинтересовался Трэшен, наконец-то выпрямившись и теперь стоя и отряхиваясь от пыли.

– Потому что у них за малышами смотрит мама, папа обычно охотится и возвращается только раз в год. Там вообще своя система в иерархии.

Трэшен промолчал, ничего не ответив. Я же поняла, что права насчет мамы малыша. Она действительно все не так поняла. По крайней мере, ее красноречивое рычание явно об этом свидетельствовало.

– Пошли отсюда… – обратилась я к эльфу, становясь рядом с ним. – Если взрослый кард на нас нападет, нам несдобровать.

Видя, что Трэшен не настроен на беседы, я решительно взяла его за ладонь и потащила в сторону привала, где нас дожидались лошади. Вот только времени, чтобы добраться до них, уже не было. Кард действительно разозлился, бросившись за нами. Даже не оборачиваясь, я почувствовала это.

Мда, время – это такая штука, которой всегда не хватает: от взрослого карда не убежать. Выпустив ладонь Трэшена, я резко остановилась, оборачиваясь к карду. Нечисть тут же замерла, изумленно косясь в мою сторону. Она явно не ожидала, что мы так быстро сдадимся. Конечно, ведь они любят играть, неинтересно, когда жертва не убегает.

– Трэшен, иди к лошадям, я скоро подойду, – с улыбкой произнесла я, глядя на большого, черного и пушистого карда. Если не знать, кто перед тобой можно было бы запросто решить, что это медведь, слишком обросший шерстью.

– Я тебе одну с нечистью не оставлю! – возразил эльф, вытягивая меч.

– Пойми, кард не опасен, просто этот разозлен и будет нас преследовать… – раздраженно попыталась объяснить я, умолчав про то, что мать, испугавшаяся за своего детеныша опасней любой нечисти, которая всего лишь хочет тобой полакомиться. Если бы не яд на кончике ее шерсти, все было бы намного проще.

– Ну, иди!

Без эльфа, который будет маячить за спиной с мечом, мне будет намного проще. В школе нам достаточно рассказывали про кардов, так что думаю справиться с разозленной мамой смогу. Ведет она себя, по крайней мере, точно, как нам и говорили. Первая не нападает, словно чего-то выжидая. Но насколько ее хватит?

– Я не нанимал тебя своим телохранителем! – холодно отрезал Трэшен, и не думая уходить.

– Так я тебя и не спасаю, – равнодушно подметила я. – Просто наперед задумываюсь. Представь, что будет, если кард призовет других и на наших лошадей нападут. Как мы будем ехать? Ножками далеко не пройдешь. Надо, чтобы кто-то пошел к ним защитить в случае чего…

– Вэйлл прекрасно за себя постоит.

– Но не Люси! – возразила я, поражаясь его упрямству. И чего он тут встал, как пень? Говорю же, мешать только будет.

Видя, что Трэшен обдумывает мои слова, я предоставила последний довод.

– Помимо этого, я еще и на практике! Мне надо тренироваться и применять все, что я учила в школе, а ты только будешь мешать.

Неожиданно громкое рычание карда, заставило меня замолчать. Обернувшись к обиженному зверю, которому явно не нравилось, что его так нагло игнорировали, я поняла, что тот не намерен ждать, пока мы закончим спор.

Плюнув на упрямого эльфа, я крикнула, чтобы не мешал, и стала плести заклятие щита. Если кард набросится, прикасаться с его шерстью мне ой как не хотелось. Когда кард прыгнул в мою сторону, я была уже готова. Это вам не малыш, который начнет вас лизать и весит не так уж и много. Кард повалил меня на землю, но мне это и надо было. Я ведь не собиралась его убивать, только усмирить. Кард – вымирающий вид, и все это из-за жестокости людей! Не обращая внимания на едва заметную боль в спине, я стала плести новое заклятие, чтобы успокоить испуганную мамашу малыша. Вот только мне помешали…

Говорила же эльфу уйди, так нет!

Мое заклятие должно было успокоить карда, но я не успела его доплести, ощутив, как кард повалился на меня всем своим немаленьким и далеко не легким телом. А через секунду ее с меня сняли (я, наконец, смогла вздохнуть полной грудью).

Еще не совсем понимая, что произошло, я приняла протянутую руку Трэшена, медленно, словно девяностолетняя старуха, поднялась.

– Как ты? – обеспокоенно спросил эльф, я же просто проигнорировала, с ужасом глядя на мертвого карда. Из его спины торчал меч Трэшена, а из глубокой раны продолжала течь темная кровь.

– Что ты наделал? – возмущенно воскликнула я, подскакивая к карду. Положив ладонь на шерсть, почувствовала, что она уже не дышит. Прикосновения яда на кончиках ее шерстинках можно было уже не боятся. После смерти карда он исчезает.

– Идиот! – я не сдержалась, чувствуя злость и раздражение. – Ну кто тебя просил?

– О чем ты? – он явно ожидал от меня другой реакции. – Лучше было бы, если бы кард тебя съел?

Не желая ничего объяснять, я просто резко встала и выбросила руку в сторону Трэшена. Надо же хоть на ком-то выплеснуть злость. Эльф даже не вздрогнул, когда я кинула в него первый фаербол. Он пролетел в нескольких сантиметрах от его лица, опалив кожу, но Трэшен смотрел только на меня, как будто не заметил огненной смерти. От второго он с легкостью отмахнулся, словно от назойливой мухи, шарик врезался в землю в метре от него.

– Ты что не понимаешь? – я вновь кинула магический шар, чувствуя, как уходит злость. – Кард – вымирающая нечисть, мы, маги, обязаны охранять их. Они неопасны! Согласна, в их шерсти яд, но людей они не убивают, принося только пользу лесу, в котором живут. Как же ты не понимаешь?!

Более-менее сорвав свой гнев на эльфе (кстати, надо заметить, что он полный пофигист), я просто замерла, понимая, что огненными шарами делу не поможешь.

– Извини… – Трэшен виновато опустил голову. – Я не знал этого, просто испугался, что он причинит тебе вред.

Нет, я не спорю, конечно, приятно, когда за тебя переживают, но что мне теперь делать? Если я напишу в отчете, что убила карда, мне это не прибавит баллов. Более того могут сделать пометку в дипломе, на которую все будут обращать внимание, особенно защитники природы. Последнее время 'зеленых' слишком много развелось в столице. Ведь сейчас это модно – бороться за развитие наших лесов и всевозможной вымирающей живности, которой развелось предостаточно, благодаря человеку. Мы же считаем себя венцом творения, в праве распоряжаться жизнями слабых. А маги, как самые сильные представители расы, должны взять на себя такие обязательства, как облагораживание местности и защиту братьев наших меньших! Кто же еще их защитит как не сообщество магов?

Но как оказалось, это было самой наименьшей моей проблемой. Из-за кустов испуганно выполз малыш убитого карда. Заметив свою маму, он тут же бросился к ней, уткнувшись мордочкой в ее шерсть. А громкий скулеж, что раздался через секунду, заставил мое сердце больно сжаться.

– Вот видишь! – раздраженно обратилась я к эльфу. – Ты убил его маму!!! Я же хотела только успокоить ее.

– Разрешив ей себя съесть? – скептично уточнил Трэшен, вызвав во мне только раздражение.

– Я знала, что делала, как-никак я магичка! А ты все испортил.

– Хорошо, – неожиданно спокойным голосом заговорил эльф. – Если произойдет похожая ситуация, я пальцем об палец не ударю. Ты же маг, сама справишься.

– Поздно ты это подметил.

Я скрестила руки на груди, вновь обернувшись к карда. Одного его оставлять нельзя, слишком маленький, другая нечисть запросто сожрет малыша и украсит им свой обеденный стол.

– Раз ты мне помешал, теперь этот кард будет с нами, пока не подрастет! – Уверенно заявила я, но ожидаемая реакция эльфа оказалась совершенно противоположной. Он не стал спорить, послушно кивнув головой.

Развернувшись ко мне спиной, Трэшен направился к нашей стоянке, проинформировав меня о его дальнейших планах.

– Сейчас слишком темно, чтобы ехать, переночуем здесь возле озера, а с утра отправимся.

Ничего не ответив, я подошла к все еще скулящему карду.

– Идем, малыш.

Оторвать его от убитой матери оказалось куда тяжелее, чем я представляла. Пришлось применить заклятие, а то кард ни в какую не хотел покидать ее. Но и это не самое сложное. Усыпить-то я его усыпила, но как теперь донести малыша? Ведь этот малыш весит не меньше взрослого волка. Радует, что у него в шерсти еще нет яда, так что защитное заклятие уже можно снять и не тратить лишние силы еще и на его поддержание, а полностью сосредоточиться на своей ноше.

С трудом его подняв, я, пыхтя, направилась в сторону нашего лагеря. И куда делись все рыцарские замашки Трэшена? Нет, чтобы помочь бедной, хрупкой девушке. (Ладно, согласна, я немного загнула про бедную и тем более хрупкую, но все же я девушка, мне не пристало таскать такие тяжести).

Впрочем, я ошиблась…

Стоило подойти к нашей стоянке, как полуэльф тут же поднялся, бросившись мне на помощь. Забрав у меня малыша карда, он сам донес его до костра, где и уложил рядом.

– Сонное заклятие, – объяснила я, видя в желтых глазах Трэшена изумление. – Он ни в какую не хотел отпускать маму.

– Прости, – виновато произнес эльф. – Я не хотел этого…

– Я поняла, уже не важно… – пробормотала я, обессилено упав на мягкую травку. – Время все равно не вернуть, просто надо было тебе объяснить, что я собиралась делать.

Не в силах уже говорить я просто достала из сумки тонкое одеяло, и положила его на траву, поудобнее устраиваясь для сна.

Что делал эльф, я не смотрела, думая о сегодняшнем дне. Это, наверное, был мой самый длинный день. И ведь он только первый, а что будет дальше? Даже представить страшно, но с другой стороны, жутко интересно!

Подсчитывая мириады звезд на черном небе, я даже не заметила того момента, когда просто они слились в одно светлое пятно и я провалилась в глубокий сон, без сновидений…

***

Глаза открывать не хотелось, но сон уже ушел, и лежать не было смысла. Но вставать я не торопилась, вытянувшись на тонком одеяле. Я даже не сразу поняла, что такое пушистое и теплое лежит у меня под боком. Первые минуты, открыв глаза, просто смотрела на этот черный пушистый комок, пока мое сознание услужливо не напомнило, что вчера я усыпила малыша карда. На удивление он еще спал, хоть солнце уже давно поднялось и во всю припекало. Я села и сладко потянулась, не сдержав зевка. Рядом с правой стороны от карда лежал Трэшен, который еще спал. Причем так мило обнимая карда, словно мягкую игрушку. На его лице застыла умиротворенная улыбка, длинная челка темно-каштаново цвета спадала на глаза, но это явно ему не мешало. Нет, я просто не могла не сохранить такой эпизод на память! Вы не подумайте, я не маньячка, которая наблюдает за спящими, просто это так мило выглядело. Да и потом над эльфом можно будет поиздеваться при помощи такого забавного компромата. У меня на примете было очень удобное заклинание, которое любят использовать маги в своих научных работах. Выставив руки в нужном жесте, соединив указательные и большие пальцы обеих рук наподобие прямоугольника, я навела их на эльфа и тихо прошептала слова заклятия. Секунда, и вот уже в моей руке маленькая бумажка с картинкой, на которой изображен эльф в обнимку с кардом.

Ха! Теперь у меня есть чем шантажировать эльфа, ну, например, если он будет и дальше скрывать от меня всю интересную информацию по нашему делу Темный эльф в обнимку с милым и пушистым зверьком. Интересно, он сильно разозлится? Мне почему-то кажется, что нет. Это даже неинтересно будет! Подтянув свою сумку, настолько тихо, как только возможно, я спрятала эту милую картинку в задний правый карман сумки. Осознав, что все равно больше не засну, рушила спуститься к озеру, умыться. Встать я старалась также тихо, не хотела будить эльфа, вот только он все же проснулся. А, впрочем, чего я хотела от дроу, пусть и наполовину. У них же прекрасный слух, к нему даже профессионалу подобраться незаметно практически невозможно.

– Ты куда? – Трэшен одним плавным движением поднялся с лежанки, с удивлением заметив под боком карда.

– Топиться, – Трэшен уставился на меня, чуть вздернув бровь в знак непонимания. – Умываться я иду, всего лишь умываться, – с раздражением ответила я, нет, нужно что-то делать с его чувством юмора, точнее, с полным его отсутствием. – Отсюда уже недалеко до главного тракта и, думаю, что к полудню мы будем у Лассана. Так что, чем быстрее выедем, тем скорее окунемся во все прелести городской суеты.

– Хорошо, я пока соберусь. – Трэшен мягко улыбнулся, даже не подозревая, что минуту назад я сохранила на память милую картину, которая сильно может подпортить его репутацию. Как-никак дроу! Зато у меня теперь есть доказательство, что не такие уж они и звери, как нам про них рассказывают. Они могут быть милыми и добрыми, хотя утверждать это я, конечно же, не могу, все-таки объект моих наблюдений не чистокровный дроу.

Оставив Трэшена с вещами, я направилась в сторону озера. Сегодня плавать желания у меня не было, стоило вспомнить вчерашнюю извращенную русалку. Присев на корточки возле воды, я с наслаждением ополоснула лицо прохладной водой. Но воздух оказался настолько прогретым, несмотря на ранее утро, что капли воды высохли за считанные минуты. По-видимому, нас ждет жаркое лето. Как же я не люблю жару, кто бы знал. Единственное спасение в такую погоду – вода. Для меня самое комфортное время года – зима, а вот Рэн, например, не переносит холод, я же наоборот. Интересно, а у Трэшена какое любимое время? Именно это я и спросила, как только вернулась к месту привала (которого, кстати, уже не было, Трэшен все убрал и собрал). Он, готовый и полностью собранный, стоял возле наших лошадей, а рядом вокруг него прыгал кард.

– Время года? – Трэшен задумался. – Даже не знаю, наверное, осень. А почему ты спрашиваешь?

– Просто интересно, – я улыбнулась, подходя к Люси и забирая свою сумку у эльфа. – А почему осень?

– Яркие краски. Все оттенки золотого, красного, желтого. Листья кружат в быстром танце, словно влюбленные пары на балу. И они такие же разные не похожие друг на друга.

– Мда-а-а так ты романтик… – изумленно произнесла я, поражаясь эльфу. – Я никогда даже не задумывалась об осени с такой стороны. Для меня это лишь слякоть, холод, дожди. Все серое и мрачное…

– Каждый находит что-то приятное ему в своем времени года… – спокойно объяснил Трэшен. – Вот твое, какое любимое время?

– Зима… – сходу выпалила я.

Эльф улыбнулся и с легкостью запрыгнул на коня.

– Я даже догадываюсь почему… – Трэшен усмехнулся.

– Спорим, нет! – уверенно возразила я. Просто не люблю, когда кто-то с уверенностью заявляет, что все обо мне знает, а это не так.

Эльф безразлично чуть пожал плечами, но продолжать тему не стал. Вот хочется знать, он по жизни всегда так индифферентен, или просто настолько внимателен, что понял, как мне не приятен его тон и поэтому тактично промолчал.

– Нет, ну так же неинтересно! – я разочарованно надула губы, запрыгнув на Люси. – Хоть бы для приличия поспорил.

– Не вижу смысла, – легко улыбнулся Трэшен, но заметив мой обиженный взгляд тут же сдался, – Хорошо, так что тебе нравится в зиме?

– Э-э-э… – задумчиво протянула я, смотря на карда который пытался вцепиться в мою ногу. – Белоснежный снег, в котором можно поваляться, ни о чем не думая и вновь представляя себя ребенком… Не думать о том, что ты один, ведь с тобой этот пушистый, мягкий снег, как теплое покрывало…

Я не сдержала улыбки, но тут мою ногу все-таки зацепил малыш, и я вскрикнула.

– Фу! Нельзя! Кард!!!

Он тут же виновато опустил голову, прячась от меня позади моей лошади. Мне вдруг даже совестно как-то стало, что не сдержалась и накричала. Стоп, а ведь я даже имени ему не дала!

– Слушай, Трэшен! – обратилась я к эльфу, резко меняя тему. – А как бы ты назвал малыша карда? Мы же даже ему имени не дали.

– Это ведь нечисть. Зачем ему имя? – изумился Трэшен.

– Опять начинаешь? Сколько раз повторять, он не опасен! И пока кард с нами нам же надо как-то его звать…

– Ты права, прости… – как обычно согласился Трэшен. Меня уже начинает это раздражать. Хоть бы раз для приличия попытался отстоять свою точку зрения. Как можно быть таким? Я привыкла, что со мной всегда спорят, а тут такой облом. Это меня из колеи выбивает! Впрочем, уверенна, рано или поздно я его достану!

– А чего мучиться? – я усмехнулась, понимая как все банально, но ничего другого мне просто не приходило в голову. – Пусть будет Малышом!

– Малыш? – переспросил эльф, с улыбкой смотря на карда. – Конечно, на малыша он не слишком тянет, уже сейчас он больше на крупного волка смахивает, но пусть будет так. Только ты не думаешь, что в городах люди неправильно нас поймут. Ведь они воспримут его, как нечисть, как опасного зверя…

– Я уже все предусмотрела! – не без гордости подметила я. И это было чистой правдой. Конечно, я понимала, что жители обязательно испугаются Малыша. Ведь это только магам известно, что они не несут опасности (ну почти…)

– Я просто наложу морок, и люди будут видеть обычную собаку.

– Какая ты предусмотрительная, – похвалил меня Трэшен, но я только прыснула. Знал бы он на самом деле мою предусмотрительность, я ведь это на ходу сочинила. Импровизация лучший способ решения проблемы, хотя тут можно поспорить, ведь как любит говорить Рэн: ситуации бывают разные.

– Ага, в этом вся я! – хвастливо отозвалось мое самолюбие.

Ну а что? Если сам себя не похвалишь, так никто не похвалит. (Ладно, Трэшен исключение). Он вообще не похож на дроу, да и на людей тоже не очень. Слишком воспитанный, слишком терпеливый… просто слишком. Вот где вы видели, чтобы у нас в Партэне кому-то предложили понести сумку? Или открыли перед вами дверь? Даже Рэн и то не удосуживался, первым занимая свободное место, а я стой. Рыцарь цигхов! Нет, честно, я редко неприлично выражаюсь. Правда-правда!

С такими мыслями я зажала бока Люси (да-да, я знаю, ты этого не любишь, но по-другому тебя с места не сдвинуть), направляя ее в сторону тропинки, что совсем скоро приведет нас на тракт, а уже оттуда рукой подать до Лассана.

***

Тракт сворачивал вправо. Выехав из-за деревьев, я увидела сторожевые башни Лассана. Я не ошиблась, предположив, что максимум через три дня мы будем на месте. Нам хватило двух. Это не удивительно, ведь Лассан не так уж и далеко от Партэна.

Спросите, почему же я тогда никогда не бывала здесь, если так сильно хотела? Пошлина за въезд в этот город составляла три золотых, ровно на один золотой меньше моего месячного дохода. Да-да, вы не ослышались! Я сама была шокирована. Где мне студенту, у которого стипендия почти вся, как пропуск в город, взять такие деньги. На пропитание хватает, купить раз в месяц одну-две вещицы тоже, и все. Впрочем, преподаватели считают, что студентам больше и не требуется. Радует только, что есть города, где можно предъявить только пропуск школы и тебя пропустят. Если бы не одно но – в те города только леший попрет, они же кишат нечистью. Ну да, а чего бы еще туда магов бесплатно пускали. Ведь не дураки, специально тратиться на наем специалистов, вот и заманивают.

Вот например если взять нашу школу. А именно сирот и тех, кто сумел поступить на бесплатное, бюджетников то бишь. Они выиграли еще и тем, что школа Магии и Целительства предоставляла им бесплатные места в общежитии. Рэн как-то мне рассказывал, что он платит в месяц за обучение четыре золотых, а за место в общежитие: две золотых. Я, как представила, чуть в обморок не упала. Хорошо, что меня все-таки приняли тогда на бюджет. Кстати, в этом у них тоже все продумано. Бюджетных мест всего пять процентов на новый поток поступающих, да и берут не каждого. От силы человек два-три. Тут главное не только хорошо учиться, но и иметь не малые задатки в магии.

Помню, когда я поступала, вместе со мной шла девочка, так вот ее не приняли из-за того, что ее дар был, слаб и преподаватели решили, что от него никакого толка не будет. Кстати, ошиблись! Сейчас поговаривают, что из нее выросла отличная ведьма, один минус – темная. Рассказывают, она убила пятерых магов в Арии, небольшом городке на окраине Вартана. Если мне не изменяет память, туда, кажется, даже магов посылали, вот только чем все закончилось, они держат в секрете.

Конечно, ведь во многом, по крайней мере, в том, что это девочка перешла на сторону зла виноваты сами преподаватели, которые сумели разглядеть ее способности и не поддержали, когда она находилась на перепутье. Впрочем, меня явно понесло куда-то не туда.

Ну, а что еще делать, как не размышлять о чем не попадя, когда твой спутник хранит некромантский обет молчания? Для тех, кто не знает, это молчание, которые некроманты накладывают на себя во время своих темных обрядов. Им вообще нельзя проронить даже слова, если хотят дожить до следующего обряда. Вот странные, не правда ли? Зачем идти на некромантию, если там такая смертность, впрочем, и у боевых магов работенка не намного безопаснее. Но все же, мне уж легче нечисть убивать, чем с нежитью работать, вот жуть-то. Ладно, пора возвращаться в реальность. А то уж больно ненужных мыслей в голове водиться.

После того, как мы покинули те чудесные озера, Трэшен не проронил ни слова. Если честно я не понимала, как так можно. Неужели ему совсем не хочется говорить? А что самое обидное, стоит завести разговор, как он отвечает одним словом и вновь замолкает, словно в рот воды набрал. Он что, из себя короля строит? Ужас! С Малышом и то больше общаюсь. Пусть он в ответ и издает нечто нечленораздельное, но хоть как-то реагирует!

В данный момент прошло уже больше получаса с момента очередного кивка вместо нормального ответа и я решилась снова попытаться завести разговор, когда Трэшен вдруг заговорил (о, чудо!)

– Мы подъезжаем к Лассану…

– О, да! Я совсем этого не заметила, – я чуть ли не захлебнулась своим ехидством и сама себе удивилась.

А чего это я вдруг? Мне радоваться стоит! Еще несколько мгновений, и я буду в городе своей мечты! Неужели мое желание действительно исполнится? С одной стороны, мне просто не верилось, что вот он, Лассан, прямо передо мной, с другой, где-то на периферии сознания кольнула мысль, а правильно ли я поступаю. Но моя вторая, более рациональная – наверное, левая – половина мозга быстренько затолкала подавшую голос невесть откуда взявшуюся совесть и возликовала.

Вот он, один из самых прекрасных городов! Белоснежные ворота, стеной окружали город. Темно-красные, даже бардовые, крыши домов были видны уже отсюда. Мне уже не терпится въехать в город!

Как только обустроюсь, надо будет обязательно наведаться к лучшему парикмахеру города, может, хоть он что-то сделает с моим вороньим гнездом. Наши же, партэнские мастера, одно лишь название и не одного профессионала!

А еще здорово было бы заскочить на какой-нибудь праздник! Так, какое сегодня дня число? Я задумалась… Восьмое зноя3. Эх, жаль, обычный день. Ближайший праздник через десять дней, обидно. Стоп! А чего я расстраиваюсь, ведь однокурсники утверждали, что тут что ни день то праздник, смех и веселье!

## 3. Зной – первый месяц лета.

В предвкушении я сильнее сжала бока своей лошади, чтобы побыстрее подъехать к воротам. Вот только эта упрямица лишь повернула голову, одарила меня презрительным взглядом, и все той же степенной походкой, продолжила двигать по дороге.

– Ах, так! Вот не дам тебе сахару, – обиженно пробурчала я, почувствовав на себе насмешливый взгляд Трэшена.

– Ничего не говори! – предупредила я его. – Ты вообще у своего коня разрешения спрашиваешь кого-то подвезти!

Молчание и улыбка меня уже не удивляли. Я с первого дня поняла, что эльф явно избегает конфликтов. Мне бы такой ангельский характер. Впрочем, кто сказал, что я не могу быть ангелом? Главное устройте мне рай.

– Кстати, – обратилась я к Трэшену. – Может, залог ты дашь сейчас? Все же мне будет не очень комфортно, что ты все время будешь платить.

– Оплата дорожных расходов полностью на мне, это не коснется твоей тысячи… – равнодушно подметил эльф.

Нет, конечно, в нашем договоре был пункт об оплате жилья и пропитания, но ведь я была уверена, что это как залог с моей тысячи. Все, я не здесь! Я умерла от переизбытка счастья. Мало того, что исполняться мои желания, так я побываю в тех местах, о которых давно грезила, еще и бесплатно!

– Стой! – меня осенило. – А по магазинам ты тоже будешь со мной ходить?

– Как ты захочешь… – равнодушно пожал плечами Трэшен. – Можешь назвать сумму, что тебе понадобиться и пойти сама.

– Ты что с собой все свое наследство взял? – не удержалась я. Ну вот как так можно? Разбазаривать деньги направо и налево.

– Нет, конечно, только три тысячи, – совершенно спокойно ответил эльф, как будто тут у каждого в кармане по тысяче водится.

– Золотых? – мой голос помимо воли дрогнул. А он же только невозмутимо кивнул головой.

Это же какое у него состояние!? Уверена, Элька, подружка, точно бы сказала: 'Хватай мужика… ну или полуэльфа!' Впрочем, я, слава богу, не она, и замуж в ближайшие лет десять не собираюсь!

– Ладно! – более-менее успокоилась и согласилась я. А что? Раз он настолько богат, да еще и транжира, чего бы этим не воспользоваться! К тому же ведь он сам предложил, а моя работа заключается лишь в том, чтобы говорить, куда укажет кулон. Иногда мне кажется, что это всего лишь сон. Или сознание просто сыграло со мной злую шутку. Впрочем, размышлять над этим, уже не было времени, так как мы подъехали к самим воротам.

У ворот я шикнула Малышу, чтобы вел себя тихо. Мы уже хотели постучаться, когда небольшое окошко распахнулось и оттуда выглянуло совсем молодое лицо с кучерявыми волосами. Любопытные карие глаза, идиотская улыбка, впрочем, как и его вопрос: 'Вы куда?' Будто не видно! Нет, мы просто так тут торчим, воротами любуемся. Вот только Трэшен не дал мне огрызнуться, вполне миролюбиво объяснив молодому человеку, что нам надо в город. Нет, честно, мне бы терпения.

– Вы извините… – залепетал паренек. – Просто отец отошел и приставил меня сюда.

– Да-да, это очень все интересно, но может нас уже пропустят? – прямо намекнула я пареньку, еще лишние полчаса стоять, пока его любопытство будет удовлетворено, мне не хотелось. Нет, я понимаю, что хочется с кем-то поболтать, ведь одному торчать у ворот скучно, но причем здесь мы? Как-нибудь в другой раз я обязательно его выслушаю, но сейчас мне не терпелось въехать в Лассан и наконец, увидеть город, про который так много рассказывали однокурсники.

– С вас шесть золотых, – пробурчал паренек.

Трэшен, молча, отсчитал названную сумму и протянул в окошко. Тут же послышался звон падающих монет, а потом скрип засова. А после перед нами медленно открыли ворота и мы въехали на мощеную дорогу, выложенную из мелких камней.

С первого взгляда я поняла насколько же Лассан отличается от Партэна. Высокие добротные дома с выбеленными стенами, широкие улицы, яркие витрины магазинов, и всюду, куда не кинь взгляд, толпы людей. А еще здесь было шумно, очень шумно: из-за постоянного гвалта людских голосов, громкой музыки, раздававшейся из центральной площади, цокота копыт по мощеной камнем мостовой.

Совсем не так, как у нас. Хоть и столица, но жители ценили уют и покой, поэтому по негласному закону старались вести себя тихо и по возможности прилично. Жаль не видно, кого обступили жители. Даже отсюда, с окраины города, я наслаждалась дивными переливами мелодии, звучавшими из толпы. Вот остановимся, и я обязательно сюда позже подойду!

Мы с Трэшеном направились по улочке, сворачивающей резко вправо, где на одном из домов выделялась чересчур яркая вывеска: 'Лучший отдых'. А внизу не такими большими буквами было уточнение, наверное, для тех, кто не понял: 'гостиница'.

У распахнутых дверей мы спешились и огляделись почти синхронно. Впрочем, нам не пришлось думать, куда бы пристроить своих лошадей. Подошел молодой мужчина в потрепанной куртке и свободный штанах. Как ему только не жарко?

– Вы будете останавливаться в гостинице? – даже не здороваясь, спросил мужик с равнодушными светло-голубыми глазами. – Ваших коней забрать? Тут за углом конюшня. С одного один золотой и девять серебрушек.

– А чего так дорого? – опешила я. У нас в Партэне берут всего три серебряных, хотя чему я удивляюсь, это же Лассан.

Мужчина скосил на меня неприветливый взгляд и вновь обернулся к Трэшену, который протянул ему нужную сумму.

– Хорошего вам отдыха, – больше не обращая на нас внимания, он взял под уздцы Люси и Вэйлла, развернулся к нам спиной и направился в сторону узкого проулка, за которым, как я поняла, и находилась местная конюшня

Я же только раздраженно повела плечами и позвала Малыша, который все это время послушно сидел рядом. Вы, кстати, спросите, наверное, почему кард стал послушным после того, как даже не хотел отходить от матери. Тут все очень просто, заклятие сна имело еще одно действие – стирание памяти. Вообще-то это заклятие настроено специально на людей, но мне можно давать третью степень архимага, как первой ведьме, которая удачно применила его на нечисти. Ведь считается, что нечисть не развита долговременная память, которая и отвечает за наши воспоминания, как и другие виды высшей нервной деятельности, будь то речь или логическое мышление.

Нет, я, конечно, шучу, понятное дело, что это уже исследовали, но подобные мысли очень трудно выбить из людских голов, уверенных, что разумных, кроме них, не существует. Удивительно то, что во всех книгах уверяют в бесполезности применения данного заклинания на нечисти. Но как тогда объяснить послушное поведение карда? Да все просто, ведь он забыл про смерть своей мамы, да и вообще вряд ли про нее что-либо помнит. А что это значит? Значит эти профессоры, книжные черви, ошиблись, и заклятие сна действует на всех. Ладно, что-то я слишком ушла в объяснения.

В гостинице было на удивление тихо и уютно, что кардинально было непохоже на наши. Хотя, тут много что отличалось. К примеру, взять моду. Это что-то с чем-то, сразу видно, что основная масса приезжих – аристократы и высшая знать. У нас большинство простого люду в свободных рубахах и штанах щеголяют, что парни, что девушки. Нет, конечно, длинные юбки и у нас носят, но их в основном надевают обычные женщины. Обычные, это в смысле не маги, потому что нам, особенно боевым, удобнее лазить по кладбищам за нечистью в штанах. Здесь же, все были в шикарных платьях с кружевами и лентами, дивными высокими прическами. Мужчины одеты очень элегантно, словно собрались на бал.

Знаете, мне даже стыдно стало. Правда-правда! На тысячную долю секунды. По сравнению с ними я выгляжу, как оборванка. Даже Трэшен и то попрезентабельнее. Светлая туника с вышитыми узорами, прямые шелковые брюки. Эх, не то что я. А, впрочем, мне-то какое дело, что обо мне подумают. Очнись уже ты же ведьма! Ты давно хотела здесь побывать, и вот, наконец-то, твоя мечта сбылась, так не позволяй всяким напыщенным и разряженным индюкам и курицам, портить тебе настроение. Так что, пусть они парятся в своих умопомрачительных нарядах, а мы скромные, нам такого не надо, а лазить по городу легче в штанах и рубашке.

Я направилась прямо к молодой девушке, стоящей за длинным столиком с документами, которая отвечала за регистрацию.

– Добрый день, – поздоровалась она, с любопытством скосив взгляд в сторону моего спутника. Девушка то и дело поправляла волосы и красивое кружево, которое обрамляло довольно-таки глубокий вырез платья, явно желая привлечь внимание Трэшена.

– Добрый, – полуэльф доброжелательно ей улыбнулся, и она тут же вся засветилась. Аж противно! Брр!

– Нам два номера! – холодно сказала я, нарушая ее грезы.

Девушка тут же зашуршала бумажками, продолжая то и дело кидать взгляд на Трэшена, который прекрасно это видел, но никак не реагировал. А вот Рэн бы воспользовался таким случаем, ведь девушка довольно симпатичная.

Интересно, она еще долго будет искать? Я раздраженно стала стучать пальцами по столику, но не выдержала и резко обернулась к эльфу.

– Ладно, разбирайся с номерами, – я вручила Трэшену свою сумку и оставила с ним Малыша. – А я пошла город посмотрю.

Он ничего не ответил, только легонько приподняв кончики губ и протянул мне мешочек с монетами. Я даже не спрашивала, что это, и так зная. Мы договорились, еще при въезде в город, что он выделит необходимую, по моим расчетам сумму, чтобы ни в чем себе не отказывать и хорошенько оттянуться в городе моей мечты, а то как-то каждый раз просить не очень приятно. С довольной миной взяв деньги, я пошла развлекаться, а точнее исполнять все свои самые потаенные желания.

Единственный минус, который портил мне настроение – это невыносимая жара. Даже тени от домов не спасали, а уж такая толкучка, как здесь, только добавляла мне раздражения. Хоть бы дождик что ли пошел. Однако стоило взглянуть на небо, чтобы понять моим мечтам не суждено сбыться. Яркое солнце слепило глаза на чисто голубом небе.

Пожав плечами, я направилась тратить деньги. А как же не воспользоваться ситуацией и не прикупить себе чего-нибудь эдакого, да еще и за чужой счет? Поэтому я пошла прямо к торговым рядам Наша ярмарка по сравнению с лассанской так, детская забава! Чего здесь только не было.

Во-первых, в Партэне ярмарки устраивались только во время каких-нибудь праздников, а не каждый день, во-вторых, торговали только одним видом товаров: если посуда, то железная, если штаны, то шерстяные, отличались только по размеру и цвету. Если хотелось чего-нибудь эдакого, приходилось искать специальную лавку и заказывать там по довольно кусачей цене. Здесь же было все! Женское белье продавали рядом с оружием, справа горы фруктов, рядом обувь, еще через два ряда ковры, ткани, потом веники, шубы, овощи и все в разброс. А людей сколько – просто невообразимо. Я двигалась в этой толпе со скоростью улитки. Здесь и не заметишь, как у тебя да что-то стащат. Словно в подтверждении моих мыслей, я почувствовала, как кто-то потянул мешочек, висевший у меня на поясе.

– Даже не думай, в жабу превращу! – угрожающе прошептала я, не оборачиваясь.

Для убедительности щелкнула пальцами и тот, кто держал руку на моем мешочке, резко ее отдернул.

– Ай! Больно же! – голос оказался детский и я изумленно обернулась, только и заметив стремительно улепетывающего со всех ног мальца. Почему он выбрал именно меня? Тут столько богато разодетых дам. Впрочем, откуда мне знать? Безразлично пожав плечами я пошла дальше, теперь уже держа деньги в руках.

– Милочка, купи мазь! – Обращались явно ко мне. – Прыщики исчезнут, – улыбнулась какая-то бабка, тыкая в меня мазями в баночках.

– Чего?

– У меня самые лучшие средства, – убедительно продолжила она, схватив меня за руку и потащив в сторону своего ларька.

– Это веснушки! – раздраженно отозвалась я, вырвав руку.

– Тогда купи гель для волос! Лучший! – она стала рыться в корзинке с подозрительного вида пузырьками, вылавливая оттуда уже другую баночку. – Твои волосы станут блестящими и прямыми.

– А меня устраивают мои и спутанные! – резко оборвала я поток речи бабки.

– Может тогда гель для губ? Сразу станут мягкими и розовенькими, ммм, а то посмотри, какие они у тебя, все потрескавшиеся, – подметила бабка, упершись в меня жадным взглядом, явно желая заполучить меня в качестве покупателя.

– Слушайте, найдите другую жертву! – с усмешкой отозвалась я, замечая как потух азартный блеск в ее глазах. – Мне вся эта дрянь даром не нужна!

– Но как же? Разве ты не хочешь быть красивой?

На последние слова продавщицы я уже даже не обернулась, протискиваясь через толпу дальше. Какая же приставучая попалась!

– Девушка нижнее белье не хотите? – теперь уже какой-то мужик заприметил меня в качестве 'жертвы'. – Самое лучшее во всем Вартане, привезенное из самой Реании!

В этот раз я даже не остановилась. Все же торговцы здесь не шибко от наших отличаются. Такие же приставучие! Пора отсюда ноги уносить, лучше пойду на представление схожу, а по рядам пройдусь попозже, когда людей меньше будет.

Дорога к небольшой сцене, на которой сейчас выступали, проходила через площадь с фонтаном. Туда я и направилась. Около фонтана оказалось много влюбленных парочек, сидевших на бортике и целовавших. Я готова была умилиться до слез, но меня привлекла отделка фонтана из белого мрамора с золотыми прожилками для внешнего края, который светился каким-то теплым светом, и серебряными – для внутреннего. Смотрелось изумительно, особенно дно, скрытое под полуметровым слоем прозрачной воды, сверкало и переливалось мириадами красок.

А у нас только небольшой фонтанчик в Партэне и то, обложенный давно потрескавшееся кладкой. Ему уже реконструкция лет двадцать нужна. А еще столица называется.

Все-таки однокурсницы меня не обманывали, этот город действительно был прекрасен. С улыбкой на устах, я обошла фонтан и направилась к сцене, на которой сейчас выступала совсем молодая девушка. Ее обступили зрители, которые восхищенно аплодировали. Впрочем, она и правда очень красиво пела. У нее был нежный, высокий голос. Да и сама она была очень симпатичной, в светлом платье с распущенными золотыми волосами.

Я уже хотела подойти ближе к сцене, когда мой взгляд неожиданно наткнулся на троих дроу. Они стояли у соседнего дома и о чем-то ожесточенно спорили. Самый высокий из них с заплетенными волосами еще и жестикулировал руками. Если подумать, я впервые видела темных эльфов в живую, Трэшен не в счет, он полукровка. А у этих была темная кожа, что выделяло их на фоне других.

Перестав спорить, они скрылись в проулке, куда направилась и я. Это трудно объяснить, однако у меня появилось стойкое ощущение, что я должна пойти за ними. Хотя может это было всего лишь мое любопытство? В любом случае, как оказалось, я не ошиблась.

Прошмыгнув в проулок, я осторожно следовала за так приглянувшимися мне эльфами, стараясь оставаться незамеченной. Единственное, что меня беспокоило, что у темных эльфов отличное чутье и мое любопытство могло выйти мне боком, да что уж боком, вполне полноценной жо… ну не будем углубляться в анатомию… короче, могло принести мне кучу проблем.

Я выдохнула с облегчением, когда они зашли в дом с черного хода. Фух, не заметили. Но что теперь? Это будет наглостью с моей стороны направиться за ними их же путем.

Пригнувшись, я как сгорбивший старец, прошла под окном. А через секунду выпрямилась и встала рядом с дверью. В дверь не зайдешь, окно закрыто. Вот спрашивается, зачем тогда тут стою? Еле сдерживая свое любопытство, чтобы не заглянуть внутрь, стала лихорадочно соображать, как поступить. Мало ли как дроу воспримут новость, что за ними какая-то студентка школы следит. Вдруг у них это как-то по-другому расценивается? Поди, знай этих северных жителей.

Хм, а что если использовать магию? Это хорошая идея, и почему она раньше мне в голову не пришла. Ведь я могу сделать так, что буду отчетливо их слышать. Вот только не успела об этом подумать, как до меня донеслись голоса, они звучали так, словно их обладатели стояли совсем рядом. Но самое удивительное, что я даже не произносила слова заклятия! Но как тогда? На размышления не было времени, и я внимательно прислушалась, даже не обратив внимания на засветившейся кулон.

– Мы должны его найти в ближайшее время иначе Владыка выполнит свою угрозу! – тихий голос, явно принадлежащий одному из темных эльфов.

– Здесь мы просто зря тратим время, – более грубый голос. – Этого артефакта тут нет, стоит это признать. Но Владыка уверен, что он где-то в этих краях…

– Да, но что мы знаем об этом артефакте? – вновь тот первый тихий голос, немного раздраженный.

– Он нужен Владыке, чтобы осуществить свои планы. Этот артефакт даст неимоверную силу тому, кто будет им владеть! – это сказал явно новый участник диалога. А потом внезапно стало тихо. Я напряглась, понимая, что пора уносить ноги. Я только успела сделать шаг в сторону проулка, как дверь резко распахнулась. Встретившись взглядом с красными изумленными глазами дроу, я не раздумывая, кинулась бежать.

– Лови ее! – громко и властно крикнул один из эльфов.

Вот цигх! Я попала! Теперь же они от меня не отстанут. Сбежать от дроу? Да это просто нереально. Впрочем, останавливаться и сдаваться я не собиралась, пусть их физическая сила куда выше моей, но зато у них нет моей изворотливости и моего ума! Да-да я уже уточняла, что иногда моя самооценка скачет от нуля до заоблачных высот и наоборот. Сейчас был ее пик.

Свернув в узкий проулок, побежала на площадь, понимая, что при стольких свидетелей, дроу не станут открыто нападать. По крайней мере, я на это очень рассчитывала.

Вот только какой-то осел так не вовремя что-то разлил на дороге, как раз передо мной. Я бежала по вымощенной из камней центральной дороге к площади и ахнуть не успела, как оказалась на пятой точке. Ко всему еще и остановиться не смогла, так и проехавшись до самого ларька с фруктами. Не раздумывая, я тут же подскочила, чувствуя что-то неприятно липкое на руках. Перепрыгнув через низенький заборчик, который ограждал ларьки с товарами, схватила горсть вишен у какой-то бабки и кинулась к спасительному фонтану.

Уже у фонтана, смогла наконец-то отдышаться. Согнувшись пополам, я пыталась совладать со своим дыханием. Из горла доносился какой-то неясный хрип. Дааа, физическая подготовка явно хромает. Хоть преподаватель никогда и не жаловался, но нужно запомнить на будущее, что с нелюдями все намного сложнее. Надо было взорвать их к чертовой матери, а потом уже спокойненько бежать… от городской стражи, благо они все обычные люди.

Сев на край бортика фонтана, я огляделась. Вокруг толпилась уйма народу, из-за которого ничего невозможно было разглядеть. А этот шум и гвалт давил на голову, не давая собраться с мыслями. Не все так радужно в городе моей мечты, есть и свои минусы. Этот постоянный гул просто выматывал.

Вспомнив о вишне, раскрыла ладонь, с разочарованием глядя на ту кашицу, что осталась от таких аппетитных ягодок. Я их заприметила еще когда сворачивала в переулок за дроу, а убегая не могла упустить возможность стащить чуток, все равно неразбериха из-за нашей гонки. Но, несмотря на такой не презентабельный вид вишенок, я все равно запихнула все в рот. Не пропадать же добру, тем более бесплатному. Ммм… Вкусно!

Я продолжала жевать вишню, через раз выплевывая косточки. Знаю, что некрасиво, но я делала это аккуратно, никто не заметил. Хм, а у этой вишни странный вкус эля. Оригинальный сорт. Или это мои руки в эле были? Изумленно лизнув палец, я поняла, что права. Так вот что разлили там на дороге! Мдя, теперь у меня руки пахнут не только вишней, но алкоголем. Просто замечательно!

Ладно, не могу же я целый день сидеть. Тут душно и жарко! Но я была уверена, что темные эльфы где-то недалеко, только и ждут когда покажусь. Ага! 'Ща-а-а!' Ждите! Но что-то делать действительно надо, да и скоро меня Трэшен начнет искать, мы же договорились встретиться через час у гостиницы. Да-а-а, не задача…

Доев вишню, я стала вытирать липкие руки, но поняла, что это гиблое дело, и просто опустила в прохладную воду, которая тут же около моих ладоней окрасилась в розоватый оттенок. Воровато оглянувшись, поняла, что в мою сторону никто не смотрит, я вздохнула с облегчением. Можно мыть руки дальше. Знаю-знаю, некрасиво и неприлично, но это же я.

Хотела уже развернуться и сделать вид скучающей дамочки, когда чья-то ладонь легла мне на плечо, от чего я чуть сама не свалилась в фонтан. Благо успела руками в бортик вцепиться.

– Милочка, а что это вы делаете? – неприятный женский голос заставил меня обернуться. – Кто вас воспитывал? Это же просто неприлично!

Это оказалась полная дама средних лет в шикарном платье. Сразу видно – денег куры не клюют. Длинные темные волосы собраны в причудливую прическу, а в руках зонтик, закрывающий ее бледное личико от ярких лучей солнца. Она неожиданно взяла меня за руку и с невиданной для женщины силы потянула меня за собой. Впрочем, с ее фигурой это и неудивительно, она явно не отказывает себе в тортиках и пирожных.

– Идем, отведу тебя к градоначальнику, пусть сам с тобой разбирается. А то развелось здесь всяких бродяг невоспитанных! Стоит, пожалуй, поднять цену в город, чтобы всякий сброд не приезжал!

Это я-то сброд? Бродяжка? Ну да, на мне нет шикарного платья, да и зачем оно ведьме? Удобные штаны и рубашка, все что надо.

Если бы не ситуация с дроу, которые только и ждут, чтобы я вышла из этой толпы, меня бы давно уже здесь не было. Оно мне надо? Выслушивать все это?!

Но когда она потянула меня за собой, поняла что ее намерения серьезные и нужно срочно что-то делать. Ладно, придется вспомнить свои навыки актерского мастерства. Она ведь даже понятия не имеет, что ее ждет, если сейчас выйдет со мной под руку из этой спасительной толпы. Дроу не будет волновать, кто она такая, прирежут как нежеланного свидетеля. Темные эльфы они вообще народ терпеливый, уверена, будут ждать меня, пока все не разойдутся. Так, для начала мне стоит избавиться от этой надоедливой дамочки, а потом уже решать, как отсюда сбежать.

– Простите меня! Прошу, только не к градоначальнику… – начала слезно умолять. – Дома ждет маленькая сестра, кроме меня у нее никого нет…

Для убедительности я даже стала всхлипывать, размазывая по лицу невидимые слезы.

– Пожалуйста, я клянусь, что это никогда не повториться.

Видно не все потеряно, женщину тронула моя душещипательная история. Теперь буду знать, если вдруг меня выпрут из школы, подамся в актеры.

Женщина отпустила мою руку и одарила изумленным взглядом, в котором читался ужас и сострадание. Надо же все-таки есть еще сердобольные люди.

– Вот держи… – она вдруг стала рыться в сумке и достала пару серебряных монет. – Купи сестре что-нибудь сладкое на ярмарке.

Приняв монеты, я поблагодарила и поспешила скрыться в толпе, ни разу не оглянувшись. Совесть меня совершенно не мучила, а монеты я благоразумно спрятала в карман, авось, пригодятся.

Ну и жара! Фух! Я вся мокрая. Мне бы сейчас в прохладную воду. Эх! Вот у нас в Партэне можно запросто зайти в фонтан, когда так душно, а тут сразу к градоначальнику. Может, уж тогда сразу к королю?

С такими мыслями, я пробиралась к узенькому проулку через толпу. Главное добежать до него, а оттуда рукой подать до гостиницы с Трэшеном.

Еще раз глубоко вдохнув, досчитала до трех и фаерболом вылетела из толпы. Не давая себе возможности отдышаться, я проскочила в темный зев под сводами домов и припустила по петляющей улочке к гостинице. Но как показал опыт, к сожалению, наглядный, а точнее поголовный, все мои усилия были тщетны, дроу даже ловить меня не стали. Я только ощутила неожиданный укол в шею, как мои ноги подкосились и я упала…

***

Тихий стук по крыше вернул меня в сознание. Я не хотела открывать глаза, пытаясь убедить себя, что все это было только сном, но память, так вовремя предоставившая мне последние события, заставила резко распахнуть глаза.

Я лежала на просторной кровати, на мягкой перине в небольшой комнатке с одним единственным окном. Оно было немного приоткрыто, из-за чего в комнате было прохладно. Даже обидно стало, когда я гуляла и наслаждалась городом мечты, дышать не чем было, а сейчас, когда настроение итак ниже некуда, шел такой спасительный дождь.

Впрочем, сейчас не об этом. Сев на кровати, я с изумлением заметила, что больше тут никакой мебели не было. Это выглядело странно, но сейчас меня волновало другое – что вкололи мне дроу? То, что это были они, даже не сомневалась. Просто на некоторые виды снотворного у меня аллергия. Но видно мне повезло, раз сижу как ни в чем не бывало.

Интересно, почему они меня так оставили, да еще и с открытым окном? Если мне не изменяет память, то по закону жанра жертв должны связывать, иначе они убегут. И почему я еще жива? Ведь это же темные эльфы! Гроза всех разумных… и неразумных! Они бы не стали со мной нянчиться. Хотя, возможно, я им для чего-то нужна, или их просто разъедает любопытство, кто я такая?

Так, надо выбираться отсюда! И как можно скорее для моего же блага. Но стоило мне встать, как резко закружилась голова, заставляя сесть обратно. Цигх!!! Гады! Что за дрянь они мне вкололи?

Только я собиралась от души выругаться, как скрипнула дверь, и в комнату вошел один из тех дроу. В замысловатой светлой тунике и свободных штанах с мудреной вышивкой по краям, такой же, как на тунике. Длинные волосы, белоснежного цвета собраны в низкий хвост. Мне даже завидно стало! Они у него ровные и блестящие. Невольно вспомнилась та бабка на ярмарке. Может, темные эльфы пользуются этими средствами для ухода за волосами? Знаю-знаю, мне сейчас стоит думать не об этом, но у меня был чисто научный интерес. А когда я без стеснения спросила, эльф только перевел тему. Хм, значит я права…

– Вернемся к тебе, – сиреневые глаза дроу с интересом обвели меня взглядом. – Кто ты такая?

– Ведьма, – просто ответила я, что и так было очевидно.

– Остроумно! А подробнее: имя, зачем следила?

Я задумалась над тем, что выгоднее будет мне ответить. Придя к выводу, что имя мое знать эльфу ни к чему, запросто соврала:

– Элли, и я за вами не следила, просто шла мимо.

– Все вранье, начиная от твоего имени! – холодно отрезал дроу.

Я изумленно замерла, с любопытством глядя на дроу. Ладно, я еще понимаю, что предположение: 'шла мимо' может и не прокатить, но мое истинное имя ему откуда знать?

Словно догадываясь о моих мыслях, темный эльф улыбнулся.

– Мы чувствуем ложь.

Вот цигх! Я попала. К тому же, до сих пор не могла понять, почему они так гуманно уложили на кровать, а не привязали. Меня это до сих пор коробило.

– А смысл? Уйти все равно не сможешь. И не пытайся, хуже будет только тебе.

Отлично он еще и мысли читает! Теперь и не поразмышляешь нормально.

– Не читаю, а чувствую, – раздраженно пояснил дроу, хоть я и не просила. – А теперь вернемся к тебе! Как ты понимаешь, ты слишком много слышала.

Вот это меня и интересует! Почему я тогда до сих пор жива?

– Ты понравилась моему брату, – просто и с улыбкой ошарашил меня дроу. – Но не волнуйся, после мы тебя убьем. Не знаю, слышала ли ты, но в давние времена, когда ведьм еще сжигали, была очень верная поговорка…

Я задумалась, припоминая историю. Время, когда сжигали ведьм? Точную дату даже и не вспомню, возможно, трехсотые года, когда люди боялись всего необычного. Если честно, когда мы проходили этот темный период по истории, я всегда содрогалась от тех событий, что нам в подробностях описывали, и тихо радовалась, что родилась не в то время.

Эльф, слыша все мои мысли только ухмыльнулся. Конечно, чувствует он их, будто мне от этого легче, или терминология меняет тот факт, что он читает меня, словно открытую книгу.

Однако эльф ничего не сказал на мои мысли, а только продолжил развивать тему о какой-то поговорке.

– Поймав ведьму, все кричали: 'Сжечь ее', пока кто-то из толпы не выкрикнул: 'Но она же красива!' вот тогда другие и ответили: 'Хорошо… но потом сжечь!'

– Очень мило… – я натянуто улыбнулась, понимая, что именно этим хотел сказать дроу. Лучше бы меня все же сразу убили.

– Зачем же сразу? Когда под руку попалась такая красавица, почему бы и не воспользоваться? Тем более за всеми этими делами, мы давно с братьями не отдыхали.

– Вы извращенцы? – прямо спросила я. А кто еще мог на меня глаз положить? – В каком месте я красавица?

Нет, конечно, это очень приятно слышать. Моя самооценка вновь взлетела, зашкаливая. Но не в такой же ситуации.

– Вы люди, слишком много придаете значения внешнему фактору… – задумчиво протянул дроу. – И в этом ваша беда! В любом случае можешь готовиться. Считай это нашим тебе подарком перед смертью. Не каждой человечке выпадает такой шанс.

– Шанс? – мне вдруг захотелось истерично рассмеяться, но я постаралась взять себя в руки. – А может, вы меня просто убьете?

Эльф только усмехнулся, и вышел из комнаты. Просто замечательно! Нет, не спорю, дроу красивые, но я не готова. Мне даже восемнадцати нет. Между прочим, за это статья полагается. И вообще я их не знаю! Да, у меня старомодные взгляды! Я потеряю свою девичью честь, только с тем, кого полюблю и уж тем более не с первым встречным. Пусть он даже будет первым красавцем на всем белом свете. Хотя… Так, стоп, не туда понесло. Надо выбираться отсюда, пока про меня забыли. Но как? Дроу не глупы, они бы просто так меня здесь не оставили, зная что у меня есть шанс сбежать. Да и тот фиолетовоглазый сказал, что я не смогу. Что он имел в виду? Впрочем, попытаться вся равно стоит.

Встав, я прошлась по комнате, лихорадочно соображая как поступить. Дверь была закрыта уже успела проверить, но окно оставалось открытым. Тут явно какой-то подвох. Ладно, проверим!

Выставив руки в нужном пасе, четко произнесла слова заклятия, отчего из моих ладоней тут же вырвался яркий свет. Вот только то, что произошло дальше, я точно не предусмотрела. Заклятие просто отразилось от открытого окна и понеслось в мою сторону. Я в последний момент успела пригнуться.

Так вот что имел в виду дроу. Вот гады! Они наложили на комнату темноэльфийскую защитную сеть. Тогда все понятно, смысл меня привязывать, если их магию может снять только дроу.

Я разочарованно села на кровать, глядя в распахнутое окно. Они небось специально его открыли, давая мне понять, что я никуда не денусь. И что теперь делать? У меня даже мозги закипели от лихорадочных размышлений. Как еще пар из ушей не пошел? Цигх, не хочу такой смерти! Все же темные эльфы действительно сволочи! Нет, чтобы просто убить! Хотя люди такие же.

Трэшен! Точно! Почему я раньше о нем не вспомнила? Он же полукровка! Значит сможет меня отсюда вытащить! Как там нас учили посылать спасительные сигналы на практике?

Закрыв глаза, стала представлять Трэшена. Честно сказать, эта магия мне никогда особо не удавалась. Все же Рэн был прав со своим: 'пригодится, может все', а не только боевая магия.

Так, нет времени поддаваться размышлениям! Вновь сосредоточившись, я попыталась послать мысленный импульс Трэшену, очень надеясь, что он не слишком далеко. У этого заклятия есть свой минус. Чтобы тебя услышали, ты должна находиться не дальше определенного расстояния от нужного тебе человека.

'Трэшен, мне сейчас, пригодилось бы твое умение эльфийской магии' Ничего другого мне на ум не пришло, я просто не знала, что в такой ситуации посылать. Как-то банально кричать: 'А-а-а, спасите, помогите' да и не хотелось строить из себя эдакую, неспособную ни на что, барышню. Я как-никак ведьма! Пусть еще не закончившая десятый курс, но все же!

'Это ты виноват, ведь не хотел учить меня! А я бы могла сама отсюда удрать!' – Вновь мысленно произнесла, ругаясь.

И правда, что ему стоило? Вместо того, чтобы научить чему-то полезному, показывал природу на чувственном уровне. Бред! Все, если выберусь, обязательно потребую компенсации в виде обучения магии темных! Не хочу снова чувствовать себя так беспомощно. Я ведь в маги для чего пошла?! Чтобы всегда уметь постоять за себя и не от кого не зависеть!

'Цигх! Трэшен, где тебя черти носят?'

Ответа я так и не получила. Это значит: либо у меня ничего не вышло, либо Трэшен далеко.

Черт с ним, будем искать другой способ отсюда выбраться!

Но дроу обломали все планы, завалившись в комнату полным набором, то есть втроем, заставляя меня инстинктивно ставить защиту. Это что же они все вместе, против меня одной? Совести у них нет! Особенно меня настораживали их довольные улыбки. Прям, как у той чокнутой русалки в проклятом озере.

– Вот и все… – заговорил фиолетовоглазый, который заходил сюда пару минут назад.

– Можно вопросик? – совсем невоспитанно перебила я дроу, делая шажочек назад. Они, в свою очередь, на один шаг приблизились ко мне. – Про какой такой артефакт вы говорили?

А что? Терять мне нечего, а любопытство грызет. Раз умирать, так почему бы не осведомленным за что.

– Артефакт силы… – ответил самый низкий из троих эльфов в забавном светлом костюме. Почему забавном? А вы когда-нибудь видели, чтобы штаны были обрезаны по колено! Я еще понимаю, если вниз одеты длинные сапоги. Хотя, возможно, это у них мода такая. Но если мне не изменяет память, так позволяют себе одеваться только на юге, за морем.

Сам дроу был симпатичным, с ярко-зелеными глазами и короткой неровной стрижкой. Он среди них выглядел самым младшим. Даже не знаю, отчего у меня создалось такое впечатление. Возможно, из-за действий второго дроу со страшным взглядом, который дал зеленоглазому подзатыльник.

– Ты что языком мелешь? Идиот!

Я не смогла сдержать смешка. Уж слишком нелепо выглядела эта сцена. Да и как-то несерьезно они себя вели, если не думать, зачем именно они пришли в эту комнату.

– Хватит! – рассердился фиолетовоглазый.

Интересно, а этот у них за главного?

– Развлекайтесь, а потом убейте ее.

– Э, стойте! А давайте не развлекаясь перейдем сразу ко второму пункту плана? – предложила я, сомневаясь, что они согласятся, но все же надеясь на более благоприятный исход.

– И заткните ее, она слишком много говорит! – с этими словами он вышел, оставляя меня в недоумении. Его последние слова, между прочим, задели самолюбие!

Впрочем, сейчас было не до того. Однако все-таки легче, что их главный ушел. На одного ушастого извращенца меньше.

За потоком мыслей я и не заметила, как оставшиеся придур… эльфы приблизились ко мне, одним слитным движением беря в кольцо. Красноглазый дроу сжал мое плечо и потянул вниз, заставляя сесть на кровать. Я не стала вырываться, послушно выполнив его тонкий намек. В моей ясной головушке созрел коварный план.

– Слушайте, раз это мой подарок перед смертью… – я продолжала улыбаться, глядя на изумленных эльфов. – Почему не сделать все красиво? Зачем использовать силу, я и так отдамся. Когда мне еще представиться такой шанс. Дроу – ведь самая красивая раса, перед вами не одна смертная устоять не может и я в том числе.

Так, что там мне Эля любила плести про любовные эльфийские романы. Никогда не могла терпеть эти слезоточивые писульки, но память у меня хорошая, а подружка их мне специально зачитывала, наверное, хотела воспитать во мне романтика. Да… этими доморощенными стенаниями она смогла только вызывать рвотные позывы. Но, как я говорила, память у меня хорошая, и сейчас эти цитаты мне как никогда пригодятся.

– Ты такой мужественный…

Это где ж ты так накачался, переросток лопоухий, отпусти ты уже мое плечо, сейчас до кости продавишь… дебил, больно же, теперь синяки останутся.

Я мягко провела рукой по лицу красноглазого эльфа, пытаясь справиться с отвращением.

– Такой смелый…

Ага, смелый, вдвоем на одну девчонку. Один-то небось побоялся, вот и взял мелкого для компании.

Внутри меня всю воротило от этих фраз. И как люди эти романы читают? Бе!

– А ты такой милый…

Придурок ушастый, что вылупился на меня, как баран на новые ворота, ща-а-а я еще и не то скажу… если не стошнит.

Я обернулась ко второму эльфу, что помладше и продолжила плести полную ерунду:

– Твои глаза такого яркого зеленого цвета, словно два изумруда!

Изумруда, ха! Скорее когда дерево гниет, оно так же светится.

– Ну что же вы ждете, возьмите меня.

Вот я вам сейчас такое развлечение устрою, никогда даже не взглянете косо на человеческих магов.

Как же трудно было не засмеяться. Даже представить не могла, что когда-нибудь воспользуюсь цитатами из любовного романа подруги.

Зато они клюнули и явно, в отличие от того третьего дроу с фиолетовыми глазами, мысли не читали, иначе я была бы уже мертва.

– Оказывается, в тихом омуте черти водятся, – ехидно подметил красноглазый, улыбаясь, так что стали видны его небольшие клыки.

– И не только… – я легко потянула за шнуровку на тунике дроу. – Может, хватит тянуть?

Только они сели по бокам от меня и стали вместе стягивать мою рубашку, как я тихо прошептала всего лишь два слова и время словно замерло.

Если честно, тому, что я собиралась сейчас сделать, в школе не учили, так как это относится к запрещенной магии. Но кто хоть раз не лазил в закрытую часть нашей библиотеки, там же самое интересное! Чего там только нет. Как не старались преподаватели, всегда находился студент, который хотя бы раз в год, но использовал какое-нибудь заклинание из тех книг. Наказание было жестокое – исключение. Но это если попадешься, конечно. Впрочем, сейчас не об этом.

Встав возле замерших эльфов, я немного их придвинула друг к другу. Так, а теперь самое пикантное. Рука красноглазого теперь покоилась на груди второго, там, где он положил ее, стягивая мою одежду, а руки зеленоглазого – на талии старшего дроу. А сейчас самое сложное…

Положив ладони на их лбы, стала читать заклятие изменения памяти одновременно используя 'обман зрения'. Двойная ворожба – дело непростое, но я же способная. Когда время вернется на круги своя, они увидят рядом прекрасную девушку, совершенно забыв про меня. Что будет дальше, зависит только от степени их испорченности. Девушка-то будет незнакомая, вот и посмотрим, чем они думают. Жаль, конечно, что не увижу этого зрелища, но на память сохраню! Мда… к концу практики у меня будет сборная солянка самых оригинальных запечатленных моментов. Зато какая память!

Проделав то же самое, что и с Трэшеном тогда, на привале, когда он спал в обнимку с кардом, я спрятала картинку в задний карман своих штанов.

Так, а теперь стоит отсюда по-быстрому выбираться, пока время остановлено и третий член этой веселой компашки не вернулся.

– Сэллира! – голос Трэшена меня удивил, я даже решила, что меня посетила дама галлюцинация. Она ко всем студентам по утрам приходит, особенно после особо удачной или неудачной сессии, кому как повезет. Странно, я же вроде не пила. Или дроу мне вкололи не только снотворное? Это многое объясняет, например мою бурную фантазию.

Однако, когда повторно послышался голос моего спутника, я поняла, что вряд ли это могло показаться. Поэтому я моментально бросилась к окну. Трэшен! Он стоял внизу и махал мне рукой как ни в чем не бывало.

– Как же ты вовремя! Я тебя расцелую! Сними защиту! – радостно воскликнула я.

– Уже, – как само собой разумеющее ответил полуэльф, протягивая руки. – Давай я тебе помогу.

Невольно на устах возникла улыбка. В этом весь Трэшен! В любой ситуации остается благородным. Впрочем, в этот раз от его помощи я не отказалась, нагло спрыгнув ему в руки.

– Что ты сделала с теми двумя несчастными? – изумленно спросил Трэшен, продолжая держать меня на руках.

– Может, ты меня все же поставишь на землю? И сейчас не до этого, я потом все расскажу, нам надо уходить! Время с минуты на минуту вернется, да и третий дроу, их главарь, может зайти! – все это поспешно я пробормотала, хватая за руку полуэльфа сразу же, как он, наконец, поставил меня на ноги.

Потянув Трэшена за собой, я даже не сразу заметила карда, который, оказывается, был рядом с ним. Однако сейчас не было времени останавливаться. Надо скорее уходить, пока дроу не поняли, что произошло. Вряд ли они захотят отпускать какую-то деваху, которая не только прознала об их тайне, но и сумела облапошить, улизнув у них из-под носа. Конечно, можно было с ними сразиться, но я не уверенна, что справилась бы с тремя. А про Трэшена им лучше не знать, иначе они могут доложить об этом его брату. Именно это я и пыталась на ходу объяснить своему спутнику.

Повезло, что мы даже распаковаться не успели и все наши вещи были собраны. Чтобы было быстрее я побежала с Малышом в номер эльфа за сумками, а Трэшен – за лошадьми.

'Эх, а жаль, что мы не успели подольше побыть здесь…' – с тоской и разочарованием подумала я, стоило мне зайти в номер. Он был шикарен! Чего только стоила огромная кровать, на которой уместилось бы человек эдак пять. Ладно, сейчас на это нет времени. Я быстро схватила сумку со стула и поспешила к конюшне, где меня должен был дожидаться Трэшен.

И чего я расстраиваюсь? Я ведь исполнила свою давнюю мечту – побывала в Лассане! Конечно, не думала, что придется так скоро драпать, да и, если честно признаться, надеялась разгуляться здесь, но главное сам факт моего присутствия в святая святых нашего государства. А черт с ним, все равно смогу Рэну хвастаться.

С такими мыслями, я выбежала из гостиницы, где вовсю уже снова палило солнце. Цигх! Вот что значит не везет и как с этим бороться. Пока я была в плену у дроу, шел дождь, только сбежала – опять жара. И где справедливость?

Солнце словно насмехалось надо мной, опаляя своими жаркими лучами. Ни малейшего ветерка, а когда он все же появлялся, то только поднимал пыль на дороге. Сейчас бы встать в такой спасительный тенек под крышами домов, но нет, приходится нестись сломя голову.

Невольно я бросила взгляд в сторону прошедшей дамы, которая недовольно на меня посмотрела. Что, и бегать нельзя? Может у них всех такое злобное настроение из-за жары? Ведь в этих многослойных платьях с корсетами просто дышать нечем. Поэтому я так их не люблю, да и денег не было покупать такие шикарные наряды.

Наконец, свернув в проулок, я оказалась возле конюшни. Трэшен, уже собранный сидел на своем черном коне, а рядом, недовольно махая хвостом, стояла Люси. Заметив меня, она только фыркнула, словно жалуясь, что я про нее забыла. Достав из заднего кармана сахарок, протянула его Люси, чтобы она в дороге меня не сбросила из-за вредности характера.

Трэшен на это никак не отреагировал, продолжая спокойно ждать, пока я договорюсь со своей строптивой лошадкой и, наконец, взгромозжусь на нее. Нет, меня все же когда-нибудь достанет его безразличие! Впрочем, об этом подумаю потом. Сейчас драпать! С легкостью запрыгнув на свою лошадку, я поправила сумку, висевшую через плечо и обернулась к эльфу.

– Эх, жаль, что так быстро уезжаем. Здесь красиво.

С этими словами я первая потянула поводья и направилась в сторону западных ворот города.

Ищущих меня дроу я не боялась. Они же не знают о Трэшене и будут искать девушку, которая попытается сбежать из города. А это я предусмотрела. На некоторое время наложила морок на нас двоих. И, если дроу действительно будут меня дожидаться, то увидят только двух молодых парней в дорогой одежде. Как же все-таки здорово быть магом! Жаль, что эта гениальная идея не пришла ко мне, когда я от них в толпе скрывалась. Впрочем, могу себя простить, на тот момент мои мысли бежали в совершенно другом направлении.

У ворот не было никаких проблем, нас пропустили, даже не стребовав оплаты. В некоторых городах это очень распространено. Хотя, если учесть какая плата за вход, то ничего удивительного, что на выезд из Лассана ничего не берут.

Кстати, пока мы проезжали широкие белые ворота, я из чистого любопытства оглядывалась по сторонам. И не ошиблась. Действительно, один из тех дроу, тот, что был младше всех, стоял у ворот, раздраженно вглядываясь в лица выезжающих. Интересно, а двое других куда делись? Или они решили разделиться? Сейчас все это неважно. Главное – мы выехали из города. Конечно, гарантии, что они не последуют за нами, нет, но, по крайней мере, мы без препятствия покинули сию гостеприимную обитель.

Свернув вправо, мы двинулись по тракту. Трэшен уже привычно хранил молчанье, даже не пытаясь начать разговор и выспросить у меня подробности постигших меня неприятностей, я же от скуки считала верстовые столбы, еле сдерживаясь, чтобы прямо сейчас не поведать все полуэльфу.

ТРЕТЬЯ ЧАСТЬ

Дорога с облаками

Жара немного спала, и стало легче дышать. Такая спасительная тень деревьев прятала нас от солнечных лучей. Изредка поднимался легкий ветерок, заставляя листья шелестеть, словно те о чем-то перешептывались.

Разложив нашу поклажу, мы сидели в тенечке под высоким дубом, и доедали бутерброды, которые Трэшен успел смастерить еще до моего отчаянного ментального крика о помощи. Его героическое появление под окном моей темницы – это вообще отдельный разговор. Мы тогда договорились встретиться у гостиницы. Но Малыш почти сразу, как мы расстались, повел себя странно, как будто почувствовал, что я попала в беду. Нет, мой мысленный зов, конечно, тоже дошел до Трэшена, но он лишь помог быстрее найти место моего заточения. Основную же причину, по которой эльф отправился на мои поиски, было беспокойство карда. Я давно заметила, что он почти от меня не отходит. А это плохо, потому что если он еще сильнее привяжется ко мне, то не сможет уйти, когда придет время отпускать его на волю. Быть все время рядом он просто не сможет, и дело тут не только в яде, а и в том, что среди людей взрослому карду будет неуютно.

Кстати за то время что мы тут сидим, я уже успела рассказать Трэшену о том, что подслушала. И сейчас мы обсуждали, как поступить дальше.

– Артефакт силы? – изумленно переспросил Трэшен. – Но ведь это всего лишь легенда.

– Легенда? Но говорили они вполне убедительно.

– Давно, когда-то, отец рассказывал об этом артефакте. Он говорил, что среди самых старых представителей нашей расы очень распространена история о некоем артефакте неведомой силы, созданном древними магами тысячелетия назад. Чтобы полностью его закончить потребовалось иного лет. Вот только маги и не думали, что у них выйдет настолько мощный артефакт, способный уничтожить множество городов. Поэтому они спрятали его так, чтобы никто и никогда не смог его отыскать. Говорится, что тот, кто со злыми помыслами отправится на его поиски, найдет лишь смерть.

Трэшен замолчал, словно о чем-то задумавшись или что-то вспоминая. Я же продолжала переваривать его рассказ. Что-то тут не вязалось, и я никак не могла понять что.

– А если человек с добрыми помыслами? – с любопытством поинтересовалась я. Нет, конечно же, это я не про себя. Просто интересно.

– Говорится, что тот, у кого добрые намерения, даже и не подумает его искать.

– А что если подумает, то все? Он злой?

– Да, – простой ответ.

– Ха! Значит, я злая, потому что решила, что это здорово иметь такой артефакт, который может дать невиданную силу.

– Не думай об этом! – настолько серьезно произнес Трэшен, что я даже смутилась. Я же всего лишь пошутила, а он уже злится.

– Забудь об этом, – продолжал полуэльф. – Это всего лишь легенда.

– Сомневаюсь.

Я потянулась за последним бутербродом, пока Трэшен его не сцапал. Но он лишь бровью повел, показывая полное безразличие. Нет, так не интересно! А как же борьба за последний кусочек? Я тяжело вздохнула и поделила его пополам, раскромсав несчастный бутерброд.

– Держи, – я улыбнулась, протянув ему вторую половинку (поменьше которая)

– Спасибо, – Трэшен только насмешливо усмехнулся, взяв протянутый (оторванный от души) кусочек булки с колбасой.

– Ладно, вернемся к этой легенде, – разочарованно протянула я, видя реакцию Трэшена, а точнее, не наблюдая оной. Просто привыкла к тому, что Рэн всегда начинает спорить и отбирать бутерброд. А, впрочем, сейчас действительно не об этом речь.

– Уверена, твой брат считает совсем по-другому. Артефакт существует, и на его поиски он отправил дроу, хотя может и больше, откуда нам знать. По крайней мере, в Лассане я подслушала разговор тех троих. Артефакт нужен Владыке, чтобы осуществить некие планы. Ведь ты как раз говорил, что и сбежал, узнав, что замыслил брат. Твоя цель – помешать его замыслам, а теперь ты знаешь, чем он собирается воспользоваться для их осуществления, так помешай ему. Найди артефакт раньше!

– Ты права.

Такого ответа я не ожидала. Даже кусочком колбаски чуть не подавилась. То он убеждает меня, что это всего лишь выдумка, то так быстро соглашается.

– Мы должны опередить брата, иначе он захватит близлежащие города. Ведь он хочет именно этого, а с артефактом его уже ничто не остановит.

– А как же то, что это всего лишь легенда? – не удержалась я от ехидства, наконец, доев несчастный кусочек бутерброда.

– В каждом мифе есть доля правды… – туманно ответил Трэшен. – И если брат отправил за ним своих пешек, значит, действительно считает, что он существует. А Грэлиан ничего не делает просто так.

Я промолчала, ничего не ответив. Глядя в сторону Люси и Вэйлла, которые как ни в чем не бывало, щипали недалеко от нас травку, размышляла над словами своего спутника. Я, конечно, довольна, что он так быстро согласился со мной. Если честно, мне бы хотелось подержать в руках этот артефакт. Удивительно, что нам в школе ничего о нем не рассказывали, хотя возможно это делали специально, зная, насколько могут быть алчны молодые студенты. Да-да, у меня тоже появились нехорошие мысли по поводу этого артефакта. А что? Я бы не использовала его во зло. Просто взялась за исполнение своей мечты – стать самым сильным магом в мире! Разве это плохо? Я бы смогла многим помочь. Ладно, скорее, я просто уговариваю сама себя, а возможно и оправдываю. Но к сожаленью, ничего не могу с собой поделать. Да, я хочу этот артефакт. Мне кажется, что у меня вообще сейчас какая-то полоса везенья. Исполнила свое желание – побывать в городе мечты (хоть немного и разочаровалась), почти на халяву получу тысячу золотых, так еще и легендарный артефакт отыщу. Разве не замечательно?

– О чем ты думаешь? – изумленно спросил Трэшен, заметив алчный блеск в моих глазах.

– О том, как тебе помочь, – легко соврала я. – Я понимаю, что ты должен найти артефакт раньше брата, но как?

– Твой кулон, он нас приведет к нему, – охотно объяснил Трэшен, даже не подозревая о моих истинных мыслях. – Ведь именно он указал путь в Лассан, и мы встретили дроу, это не просто так произошло.

Я промолчала, решив не уточнять, что даже пользоваться этим кулоном не умею, а город назвала от 'фонаря', лишь потому, что мечтала там побывать.

– Воспользуйся им! – попросил Трэшен, – куда он укажет? Направление?

Понимая, что мне ничего не остается, я закрыла глаза, старательно думая об артефакте. И что в этот раз назвать? В прошлый раз, я просто хотела в Лассан, но сейчас действительно желаю найти этот артефакт. Не знаю отчего, но на ум пришел только Жэрид – это даже не город, а лес. Но почему именно он?

– Жэрид? – изумленно переспросил полуэльф. – Это же там живет провидица, у которой я и узнал об этом амулете!

Я лишь пожала плечами, сама ничего не понимая. Желания там побывать никогда не было, и вообще я думала об артефакте!

Кулон продолжал висеть у меня на шее, не подавая никаких признаков жизни.

– Значит, поедем туда, – спокойно произнес Трэшен. Вот как он может так мне доверять, а вдруг я вру? Впрочем, признаваться в том, что понятия не имею, как работает этот кулон и почему назвала какой-то лес, не стала.

– А как же дроу? Что если они все же пошли по нашему следу. Мне кажется, что они так просто не оставят нас в покое.

– Будем начеку, – просто ответил полуэльф. По-моему его вообще не тронули мои слова, и тогда я решила пояснить.

– Они ищут меня! А те двое сто процентов захотят отомстить за мою невинную шутку.

– Невинную? – с усмешкой переспросил Трэшен.

– Ну, почти… – пробурчала я. А ведь он даже не знает, что запечатлено на бумаге и лежит в сумке с учебниками. – Но если серьезно, те дроу могут меня найти и тогда узнают про тебя.

– Даже если так, они уже никому ничего не скажут. – Впервые в его голосе прорезались нотки угрозы, и я поверила ему, что так и будет. Честно признаться, от этих слов стало заметно легче. Отчего-то появилась уверенность, что он действительно справится с ними, да и я не буду стоять в сторонке. Просто стоит быть осторожной, чтобы вовремя дать отпор…

Резкий шорох заставил меня настороженно обернуться и тут же улыбнуться. Это вернулся Малыш. Пока мы тут устраивались на привал, он убежал куда-то в лес. Хотя за него я итак была спокойна, зная, что он вернется. Уткнувшись мне в колени мордочкой (это, конечно, слабо сказано, если учесть, что мордочка у него, как у здорового волка), он довольно прикрыл глаза и, казалось, мгновенно задремал.

Кстати, совсем забыла, мне же нужно описать в дневнике все, что произошло. Как-никак уже третий день! Немного отодвинув карда, я достала из сумки записи. Пока там была только одна запись про русалку. Так о чем же из произошедшего рассказать? Про подслушанный разговор? Вряд ли. Про то, что встретила дроу? Да, но если я опишу, что они меня поймали, это может привести к конфликту, а ведь мой отчет будет читать директор. Но если придумать какую-нибудь правдоподобную отговорку, например, что я сама их спровоцировала, то может прокатить. Хотя нет, тоже не пойдет. Зато я буду выглядеть героем, ведь смогла сбежать от троих дроу. Вот про помощь Трэшена точно ничего уточнять не буду. Он испортит мне всю малину. У меня ведь даже доказательства есть, представляю, как посмеется группа, когда я покажу ту замечательную картинку и расскажу, во всех подробностях (конечно, приукрасив) о том, что тогда происходило.

Взяв магическое перо, стала писать. Трэшен мне не мешал, размышляя о чем-то своем, поэтому я, не торопясь, подробно и обстоятельно описала все события последних нескольких дней, надо сказать, немного сумасшедших дней. И только где-то через полчаса, закончив, отложила свои принадлежности.

– Кстати! – обратилась я к Трэшену, так и молчавшему до сих пор. – Научи меня пользоваться темно-эльфийской защитой, чтобы в следующий раз я могла сама сбежать, а не ждать тебя.

– Следующего раза не будет! – холодно оборвал полуэльф, вновь приводя меня в замешательство. Иногда я просто его не понимаю, но спорить не вижу смысла. Я что, против, чтобы это не повторилось? Наоборот, 'за', удача же не всегда будет на моей стороне. Хотя адреналин еще тот, конечно, не против острых ощущений, иногда, и в строго ограниченных количествах, для поддержания формы так сказать.

– Думаю, пора отправляться дальше, ты достаточно отдохнула? – вдруг улыбнулся Трэшен, как будто и не было этой внезапной вспышки и ледяного тона минуту назад. А я что, я ничего, меня его заскоки как-то не слишком волнуют, я и значения-то никакого особого этому не придала.

– В лес Жэрид? – уточнила я.

– Да, раз ты так говоришь. Сходим к провидице, возможно, она сможет что-то подсказать по поводу артефакта силы.

С этими словами Трэшен поднялся и, подхватив сумку, пошел к Вэйллу. Я, недолго думая, сделала то же самое, позвав Малыша. Жаль, привал был таким коротким, время пролетело незаметно, и вот снова на лошадь и в путь. У меня после этой практики копчик болеть еще год будет. Может, лучше было бы где-то сидеть в захудалом селе? Хотя, нет! Это намного лучше и веселее!

– Поехали… – Трэшен улыбнулся, сжимая бока своего черного коня, который, я стала замечать, последнее время как-то странно косится на мою лошадку.

– Ага, – кивнула головой. – Только твой конь странно на нас с Люси смотрит.

– Не обращай внимания, – легко отмахнулся полуэльф. – Возможно, он заинтересовался твоей лошадью.

– Ась? – я изумленно вытаращила глаза. – Что значит заинтересовался? Э-э, нет! Не забывай, что кобыла у меня, а я потом возиться с жеребенком Вэйлла и Люси не хочу!

На удивление Трэшен ничего не ответил, только рассмеявшись. А когда я хотела ему все высказать, он просто пришпорил коня и далеко вырвался вперед. Цигх! Сжав бока Люси и позвав за собой карда, я нагнулась вперед, заставляя кобылку скакать быстрее, постепенно нагоняя его…

***

Погода словно продолжала издеваться. Вновь стояла невыносимая жара, и это притом, что время приближалось к вечеру. Небо стало темнеть, а солнце постепенно пряталось за горизонт, но и это не спасало. И как люди только могут любить лето. Мне бы в такую жару где-нибудь спрятаться и не выходить. Вариантов всего два: вода или прохладные коридоры школы. Интересно, а студентам специально практику летом делают, ну чтобы жизнь медом не казалась.

Когда мы с Трэшеном выехали на узкую тропу, петлявшую между деревьев, я не смогла не сдержать облегченного вздоха. Ведь теперь мы ехали в тени деревьев. Но от такого долгожданного блаженства меня постоянно отвлекали какие-то посторонние звуки. Нет, в лесу это в порядке вещей, но мне все равно было как-то не по себе. Сейчас же, когда в свои права вступал вечер, звуков только прибавилось, и они стали громче, оглушая меня треском ветвей, стрекотом насекомых, шорохом лесных жителей и набиравшим силу ветром в кронах деревьев. Знаете, сколько нечисти водится в лесу, они выбираются из своих нор с приходом темноты, и не дай бог попасться к ним на зубок. Даже не знаю, кто страшнее: дроу или нечисть. Хотя, если подумать, я справлюсь и с теми и с теми легко! Или я не маг, в конце концов.

– Нам повезло, – вдруг произнес Трэшен, отвлекая меня от размышлений. – Нам не придется ночевать в лесу.

– Да? – я удивленно стала оглядываться. Географию я, конечно, не очень любила, кое-что помнила. И если мне не изменяет память, здесь где-то действительно должна быть небольшая деревушка под названием 'Облесье' Я даже помнила, почему она так называется, из-за того, что полностью окружена лесом. И я не ошиблась, впереди действительно виднелись низенькие домики с соломенными крышами.

– О, это хорошо! – я улыбнулась и направилась в сторону деревеньки.

Людей на единственной улице было мало, и это неудивительно, ведь пока мы подъехали, уже почти стемнело, а ночью, да когда вокруг глухие леса с кучей всякой дряни, мало кто в здравом уме осмеливался выходить из дома, какая-никакая, а преграда в виде добротной дубовой двери всяко заставляла чувствовать себя спокойнее. На удивление встретили нас очень даже радушно. По крайней мере, я ожидала другого. Жители деревень не очень любят приезжих.

Однако, только мы въехали в деревню, к нам подошла невысокая женщина в длинном платье. У нее оказалось очень приятное лицо, на котором выделялись теплые карие глаза. Она была уже не молода: около губ и возле уголков глаз заметны небольшие морщинки, но глаза горели каким-то внутренним светом и силой, что не позволяло назвать ее старой. Длинные русые волосы заплетены в толстую косу и перекинуты через плечо. В молодости она наверняка была редкостной красавицей, все ее черты до сих пор хранили следы былой красоты.

Женщина не стала расспрашивать, кто мы и откуда, а я, опередив Трэшена, спросила о ночлеге (не забыв добавить, что деньги у нас имеются). После моих слов она тут же предложила переночевать у нее.

Мы спешились и последовали за женщиной. Поправив косынку, она показала рукой куда-то вправо и, развернувшись, направилась вниз по улице. Несмотря на стремительно темнеющее небо, я еще успела заметить, что дома были очень похожи один на другой. И как они их только отличают, может, по заборчику, ограждающему их огороды? Ну а что? Как, например, отличить этот белый домик с деревянными ставнями и соломенной крышей от такого же слева от него?

Жители деревни, увидев нас, с любопытством косились в нашу сторону.

– Собаку, наверное, лучше оставить вместе с лошадьми… – задумчиво произнесла женщина, посмотрев на Малыша. Он снова был под мороком, потому что пугать жителей мне как-то не хотелось.

– Хорошо, – я не возражала. Да и действительно, карду лучше остаться в сенях.

Женщина подвела нас к низенькому домику и жестом пригласила следовать за ней. Открыв со скрипом калитку, она прошла во двор, мы не отставали.

– Я сейчас попрошу дочь отвести вашу живность в сарай и накормить, а вы, проходите в дом.

– Мама, а кто это? – Из дома выбежала маленькая девочка лет пяти с кудрявыми светлыми волосами. На ней было обычное серое платьице без каких-либо украшений, но несмотря на эту простоту, я не смогла сдержаться и сразу улыбнулась. Ну как, скажите мне, можно не улыбаться, глядя на такого ангелочка.

– Почему ты не спишь? – строго спросила женщина, перехватывая девочку и беря ее на руки. – Я же просила Лизу тебя уложить.

– Она ушла гулять, – выдала девочка несколько нас не смущаясь, а даже наоборот, с любопытством глядя в нашу сторону.

– Понятно, – раздраженно произнесла женщина и обернулась к нам, отпуская девочку. – Лика вас проведет и все покажет, а я сейчас отведу ваших лошадей и подойду.

– Малыш, следуй за той женщиной, – попросила я карда и, улыбнувшись, обернулась к девочке.

Лика тут же с улыбкой от уха до уха схватила Трэшена за руку и повела в дом. Я же немного озадаченная таким ее поведением так и осталась стоять на месте. И как это понимать? Но обдумывать эту мысль долго не стала и уже через пару минут с любопытством изучала убранство их скромного жилища. А в это время малышка уже успела показать моему спутнику его комнату и объяснить, где что находится.

Застыв в дверях, я смотрела на Трэшена, который с теплой улыбкой на лице слушал Лику. Не знаю отчего, но меня это покоробило. Возможно, все дело в том, что такой улыбки я у него ни разу не видела. Искренней, радостной, открытой…

– Лика, а ну марш спать! – строго прикрикнула мать на дочь. – Я приду проверю.

Девочка разочарованно вздохнула, словно взрослая, и с неохотой вышла из комнаты, но перед самым выходом неожиданно развернулась и подмигнула Трэшену, а затем стремительным вихрем умчалась куда-то вверх по лестнице. Я даже опешила, ей ведь не больше пяти. Какие сейчас, однако, продвинутые дети пошли.

– Надеюсь, она вам не надоела?

– Нет, что вы, – соврала я. – Только ведет себя никак не на пять лет…

Я постаралась сказать это в шутливом тоне, но женщина не поняла шутки, серьезно восприняв мои слова.

– Да, возможно, – голос ее был печален. – Мой муж умер два года назад, старшая дочь отбилась от рук, вот и Лика, глядя на нее, делает все, что хочет. Ладно, не будем об этом. Вы, наверное, голодны. Устраиваетесь здесь, а я пока накрою на стол.

– Вот, возьмите, – протянул Трэшен деньги, когда женщина собиралась уже уйти. Сначала она вроде, как и не хотела брать, но все же приняла. Надо же другая бы сразу взяла.

Когда за женщиной закрылась дверь, я оглянулась по сторонам, рассматривая небольшую, но уютную комнатушку, где нам с Трэшеном предстояло ночевать. Две узких кровати у окна, шкаф у двери, одна тумбочка и все. Зато шторы теплого желтого цвета на окнах и несколько рисунков, явно нарисованных детской рукой, придавали комнате уют и, не знаю, какую-то домашность, что ли.

Я успела только бросить на одну из кроватей сумку, как послышался голос хозяйки, которая звала к столу.

– О, я как раз проголодалась! – довольно подметила я, замечая насмешливый взгляд полуэльфа. А что? Да, мы недавно ели на привале, но это же ничего не значит. К тому же я просто люблю хорошо поесть, если предоставляется такая возможность.

Не обращая на своего спутника внимания, первая вышла из комнаты. Зайдя в горницу, я так и застыла с открытым ртом, и почувствовала, как у меня потекли слюнки. Возможно, стол был и не шикарен, да и еды не слишком много, но я мой желудок тут же отозвался веселым бурчаньем в предвкушении сытной, а главное домашней пищи. Небольшая тарелка с маленькими кусочками мяса и пучок лука, рядом глубокая тарелка с кашей.

Сев за стол, я еле сдерживалась, чтобы не наброситься на это все, забыв про остальных. И не стоит удивляться! Да, я бываю наглой, но надо же хоть иногда, для разнообразия, проявить воспитанность. Вон, даже Трэшен удивился. Какое же у него обо мне мнение сложилось? Кошмар! И где моя совесть? Впрочем, какая разница, он всего лишь работодатель. Когда это меня волновало, что подумают другие.

Видя, что все уже уселись за стол, я, больше ни на что не обращая внимание приступила к ужину первой. Не стесняясь, насыпала себе полную тарелку мяса, для приличия оставив пару кусочков эльфу, и, не скрывая наслаждения, стала есть. Неизвестно, когда в следующий раз представиться такой случай. Мы же направляемся в лес Жэрид, а по дороге больше не будет поселков или городов. Выйдя из этой деревни, мы свернем на север, к лесу.

– Сколько планируете у нас задержаться? –поинтересовалась женщина.

Пришлось показать ей один палец, намекая, что мы стесним их всего на один день, точнее ночь, так как рот был забит едой. Я обернулась к Трэшену, который к еде даже не притронулся, и недовольно покачала головой. Как можно быть спокойным, когда перед тобой такое искушение? Все, мой спутник теперь для меня идеал.

– Проезжающие редко тут останавливаются… – задумчиво протянула хозяйка. – Ведь наша деревня окружена лесом и многие, выезжая из города, просто объезжают нас центральной дорогой.

Я изумленно взглянула на нее. Это, наверное, ужасно.

– Даже когда мы посылаем в столицу запросы, нас просто игнорируют, не желая даже связываться с нашим маленьким поселком, заброшенным в такой глуши… – продолжала жаловаться женщина. – А то, что стали пропадать люди никого не волнует. Правильно, ведь что выгоднее нашему королевству? Лучше избавиться от деревушки, здесь такая замечательная земля. Да еще и чужими руками! Король только и ждет этого, продолжая игнорировать наши просьбы о помощи. Сколько раз мы просили прислать нам мага! Так зачем? Лучше подождать пока нас всех не перебьют и построить здесь, что душа пожелает.

Я даже перестала есть, слушая женщину. А я всегда считала нашего короля кем-то умным, дальновидным, но главное заботливым, человеком, которому важен каждый житель его страны. По крайней мере, нам это втюхивали в школе. Да и в городах постоянно ходили слухи, что король сделал то, посадил это, спас тех и т.д. А что на самом деле творит, выходит никто и не подозревает. Впрочем, влезать в глобальные планы нашего правления желания не было, а вот помочь этой деревушке вполне по силам.

– Для чего именно вы просили прислать вам мага, что написали в письме? – уже с более профессиональным интересом спросила я, отложив вилку с кусочком мяса.

– Что в нашей деревне стали исчезать люди, просим выслать мага… – недоуменно ответила хозяйка. – Я же поэтому ругаюсь постоянно с дочерью. Прошу не ходить на эти ее гулянки вечером, так нет! Небось, сейчас опять с ребятами на речке.

Несмотря на раздражение и злость в голосе женщины слышалось беспокойство. Это было видно невооруженным глазом. Она постоянно кидала взгляд в окно.

– А почему именно мага? – с любопытством поинтересовалась я. – Что, если это что-то более банальное? Маньяк к примеру?

– Потому что из того, что рассказывали молодые люди, мы сделали вывод, что была использована магия для отвода глаз.

– Стоп, есть те, кто видел, как пропадали другие?

– Да, – простой ответ и вновь быстрый взгляд в окно. – Исчезают только девушки.

– И что же именно рассказывали молодые люди, раз вы решили просить выслать мага, а не обратились в органы охраны? – наконец подал голос Трэшен, хранившей до этого молчание.

– Местные парни говорят, что это происходит под утро. Когда они уже собираются возвращаться домой, у речки откуда ни возьмись появляется туман, застилая глаза, а когда исчезает, девушек уже нет. Кто еще может насылать туман, как не маг или нечисть какая?

– Ну, обычный маньяк мог заплатить какой-то местной ведьме или даже травнику, – резонно подметила я. – Вызвать туман пустячное дело, его даже второкурсники в состоянии сделать.

– Вы ведьма? – женщина по-новому на меня посмотрела, а в ее глазах появилась надежда.

– Маг, – поправила я хозяйку дома, и, указав рукой на Трэшена, продолжила:

– А это мой помощник.

Полуэльф промолчал, не мешая моей игре. Вот и славно! Нет, конечно, если он захочет, я могу сказать правду. Вот только жители этой деревушки вряд ли обрадуются темному эльфу. Трэшену повезло, что он полукровка и кожа у него светлая, а уши легко спрятать под волосами. К тому же, всегда хотела почувствовать себя главной. А то чаще приходится находиться на заданиях именно в роли помощника, студенты все-таки.

– Пожалуйста, помогите! – тут же воскликнула женщина, с надеждой глядя то на меня, то на моего спутника. – Нам больше не к кому обратиться. Мы вас отблагодарим, чем сможем. Прошу…

Раньше бы меня привлекло одно слово 'отблагодарим', но сейчас, когда я с Трэшеном, у которого денег куры не клюют, завлекло другое. Нет, не спорю, деньги никогда не будут лишними, но я не об этом. Теперь у меня был чисто научный интерес, тем более, если это действительно связано с магией. Как-никак, я должна нарабатывать опыт, а это чем не замечательный повод испробовать свои силы.

– Мы с утра сходим на речку, где исчезают девушки.

– Спасибо, вы не представляете, как наша деревня будет вам благодарна.

– Ну-у-у, э-э-э, я пока еще ничего и не сделала.

– Нет, сделали! Вы согласились, – возразила женщина.

Я прямо-таки заерзала на стуле. Так, кыш самолюбие, еще рано! Будешь радоваться, когда действительно поможешь. В себе я не сомневалась, будучи уверена, что справлюсь, чтобы это ни было. В конце концов, маг я или кто. Надо будет только попросить Трэшена, чтобы не лез со своей помощью. Я хочу сама все сделать. Это мое первое задание, и я не позволю кому-либо вмешиваться. Да-да, мне важен только будущий опыт и ничего более, честно-честно! Какое вознаграждение, о чем вы?!

Вновь вернувшись к ужину, дело-делом, но еда – святое, я размышляла над тем, кто бы это мог быть. Нечисть, которая вызывает туман, чтобы красть девушек? Никогда о такой не слышала. Только русалки это умеют, но вряд ли они станут девушек красть, скорее уж парней. Хотя, вспоминая ту русалку, в первый день своей практики, я немного засомневалась. Магу же не зачем так поступать, он бы нашел другой способ. Может, действительно маньяк, воспользовавшийся чей-то помощью? Тогда, где трупы девушек. Прямо детектив какой-то. Кстати, не люблю детективы, нет, разгадывать тайны, особенно чужие, просто обожаю, но подобным родом литературы никогда особо не интересовалась. По этой части больше Рэн, вот у него в комнате целые стопки книжек по этой тематике.

Ужин мы доедали в молчании, только хозяйка иногда бросала на нас взгляды, полные надежды, но по большей части не отрывала глаз от окна, за которым уже стояла непроглядная ночь.

Бедная, за дочь, скорее всего, переживает. Ее можно понять. В этом плане мне легче и не надо думать, что кто-то будет за меня волноваться. Я с пяти лет об этом не задумываюсь. Единственная, кто у меня есть – это сестра, но ее всегда интересовало лишь свое будущее, а не я. До сих пор помню ее цель в жизни – стать идеальным магом. Хотя у меня такая же мечта, лишь с той разницей, что я хочу переплюнуть Саррину. Нельзя сказать, что мы враждовали или соревновались, я вообще редко ее видела, только на каникулах и то не всегда. А последнее время она к тому же пропала, перестав даже писать. Впрочем, это уже совсем другая история, и мне как-то не хочется ее ворошить.

– Спасибо, все было очень вкусно! – поблагодарила я хозяйку и первая встала из-за стола. За окном стояла темень беспросветная, да, это тебе не крупный столичный город, темное небо казалось абсолютно черным. Луна так и не показалась сегодня на небосклоне.

Взяв свечу, я пошла в комнату, с твердым намерением завалиться на постель и не вставать, пока окончательно не высплюсь, а то, боюсь, что в будущем не видать мне мягкой кроватки неопределенное время нашего совместного путешествия. Завтра меня ждет задание, интригующее своей загадочностью, но это будет только завтра, а сегодня – спать. Да и на сытый желудок, как-то тянуло в сон.

Трэшен тут же последовал за мной, но сил болтать не было. По-моему, я немного переела, по крайней мере, тяжелый желудок об этом тонко намекал. Однако конфликтов у с ним никогда не было, поэтому, быстро ополоснув лицо и руки, я, не раздеваясь завалилась спать.

***

Утром меня разбудил плач. Горький, полный боли. Еще не понимая, что происходит, я села, сонно протирая глаза. За окном уже ярко светило солнце, игриво заглядывая лучами в комнатку. Кстати, в ней я была одна. Кровать Трэшена уже застелена, вещи убраны, а где он сам, цигх знает!

Я с неохотой встала с постели. На удивление вокруг стояла тишина. Может, мне приснилось? Никакого плача не было.

Застелив кровать, я пошла умываться. Вчера вечером Диза, кстати, именно так звали хозяйку, показала, где что располагается. Поэтому я быстро все нашла.

Утренние процедуры не заняли много времени, никогда не понимала, как можно по утрам час собираться, мне всегда хватало десяти минут, ну от силы двадцати.

Трэшена я застала в горнице вместе с хозяйкой. Передо мной предстала удивительная сцена. Я даже не сразу поняла, что происходит. Мой спутник сидел возле сгорбившейся женщины и что-то говорил, а рядом стояла Лика, поглаживая маму по спине. И только взглянув на ее лицо, а именно в заплаканные глаза, поняла, чей именно плач меня разбудил.

– Что произошло? – изумленно спросила я, так и застыв на пороге.

– Сестра… – ответила вместо матери девочка. – Она не вернулась, а утром прибегал Васька, друг Лизы и сказал, что она пропала, как и остальные.

Мне даже стало неловко, вон Трэшен и то хоть как-то ее успокаивает. Я же никогда не умела этого делать. Нет, конечно, я не бесчувственная, мне ее жаль, но как показать это не имею ни малейшего понятия. Единственное, что было в моих силах, это помочь ей вернуть дочь, что я и сказала, собираясь пойти на ту речку.

– Где она находится? – прямо спросила я.

– Сразу за деревней, увидите, – вновь ответила девочка, продолжая успокаивать маму.

– Успокойтесь, мы найдем вашу дочь… – встав, спокойным тоном произнес полуэльф, и столько уверенности было в голосе, что вряд ли у кого-нибудь остались сомнения в его словах.

Я же только подивилась резкой перемене эльфа, но ничего не сказала. Нас проводила девочка, так как женщина была слишком расстроена.

– Вы же правда найдете сестру? – уже у дверей спросила Лика, и я не смогла не ответить: 'да'

Выйдя на улицу, мы сразу направились в сторону крайних домом, как и сказали. Деревня совершенно изменилась. Хотя чему тут удивляться, сейчас же день. Дети бегали с громкими, радостными криками, ничего не замечая. Пробегали собаки, надо заметить парочками, также всех игнорируя, лишь изредка какая-то шавка подбегала к человеку выпрашивать еды. Почти все жители копались в своих огородах, а под каждым двориком на лавочке восседали бабки, занимаясь излюбленным делом – обсуждение всех немногочисленных сплетен деревни. И именно сейчас они обговаривали сегодняшнюю пропажу:

– То ли еще будет! – воскликнула самая крикливая бабка в темном платье и переднике.

– Да не говори, – поддержала ее другая, качая головой.

– Ой, смотрите! – заметила нас третья бабка, указав рукой в нашу сторону. – Какая худющая девка? И как этот милок только клюнул на такую, ухватиться же не за что!

Я опешила, почувствовав злость и раздражение. Какое их дело?! Хотела задать этот вопрос им в лицо, но Трэшен вдруг положил свою руку мне на талию, притягивая к себе.

– Вы не переживайте, я-то нашел, за что ухватиться… – с улыбкой произнес полуэльф.

– Эй! Это ты за что хвататься собрался!? – воскликнула я, скинув его руку с талии.

– Ты смотри, мало того, что за ней такой красавец ухлестывает, так она еще и нос воротит. – Хором заметили бабки, и я не выдержала.

– Да идите вы… лесом! Мне мнение каких-то престарелых маразматичек, страдающих последней стадией склероза, не интересует! – не дожидаясь, что ответят эти кудахтающие куры, пошла дальше.

– За что ты с ними так? – слегка улыбаясь одними губами, сочувственно поинтересовался Трэшен. – Милые женщины, указали мне путь к реке, а еще рекомендовали свою бабу раскормить хоть немного.

– Это я-то баба? Ух, сейчас я им все выскажу!

– Ладно, успокойся, – примирительно произнес Трэшен, кладя свою ладонь мне на плечо. – Вот что им еще делать, как не обсуждать кого-то? Дети выросли, внуки подрастают, и уже родители думают об их воспитании и будущем, дома убрано, все приготовлено, вот они и сидят.

Да, мне бы его терпенье. Дальше мы шли, молча, так как я решила, что в чем-то полуэльф прав и перестала ругаться. Хм, а ведь никогда и никому не удавалось меня переубедить.

Выйдя к краю деревни, мы направились в сторону леса, где и протекала злосчастная речушка, у которой таинственным образом уже исчезло с десяток молодых девушек. Речка действительно оказалась совсем недалеко от деревни. С чистой прозрачной водой, так и хотелось искупаться, но я помнила, что обещала Лике и ее маме. Сначала дело, потом гуляй смело. Ого, сама себе не верю, неужели я это подумала! Со мной явно что-то не то. Этот полуэльф на меня плохо влияет!

На речке было множество купающихся, а также рыбаков. Уточнив у молодых ребят, которые оказались свидетелями недавнего происшествия, направились к мостику, куда они указали. Именно оттуда обычно появлялся туман.

За мостом простирался густой лес, куда я и отправилась, так как здесь следов магии не почувствовала. Да и к тому же, где еще как не в лесу прятаться маньяку? Не в воде же! Русалки в речках не водятся. Хотя при теперешней чистоте природы они, наверное, и в болоте живут.

– Давай попробуем поймать 'это' на живца? – неожиданно предложил Трэшен, отчего у меня закрались не очень хорошие подозрения.

– И кто будет изображать жертву? Это ты на меня намекаешь? – я даже резко притормозила, так и не ступив на мостик.

– Да, – как само собой разумеющее, ответил полуэльф, не понимая моего недовольства.

– Да на меня ни один нормальный маньяк не клюнет!

– Думаю, кто бы это ни был, вряд ли его можно назвать нормальным. К тому же ты же хочешь его найти, чем не способ.

– Ты на меня посмотри! С моей внешностью такое не пройдет.

Еще немного поспорив, Трэшену все же удалось меня уговорить. У него, наверное, талант. По крайней мере, выходит очень убедительно.

– Ты только стань как-то покрасивее, – прошептал из-за кустов полуэльф. Будто его не видно! Хотя он же сказал, что магией накроет себя и его не заметят.

– Слышишь ты! Сейчас я тебя покрасивее сделаю и будешь сам здесь жертву маньяка изображать! – огрызнулась я, но все же немного приосанилась, выпятив грудь вперед.

– Вот-вот, отлично. Так и стой.

Долго придется стоять, плохая идея. Однако я промолчала, с надеждой оглядываясь по сторонам. В глубине души хотелось, чтобы меня выкрали. Очуметь! Мечтать, чтобы на тебя напал маньяк! Непостижима женская логика! Но чем дольше я стояла, тем больше во мне росла уверенность, что… я убью Трэшена. Так как никакого тумана не появлялось, а те, кто плавали в реке, с насмешкой косились на меня. Эх, и что мне делать с моим комплексом неполноценности. Вот ведь все меня во мне устраивает, кроме внешности.

Вновь быстро оглядевшись, поняла, что больше стоять нет смысла. Нет, я не устала, мне даже не было жарко, так как я находилась в тени. Просто я знала, что он не придет.

– Трэшен, из этой затеи ничего не выйдет!

– Ты права, – разочарованно протянул полуэльф, выходя из укрытия. – Действительно не клюнул.

– Что?! – все, меня разозлили. – А ну иди сюда! Не клюнул, да? А я что говорила!

Однако Трэшен оказался проворней, чем я ожидала, и легко уклонился от моего удара.

– Прошу, успокойся… – попросил полуэльф, подняв руки в примирительном жесте.

Но я не собиралась так просто сдаваться, особенно сейчас, когда просто в бешенстве. Все, достали: бабки эти, чертовы курицы, и маньяк недоделанный. Вот чем я ему не приглянулась, рожей не вышла? И Трэшен со своим спокойствием. Моральное бревно! Вот чего бы ему стоило промолчать, так нет же, надо было прокомментировать! А то, что это, может, мое больное место, его не волнует! Теперь из-за него моя самооценка вообще упала ниже плинтуса. Там уже и так падать некуда! Еще и издевается!

– Я не хотел тебя обидеть, – полуэльф вновь пригнулся, когда я пустила второй небольшой огненный шар в его сторону. – Прости, что так вышло. Кто бы это ни был, у него могло иметься множество причин не нападать. Одна из которых, возможно, потому, что он почувствовал, что ты не одна, а может, понял, что ты маг.

От пояснений дроу мне действительно немного полегчало. Да и в словах его все же была толика правды, к тому же Трэшен и правда хотел, как лучше.

– Ладно, – высокомерно заявила я, сдерживая улыбку. – Прощаю…

Впрочем, Трэшен явно не понял моей шутки, восприняв все слова всерьез. Разубеждать его не стала, степенно последовав за ним в сторону леса, перейдя наконец это злосчастный мостик.

Как же здесь было здорово. Высоченные деревья поражали своими густыми кронами, в ветвях которых терялись солнечные лучи, создавая в лесу полумрак. Казалось, будто давно уже наступил вечер, хотя на улице стоял яркий солнечный день. Я бы с удовольствием тут погуляла, несмотря на некую мрачноватость этого леса, он поражал своей грандиозностью, спокойствием и тишиной. К тому же здесь совсем нежарко!

Сколько мы так шли по лесу, то и дело продираясь сквозь нередкие здесь кусты, тропы никакой не было, не знаю. Просто именно здесь я четче ощущала природную магию, потому и продолжала идти. К тому же меня поддержал Трэшен, сказав, что здесь действительно есть магия природы, а дроу ее лучше чувствуют.

Когда мы вышли на небольшую поляну, я изумленно остановилась. Отчего? Да оттого, что перед нами оказалась избушка. Да еще, как и положено, на курьих ножках! Хм, но если мне не изменяет память, то одна из самых могущественных ведьм, выбравшая для своего жилища подобный оригинальный дизайн, с не менее своеобразным именем – Баба-Яга, хотя скорее уж рабочим псевдонимом, жила не здесь. Впрочем, мало ли что приукрасили в легенде, для увеличения эстетического впечатления, так сказать.

Избушка была срублена из толстых бревен, с крепкими резными ставнями, с соломенной крышей и небольшим крыльцом. Из трубы вился легкий дымок, верный признак того, что домик не пустует.

– Интересно, кто там живет?

Ну не Баба же Яга, в самом деле, еще скажите, что Кощей Бессмертный по соседству свой замок отгрохал, и по соседним кустам со своим яйцом бегает, тем самым, в котором волшебная игла.

– Идем, – отмахнулась я от своих странных мыслей и первая ступила на крыльцо.

Громко постучав в дверь, я стала ждать. Конечно, Трэшен хотел меня остановить, аргументируя это тем, что надо хотя бы подготовиться, а не так – не думая, идти напролом. Но попробуй переубедить. Ха! Скорее гром грянет и рак свиснет.

– Нужно было все хорошенько обдумать и составить план наших действий в случае чего, – тихо прошептал полуэльф, стоя рядом со мной на крыльце. – Мало ли кто внутри.

– Вот и узнаем! – упрямо отрезала я.

Двери нам отворила высокая девушка. Красивая, с милым личиком, небесно-голубыми глазами, маленьким носиком и пухлыми губками. А-ля кукла. Но меня поразило другое, кроме рубашки, которая еле-еле прикрывала бедра, на ней ничего не было. Распущенные светлые волосы и то длиннее, почти до самых колен.

– Вам что-то нужно? – с любопытством оглядывая нас, поинтересовалась она.

– Да, мы с дороги устали, – на ходу выпалила я, не видя смысла сейчас вдаваться во все подробности.

– Э-э-э… – протянула девушка, явно замявшись и не зная, что нам ответить.

– Кто это там? – хриплый голос заставил меня заглянуть в домик. Но увидеть хозяина данного голоса мне так и не удалось. – Не пускай, кто бы это ни был, скажи, мы заняты.

– Кхе-кхе, – кашлянула я, показывая явно не дружелюбному хозяину или хозяйке, не разберешь, что все прекрасно слышу.

– В любом случае вам придется нас пустить, – решив больше не тянуть, нагло заявила я. – Меня прислали из школы магии разобраться, что здесь происходит!

Иногда ложь бывает на пользу.

– В деревне Облесье исчезают молодые девушки, думаю, вы слышали об этом.

– О, так я же оттуда! – воскликнула открывшая нам дверь девушка.

– Вот дура! – раздраженно отозвался хриплый голос. – Иди отсюда! Я сам поговорю.

Оказывается, хриплый голос принадлежал лешему. Возможно, я бы сразу и не поняла, если бы не тонкий аромат магии леса, исходивший от него. Ведь леший – это в первую очередь лесной дух, принимающий различные обличия, но в основном низенького мужчины, как и сейчас. Он доставал мне до талии, у него были темные короткие волосы, забавное лицо с курносым носом и тонкими губами. Яркие зеленые глаза с узким зрачком внимательно смотрели на нас. Одет в короткую рубашку на завязках и коричневые штаны.

Что интересно, в истинном облике лешего редко увидишь. В книжных иллюстрациях авторы обычно изображали леших в виде сухого бревна с ручками и ножками-веточками. На них расцветали цветы, если леший в хорошем расположении духа. Впрочем, насколько это правда, известно только самим авторам ну и еще студентам, чья практика тесно связана с этими существами.

– Не стойте, проходите! – предложил леший и пропустил нас в дом.

Внутри оказалось на удивление прохладно и хорошо. Почти весь домик занимала громадная печь, за ней была занавеска, разделяющая кухню и комнату. Небольшой столик в углу, диванчик и один стул. На окнах выстиранные и отглаженные шторы, а на широком столе, накрытом белоснежной накрахмаленной скатертью, стояла ваза с букетом цветом. Сразу видна женская рука – везде чистенько, аккуратненько, ни пылинки в обозримом мною пространстве. А какие запахи стояли: жареного мясца, супчика, гречки! Мм… невольно мой живот так громко заурчал, что все тут же обернулись в мою сторону. А что? Я ведь с утра так и не позавтракала, сразу отправившись к реке!

– Вы присаживайтесь, я сейчас накрою, вы голодны, – засуетился леший, через секунду уже скрывшись за занавеской.

– Отказывать лешему просто невоспитанно! – объяснила я Трэшену, когда тот попытался меня остановить.

И вообще я есть хочу, а тут такое предложение. Грех отказываться. А так убьем двух зайцев одним фаерболом. И про девушек узнаем, и подкрепимся. Впрочем, все это пояснять не стала, нагло усевшись за стол.

Вскоре вернулся леший вместе с той девушкой, что открыла нам дверь. В руках она несла кувшин и горшочек. Поставив их на стол, она вновь скрылась за занавеской. Леший же сел вместе с нами, не начиная первым разговор, словно ожидая этого от нас. Я уже собиралась начать свой допрос, когда меня отвлекла вновь дернувшаяся занавеска.

В этот раз вышла уже другая девушка в длинном свободном льняном платье. В руках она несла поднос с двумя тарелками супа, кусочками черного хлеба и ломтиками сала. Чуть не завыла! Как я давно сало не ела, с моей стипендией просто не могла себе этого позволить. И чего раньше не подумала, когда была в Лассане. Ведь теперь могу себя немного побаловать. Надо будет обязательно купить кусок сала как-нибудь и хоть раз за десять лет объесться им так, чтобы больше и не захотелось.

– Угощайтесь, – с улыбкой предложил леший, явно норовя нас задобрить. Да я как-то и не против, у него это отлично выходит. Хорошо поесть люблю.

Не обращая внимания на недовольный взгляд Трэшена, я приступила к еде, и через несколько мгновений уже забыла обо все на свете, полностью отдаваясь празднику желудка. Для меня сейчас не существовало даже этой девушки, которая принесла такую вкуснятину и вновь скрылась за шторкой, и очень похожей на одну из пропавших дочерей.

Гороховый суп оказался просто объеденьем, про черный хлеб с салом я вообще молчу. В горшочках было мясо с морковкой и жареным луком, от которого меня оторвать вряд ли теперь кому-то удастся.

– Так вы говорите, вас прислали разобраться, что здесь происходит? – первым начал леший, когда я потянулась к кувшину, чтобы налить себе эля.

– Да, и могу с уверенностью сказать, кто в этом замешан! – произнесла я, на секунду оторвавшись от еды и вцепившись в него своим фирменным инквизиторским взглядом. Мужичок нервно задергался в поисках выхода. Ха! А выход-то был как раз за моей спиной.

По-моему любой бы на моем месте уже понял, что пропавшие девушки здесь, по крайней мере, двоих я уже видела. Вот вам вся загадка с этими исчезновениями. Хотя для меня до сих пор интересен вопрос, зачем они лешему? Ему, что скучно? Он решил устроить себе гарем? Впервые слышу, чтобы лешие такое делали. Они же духи и в основном только пакостят. Да и не сказала бы, что эти девушки чувствуют себя, как в плену, какие-то они уж слишком довольные.

– Зачем лешему понадобились сельские девушки? – прямо спросил эльф, не став тянуть. К еде он даже не притронулся, попробовав лишь салат. Гурман прямо! Может, он вегетарианец? Я невольно прыснула от своих собственных мыслей. Дроу – вегетарианец Смех!

– Понимаете, – леший как-то замялся, словно не зная, что сказать, а потом неожиданно как крикнет: 'Только, не убивайте меня!', что я аж вилку уронила.

Как же он от жизни отстал. Нет, не спорю, маги убивают нечисть, а леший как раз к ней причисляется. Однако уже как год, ввели запрет на уничтожения вымирающей нечисти, считающейся безобидной и неагрессивной. Сейчас маги, наоборот, борются всеми силами с последствиями бездумного уничтожения редких видов и любыми проявлениями ущемления прав и свобод этих, в общем-то, безобидных созданий, обустраивая специальные места для их проживания. По крайней мере, в Вартане точно, как в других странах не слышала.

– Тогда объясни, зачем тебе эти все девушки?

Уточнять правду я не стала, понимая, что тогда от лешего ничего путного не узнаю. Конечно, кто будет делиться правдой, зная, что ему ничего за это не угрожает.

– Поймите, – начал леший, подсунув мне еще и оладий. Вот пронырливый гад, знает, чем ведьму задобрить. – Я живу в этом лесу больше пятидесяти лет. Ладно еще, когда здесь находился городок, можно было попугать людей, поразвлечься. Потом после известной революции от всего городского населения остались считанные семьи, а от целого города – лишь небольшая деревушка. Но даже не в этом дело, а в том, что люди перестали бояться. Никто больше не просил у меня удачи или попутной дороги. Вы не представляете, как здесь одиноко.

Слушая лешего, я настолько прониклась его словами, что мне стало его действительно жаль, но приступ сочувствия быстро прошел, стоило ему произнести следующую фразу. И я поняла, что в школе про леших нам не врали. Они действительно хитрые. Хотя тут можно ему позавидовать, я бы тоже попробовала выгодно осуществить свои мечты.

– Тогда я решил пригласить к себе, – продолжал леший. – Раз ко мне больше никто не ходит, приду я. Вот, впервые решил явиться с утра в тумане, представ перед девушками в виде молодого парня. Потому они и не хотят возвращаться. Я даже их не крал, если подумать, они сами шли за мной.

– Да и ты тут не причем… – скептически подметила я, впрочем, не отрываясь от поедания. Вообще-то ту порцию уже давно съела, однако Трэшен любезно отдал свою. Ну, а что добру пропадать, все равно не ест, а мне больше достанется.

– Я признаю, не прав. Но вы не представляете, как одиноко одному лешему. Не русалок, не водяных. Скучно же!

– Да, так лучше девушек красть? Ты хоть представляешь, как за них родители волновались! – грозно воскликнула я, пытаясь нагнать на лешего побольше страха. А что ему полезно, хотя бы для профилактики.

– Но они сами покинули свои дома, – возразил он, – я только являлся им.

– Ага, в облике кого ты там говорил? Может, и нам покажешь?

Леший ничего не ответил и только кивнул. Секунда и перед нами уже сидел совершенно другой человек. Притом одежда на нем не порвалась, а изменилась вместе с ним. Симпатичный молодой человек с милым личиком. Единственное, что досталось ему от лешего это зеленые глаза. Даже волосы посветлели. Интересно, откуда лешему знать, что девок обычно блондины привлекают?

– А почему ты мне не явился? – Не смогла, не сдержать любопытства и обиды в голосе.

– Ты же ведьма! – как само собой разумеющееся ответил леший, так и оставшись в облике молодого парня.

– Вы не подумайте, – неожиданно перешел на вежливый тон леший, заметив в моих глазах недовольство. – Вы очень красивая и если бы не магия, что была вокруг вас, я бы тоже вам явился.

Врет и не краснеет! Лишь бы его не трогали.

– Пожалуйста, не избавляйтесь от меня… – у парня был такой взгляд, что при всем желании, я не смогла бы его даже пальцем тронуть. – Я верну всех девушек в деревню и не буду больше им являться.

Наконец, услышав от него нужные слова, довольно улыбнулась, откладывая вилку. Ох, я и наелась. Теперь из-за стола не встану. Но надо!

– Хорошо, сейчас я тебя не буду трогать, – начала я свою подготовленную речь. – Но сейчас же, чтобы все девушки оказались дома. И если это повторится, в следующий раз я не буду так добра.

Леший тут же утвердительно закивал головой в знак согласия. На его лице появилось облегчение.

– Обещаю, ведьма, больше так не буду.

– Трэшен, идем!

Я медленно поднялась из-за стола. Это оказалось не так легко, как думала. По-моему, я действительно переела. И почему никогда остановиться не могу, когда вижу какую-нибудь вкуснятину? Да и зачем? Нет, конечно, иногда меня волновала моя фигура, особенно в те моменты, когда я замечала следы обжорства, например в области живота, но чтобы морить себя диетами. Ни за что! Моя тонкая душа этого не переживет, я же не смогу не есть. Не понимаю этих девушек, что мучают себя неделями голодовкой, а потом в обмороки падают.

Посмотрев в сторону задумчивого эльфа, я только подивилась. А ведь он большей частью молчал, не вмешиваясь в наш разговор с лешим. Интересная тактика, хотя мне это даже на руку.

– Спасибо, – напоследок поблагодарил леший, когда мы с эльфом уже стояли у дверей. – Я не забуду этого.

Я ничего не ответила, лишь про себя хмыкнув. По сути, ничего не сделала, просто у лешего, наверное, горький опыт общения с магами. Вот он так быстро и согласился отпустить девушек. Хотя, если себе признаться, впервые встречаю лешего, который завел личный гарем. Это надо будет обязательно записать в дневник практики, когда появится свободная минутка.

– Прощай, и больше не шкодничай! – ворчливо, как бабка на базаре, пробормотала я. Еще пальцем не хватало погрозить, приговаривая: 'не делай так деточка'

– Всего хорошего! – лучезарно улыбнулся леший, провожая нас. Ну да, конечно, небось, рад от нас, наконец, избавиться. Но мне как-то все равно, главное, девушек чтобы вернул.

Вернулись мы быстро и теперь, не спеша, шли по деревне. Трэшен, как обычно, хранил молчанье, и я решила его немного разговорить, но не успела. Сама даже удивилась, когда полуэльф ко мне обернулся.

– Почему ты отпустила лешего?

– А что мне надо было с ним делать? – удивленно спросила я. – Не убивать же, да и прогонять его я тоже права не имела. Повезло, что он не знает о новых законах, иначе бы даже не испугался. А у вас в стране не так?

– У нас лешие не живут, – разочарованно выдал Трэшен. – В Темной империи для них нет подходящих лесов.

– А-а-а… ясно.

Что-то мне уже не сильно хочется побывать у них. А ведь когда-то горела желанием обязательно съездить во все страны, чтобы увидеть мир, так сказать. Кстати, сейчас у меня такая возможность появится, как раз после того, как Трэшен выплатит мне тысячу золотых.

Свернув с тропинки в сторону нужного дома, мы ускорили шаг. Мне самой было любопытно, выполнил ли леший обещанное, хотя я почти в этом не сомневалась. У него просто выбора другого не было.

Возле нас пробежала компания веселящихся детей, даже не обратив никакого внимания на взлохмаченную ведьму и на утонченного молодого эльфа.

– Ой, ты смотри, а девка, по-моему, даже поправилась! – знакомый голос, раздавшийся за спиной, заставил меня аж перекоситься.

Я тут же инстинктивно опустила взгляд на себя, животик и правда немного торчал. Хотя неудивительно, если учесть, сколько там сейчас еды. Но чтобы сильно, не сказала бы. Неужели и правда поправилась?

Не сдержавшись, я все же обернулась к ним. Надо же, эти бабки все так же и сидели, по-моему, и не двигались совсем, даже выражение лиц не поменяли. Словно и не прошло тех часов, что нас не было.

– А все равно не там, где надо было, – разочарованно махнула рукой вторая бабка.

Нет, все, они меня достали! Только я собралась ей ответить, как полуэльф уже привычным жестом положил свою ладонь мне на плечо. И не знаю почему, но это действительно заставило меня мгновенно успокоиться.

– И там тоже, – подмигнул им Трэшен и скорее увел меня отсюда. Кстати, правильно сделал, иначе я не ручаюсь за себя!

– Почему ты так злишься? – неожиданно поинтересовался полуэльф, не спеша идя рядом. – Ты переживаешь из-за своей внешности? Я заметил, ты много придаешь этому значения, еще с нашей первой встречи.

Он что, издевается? Или ему поговорить больше не о чем. Он случайно в монастыре для душевнобольных не подрабатывал? Там очень любят на такие темы поговорить: что вас беспокоит, и все такое.

– Да, очень, целыми днями слезы лью в подушку! – едко прошипела я, но так, чтобы четко был слышен весь мой сарказм.

– Я серьезно!

– И я! Ты не веришь мне? – я состроила невинную мордашку. – Это травма с детства.

– Перестань ерничать.

– Перестань задавать глупые вопросы? – перекривила я его. – Знаешь поговорку: 'Каков вопрос, таков ответ'?

Больше Трэшен не заговаривал о моих комплексах, наверное, сообразив, что со мной это гиблое дело. Да и я быстро съехала с темы. Вот не люблю такие разговоры, а особенно, когда кто-то начинает докапываться до моих скрытых демонов.

Уже подходя к нужному дому, мы встретили Лику, которая с радостным визгом, бежала в нашу сторону.

– Тетя, тетя, вы сдержали обещание! Сестра только что вернулась!

Схватив нас с Трэшеном за ладони, девочка повела в дом. Не успели мы переступить порог, как хозяйка тут же кинулась к нам с благодарностями.

– Вы не представляете, как все вам признательны. Я рассказала соседям о том, что это вы вернули девушек. И они решили вам вручить небольшое подношение.

Женщина протянула мне увесистый мешочек, в котором звенело явно немало монет. Приняв их, я ощутила гордость за себя. Это мои первые, честно заработанные личные деньги. Можно сказать потом и кровью! Насчет последнего, это я утрирую, но все-таки полученные именно мной и моими собственными знаниями и умениями! А то в школе я чаще подрабатывала охраной на шухере, пока наши заливались элем, вином и самогоном.

Все же, это приятно, помогать кому-то. В глазах женщины было столько благодарности, что я бы даже и без слов это поняла. Теперь мне еще больше хотелось стать известным и знаменитым магом, чтобы видеть этот взгляд намного чаще.

– Я рада, что мы смогли помочь.

– Однако нам пора уходить, – деликатно вмешался Трэшен, но от меня не укрылась насмешка в его глазах. Ну а что? Мне редко говорят такие приятные слова.

– Да, я помню, – грустно ответила женщина, – я уже попросила свою старшую дочь привести ваших лошадей.

– И я уже это сделала, – тихий, приятный голос, раздался позади нас.

Лиза оказалась копией своей матери: такой же теплый взгляд карих глаз, длинные и густые светлые волосы до талии, высокая со стройной фигурой, милое и приятное лицо.

– Все готово, – улыбнулась она, – и спасибо вам большое, честно, я сама не знаю, что на меня нашло.

Я знала, но промолчала. Мне даже как-то уходить не хотелось, хоть и пробыла здесь всего одну ночь. А главное, кормят на убой, я бы, может, даже тут и поработала пару недель. Однако Трэшен взял меня под локоть и, откланявшись, повел во двор, где ждали Люси и Вэйлл. Малыш, завидев нас, тут же бросился к ногам, ластясь. Соскучился.

– Ой, подождите! – окликнула хозяйка, когда я уже сидела на Люси, бережно гладя ее по холке. – Я же вам с собой в дорогу еды приготовила.

Подойдя, она протянула корзину, накрытую белым платком. Тут же ощутив запах печеных яблочек, моя рука невольно потянулась к увесистому коробу, но Трэшен, опередив мой маневр, забрал корзину из рук женщины.

– Эй!

– Не сейчас, – строго пояснил полуэльф, а потом обернулся к женщине и ее двум дочерям. – Спасибо за гостеприимство, нам было очень уютно в вашем доме.

– Нет, это вам спасибо. Вы спасли нашу деревню!

Наконец, тепло попрощавшись, мы тронулись дальше в путь…

***

Мы ехали уже несколько часов, что я стала чувствовать, как мой копчик подает тонкие намеки о том, что если я сейчас не слезу с лошади, то очень об этом пожалею. Я ведь не настолько уж и привыкшая к долгим поездкам. Максимум от школы на два часа посылали, и то это был предел, а тут больше пяти. Да и еще это невыносимая жара. Только диву поражаюсь равнодушию эльфа. Казалось ему все нипочем. Даже его туника не взмокла. Мою уже хоть выжимай, и то я в легкой рубашке. Хоть бы ветерок, что ли подул, или тучка одна появилась. Так нет, кукиш вам с маслом. Как назло, сейчас мы ехали по чистой поляне, где не было не одного деревца. Я уже дождаться не могла, когда мы въедем в лес. К моей радости это должно произойти вскоре, так как впереди уже хорошо видны высокие деревья.

– А когда мы устроим привал? – все же я не стала строить из себя всемогущую и честно призналась, что устала.

– Скоро… – туманно ответил Трэшен, разворачивая своего коня в сторону узкой тропинке, что уходила прямо в лес.

– Малыш кстати вон тоже уж устал, – не сдавался мой уставший мозг.

– Если ты хочешь привал прямо сейчас, то организуем! – спокойно предложил Трэшен, даже не споря со мной. – Будем жариться тут на поляне, или можешь потерпеть еще пару минут, и мы въедем в прохладную тень леса…

Его аргументы были непоколебимы. Я только завистливо присвистнула, умеет же убеждать. И действительно чего я вот это еду и ною? Маги должны иметь железную выдержку в любой ситуации. Все больше слова не скажу, даже в лесу откажусь от передышки. Буде развивать свою силу воли, а копчик перетерпит.

– Трэшен, а вот придем мы к той гадалке и что дальше?

– Предсказательнице, – исправил меня полуэльф, даже не оборачиваясь. – Не знаю, возможно, она сможет нам помочь с тем артефактом, ведь ты не зря назвала лес Жэрид. Ведь именно она подсказала мне искать человека с этим кулоном, хоть и не сказала, как именно он мне поможет. Я просто тогда не знал куда податься, понимая, что один не справлюсь с братом.

Идти против родного брата это, наверное, ужасно. Хотя у темных эльфов все по-другому, не так как у нас.

– Раз мы уже заговорили, то может, ты тоже ответишь на мои вопросы? – добродушно поинтересовался Трэшен.

– Ну, давай, – весело отозвалась я. Все равно ехать скучно, а так поболтаем. Я вообще удивилась, что эльф продолжил разговор, а не как обычно замолчал, после первого же ответа.

– А почему ты пошла в школу магии? Захотела стать магом? Ведь это опасно и не работа для девушек.

– А ты тоже против сильных женщин? – усмехнулась я.

– Нет, мне просто интересно, – честно отозвался эльф.

– Честно причин слишком много, чтобы все перечислить. Просто с детства случилось, так что я осталась одна. Поэтому и пришлось становиться самостоятельной, а для этого в первую очередь надо было стать сильной, чтобы защитить себя. А кто, как не боевой маг сделает это лучше всего? В школу меня приняли быстро, возможно из-за сестры, которая, как раз ее заканчивала, возможно, из-за моей силы. Я ответила на твой вопрос?

– Почему ты осталась одна? Если конечно не хочешь об этом говорить так и скажи.

– Почему же? Я не вижу в этом ничего секретного. В любом случае это уже давно забытая история. Мои родители погибли, когда мне было пять лет…

Как бы я не показывала своего равнодушия, это тема всегда вызывала во мне горькие чувства. Еще когда впервые я поделилась этим с Рэном, тогда даже спокойно говорить об этом не могла, но сейчас все было по-другому. Мне даже казалось, что это не со мной произошло. Я просто рассказывала чью-то другую историю.

– В детстве я жила в деревне Зарестье, где и родилась, это недалеко от Партэна. Мать работала обычной деревенская ведьмой, отец торговцем. Потому мы его редко видели, он очень много разъезжал, чтобы привозить домой деньги. Да и сестра была не частым гостем, она приезжала только на каникулах и изредка на выходных. Она старше меня на двенадцать лет и уже в то время заканчивала школу Магии и Целительства в столице. Впрочем, я все равно всегда радовалась ее приезду. Особенно я обожала, когда она показывала магию и даже пыталась за ней повторять. Потом она снова уезжала. Так вдвоем мы и жили, вот только я все чаще оставалась дома одна или бегала гулять к другим ребятам. Ведь мама с самого утра уходила, а могла вернуться поздно ночью. Но я так и привыкла с самого детства, вот только не думала, что тем летом, когда мне исполнилось пять все измениться…

Трэшен не перебивал меня, просто молча слушал. Я же продолжала рассказывать давно забытые воспоминания. Я не считала это каким-то секретом или чем-то личным, но при этом не многим его доверяла. Вот только почему Трэшену решила поведать об этом, сама не знаю. Возможно, потому что я воспринимаю его как друга, а не работодателя.

– В тот вечер, мама так и не вернулась. Но думая, что она просто как обычно задержалась, я не придала этому значения. Однако утром пошел слух, что местную ведьму нашли в лесу съеденной волками. Помню, что вначале даже не поверила и сама бросилась туда. Но когда увидела, так и застыла не в силах вымолвить ни слова.

Невольно перед глазами всплыл тот миг, и я постаралась его отогнать. Я, наверное, всегда буду помнить окровавленное и разодранное тело…

Тряхнув головой, я быстро заговорила дальше, стараясь, чтобы мой голос звучал ровно и не дрожал.

– Потом начались сборы, похороны. Не знали, что со мной делать. Я же просто целыми днями сидела в пустом доме, никуда не выходя. А ведь как раз в это время должен был вернуться отец, но он впервые не приехал. Эти дни я ничего не ела, ни с кем не общалась, пока не приехала сестра. Оказывается, ей сообщили о матери, и она приехала за мной, чтобы забрать с собой в школу. Способности я тоже имела, поэтому поступить могла, вот только денег, чтобы заплатить за обучение не было. Но меня приняли и так, когда я с легкостью повторила магические фокусы.

Я специально старалась пересказать все кратко и сухо, чтобы не задеть старые раны. Главную суть я передала.

– А отец? – неожиданно спросил полуэльф. – Ты так о нем ничего не знаешь? Вернулся ли он?

– Нет, – коротко бросила я. – В деревню я часто заезжала на каникулах, чтобы побывать на могиле у мамы, но отец так и не возвращался. Что с ним, я не знаю. Помню, сестра хотела его найти, узнать, жив ли он вообще. Что тогда случилось, что он так и не приехал…

– А где сейчас твоя сестра?

– Одна нечисть знает где! – я горько усмехнулась. – Она же закончила школу, когда я поступила и уехала. Раз в месяц приходили от нее письма, обычно она рассказывала о себе и спрашивала, обо мне, на этом и заканчивалось. Часто бывало, она высылала какие-то подарки, но мне это все не надо было, я просто хотела увидеть сестру. Но она обычно отвечала, что далеко. Иногда она писала с других стран. Впрочем, думаю это не так уж и интересно, если учесть, что где-то уже около трех месяцев от нее не приходило никаких известий. Она просто исчезла, также как и отец когда-то.

Трэшен вновь промолчал, лишь понимающе на меня взглянув. И этого мне хватило, никогда не любила, как люди тут же начинали сочувствовать и жалеть. Зачем? Это осталось в прошлом.

– Ладно, не будем о грустном, – я весело улыбнулась. – Надо жить сегодняшним днем.

– Ты права, – согласился полуэльф, – вот только иногда стоит задуматься о будущем, ведь именно мы его создаем…

Почему что-то такое я и ожидала услышать от Трэшена, даже не удивляясь. Впрочем, я согласно мотнула головой, с радостью наслаждаясь лесной прохладой. Мы, наконец, проехали тот солнцепек.

– Так что привал?

– Нет! – невозмутимо заявила я, помня о своем же обещании. – Я совершенно не устала.

– Но несколько минут назад… – начал было Трэшен, но я его нагло перебила:

– То было тогда, а сейчас я готова еще ехать! – с легкостью соврала. А что? Я же дала себе обещание быть сильной, вот и буду терпеть. По крайней мере, сейчас мы едем не по солнцу, а в тенечке. А еще если не ошибаюсь, на границе леса Жэрид должно быть огромное озеро. Вот там и остановимся. Что я и сказала полуэльфу, который только изумленно кивнул и поехал дальше.

– Ненавижу комаров! – пробубнила я через минут пять, прихлопнув жирного кровопийцу на руке. Кровушки моей попить хотел? Фигушки!

Мы ехали все дальше, а этих проклятых насекомых становилось только больше. К комарам присоединились другие мошки, которые раздражительно жужжали над ухом.

Тут еще и Малыш неожиданно резко остановился, настороженно оглядываясь. А его рычание совсем мне не понравилось.

– Трэшен, – тихо позвала полуэльфа, – здесь что-то не так…

Полуэльф резко остановился, изумленно глядя на меня.

– Хм, ты права… – через секунду согласился Трэшен, с подозрением оглядываясь назад. – За нами следят…

Просто отлично! Что-то у меня слишком насыщенная практика. Как ни одно, так другое. И кто у нас на этот раз? Я уже хотела пустить поисковый импульс, когда гости решили сами представиться. А я уже забыть забыла про них…

Замечательно! Именно их мне и не хватало! Те двое дроу, над которыми я пошутила, сейчас стояли возле нас и они явно на шутки настроены не были. По крайней мере, об этом свидетельствовали злые взгляды и мечи в руках.

– А третьего где потеряли? – вместо приветствия полюбопытствовала я. – Без него же скучно будет.

– Молчи девка! – прошипел красноглазый дроу. Его утонченное лицо сейчас пылало гневом, губы сжаты в тонкую линию. Длинные белоснежные волосы немного растрепаны. Светлая туника, кое-где запачканная. – Ты нам еще ответишь за свою шуточку!

– То же всего лишь невинный розыгрыш.

– Невинный?! – истерично переспросил второй, тот, что поменьше с яркими зелеными глазами. Сейчас он был в нормальных штанах и легкой рубашке.

– Ну да, – я равнодушно пожала плечами.

– Нам некогда с вами разговаривать, – неожиданно заговорил Трэшен с презрением глядя на этих двоих. – У вас к нам дело или мы едем дальше?

– Трэшен Тор Ориэстэн, думаю, Владыка обрадуется, узнав, что мы вас нашли! – С плохо скрываемой гордостью произнес высокий дроу, уже забывая про меня. Обидно все-таки! Я здесь 'цель', ради которой приехали, а Трэшен забрал всю мою славу себе.

– Минуточку, а как же я? – так быстро забыть о себе не дам.

– А с тобой мы успеем еще разобраться!

Нет, ну что за пренебрежение. Словно я вообще какое-то пустое место. Ну, ничего я все же привлеку внимание! Кстати, они, что без коней? Да и вид у них соответствующий: в пыли, штаны потёртые, волосы взлохмачены. Не удержавшись, я напрямую спросила:

– Вы что пешком за нами шли?

– Эшэр забрал коней из-за нашего промаха! – ответил зеленоглазый дроу и уже привычным жестом получил от брата подзатыльник.

– Ты слишком много говоришь!

– Эшэр это тот третий? – догадалась я и вновь повторила вопрос, решив попробовать на удачу. – Кстати, а почему вы без него?

– Не лезь не в свое дело! – отчеканил дроу, одарив меня презрительным взглядом красных глаз. Какой самолюбивый!

– Очень интересно, но мы поехали, – безразлично произнес Трэшен, просто их проигнорировав.

– Не так быстро, принц. – Усмехнулся красноглазый.

Трэшен только потянул поводья, как Вэйлл неожиданно поднялся на дыбы. Если бы не скорость полуэльфа, он бы упал.

– Я же сказал, что никто отсюда не уйдет! – холодно проговорил красноглазый.

– Хорошо, – не ну как он умудряется даже в такой ситуации оставаться равнодушным. Он с таким безразличием спрыгнул с коня и встал напротив дроу, словно его вообще ничего не волнует.

Ну ладно с одной стороны действительно стоит с ними сейчас разобраться, но с другой так неохота. Однако это лучше, чем потом все время думать, где они. Хотя меня смущает, что их главаря нет. Даже если мы избавимся от этих, где гарантия, что тот за нами не пойдет. И ведь не говорят, куда он делся. Хотя правильно, почему они должны нам это сообщать.

С неохотой спрыгнув с Люси, я приказала Малышу сидеть рядом, а сама подошла к Трэшену. Единственный плюс в дроу, что они никогда не нападают необдуманно и агрессивно, действуя не спеша.

– Ведьма тебе, – обратился красноглазый ко второму дроу. – Можешь ее убить, хотя…

Тут он неожиданно по-новому на меня взглянул, словно задумываясь над чем-то.

– Если она полезна ему, – кивок в сторону Трэшена, – то возможно будет полезна и Владыке.

– Вряд ли, – как всегда вставила пять копеек, – с чего вы взяли, что для Трэшена я полезна?

– Тогда бы тебя с ним не было, – фыркнул дроу. – И хватит разговоров!

После этой фразы он кивнул брату, и они одновременно исчезли, оставляя меня в недоумении. Я уже хотела обернуться к своему спутнику, когда сзади меня схватили за шею, приставив к горлу острие меча. Просто замечательно, я даже голову не могла повернуть. Только и слышала отовсюду звон метала. Впрочем, за Трэшена я меньше всего переживала. Он же тоже дроу и наверняка справится, хотя и наполовину человек, это меня и смущало. В любом случае помочь ему в таком положении я не могла. Радовало лишь то, что голова была еще на плечах, а не отрубленной катилась по земле. Везет, что я им тоже понадобилась. Так, ладно воспользуемся их же средствами. Прикрыв глаза, я тихо прошептала формулу переноса, собираясь оказать также позади дроу, как он сделал это секунду назад. Проблема лишь в том, что это заклятие не очень верное еще и расчленить может, если где-нибудь ошибешься. Впрочем, я рискнула.

– Цигх! – выругалась я, понимая, что немного не там приземлилась. Ну, не совсем не немного… Зато целая!

– Куда она делась? – изумленно спросил зеленоглазый, крутя головой.

Я же сидя, на толстой ветке дерева, прекрасно все видела сверху. Зеленоглазый дроу выглядел растерянным, явно не понимая, что произошло. И теперь насторожено осматривался. Второй дроу даже не обратив на это внимания, был увлечен боем с Трэшеном, который, несмотря на атаки, мельком оглядывался, явно кого-то ища. Хотя почему кого-то? Конечно же, меня!

Это польстило, однако пришлось самолюбие спрятать куда подальше и быстро придумывать, как выкручиваться из этой ситуации, пока кто-то да не додумался, поднять взор вверх. Убивать я никого не собиралась, поэтому надо придумывать что-нибудь такое, чтобы заставило их про нас забыть. Мне бы сейчас мою сумку, Рэн вроде кидал книгу с рунами. Можно тогда просто их перенести куда-нибудь очень далеко, хотя есть один большой минус – затрачивается слишком большой резерв силы. Так надо хорошенько подумать. О, знаю! Возможно, и банально, зато эффективно и чего я раньше об этом не подумала. Просто стереть нас с Трэшеном из их памяти, а также 'артефакт силы' и пусть идут на все четыре стороны. И за нами гнаться не будут, и все живы останутся.

Продолжая сидеть в густой кроне листьев деревьев, я осторожно облокотилась на ствол и прикрыла глаза. Теперь только произнести нужные слова и готово! Чем я и занялась. Я чувствовала, как вокруг меня образуется тепло и уходит вниз, к темным эльфам. Цигх! А ведь это заклятие тоже немало сил забирает! Это я поняла, когда закончила и ощутила слабость. Теперь надо будет искать источник, чтобы восстановить весь свой запас.

Открыв глаза, я хотела выглянуть, чтобы посмотреть, что из этого вышло, когда не удержалась на ветке. Вот так всегда! Но в последний миг я умудрилась схватиться правой рукой за ветку.

Понимая, что так долго не провешу, да и ветка вон уже хрустит, я спрыгнула, применив магию. Я же не акробат, в конце концов, какой-нибудь, дабы прыгать с трехметровой высоты.

Встав на ноги, я отряхнулась, удивленно оглядываясь. Что-то не поняла, где крики: 'Лови ведьму!', 'Вот она!'?

– Ёпт! – Это все что я смогла выговорить, понимая, что немного напортачила. Все дроу лежали без сознания. Ладно бы ничего, это ведь так и надо, но Трэшен! Он же тоже покоился недалеко. Заклятие было рассчитано на стирание некоторых событий из памяти, а для этого подвергающийся этому заклятию обычно вырубался, дабы все прошло успешно. Это что же выходит, что и Трэшен забудет про меня и артефакт? Стоп! Он ведь и себя забудет! Просто отлично. Мне только и не хватало полуэльфа с амнезией.

– Так, Сэл, думай! – приказала я сама себе, подходя к Трэшену. – Надо вернуть ему память.

Положив на секунду на холодный лоб эльфа ладонь, я тихо прошептала два слова, и он открыл желтые глаза, тут же изумленно на меня посмотрев.

Я даже отреагировать не успела, как оказалась на земле подмятой Трэшеном. Ну, у него и реакция. Теперь буду знать, что по утрам спросонья его лучше не трогать.

– Вы кто такая? – завернув мне за спину руку, угрожающе прошипел полуэльф.

Ого, а я и не знала, что он может и таким быть. Впрочем, одно так и не изменилось – это его вежливость в любой ситуации.

– Знаешь, в таком положение не слишком удобно вести беседы… – подметила я, лихорадочно соображая, как поступить. Однако эльф неожиданно сам меня отпустил.

– Ты не опасна… – прошептал он, загоняя меня еще в больший тупик. А вот когда он с мечом направился в сторону тех двоих, я в последний миг успела остановить Трэшена использовав магию заморозки. Для чего я все это делала, если он сейчас возьмет и просто их убьет? Так в первую очередь стоит вернуть ему память. Я уже закрыла глаза, направив руку в его сторону, когда он внезапно оказался рядом, приставая меч к моей спине. Просто замечательно. А главное чего их всех тянет со спины появляться? Стоп, а как Трэшен снял мою магию?

– Удивительно, но я в вас ошибся.

– Постой, Трэшен!

Однако он меня словно не слышал, с силой надавив кончиком меча, прямо под правой лопаткой.

– Отвечай на мои вопросы! – приказал полуэльф. Ну, я ему это припомню! Со злостью подумала я, чувствуя горячую струйку, текущую по спине. Убил бы уже что ли, а то только предупреждает. А мне стой и мучайся?! Не дождется. Но и вывернуться так просто я не могу, он может меня зацепить и тогда уже можно даже не думать, что делать дальше. Но как-то достаться на поедание червей мне не хотелось, да и вообще я всегда мечтала, чтобы меня сожгли, как настоящую ведьму, а прах развеяли по морю.

Словно не слыша его вопрос, я быстро стала шептать слова заклятия. Сейчас главное вернуть ему память, а то он явно не в настроении. Цигх! Теперь придется искать источник!

– Что происходит? Сэл? – изумленный голос полуэльфа.

Ну, наконец! Ощутив, что меня сзади больше ничего не колит я ослаблено села на землю. Просто замечательно! Я потратила последние частицы своей энергии на Трэшена!

– Что случилось? – Трэшен тут же бросился ко мне. – Ты ранена?

– Поцарапана кое-кем, – не сдержав толики ехидства, буркнула я, устало прикрывая глаза.

– Это я сделал. Прости. – скорее даже не спрашивал, а утверждал полуэльф. Да, тяжело не догадаться, когда приходишь в себя с мечом приставленным к своей спутнице. Впрочем, царапина как раз меньше всего меня волновала в данный момент. Мне надо срочно восстанавливать резерв, потому что сейчас я как без рук. Представьте, что такое для мага лишиться его силы.

Неожиданно Трэшен оказался за моей спиной, молча что-то делая. Я только ощутила покалывание в том месте, где было острие меча. Магия эльфов! – догадалась я.

– Тебе лучше? – через минуту обеспокоенно поинтересовался Трэшен, присаживаясь на корточки рядом со мной и заглядывая в лицо. Не знаю, что он хотел там найти, но, по-моему, он так и не понял, что та царапина совершенно не доставляла дискомфорта.

– Будет после того, как я окажусь рядом с источником… – все же объяснила я полуэльфу свое положение. – В отличие от вас, у нас, магов, магический резерв не бесконечный и его надо восстанавливать.

Трэшен внезапно оглянулся по сторонам, задерживая взгляд на дроу.

– Это ты на них потратила силы? Зачем? Надо было просто от них избавиться, – в голосе полуэльфа проскользнуло непонимание.

– Конечно, это легче всего. Но я не убийца, чтобы лишать кого-то жизни, а маг и имею право уничтожать только нечисть, которая угрожает людям! Этих дроу в эту категорию я бы не вписала, они просто выполняют приказ своего Владыки!

– Это, конечно, прекрасно, что ты такая сердобольная, но они бы не были так гуманны и запросто избавились от нас, когда мы перестали бы им быть нужны.

– Я сердобольная? Да просто руки марать кровью не хочу! – тут же возразила я. А все-таки мне впервые сделали такой комплимент, Рэн бы, наверное, только посмеялся, зная меня как облупленную.

– Что именно ты с ними сделала? – наконец, поинтересовался Трэшен.

– Стерла память, когда они проснутся, а это произойдет не раньше, чем через час, то забудут о нас, а также о том, что ищут артефакт.

– Ладно, думаю, нам стоит уходить. – Трэшен протянул мне руку помогая встать. Покачнувшись, я все же на него облокотилась. Как же я не люблю быть слабой, а тем более прибегать к чей-то помощи.

– Ты уверена, что сама сможешь ехать? – встревожено спросил полуэльф, помогая мне сесть на Люси. – Неизвестно, когда нам попадется источник…

– Конечно! – уверенно заявила я, сжимая поводья. Нет, не спорю, предложение поехать вместе на Вэйлле было заманчивым, но моя гордость банально не позволяла показать свою слабость. Ничего вот доеду до источника и полегчает. На самом деле до него не так уж и далеко ехать. То озеро, что на границе двух лесов и есть источником. Любая вода, бьющаяся из-под земли, восстанавливает магический резерв.

Солнце вновь нещадно палило, отчего мне становилось только хуже. Дышать просто было не чем, хотелось скорее доехать до озера, залезть в него и не вылезать.

– Как ты? – уже какой раз повторял этот вопрос Трэшен, за несколько часов, что мы ехали.

– Прекрасно! – слишком резко ответила я. А зачем спрашивать очевидные вещи? По-моему мой вид и так оставляет желать лучшего. Сама удивляюсь, как еще не упала с Люси, а умудрялась удерживаться в седле.

Дальше мы ехали, молча, и я была благодарна за это Трэшену. Вскоре мы действительно выехали к большому озеру, в глубине леса. Именно за ним начинался нужный нам лес – Жэрид.

Берег встретил нас тишиной, не считая шелеста листьев окружающих деревьев. Вода ярко блестела на солнце, ослепляя глаза. Не сдержав улыбки, я за Трэшеном подъехала к самому берегу. Полуэльф помог мне спешиться, а сам повел Люси и Вэйлла, немного в сторону, чтобы расседлать. Им бы тоже не мешало бы искупаться, но сначала я восстановлю резерв.

– Я сейчас искупаюсь и вернусь за Люси, ей тоже не мешает охладиться, – быстро пояснила я Трэшену свои планы и, не дожидаясь его ответа, бегом устремилась в воду, на ходу скидывая рубашку и штаны.

Как же хорошо окунуться в прозрачную воду, сквозь которую просвечивает дно. Но, а самое приятное – это прохлада. Нет, вода не слишком холодная, но и не теплая, что было просто замечательно, учитывая, какая стоит жара. Расслаблено плавая на поверхности, я, наконец, легла на спину, закрывая глаза и позволяя энергии воды наполнять меня.

Красота! Щурясь от солнца, я чувствовала, как ко мне возвращается магия. Это не передать словами, ты просто ощущаешь покалывание во всем теле, начиная от кончиков пальцев и заканчивая макушкой.

Через пару минут я поняла, что не все так плохо. Практика это замечательно, особенно когда такая! Мне хотелось остановить время и плавать, плавать, пока не надоест. Однако всего должно быть понемножку. Именно с такой мыслью я поплыла к берегу, где меня дожидался Трэшен со своим конем и моей кобылой. Хм, а Малыш, куда уже делся? Именно это я первое спросила, только выйдя на берег. Не смущаясь Трэшена, просто я в одном нижнем белье, впрочем, там все равно не на что смотреть, подошла к Люси.

– Малыш на поляне, – ответил полуэльф указывая рукой в сторону того места, где играл кард.

Ничего не ответив, я стала расседлывать Люси. Все же неизвестно когда еще появится такая возможность искупаться, а если учесть, сколько мы уже в пути, лошадке действительно уже буквально требовалось свежесть.

– Ты уже восстановила резерв, – заметил Трэшен, от которого наверняка не укрылось мое раскрасневшееся лицо. Можно сказать, энергия так и била через край. С мокрых волос стекала вода, приятно охлаждая спину.

– Ага, – я весело кивнула, обернувшись к полуэльфу. Недалеко от меня он тоже снял уже с Вэйлла седло и все остальные принадлежности. Похлопав по загривку, он позвал коня за собой в сторону озера. Я даже изумилась, как Вэйлл послушно вошел в воду, не то, что моя кобыла, которую и не заставишь самой зайти. Эх! Взяв сахарок из сумки, по-другому Люси не заманишь, пошла в сторону озера.

– Ну же, иди сюда… – звала свою кобылу, выставив вперед ладонь с белыми кубиками сахара.

Зайдя спиной по пояс в озеро, я, наконец, заманила Люси. Громко фыркнув, кобыла замерла, словно не понимая, что произошло и почему она в воде. Впрочем, убегать уже было поздно. Тут же вокруг моей рыжей кобылы образовалась грязь, замутнившая до этого прозрачное озеро. Не сдержав любопытства, я обернулась в сторону полуэльфа. От его черного жеребца не было столько грязи, сколько от Люси. Интересно почему? Мы же одинаково ехали, останавливались, чистили шерсть. Раздраженно щелкнув языком, я не сдержала смешка, глянув на Трэшена. Его темные длинные волосы сейчас выглядели, словно запутанные нити. Вот что с волосами делает вода.

– Ты чего? – изумился полуэльф, поймав мой насмешливый взгляд.

– Я? А что я? Я ничего… – забормотала я и нырнула в воду. Плескалась в воде больше часа, даже забыв о Трэшене, который уже, оказывается, давно сидел на берегу. Он даже высохнуть уже успел, впрочем, рубашку одевать не спешил, сидя в одних штанах.

– Ты уже накупалась? – насмешливо спросил полуэльф, когда я подплыла к берегу.

– Неа! – показав язык, я вновь нырнула под воду.

А что? Люси уже давно стояла на берегу так что я могла свободно плавать. 'Еще чуть-чуть и выйду' – какой раз повторяла эти слова. Впрочем, они не возымели нужного эффекта. Однако в следующую секунду я помимо воли с громким криком выбежала на берег.

– Что случилось? – тут же обеспокоенно подбежал ко мне полуэльф.

– Там, там змея… – голос невольно дрогнул. Это единственное, чего я всегда боялась. Если у нас на потоке девушки в обморок от крыс падали, а я с легкостью их подбирала, чтобы пугать, то сама боялась также змей.

– Всего лишь? Это же маленький уж, думаю, ты его больше напугала…– иронично подметил полуэльф, косясь в сторону воды, при этом, не скрывая усмешки. – Теперь буду знать, как можно тебя с воды выгнать.

– Не смешно! – обиженно буркнула я, выжимая мокрые волосы. – И где мои вещи?

– Вот на том кустике висят, тебя дожидаются.

Ничего не говоря, я с гордым видом, прошла мимо Трэшена за своими вещами. Вот цигх! Теперь он знает мою слабость, а ведь раньше об этом никто не знал, кроме Рэна. Натянув нагревшуюся на солнце рубашку на мокрое тело, я искоса взглянула на полуэльфа. В мою сторону он даже не смотрел, продолжая улыбаться. Замечательно, хоть кого-то посмешила, жаль, что не себя. Надев штаны, я вернулась к Трэшену, делая вид, что ничего не случилось. Не зачем показывать свой страх. Подумаешь, змея. Ну и что, что скользкая, противная, клыкастая еще и с ядом…

– Сэл, – неожиданно позвал меня Трэшен.

– Что? – слишком резко ответила я, что не укрылось от полуэльфа. – Посмеяться решил? Или сейчас змею пойдешь искать, чтобы меня пугать?

По крайней мере, я сама так всегда делала, когда кого-то пугала. Например, Рэна, который боится летучих мышей. Кстати, надо отдать ему должное, несмотря на это он ни разу не пугал меня змеями, зная, как я их боюсь.

– Даже и не думал, – честно ответил Трэшен с изумлением в желтых глазах. – Прости, если обидел тебя. Каждый чего-то боится, и смеяться над страхами это низко. Я не смеялся над твоим страхом, меня позабавила ты.

– Эмм… – даже не знала, как ответить ему. А ведь раньше, я запросто смеялась над чужими страхами. Мне даже неловко стало, на тысячную долю секунды.

– Поехали? – как ни в чем не бывало, предложил Трэшен. – Я уже оседлал Люси.

– О, спасибо, – поблагодарила я, выжимая мокрые волосы. Здорово все-таки иметь такого спутника. И привал устроит, и на костер дрова соберет, и ночлег приготовит, и уберет все сам. Не представляла я таких дроу. Они же людей обесценивают, ставя ниже своей расы, а тут Трэшен ведет себя как настоящий мужчина. Даже Рэн и то все мне оставлял, мы еще обычно спорили, кто убираться будет.

Неторопливо встав, полуэльф взял тунику и обернулся ко мне, попутно ее натягивая.

– Давай, я помогу тебе, – предложил Трэшен, наблюдая за мной.

– Резерв я уже пополнила, так что вполне легко сама запрыгну на Люси, – с гордостью отказалась я и, не дожидаясь его ответа села на свою кобылу.

– Малыш! – позвала я карда, который до сих пор бегал на поляне. – Иди сюда, мы уходим.

Он тут же бросился за нами, стоило нам немного отъехать от нашей стоянки. 'Эх, а все же, как здорово было возле озера' – печально подумала я, с неохотой уезжая от такого замечательного места.

***

Ехали мы довольно долго, но уже на территории нужного нам леса. Трэшен уверял, что дом провидицы скоро. Сейчас мы с трудом проезжали по узенькой тропе, которая все больше петляла между деревьев. А сам лес становился все мрачнее. Нет, я понимаю, что вечер и все такое, но все же эти высоченные деревья нагоняли неприятные какие-то чувства. Возможно и не они. Я не могла толком объяснить, но внутри сердце словно сжималось в железных тисках, не давая дышать полной грудью.

– Дальше придется идти пешком, – неожиданно произнес полуэльф резко останавливая Вэйлла. – Тропа здесь заканчивается.

Действительно узкая дорожка резко обрывалась. Лошади и, правда, дальше не пройдут. С неохотой спрыгнув с Люси, обернулась к полуэльфу. Привязать лошадей будет не гуманно, так как неизвестно, сколько нам понадобиться времени, оставить так мы тоже не можем. Однако идея пришла сама собой. Я просто очертила широкий круг, произнеся нужные слова для охранного заклятия. И теперь ни Люси, ни Вэйлл не смогут покинуть его пределы, но при это не будут привязаны и смогут спокойно пастись.

– Хорошая идея, – похвалил меня Трэшен. – Пошли?

– А что делать с Малышом? Брать его с собой? – как поступить не знала. Нет, кард запросто пройдет вместе с нами, но может лучше стоит его оставить с лошадьми. Защитное поле их, конечно, охраняет, но где гарантия, что оно не падет? А, так рядом будет кард и вряд ли какая нечисть подумает нападать на коней.

– Не думаю, – словно догадываясь о моих мыслях, ответил Трэшен. – Провидица не любит нечисть, пусть даже кард еще совсем маленький.

– Малыш, – я присела на корточки, – прошу, оставайся здесь.

Гладя его по черной шерстке, я заметила, как в его глазах словно проскользнуло понимание, и он послушно сел в защитном кругу.

– Мы скоро вернемся, – прошептала я, вставая. Вот только Люси явно это не нравилось, так как она недовольно фыркнула, с укором посмотрев на меня.

– Люси не капризничай, – усмехнулась я, выходя за черту круга вместе с полуэльфом.

Да-да я знаю, что с лошадью разговариваю. Но вы не представляете, какой она может быть вредной, если захочет.

Дальше мы пошли пешком. Одно радует, в этом лесу настолько мрачно, что даже солнечные лучи, не так сильно пробивались. Потому здесь не чувствовалось той жары, что вокруг.

Чем дальше мы шли вглубь лес, тем сильнее усиливалось неприятное чувство внутри. И оно мне совершенно не нравилось. А, через пару часов, как мы вышли к старому заброшенному дому, это ощущение беды стало только сильнее.

– Не нравиться мне здесь… – тихо пробурчала я, на что Трэшен мне ответил:

– Понимаю, но мы уже пришли.

– Это и есть дом той ведьмы-провидицы? – изумилась я, глядя на это древнее строение. У лешего домик и то лучше был, хоть и на курьих ножках.

Низенький домик был сделан из толстых цельных бревен с одним единственным зашторенным окошком. Небольшое крылечко с перилами было украшено расписными рисунками, а точнее рунами. Я узнала 'огонь', 'вода', 'ветер', 'земля' остальные надо было смотреть в книге, вот только сумку я оставила с Люси. Ну, вот теперь из-за своей лени не могу посмотреть значение остальных рун.

– Стихии природы помогут вам, – тихо прошептал Трэшен первым поднявшись на крыльцо и задумчиво проведя ладонью по перилам исписанным рунами.

– Ты знаешь их значения? – немного разочарованно спросила. Ведь это выходит, что я зря тащу с собой книгу по символам.

– Странно, – неожиданно произнес полуэльф, – здесь вокруг следы магии.

– Но почему я их не чувствую?

Нет, не спорю, странное тягучее ощущение опасности было, но это совершенно другое. Впрочем, мне здесь тоже не нравилось, хоть я и не могла понять почему.

– Идем, – Трэшен внезапно взял меня за руку и даже не постучав, открыл дверь с ужасным скрипом, который резанул по ушам.

– А постучать? – да знаю я, что невоспитанная, но все же этот дом меня смущал.

– Нет смысла, – равнодушно ответил полуэльф, заходя вместе со мной в темный коридорчик.

– Здесь, что никого нет? – догадалась я, пуская небольшого огненного светлячка, чтобы осветить помещение.

Я огляделась. Дом был обставлен не шибко красиво. Печь, кровать, шкаф, всякие разные пучки трав, висевшие под потолком, полка со снадобьями и зельями. В другой комнате просторный стол, заставленный еще какими-то баночками, травками и книгами. На полу пушистый ковер, а окна зашторены бежевыми шторами.

Трэшен опустил мою руку и стал обходить дом, словно что-то разыскивая, я же тоже стоять на месте не стала с любопытством начав рыться в книгах, бумагах и травках.

Все в основном написано на рунах, поэтому я не все понимала из увиденного. Точно можно сказать, что она работала над исчезающим заклятием, но не закончила. Да и вообще все как-то слишком странно выглядело. Словно она просто куда-то ушла и сейчас вернется.

– Куда она могла уйти? В лес? – вслух поинтересовалась я, на что полуэльф ответил:

– Нет, она всегда знает, когда к ней идут. О нашем приходе она также должна была заранее знать.

Трэшен неожиданно запнулся, словно о чем-то задумавшись. Я же, чтобы не отрывать его от размышлений, вновь прошлась по дому, заглядывая во всякие ящички и тайники. Так случайно прикоснувшись к магическому указателю, у каждой уважающей себя ведьмы он есть, вызвала кусок завернутого папируса. Что самое интересное магический указатель может включать только сама ведьма, которой он принадлежит, и почему он сработал от моего прикосновения, мне было неясно. Не сдержав любопытства, развернула его. Это оказался чистый лист бумаги. Я даже ощутила разочарование, однако назад не положила, засунув его за пазуху. А вдруг полезным окажется, вряд ли бы ведьма просто так хранила этот лист.

– Надо уходить! – неожиданно взволнованный голос эльфа, заставил меня удивленно замереть.

– Что случилось?

Однако Трэшен не ответил на мой вопрос, осторожно отходя назад к двери. И как это понимать? Что происходит?

– Это ловушка! – неожиданно крикнул он, взмахнув рукой в мою сторону, что я, не удержавшись на ногах, отлетела к дальней стене.

– Ты чего? – мой вопрос так и застрял в горле, когда на том месте, где стояла я в полу появилась обгоревшая дыра.

– Ты в порядке? – испуганно спросил Трэшен.

Я даже ответить не усела, как он подбежал ко мне и схватил за руку, потащив к выходу.

– Быстрее!

Я не сопротивлялась, постаравшись как можно быстрее оказаться возле выхода, однако кто бы это не поставил эту ловушку, он все идеально продумал. Нам не суждено было добежать до дверей, так как перед нами вспыхнула огненная стена, мы в последний миг успели притормозить, чтобы не обжечься.

– Это ведьма устроила ловушку? – спросила я, когда огонь потух. – Но зачем?

– Нет, – неожиданно тихо прошептал Трэшен, оглядываясь по сторонам, словно ища выход. – Думаю, предсказательницы больше нет.

– Она мертва? – с ужасом догадалась я, стоило только взглянуть в лицо Трэшена.

– Убита, – простой ответ, – здесь был мой брат. Ловушка его рук дело. Он знал, что я еще приду сюда.

– Значит, если он опередил нас, то ему известно, где искать артефакт?

– Необязательно, провидица могла не сказать правды. – Трэшен неожиданно с силой сжал мою руку. – Не отходи от меня, здесь везде магия Грэлиана.

– Хорошо, – я послушно кивнула неожиданно для себя не съязвив, как обычно, что я и сама прекрасно со всем справлюсь. А все же приятно, когда молодой человек хочет защитить тебя. Но все равно я никогда замуж не выйду и буду сама управлять своей жизнью.

– А когда ты здесь был последний раз, до того как отправился на поиски кулона? – полюбопытствовала я.

– Два года назад, так что я даже не могу сказать, когда именно явился сюда брат. Хотя я уверен, что почти сразу после моего визита. Возможно, даже он узнал о моих планах и о кулоне.

– Но ты все равно нашел его раньше, – успокоила я эльфа, сама думая, что кулон мне в руки попал чисто случайно.

– Надо отсюда выбираться. – Трэшен так и не отпустил мою ладонь, оглядываясь в сторону окон. – Там тоже защитные барьеры. Если мы в ближайшее время не покинем это место, Грэлиан сам появиться здесь, когда узнает, что сработало охранное заклятие.

Цигх! Надо было сразу довериться ощущениям, а я просто не придала им значения. А ведь я ясно испытывала чувство опасности, когда мы только подходили к дому. Говорили же нам, одно из главных правил хорошего мага – всегда верить интуиции.

– Ты можешь переместиться? – неожиданно спросил эльф. – В основном защита Грэлиана направлена на мою магию, о тебе он не знает. Поэтому ты должна выбраться!

– Стоп! А как же ты?

– Моя магия сейчас блокирована из-за Грэлиана, – с нотками недовольства ответил Трэшен.

– Я могу попытаться перенести нас обоих! – уверенно заявила я.

– А если не выйдет, то мы оба попадем к Грэлиану! – возразил эльф. – Ты теряешь время.

Я уже хотела было вновь возразить, когда Трэшен неожиданно сжал мою руку.

– Он уже близко, уходи, прошу. Его магия тебя пропустит, это его ошибка.

– Стоп, а как же моя тысяча? Ты от меня никуда не уйдешь, пока не заплатишь! У нас договор, между прочим. Сбежать решил?

– Причем здесь это?! – по-настоящему изумился эльф, словно не веря своим ушам. – Я же о тебе думаю!

– Это, конечно, приятно, но пока договор не расторгнут, фиг ты от меня избавишься.

– Сэллира, я прошу тебя уходи. – Трэшен посмотрел таким просящим взглядом, что я просто не могла сказать: 'нет', прямо как тогда при нашей первой встречи, когда он просил о помощи. – Деньги я выплачу, обещаю.

Вот идиот! Он серьезно поверил, что меня только они интересуют? Да они играют не малую роль, но в данный момент я просто не хочу бросать Трэшена. Он же угодит в ловушку к своему брату. Мне чисто его жаль и мои денежки тоже.

– Уходи! – неожиданно крикнул эльф, и я поняла, что он не шутит. Грэлиан действительно был уже близко.

– Ладно! – согласилась я, понимая, что так ничего не будет. К тому же у меня созрел, возможно, и не идеальный, но хотя бы какой-то план. – Но учти я тебя по ту сторону достану, пока ты не вернешь мне деньги. У меня хорошие связи с местными некромантами.

И не дожидаясь его ответа, исчезла, ощутив стихийную магию. Как раз вовремя! С интересом покрутив головой, поняла, что в этот раз не промахнулась и оказалась, где планировала. Рядом с Люси, Вэйллом и Малышом.

– Значит так, надеюсь, с планом выйдет, – задумчиво произнесла я, вытащив ту бумагу, что взяла и, спрятав в сумку. Так надежнее! Потом буду разбираться для чего она, некие догадки имелись, но стоило их подтвердить.

Сейчас у меня была цель по быстрее вытащить Трэшена, а потому достав нужную книгу, подхватила первую попавшуюся палочку и стала на земле чертить нужный символ. Честно признаться это была моя личная импровизация. Просто пусть и не чистокровного эльфа сама перенести не в силах, даже и пытаться не стоит, если я не хочу его разорвать напополам. Поэтому решила использовать заклятие вызова. Все же некий риск есть, так как обычно его используют в темной магии для призыва демонов из нижнего мира. Опасное дело, кстати, пробовала как-то с Рэном на пятом курсе. Впрочем, вещи полуэльфа у меня есть, так что должно все выйти.

– Малыш, не мешай! – прикрикнула я на карда, когда тот стер своей лапой мою линию. – А то еще не того призовем.

Высунув язык от усилия и на четвереньках, ползая, рисовала руну 'вызова'. Здесь ни в коем случае нельзя ошибаться. Все же Рэн был прав, что маг должен знать все. Какой раз я это осознаю, мучаясь с этой руной. Главное успеть.

Наконец закончив чертить символ, я взяла в руки книгу друга и встала в центр, не забыв взять вещь Трэшена. Единственное, что он оставил это сложенный плащ на жеребце.

Раскрыв книгу на нужной странице, я положила ее в центр и вышла из круга, оставив там и плащ. Слова заклятия были на древнем, и я прекрасно их помнила, только заменила везде слово: 'Demon' на 'Treshen'

Чувствуя, как пульсирует вокруг магия, я еще быстрее стала произносить слова заклятия. Воздух вокруг символа сгустился, а через секунду, как я произнесла последние слова, руна вспыхнула.

– Вышло?! – я с нетерпением дождалась пока развеется пыль и взглянула на силуэт передо мною. Явно было что-то не то. Высокий, красивый молодой парень с огненными глазами. Если бы не торчавшие рога на голове из-под ярко-красных волос и хвост позади, я бы может и не поняла кто передо мною. А так до меня сразу дошло, что я явно где-то ошиблась. Суккуба я точно меньше всего желала. Конечно, на нашем факультете я знала много девушек и парней, прибегавших к услугам этих демонов, но в основном это ботаны, либо, наоборот глупцы. Одни хотят, чего таить, переспать и получить удовлетворение, впрочем, как и другие, только с той лишь разницей, что не умеют правильно договориться с суккубами. Лично я к их услугам не прибегала, меня все это никогда не интересовало. Ну и пусть мне скоро восемнадцать, я еще ребенок! По крайней мере, в этой сфере…

– Хм, опять уродина, – разочаровано протянул суккуб, обведя меня разочарованным взглядом. – Чего надобно, ведьма?

– Сам урод! – мгновенно вспылила я. – Я вообще не тебя звала! Ты даже не в моем вкусе, рыжик!

– На себя посмотри, – оскорбился суккуб. – И что значит не меня? Я четко услышал имя Трэшен!

– Ты что тоже Трэшен? – Спросила я, но тут же себя остановила. У меня нет времени на разговоры с этим красавчиком. Пока я тут с ним болтаю, Трэшена могли уже убить. Я же не знаю, что в планах у его брата.

– Ладно, уходи мне не до тебя! – раздражительно огрызнулась я, не удержавшись от ноток сарказма. – Если ты не заметил плащ под твоими ногами явно не твой.

– О, точно! – воскликнул суккуб и посмотрел на меня неожиданно совершенно по-другому. – А ведь ты многое теряешь, я в постели хорош.

– Ага-ага, а теперь иди, хороший наш, – пробурчала я в надежде, когда же он исчезнет. – Ты меня совершенно не возбуждаешь, так что ничего не выйдет.

– Может, попробуем?

– А как же то, что я уродина?

– Ну, с кем не бывает, – подмигнул мне суккуб, – не всем дана красота от природы.

– Пошел вон!!! – крикнула я с такой силой, что бедный суккуб даже испугался, тут же послушно исчезнув, поняв, что своими словами совершил ошибку. И правильно не фиг с ведьмой связываться. Так я только зря теряю время, попытка номер два.

Вновь повторно стала произносить слова, наблюдая, как опять сгущается воздух. Хоть бы в этот раз все вышло, пожалуйста…

Дождавшись пока образовавший туман исчезнет, с надеждой посмотрела на новый силуэт. Я только успела заметить, как он покачнулся, прежде тем как упал.

– Трэшен! – узнала я эльфа, бросившись к нему.

Сев рядом с Трэшеном, я быстрым взглядом его осмотрела, видя как на тунике, проступает красное пятно. Недолго думая, молча, разорвала ее. На попытавшего возмутиться эльфа я просто не обратила внимания. Сейчас главное остановить кровь, разговоры вести будем потом. Его разорванную рубашку я порвала надвое, один лоскут приложила к кровоточащей ране на груди, а другим собиралась обвязать вокруг. Но сначала…

Держа в зубах кусок ткани, одной рукой осторожно надавливала на рану, другой пыталась достать из сумки маленькую баночку с желтой жидкостью, что дезинфицирует. Трэшен молча, терпел экзекуции, только иногда с силой сжимая губы. Даже когда я случайно надавила на рану, полуэльф никак не отреагировал, только стиснув кулак. Иногда он кашлял и мне это не нравилось. Надеюсь, чем бы ни была нанесена эта рана, она не задела легкие. Хорошо, что еще слева иначе сердце бы вмиг остановилось.

– Давай помогу, – предложила я, когда Трэшен попытался встать и вновь пошатнулся. Быстро кинув взгляд на перевязанную грудь, выдохнула, с облегчением кровь не проступила.

– Спасибо, – слабо прошептал полуэльф, облокачиваясь на меня. Видя, что ему плохо решила сейчас не расспрашивать его ни о чем. Пусть сначала в себя придет. Но что делать дальше? Сейчас желательно уйти отсюда, но в таком состоянии эльф вряд ли далеко уедет. Ему нужен отдых, чтобы восстановить силы. Он тяжело дышал, всем весом опираясь на меня. Хотя, если подумать, возможно, как раз лучше сейчас остаться тут. Его брат не заподозрит, что Трэшен где-то рядом. Грэлиан будет думать, что он далеко. Вот только теперь знает, что ему кто-то помогает, а впрочем, это не так уж и важно. Единственная привилегия магии призыва в том, что он не сможет отследить, куда именно был вызван Трэшен.

– Чем тебя так? – полюбопытствовала я, продолжая удерживать Трэшена.

– Кинжал, брата… – совсем слабо ответил Трэшен. Ну, замечательно! А ведь я могла бы помочь ему если бы не то заклятие, уж больно трудоемкое. Это все из-за того надоедливого суккуба! Если бы не он, возможно, я бы успела раньше вызвать Трэшена, и этого всего бы можно было избежать.

Я помогла Трэшену дойти до ближайшего дерева. Выбор был огромен, если учесть что мы в лесу. Облокотив его спиной об шершавый ствол, я кое-как усадила эльфа. Вот только он все время норовил соскользнуть и упасть на землю. Подозвав Малыша, попросила его сесть рядом, чтобы Трэшен все же не упал, а высидел, то время пока я приготовлю ему удобный лежак. В этот раз нашим привалом, впервые займусь я.

– Сэл, – слабо позвал меня эльф. – Не надо.

– Так сиди молча! – прикрикнула я на Трэшена. – Ты ранен, так что твои обязанности временно перешли на меня. Но не думай, что так будет всегда. Только ты более-менее станешь хотя бы не такого зеленого цвета, сам всем займешься.

Трэшен промолчал, лишь слабо улыбнувшись и прикрыв глаза. Мне показалось, я расслышала еле слышное: 'спасибо'

Постелив эльфу на траве одеяло, что было в нашей поклаже, я усилила защитный круг, который ставила перед тем, как мы отсюда ушли. Теперь займусь Трэшеном, а потом гляну, что там из еды осталось. На удивление сейчас я за эльфа не переживала. Он рядом, жив, повязка чистая. Разве что некоторое время у него будет слабость, но это из-за потери крови.

По крайней мере, мне хотелось верить в то, что будет все хорошо. В любом случае я всегда старалась держать себя в руках при любых обстоятельствах. А бегать с криком и лить слезы не мое, надо что-то делать, а не заливать ненужной соленой водой, лицо друга.

С такими мыслями, я осторожно прикоснулась к Трэшену, который уже успел вздремнуть. Но мне придется его разбудить, так как сама до самодельного лежака не донесу. А на заклятие левитации сейчас просто не хватит сил. Все же я немного ошиблась насчет того озера, не такой уж и сильный источник оказался.

Уложив все-таки Трэшена, я решила разжечь костер, чтобы разогреть воду. Видя, что эльф крепко заснул, а рядом сидит Малыш, я пошла к нашей поклаже. Ой, а я совершенно забыла о печеных яблочках, что дала та женщина. Взяв одно, я поставила их у костра, чтобы нагрелись. Трэшен проснется и наверняка будет голоден. По себе знаю, сколько сил обычно уходит на затяжку ран. А что вы думали, в школе магии самые различные казусы случались.

Доев яблоко, как раз дождалась, пока закипит вода. Сняв котелок, отлила немного воды на потом, а немного взяла сейчас, чтобы омыть засохшую кровь на теле эльфа.

Присев на корточки, стала легонько смывать запекшуюся кровь Трэшена, стараясь не притрагиваться к перемотанной груди. Закончив с этим, отставила котелок и просто села рядом с ним. Мягко прикоснувшись ко лбу раненого, я с облегчением констатировала, что повышение температуры нет, а значит все отлично и вскоре эльф придет в себя.

Даже когда стало вечереть, не сдвинулась с места, продолжая сидеть в той же позе. Костер горел все слабее, но я и не думала подбрасывать еще сухих веточек. Не спорю, летом по ночам бывает прохладно, но сейчас мне наоборот было уж больно жарко. Возможно дело в карде, уснувшего возле моих ног. Этот комок шерсти и зимой согреет.

Все сильнее сгущались сумерки, постепенно окрашивая небо в темно-синий с красноватыми разводами. Где-то вдали кузнечики пели свой вечерний вальс. Тихо шелестели листья. Иногда пролетали птицы, неожиданно с громким шорохом вылетая из широкой кроны высоких деревьев. Темным пятном в небе мелькали летучие мыши, опускаясь так низко, что казалось, словно они специально так парируют, чтобы напугать.

Впрочем, их я не боялась, часто ловя и пугая Рэна. Интересно, как у него дела, как практика. Прошло не больше недели, как мы распрощались, а я уже скучала. Печально вздохнув, я принялась размышлять. А чем еще заняться? Трэшен спал крепким сном, восстанавливая силы. У меня же сна ни в одном глазу. Я, конечно, люблю вести умные беседы с собой, но сейчас и это мне лень.

Недолго думая, решила разобраться с тем свернутым свитком. Взяв к себе сумку, не спеша достала бумагу. С легкостью развернув его, положила перед собой. Ну, вот чистый лист. А теперь стоит подтвердить или опровергнуть свои догадки. Для этого я пустила в небо яркого светлячка, чтобы осветить темноту. Положив ладони на свиток, я прикрыла глаза, заряжая его своей энергией и тихо шепча слова заклятия. Если это то, что я думаю, там должны появиться записи. У каждой уважающей себя ведьмы есть такое, называемое: 'Хранитель тайн'. Туда обычно вписывают важные мысли, которые не хочется забыть или наоборот есть желание тайно передать сведенья другому. Но для этого ведьма обычно говорит тайну открытия свитка. Никто другой не сможет этого сделать, конечно, кроме меня.

Нет, в школе, понятное дело этому не учат. У преподавателей самих этих магических свитков уйма. Потому им не выгодно раскрывать секрет этого заклятия. Некоторые даже утверждают, что его не существует и тайну может открыть либо сам владелец, либо тот, кому известен ключ. Прямо, как сейф, не правда ли? Давно когда-то я поспорила с Рэном, что найду его. Мы хотели у историка раскрыть его тайну. И, конечно же, я полезла в закрытую часть библиотеки, где были запретные книги. Вообще студентам туда лазить запрещено ведь, но я же сильная и умная ведьма, с легкостью разбила чары на скрытых дверях. А ведь никто не мог до этого. Ха! Впрочем, сейчас не об этом. Именно там я нашла старую, запыленную книгу, где было это заклятие, что я сейчас тихо шептала. Да повеселились мы тогда с Рэном, раскрывая тайны преподов. А они ведь так и не поняли, кто из студентов это делал, хотя подозрения были.

В школе часто чтобы не случилось, виноватой делали меня. Не справедливость! Ну да, я действительно в девяноста случаях из ста была зачинщиком. Но все равно это не повод наказывать меня, оставляя после пар. И то это самое малое, иногда могли заставить дежурить на всем этаже, или мыть этот же этаж. Почему преподаватели так злы к бедным студентам? Впрочем, несмотря на все это меня всегда хвалили за успех в учебе, желая мне, поскорее вырасти и прекратить свое баловство. Что маловероятно.

Наконец, закончив с заклятием, с любопытством взглянула на лист. Все-таки я права это 'Хранитель тайн', он весь исписан рунами. Просто отлично! Без книги не обойтись. Конечно, руны, знаю, но не на отлично. Вряд ли смогу все перевести сама. Потому пришлось лезть еще и за книгой по символам.

А теперь у меня вся ночь впереди, чтобы перевести данный текст. За что я и взялась. Я упорно сидела, переводя руны и стараясь не уснуть. Честно признаться на пятом абзаце меня вдруг резко стало клонить в сон.

Но с того что я вычитала, успела понять, что речь идет о артефакте силы. Проблема только в том, что как раз эти пять абзацев посвящались легенде и ничему путному. Этот артефакт был создан пятьсот девяносто девять лет назад, сильнейшими магами. Целью создания данного артефакта – сила для уничтожения зла. Однако злые колдуны решили использовать его в своих целях, и тогда было решено уничтожить настолько опасный артефакт. Вот только маги не смогли этого сделать и просто скрыли его от чужих глаз. В легенде говориться, что только чистый духом и добрый внутри сможет его найти.

Да-да, там это в рифму шло. Мне даже стало немного обидно, после этого. К доброй и чистой духом я себя не приравнивала. Нужно смотреть правде в глаза. Я безответственная, невоспитанная, падкая на лесть, выгоду и деньги. Чего уж там отрицать. А значит не видать мне артефакта, вот Трэшен другое дело. Думаю, он сможет его найти. По крайней мере, я успела сделать выводы, что у него черты характера все что надо. Радует другое – Грэлиан также не сможет отыскать артефакт, хотя если подумать, то и не он его ищет. Ладно, вернемся к рунам. Что там у нас дальше?

А дальше говорилось, что многие считают легенду реальностью и верят в силу артефакта. Вот только за столько лет утаивают дальнейшую судьбу данного артефакта. Есть сведенья, что последний раз его месторасположение было недалеко от пещер гномов, но также спорят, говоря о том, что он на дне моря у водных жителей, дабы никто не смог к нему добраться. Что называется, ищи иголку в стоге сена. Впрочем, насколько я понимаю Трэшену не так уж и нужен этот артефакт, он просто хочет остановить брата. Ладно, что-то я слишком отвлекаюсь. Широко зевнув, я устало протерла глаза и стала дальше читать. Спать хотелось дико. Все же чтение по ночам утомляет. Однако я заставляла себя переводить руны дальше, а все дело в моем любопытстве. Хотелось побольше узнать об этом артефакте.

***

Я лежала в теплом коконе одеял, обнимая что-то пушистое. Хм, кто-то меня еще и укрыл. Хотя почему кто-то, если кроме эльфа некому и именно ему вчера отдала свое одеяло. Мне снился настолько приятный сон, что не хотелось просыпаться. К сожаленью, что именно я не помнила, но открывать глаза все равно не было желания. Здесь так тепло и приятно. Стоит высунуть ногу из-под одеяла, как тут же утренний прохладный ветер окутывает ее. Возможно, я бы и дальше лежала, если бы не аппетитные запахи еды и треск костра. Не выдержав, я высунула нос и открыла глаза, пытаясь понять, что это так вкусно пахнет. Мои руки обвивались вокруг шеи Малыша, как я только умудрилась его не удушить. Впрочем, он не сопротивлялся громко урча. По-моему ему даже нравилось. По крайней мере, когда я отпустила его, чтобы развернуться, он разочарованно раскрыл глаза, с обидой глядя на меня.

– Доброе утро, соня! – насмешливый голос Трэшена. – Можешь не прятаться под одеялом, я вижу, что ты уже проснулась.

– Ты чего встал? – Я медленно села, одновременно потягиваясь. – Ты же ранен.

– Со мной уже все в порядке, – улыбнулся эльф, не отрываясь от котелка в котором что-то варилось. – Спасибо тебе большое, я даже представить не мог, что ты воспользуешься заклятием вызова.

– А ты что думал? Я же сказала, никуда ты не денешься, пока не рассчитаешься со мной! – на полном серьезе ответила я, однако эльф улыбнулся.

– В любом случае если бы не ты, я возможно сейчас здесь и не стоял. Из тебя выйдет прекрасный маг. Не многие додумались до такого оригинального способа.

Все же, как приятно слушать похвалу, я аж загордилась. Трэшен прав из меня выйдет отличный маг! И я это всем докажу. Ха!

– Ты же любишь вкусно поесть, – усмехнувшись точно подметил эльф, – я решил приготовить мясной суп.

– И когда ты только все это успел? – Все еще немного сонная я поднялась. – Сейчас такая рань, это же надо иметь желание встать еще и готовить.

– Мне хотелось сделать тебе хоть что-то приятное, – неожиданно разочарованным голосом произнес Трэшен. – Ты всю ночь просидела рядом со мной.

– И что с того? И вообще я не с тобой сидела, а просто расшифровывала руны. – Осадила я эльфа, чтобы он еще не подумал, что я действительно из-за него не спала полночи.

Да, внутри я волновалась за Трэшена, но показывать этого мне не хотелось. Вот никогда не понимала эти все книжки, где героиня проливает слезы над раненым телом героя, не в силах уснуть. А потом когда он выздоравливает, обязан как порядочный женится. Ведь бедная героиня не спала всю ночь, сидя рядом и держа больного за руку. При этом сполна намочив его постель своими слезами. Бред! А ведь Элька любит эти книги. Ужас. И верит же в такую же наивную и светлую любовь.

Как по мне это глупо, надо смотреть реально на вещи. Любви как таковой между мужем и женой, вообще не существует. Просто каждый имеет в этом свою выгоду, используя другого. Лично я, поэтому не собираюсь выходить замуж. Мне лучше быть одной и не надо ни от кого зависеть, а это главное. Да уж, какие-то слишком пессимистические мысли для семнадцатилетней. Ну, а что? Вот взять, к примеру, моего отца. Он приезжал раз в год, а потом вообще исчез. Смысл в нем? Мама и так прекрасно сама со всем справлялась. Так что-то меня явно не туда понесло. Отогнав от себя ненужные мысли, я с любопытством заглянула в котелок. Суп уже вовсю кипел.

– А вот я готовить не умею, – не знаю, зачем завистливо буркнула я. – Только что и умею зелья варить.

– Так ты же ведьма, – подмигнул мне Трэшен, снимая котелок с огня. – Я бы удивился, если бы ты зелья не умела варить, а так не беда, готовить научиться раз плюнуть. А вот зелья не каждому дано.

– Ты первый кто так говорит, вот Рэн постоянно смеялся, говоря, что меня никто замуж не возьмет из-за высокого риска отравления моей стряпней.

– Я бы взял, – усмехнулся Трэшен, разливая суп по тарелкам.

– Мне побольше кусочков мяса! – тут же выпалила я, и задумалась над предложением эльфа. – Уверен? Подумай хорошенько! Ведьма в жены, это ад. Постоянно где-то шляется по кладбищам, лесам и селам. Домой приходит грязная, неумытая и не расчесанная. Вместо еды варит зелья, вместо стирки просто обмакивает в воде, прочитав заклинание и готово. Дома постоянно ошивается какая-нибудь нечисть в виде домового или лешего, это в лучшем случае.

– Но есть же и плюсы, – Трэшен не пожалел мне мяса насыпав полную тарелку. – В дом к ведьме умный не залезет, спорить и перечить с ней не станет, можно быть спокойным в отношении нечисти. К тому же с ведьмой не соскучишься, туда влезет, того притащит. А что обычная жена-домохозяйка? Да, обед на столе, все убрано, постирано, но не тоже самое, если жена ведьма.

– О, так ты оказывается не такой и правильный! – не сдерживая улыбки, сообщила я Трэшену, наслаждаясь супом. – А еще у тебя талант! Где ты так вкусно научился готовить? Мне почему-то казалось, что темные эльфы только и знают, что мечом махать.

– А есть им, что не надо? – резонно подметил полуэльф. – Кстати, пока ты спала я посмотрел тот лист бумаги исписанный рунами.

– И что ты там интересного вычитал? Везет тебе, а вот мне надо было постоянно сверяться с книгой, чтобы не ошибиться.

– Там есть сведенья о твоем кулоне.

– Да? И какие же? – с любопытством поинтересовалась я. – А я вчера только до легенды дошла.

– Он не только указывает путь, что нужен хозяйке. Также кулон служит поисковиком для желаний. Оказывается, он приводит человека туда, куда тот более всего желает.

Так это многое объясняет! Кроме одного, почему в последний раз он указал сюда? В лес Жэрид? Хм, возможно потому что мне хотелось найти артефакт? Ведь именно эта провидица знала о нем что-то, иначе Грэлиан не убил бы ее.

– Этот кулон может указать местонахождение артефакта, – пояснил эльф. – Брату о нем также известно, но он опоздал.

– Ага, ты нашел меня раньше! – как бы смешно это не звучало, мне было не до шуток. Мало того, что его брат ищет артефакт, так еще и этот кулон. Куда же я вляпалась? Все никогда больше не буду играть в карты! Себе дороже. А ведь я всего лишь хотела весело провести время и получить тысячу золотых, а походу я ввязываюсь в слишком крупную игру.

– И как же кулон покажет нам путь?

– Он не покажет путь, а просто даст тебе понять в нужный момент куда следовать.

– Великолепно! – сарказм в моем голосе так и сочился. – И что дальше?

– Сейчас соберемся и поедем в Деринский порт. В тех рунах было сказано, что последние слухи об артефакте были за территорией Вартана. Нам надо будет сесть на корабль.

Обалдеть! А ведь я радовалась тому, что побываю в городе своей мечты, так еще и в другой стране?! Просто отлично. Все интересней и интересней.

***

В Деринский порт мы въехали на рассвете, спустя трое суток. Все же не представляю, как люди живут в портовых городах. Эта ужасающая вонь переворачивала наизнанку мой желудок. И зачем я только так наелась? От запаха протухшей рыбы меня стало тошнить. А что самое обидное, Трэшену хоть бы хны. Казалось, он не обращает внимания на это. А пройтись по пристани представлялось мне чем-то страшным. Из-за торговых рядов и толпы невозможно было протиснуться, тем более с лошадьми. Некоторые продавали прямо с корабля, притом самыми разнообразными вещичками.

Все-таки один плюс был! Мне так сильно в глаза бросилась блестящая кофточка, что пока я ее не купила, не успокоилась. Деньги есть, так чего не раскошелиться. Зато теперь шла довольная новой покупкой.

– Мы можем пойти прямо к начальнику порта, – неожиданно предложил Трэшен. – Так будет проще узнать, когда отправляются корабли, а также куда именно, к тому же можно сразу договориться через него.

– А ты знаешь, куда нам надо? – не смогла скрыть ехидства, поинтересовалась я.

– Нет, – вполне спокойно ответил эльф, словно и не заметил моего тона. – Поэтому нам нужно свободное судно, чтобы именно ты указала направление.

Не удержавшись, я громко фыркнула. Еще и направление укажи, превосходно! Однако я промолчала, видя в желтых глазах Трэшена надежду. Пропало все желание хохмить. Удивительно все-таки на меня действует эльф.

Нам повезло, начальника мы нашли быстро. Добрые люди подсказали. Эдик – именно так звали начальника порта, нашелся в душной и забитой харчевне. Даже не знаю, что хуже: вонь рыбы или пропахший табаком и спиртным паб, добавьте еще к этому запах пота. Все же свой выбор я отдала в пользу первого. По крайней мере на свежем воздухе, да и не оставим мы коней здесь одних. Поспорить могу – какие-нибудь ушлые утащат. Так что, послав Трэшена договариваться с начальником, осталась на пристани с кардом, Люси и Вэйллом.

Кстати, последний явно не хотел оставаться со мной. И чем я ему так не нравлюсь? Возможно, все дело в моей рыжей кобыле, на которую он явно положил глаз. Впрочем, я и не против, главное чтобы без продолжения рода, что мало вероятно.

Пока я ждала Трэшена, просто поражалась местному народу. Тут, конечно, расы самые разные и гномы, и эльфы, и орки, и дроу, но когда к тебе начинают приставать какие-то обкуренные амбалы волей-неволей задумаешься. И главное, ладно орки у них вкуса нет, а у гномов вообще понятие идеальной женщины странное, но когда к тебе начинает приставать вполне адекватный и симпатичный светлый эльф, диву даешься. Что он во мне нашел?

'У вас такие прекрасные глаза' – распевал свою песню эльф, на что я скептично отвечала: 'Ну да другого ведь ничего примечательного нет' А одному орку на непристойное предложение я просто дала молний по мягкому месту. Он еще долго прыгал, держась за нее, и ругаюсь на красивом орочем мате. Я даже пару новых слов выучить успела. Последней каплей стал юноша, делавший пошлые намеки в мою сторону. И куда только мир катится? Впрочем, поняв с кем, он имеет дело, быстро ретировался. Не каждый рискнет бросать вызов ведьме. Портовые города это ужас!

– Здравствуй, – чей-то знакомый голос заставил меня вздрогнуть. Я среагировать не успела, как ощутила запах шалфея и перед глазами все поплыло.

Очнулась я на мягкой кровати в маленькой комнатушке. Низкие потолки, два узких окна. Напротив меня длинный стол из светлого дерева и пару стульев. Это и была вся обстановка. Обтертые обои на стенах, грязные шторы. И этот противный запах протухшей рыбы, от которого вновь стало мутить. Одно радует, кто бы это ни был, далеко меня не утащил. По всему выходит, что мы до сих пор в порту. В чем я и убедилась, выглянув в окно. Попыталась воспользоваться магией и с разочарованием поняла, что ее блокирует другая – эльфийская.

– Ты уже проснулась? – довольный голос и скрип двери.

– Нет, я еще сплю! – Съехидничала я, с любопытством глядя на гостя. Это же тот третий эльф! С фиолетовыми глазами, которого тогда не было с теми двумя. Эшэр, по-моему, так они его назвали.

– Обидно, даже и представляться не надо, – с наигранным разочарованием протянул дроу без труда прочитав мои мысли.

Я вновь обвела его задумчивым взглядом. Светлая туника совершенно ему не шла, а штаны синего цвета, уж больно контрастировали со всем остальным. Длинные белоснежные, как первый снег волосы были распущены и лишь две тоненьких косички у висков. В его фиолетовых глазах было недоумение, и я только довольно усмехнулась.

– Ты решил закончить, то, что не смогли те двое? – первая нарушила эту угнетающую тишину. А что? Надо сразу все точки над 'ё' расставить.

– Про тех двух олухов я даже вспоминать, не намерен! – раздраженно фыркнул Эшэр. – Сначала ты с легкостью от них убежала, не в меру над ними поиздевавшись. Знаешь, я даже не стал снимать с них заклятия, увидев их в такой интересной позе. Все же ты меня позабавила. Но когда ты второй раз их облапошила, лишив памяти, я понял, что такие люди мне более не нужны.

В последних словах дроу проскользнули настолько ледяные нотки, что я даже испугалась за тех двоих. Не убил ли он их?

– А смысл? Они того не стоят!

Хоть это радует, почему-то мне их было жаль. Все же в их плачевном положение есть доля моей вины.

– Доля? – в голосе темного эльфа проскользнул сарказм. – Впрочем, сейчас все это неважно. Главное ты здесь и со мной твои штучки не пройдут! Даже и не пытайся.

– И не думала, – я невинно заморгала ресницами. – Но что тебе от меня надо? Ну, услышала я тогда немного больше, что же вы пристали как червяки-насушки?

Это жучки такие: скользкие и липкие. Мы их еще в школе проходили. Редкая дрянь.

– Сейчас дело не в том, – все-таки решил пояснить мне Эшэр ситуацию. – Ты оказалась куда полезнее нам, помимо кулона на твоей шее, который так искал Владыка, ты путешествуешь с младшим кронпринцем.

– Отлично, и что ты хочешь от меня? – немного сонно спросила я. Убить вряд ли, у него было для этого множество возможностей. Привести к Владыке? Возможно, но тогда почему мы еще в порту, а не едем в Темную Империю?

– Хм, несмотря на все твои глупые розыгрыши, мыслишь ты правильно, – подметил эльф, что я аж вся заерзала от его комплимента. Как-никак, всегда приятно слышать о себе что-нибудь хорошее, а тем более от врага.

– Это не комплимент! – резко осадил меня Эшэр. – А констатация фактов.

– Ничего, – несколько не смутилась я, – приму за комплимент.

Эльф промолчал, только раздраженно поведя плечами. Потом он, просто молча, стал меня сверлить задумчивым взглядом, что я не выдержала и уже через пять минут все же спросила:

– Так может, поделишься своими планами, раз уж они касаются меня.

– Если не считать, того что они немного изменились, – пробурчал себе под нос Эшэр не спеша подходя к столу. Так же медленно отодвинув стул, сел, вновь став смотреть в мою сторону. – Теперь в них ты играешь важную роль.

'Что-то мне это уже не нравиться…' – печально подумала я, продолжая сидеть на кровати. Для удобства подобрав под себя ноги, благо я была в штанах.

– И правильно! – вновь без особых усилий прочитал мои мысли дроу.

– Так что ты хочешь от меня? – какой раз повторилась я. Мне уже даже стало это надоедать.

– Ты же знаешь, что я работаю на Владыку и был послан на поиски артефакта, – начал Эшэр, я же промолчала, не видя смысла кивать головой или что-то говорить, и так понятно, что я уже все это знаю. – Но также Владыка искал этот кулон, узнав от лесной ведьмы про него. Только видно он ошибся в поисках, раз кронпринц нашел его раньше.

И почему из всех именно ко мне попал этот кулон? Почему не Рэну, например, он же тоже рядом сидел!

– Ты о чем? – подозрительно поинтересовался дроу, блеснув своими фиолетовыми глазами.

Телепат хренов! Раздраженно подумала я, мигов перестав думать о кулоне и став считать овечек.

– Что ты скрываешь?

– Ага, уже побежала и все рассказала! – быстро буркнула я, сбившись на десятой овечке и став заново считать. Как же все-таки обидно, и блока не поставишь. Он действует только на магов, а у Эшэра чтение мыслей природный дар, поэтому ни одно заклятие от чтения мыслей не поможет.

– Говори, что ты не хочешь, чтобы я узнал! – зло прошипел темный эльф, вмиг оказываясь рядом со мной и приставляя к моему горлу острие своего короткого кинжала.

– Напугал кота сосиской, – безмятежно съязвила я. – Ты все равно меня не убьешь, я тебе для чего-то нужна.

– Зато поцарапать могу, – иронично подметил дроу, неожиданно убирая кинжал. – Ладно, твою тайну я рано или поздно все равно узнаю, постоянно овечек считать ты не будешь.

Цигх! А он прав! И с этим срочно надо что-то делать. Эх, был бы у меня корень сапожника4, то смогла бы скрыть свои мысли.

## 4. Корень сапожника – редкое растение, растущая в горах. Скрывает любые мысли и чувства принявшего его человека. Также используется в различных зельях. При сильной физической боли свойства этого растения исчезает.

– Вернемся к твоему кулону! – Эшэр усмехнулся. – Владыка не знает о тебе и это плюс.

– В смысле? – у меня закрались нехорошие подозрения.

– Зачем мне работать на Владыку, когда у меня есть ты! Я смогу найти артефакт с твоей помощью.

– Во-первых, с чего ты взял, что я соглашусь? Во-вторых, ты так легко готов предать своего Владыку? Что самому власти захотелось?

– Мы же дроу, – как само разумеющее ответил Эшэр на мой второй и последний вопрос. – Тяга к власти у нас в крови, притом не обязательно наследник должен занять трон, как это вышло в случае с Грэлианом. Владыку всегда можно убить, законно заняв его место.

– Странные у вас законы, хотя скорее жестокие.

– Такова жизнь, – усмехнулся дроу, – кто слаб, тот не выживает.

Невольно вспомнился Трэшен, он совершенно на них не похож. Как же тогда он дожил до такого преклонного возраста.

– Как раз нет, по нашим меркам он еще очень молод, – вновь нагло прочел мои мысли дроу. А действительно Трэшен куда моложе выглядит, чем фиолетовоглазый. По нашим меркам я бы Эшэру дала лет тридцать, а вот Трэшену не больше двадцати пяти.

– Плюс в нем течет кровь смертных, ему подвластны ваши чувства и это его главный минус,– не обратив внимания на мои размышления, спокойно продолжал Эшэр. – Любовь, нежность, доброта все это только портит дроу. С ними не выжить в Темной Империи. Кронпринцу просто повезло, что его отец был Владыкой, и никто не смел ему перечить открыто. Все изменилось, когда трон занял его старший брат. Трэшен успел сбежать до того, как Грэлиан собирался от него избавиться при этом, прознав о том, что не следовало.

– Трэшен хоть и пытается противостоять брату и помешать ему, но чувства всегда будут ему мешать это его и погубит.

– А может и спасет, – возразила я, вспоминая легенду об артефакте.

– Даже так, – изумился Эшэр. – Впрочем, сейчас это все неважно, ты поведешь меня к артефакту.

– Но ты все равно не сможешь его увидеть! Только тому, кто с добрым сердцем и побуждениями откроется артефакт силы.

– Вот и отлично! Думаю, ты справишься.

– Я? – не сдерживаясь, я громко рассмеялась. – Ну, удачи!

– Да, согласен с твоими пошлыми шуточками и выходками ты не сойдешь за милую и добрую девушку…

Я невольно покраснела, вспомнив, в какой позе оставила тех двоих дроу тогда, а представив, что они могли делать дальше, когда вернулось время, полностью залилась краской.

– Хм, какие ты знаешь подробности, – насмешливо подметил эльф, – наверное стоило мне тоже с тобой тогда развлечься, а не оставлять своего брата-лопуха. Впрочем, не будем о них, память им возвращать я не стал, посчитав, что так будет лучше.

– Перестань! – разозлилась я, оттого, что он слышал все мои непристойные мысли. Я что виновата, что Рэн когда-то притащил книгу с развратными картинками? Помню, он еще, когда с Диной встречался, брал эту книгу с собой, экспериментировать.

– Студенческие годы, – он вдруг чему-то улыбнулся. – У темных эльфов, куда все более строго и страшнее, чем у вас, смертных.

Да-а… Им действительно не позавидуешь. Рассказывали нам про их закрытые Академии, где дроу учатся с одиннадцати лет, по их меркам чуть меньше ста лет, их оставалось только пожалеть. Ничего удивительного, что дроу хладнокровные и безразличные, если их учат этому с детства.

– Ладно, не будем отклоняться от нашей главной цели.

– Нашей?! – нагло перебила я, – По-моему, я не на что не соглашалась…

– У тебя другого выхода просто нет, – холодно подметил Эшэр.

– Выход есть всегда, даже когда вас съели! – вспомнила я знаменитую поговорку нашего историка. – Ты что думаешь, я с Трэшеном просто так согласилась идти? Из чистых побуждений? Он между прочим тысячу золотых мне должен, а вот что ты предложишь? Я с удовольствием соглашусь обменять тысячу Трэшена на две твоих.

– Впервые встречаю такую наглую смертную! – Искренне изумился эльф, при этом пряча в фиолетовых глазах насмешливые искорки. – Ее могут убить, а она еще и торгуется.

– Умирать тоже надо с шиком! Я тогда оставлю все деньги Рэну, чтобы он мне устроил грандиозные похороны.

– Все же ты странная. Хотя нет, просто больная на голову. И как только Трэшен тебя выдерживает? Впрочем, это все не имеет значения, ты подала мне другую замечательную идею!

Я удивленно на него покосилась. Что еще за идея?

– Думаю, насчет артефакта ты права, тебе он вряд ли откроется. А вот кронпринц другое дело, он не хочет власти или денег, ему просто нужна свобода.

– Он тем более не согласиться тебе помогать! – уверенно заявила я и все же добавила на удачу: – а вот я всего лишь за две тысячи согласна провести тебя к артефакту.

А что? Деньги нужны всегда! Я не придаю Трэшена, а просто расторгаю с ним контракт. К тому же он мне еще не заплатил, так что моя совесть перед ним чиста. Хотя оставлять его одного почему-то не хотелось.

– Знаешь, кто ты? – неожиданно снисходительно и одновременно изумленно спросил Эшэр, тут же отвечая на свой вопрос. – Маленькая аферистка! Тебе кроме выгоды ничего не интересует. Честно скажу, я удивлен.

– Неправда! – возразила я. – Есть множество вещей, ради которых я готова пожертвовать собственной выгодой.

– Ну да, ну да… – недоверчиво протянул эльф. – Ладно, вернемся к делу! Насколько я понял, вы ищите судно, притом, еще сами не знаете куда будете плыть. Этим и воспользуюсь.

Я только диву далась его осведомленности и лишь потом поняла, что он запросто это все узнал в моих мыслях.

– Я предложу вам свое судно, благо кронпринц не знает меня.

– А ты не думаешь, что у него вызовет подозрения капитан-дроу?

– Нет, – безразлично пожал плечами Эшэр. – Капитан не дроу, а обычный смертный. Ты же скажешь обо мне, как о хорошем проводнике.

С чего он взял, что я соглашусь? Из-за страха смерти? Я знаю, что он не убьет меня. Ведь я ему нужна. Не спорю после окончания дела, Эшэр запросто может от меня избавиться, но если он хочет моего участия, я это предусмотрю.

– Ты не так проста. – Эшэр неожиданно поднялся и подошел ко мне. – Заключим договор?

– Смотря какой.

– После всего этого я не убью тебя и от Трэшена ты получишь свою тысячу.

– А где гарантия? Ты и сейчас меня не можешь убить, потому я запросто могу отказаться.

– Уверена? – он вновь приставил свой клинок к моему горлу. Если честно это уже начинало раздражать.

– Да! – я даже не вздрогнула и не отвела взгляд. – Согласна с тобой работать и не выдать Трэшену так и быть тоже за тысячу.

А что? Хорошая идея! В конце всего этого я получу две тысячи и гуляй на широкую ногу.

– Хоро-ш-ш-шо! – процедил сквозь зубы дроу с шипящими нотками. – Считай, тебе крупно повезло, что в данный момент мне важнее артефакт силы, иначе ты бы уже лежала мертвой!

– Без договора ни-ни! Притом не обычном, а на крови! – уточнила я. Все же мне как-то не слишком хочется умереть так и не успев потратить свои деньги. Мне нужна гарантия, что он меня не тронет после того, как приведу их к артефакту. А договор крови расторгнуть невозможно.

– Давай сюда руку! – раздраженно приказал Эшэр, хватая меня за запястье и без предупреждения махнув кинжалом. Я даже среагировать не успела. Тут же по ладони потекла струйка горячей крови. Тоже самое проделав со своей рукой, он крепко сжал мою. Вокруг нашего рукопожатия засветился свет, а кровь стала просачиваться через пальцы и капать на пол все усиленнее.

– Я, Эшэр рэ Орисс, заключаю договор с…

– Сэллирой Эйд, – подсказала я.

– Обязуюсь выплатить тысячу золотых, по выполнению ее части задания, а также отпустить и не убивать после окончания договора.

– Тысячу?

– Больше не дам!

Я вздохнула и все-таки прошептала:

– Я, Сэллира Эйд, заключаю договор с Эшэром рэ Ориссом. Обязуюсь провести его к артефакту силы…

После того, как я произнесла последние слова, свет потух. Отпустив мою ладонь, дроу небрежно вытер свою об платок и им же обмотал себе руку. Я же просто сжала в кулак, пытаясь остановить кровь. Скептично на это взглянув, Эшэр подошел к постели и неожиданно оторвал кусочек простыни.

– Что же, союзница, – усмехнулся он, подойдя ко мне и кое-как перевязав мою ладонь. – Приступаем к нашему договору! Сейчас ты найдешь Трэшена и скажешь, что есть судно.

– А если он уже опередил меня? – отстраненно спросила я, недовольно глядя на перевязанную ладонь, на ткани которой постепенно проступало алое пятно.

– Я об этом уже позаботился, поверь, начальник порта к сожаленью не может вам помочь. – Слишком наигранно произнес темный эльф. – Приведешь принца к десятому причалу, там увидите небольшое судно с банальным названием: 'Ласточка' я буду уже там.

– И где мне найти Трэшена?

– Думаю, эльфа с двумя лошадьми и кардом будет несложно заметить в порту, – иронично заметил дроу.

Я молча кивнула, безразлично пожав плечами. Что же, Эшэр прав, пора выполнять свою часть договора.

***

Трэшена действительно нашла быстро, стоило только выйти из гостиницы. Полуэльф явно кого-то искал на причале, хотя почему 'кого-то' – меня. А когда его позвала, он впервые повысил на меня голос. Это настолько выбило из равновесия, что даже в протест ничего не смогла сказать. Я просто не ожидала от него такого.

– Мы же договорились, что ты будешь ждать у таверны. Куда ты пропала? Я тебя везде ищу! – продолжал возмущаться Трэшен, на что я только мило улыбнулась.

– Зато я нам судно подыскала. Или ты уже нашел?

– Нет, – немного опешил полуэльф от такой резкой перемены темы.

– Вот и отлично! – бодро воскликнула я, пытаясь хоть немного отвлечь взволнованного друга. – Идем, я покажу, что нашла.

Взяв его под руку, совершенно забыла о повязке, которую успел заметить полуэльф.

– Что у тебя с рукой? – обеспокоенный голос заставил меня замереть.

– Э-э-э… – промычала я и тут же выпалила:

– Да так, пустяки, об деревяшку поранилась.

Не знаю, поверил ли Трэшен, но его желтые глаза продолжали смотреть на меня недоверчиво.

– Ладно, пошли уже, к тому судну, – видя мое замешательство, не стал расспрашивать о случившемся полуэльф.

Ничего не говоря, я пригладила растрёпанные ветром волосы и стараясь не обращать внимания на 'приятные' ароматы рыбы, пошла прямиком к десятому причалу, ведя под уздцы Люси.

Судно 'Ласточка' нашла быстро, чувствуя некое разочарование. Не знаю отчего, но я ожидала увидеть что-то более презентабельное. Впрочем, и это сойдет. Немного покошенная мачта, зато с белоснежными новыми еще даже не обветренными парусами. Видно их недавно меняли. Само судно крепкое и не малое, так что за лошадей можно было не беспокоиться и спокойно перевозить. А еще, что мне в нем понравилось, так это вырезанная из дерева ласточка на носу корабля. Интересно это судно принадлежит Эшэру или он его у кого-то выкупил? Хотя в его случае просто забрал.

Стоило нам подойти, как перед нами сбросили трап в виде длинной доски. Подняв голову, увидела молодого парня, который заметив мой взгляд, мило улыбнулся.

Пренебрегши его вниманием, вновь взглянула на трап. Хм, на вид вроде доски крепкие, думаю, лошади пройдут. Однако первой ступила я вместе с кардом, при этом с удивлением замечая, что трап даже не скрипнул под нами.

Трэшен без трудностей провел Люси с Вэйллом и только они оказались на палубе, как судно пошатнулось, а уже через секунду медленно поплыло.

Честно признаться, никогда раньше не плавала на кораблях. Да что тут говорить, если я и территорию Вартана никогда не покидала. Это же сколько денег надо, чтобы проехать границу, либо какие связи!

– Здравствуйте, дорогие гости! – мне уже даже оборачиваться не надо было, чтобы понять кому принадлежит этот ироничный голос.

– Я рад помочь вам в вашем путешествие, однако за определенную плату. Милая девушка согласилась за десять золотых воспользоваться моими услугами проводника. Также мой друг любезно согласился вас отвезти.

Я опешила. Это когда мы так договаривались? Что-то не припоминаю такого. Резко обернувшись, изумленно одарила Эшэра злым взглядом, на что он лишь усмехнулся.

– Так что, дорогие гости, с вас всего десять золотых. – Он все с той же ухмылкой ожидающе посмотрел на полуэльфа.

Всего? Я скептично изогнула бровь. Нет, не спорю, для них возможно, это и немного, но для меня, бедной студентки со стипендией в два золотых, ой как немало. Это полгода голодать придется, дабы заплатить. Впрочем, меня это не так сильно и касается. Оплачивать все равно Трэшену. Кстати, надо будет потом переговорить с Эшэром тет-а-тет насчет этих десяти золотых. С него по любому половина!

Трэшен не стал спорить, только удивленно на меня посмотрев, словно спрашивая, почему сразу не сказала. Я же мило улыбнулась, состроив совершенно невинное личико.

– Отлично! – довольно произнес дроу, взяв у Трэшена монеты. – Кстати зовите меня Эшэр.

– Сэллира, – с натянутой улыбкой представилась я. Смешно, если учесть, что ему и так известно мое имя. Но договор есть договор, придется играть свою роль, чтобы Трэшен ничего не заподозрил.

– Трэшен, – также представился принц и неожиданно взял меня за руку. – Сэл, мне надо с тобой поговорить.

Наивный! Эшэр и так читает наши мысли, так что если мы даже отойдем, он все равно прекрасно услышит наш разговор.

– Не буду вам мешать, – усмехнулся дроу с азартом в фиолетовых глазах. – Я буду у себя в каюте, кстати, ваших лошадей я поручил Мику – молодому юнгу, так что можете не волноваться. Ах да, и еще, вскоре подойдет капитан, он тоже очень хотел взглянуть на своих гостей.

С этими словами темный эльф вышел, оставляя нас одних. И только тогда Трэшен завел разговор.

– Где ты его достала? – изумленно спросил полуэльф. – Странный он какой-то. И разве нам нужны услуги проводника?

– Скажи спасибо, что хоть кто-то согласился. Между прочим, я только путь указываю, нам нужен кто-нибудь, кто будет знать дорогу. Ты же сам говорил, что не сильно разбираешься в местных лесах, деревнях и городах. А то что странный, мало ли какие тараканы в голове у темного эльфа.

– Ладно, вернемся к более насущным проблемам. Нам надо узнать направление, мы не можем ехать так.

Сразу поняв о чем именно говорит Трэшен, я довольно усмехнулась. Однако помня о способностях дроу, постаралась показать лишь безразличие.

– Сейчас, – послушно закрыв глаза, уверенно стала думать об артефакте. Внезапно ощутив, как нагрелся кулон изумленно открыла глаза.

– Что такое? – тут же спросил Трэшен, но я лишь отрицательно мотнула головой, вновь закрыв глаза.

Не стоит показывать удивления. А все же интересно работает этот кулон. Сейчас я могла точно сказать, что нам надо в сторону Аллира. Но при этом не могла объяснить, откуда взялась это уверенность и знание, впрочем, решила довериться кулону и назвала вслух страну. Осталось только понять, какой город нам нужен. И ведь это придется проезжать пограничный контроль.

– Аллир? – задумчиво протянул Трэшен, повторяя за мной. – Ладно, пойду, сообщу это нашему капитану и проводнику, потом же будем определяться с более точным направлением.

Не удержавшись, я фыркнула. Думаю наш 'проводник' и так уже прекрасно осведомлен. Однако Трэшену этого не сказала и не остановила его, когда он направился в сторону кают. Мне и здесь было отлично. Не спорю, жара все также пока держалась, но у моря все равно чувствовалась не так сильно.

Недолго думая, я подошла к носу корабля, облокачиваясь об перила. Казалось, отплыли мы не так уж далеко, а берег уже превратился в тоненькую полоску горизонта.

Какой же здесь приятный запах! Не то что в порту – вонь протухшей рыбы! Аромат влажности и свежести.

Жаркое солнце безжалостно палило своими лучами в макушку, но я не обращала внимания, продолжая стоять на палубе. А все же, несмотря на то, что явно влезла в опасную игру, мне совершенно не было страшно, даже наоборот, интересно, чем все это закончится. И не думайте, что у меня нет инстинкта самосохранения, просто люблю приключения, особенно такие. Ведь в школе, хоть и бывают изредка опасные задания, ничего интересного обычно не давали. А тут такие возможности испробовать свои силы и получить незаменимый опыт для дальнейшей работы.

Неожиданно что-то мягкое и пушистое прикоснувшееся к ногам отвлекло меня от размышлений и я изумленно посмотрела вниз. Уткнувшись мордочкой мне в колени, рядом сидел кард. Недолго думая, я опустилась на корточки, обнимая его. А ведь скоро он вырастет и больше к его шерсти нельзя будет притрагиваться. Надо поскорее что-то с этим делать. Малыш уже успел привыкнуть ко мне и отогнать его теперь будет даже не то что проблематично, а просто негуманно.

Но и с ним проезжать города не слишком удобно, не всегда есть возможность наложить морок, все зависит от жителей. Хорошо если обычные люди, а если другие расы, они запросто почувствуют обман. Например, взять троллей, они же если поймут, что кард еще маленький и его шерсть неотправлена, просто его зажарят. Тролли всегда отличались редкостным прожорством. Ладно, что-нибудь придумаю!

– Да, Малыш? – я с улыбкой погладила карда.

– Насчет троллей ты ошибаешься, – уверенно заявил Эшэр, неслышно подходя сзади.

– А где Трэшен? – я просто-напросто пренебрегла его замечанием. А не фиг в чужих мыслях копаться. Это, между прочим, некрасиво, может у меня личное – девичье!

– Личное – девичье? – издевательски повторил дроу, сделав вид, что не услышал моего вопроса. – Никогда не привлекало, тем более у смертных, разве что в плане сексуальном, а так можешь расслабиться. С тобой у меня сугубо деловые отношения.

– Было бы отлично, ага, если бы не один бо-о-ольшой минус – перестань отвечать на не заданные вслух вопросы!

– Где Трэшен? – Вновь повторила я вопрос, раздраженно сложив руки на груди.

– Съел его! – раздраженно отозвался дроу. – Боги, да где он может быть? Впрочем, если тебе так хочется, иди, поищи его, корабль не такой уж и маленький.

А действительно, чего я так волнуюсь? Эшэру ведь он нужен, а значит, ничего с ним не случится, впрочем, как и со мной. Я уверенно посмотрела на дроу в фиолетовых глазах, которого плескалась насмешка. Ну-ну, смейся-смейся.

– Кстати, с тебя пять золотых! – нагло заявила я.

– В договоре я не уточнял, что обязан выдавать тебе половину заработанных денег! – холодно отчеканил Эшэр, даже бровью не поведя.

– Но тебе же нужен Трэшен, я тебе его привела! А ты еще деньги с нас берешь?!

– Одно другому не мешает, – резонно подметил дроу.

– Сволочь! – с обидой выпалила я.

– Не смей мне хамить! – неожиданно резко произнес дроу, хватая меня за руку выше локтя и больно сжимая. – Шутки шуточками, но не забывай кто я! Какой-то смертной такое с рук не сойдет.

– А что ты мне сделаешь? – как можно равнодушнее спросила я, стараясь не обращать никакого внимания на ноющую боль в руке. Цигх, синяк мне обеспечен! Ничего себе реакция, не думала, что он так отреагирует.

– В договоре лишь сказано, что я тебя не убью! – с угрозой в голосе произнес Эшэр. – Так что будь осторожна впредь со своими выражениями, кроме смерти есть вещи и похуже…

– Да иди ты! – Я резко вырвала руку. – Только попробуй еще раз ко мне прикоснись, я разорву договор и не буду тебе помогать в поисках артефакта.

– А как же тысяча золотых? – с насмешкой напомнил дроу, уже успокоившись и продолжая разговор, словно и не было той минутной вспышки гнева.

– Обойдусь и без них! Возможно, ты и прав насчет нашего договора, но сам не забывай о моей части. Без меня ты ничего не получишь!

Не желая больше вести бесед с Эшэром, я резко развернулась и отправилась в свою каюту вместе с Малышом. Этот дроу мне еще угрожать будет?! Я была возмущена до глубины души.

Свою каюту нашла быстро, только стоило спуститься вниз. Мои вещи уже лежали на узкой кровати. Внутри оказалось довольно душно, потому я открыла маленькое круглое окошко, чтобы хоть немного пустить воздуха. Тут же дунуло прохладой и я довольно села на кровать, которая оказалась уж больно твердой. И за это дроу стянул с нас десять монет? И хоть бы поделился! Зараза! Невольно вспомнилась его реакция на мое хамство. Тьфу ты! Это же мои мысли, как хочу о нем, так и думаю! Меня не волнует, что он их слышит!

– Иди сюда, – я с теплой улыбкой позвала карда. Он тут же прыгнул рядом. Обняв его с удовольствием растянулась на постели. Судно немного покачивалось, отчего меня стало клонить в сон. Я даже не заметила того момента, как уснула.

***

Мы плыли уже третий день. А я чахла от тоски. Честно, не думала, что будет настолько скучно. Трэшен все чаще молчал, и догадаться о чем он думает просто невозможно. Эшэр тоже не слишком был склонен к общению со мной, изредка кидая ехидные замечания в мой адрес. Я и то больше общалась с местной командой корабля.

Кстати, капитан оказался очень милым человеком. Они часто собирались в трюме и резались в карты. Да-да, я прекрасно помню, что обещала не играть больше. Но ведь мы на выпивку. К тому же они играли не так уж и плохо. Я только один раз сильно напилась, честно. Меня тогда Трэшен забрал, а на утро отчитал, как маленького ребенка.

Впрочем, как обычно все прошло мимо ушей. Зато я стала душой кампании корабля. И никакие гордые эльфы не нужны. Кстати, тот молодой юноша, что улыбнулся вначале, оказался очень хорошим парнем. Разве, что уж слишком похвастаться любил, хотя я тоже не оставалась в долгу, сполна рассказывая о своих магических подвигах (конечно немного приукрасив) Вот и сейчас сидела с ними, играя в карты, когда неожиданно корабль с силой качнуло.

– Что за фигня? – ругнулся мужчина средних лет, задумчиво почесав бороду. Море же спокойное.

– Может, показалось, – предложил юнг, на что я только хмыкнула. Не столько мы уж и выпили, чтобы нас уже качать стало.

Впрочем, нас вновь качнуло, причем неслабо. И в этот раз мы уже не стали сидеть дальше, все одновременно поднявшись. Вышли на палубу. Вроде все также как и утром, ничего не изменилось: безжалостно палило солнце, чисто-голубое небо без единого облачка, спокойное синее море. Что же это тогда было?

– Морской рашиль, – спокойно, даже с неким безразличием, ответил на мой не заданный вслух вопрос дроу.

Рашиль?! И он так спокойно об этом говорит? Это же один из самых опасных видов нечисти. Нас еще преподаватели всегда предупреждали, что лучше на них не попадать. И почему именно мне так везет? Хотя с другой стороны, если его одолею, то наберусь немало опыта и смогу хвастаться в школе.

Заметив насмешливый и одновременно недоверчивый взгляд Эшэра, подошла к краю бортика, чтобы понять с кем именно имею дело. Все же если он еще не взрослый это будет раз плюнуть. Рашиль сам по себе напоминает огромного осьминога только раз в десять сильнее и опаснее.

– Сэл, стой! – окликнул меня Трэшен, когда я наклонилась и с разочарованием увидела спокойную воду. И где рашиль? Он бы уже давно напал!

– Эшэр, ты меня обманул? – не скрывая злости, спросила я, обернувшись к дроу.

Однако ответа не успела услышать, как корабль вновь прилично качнуло и что-то скользкое обхватило меня за талию, неожиданно поднимая в воздух и резко утаскивая под воду. Я даже толком ничего не успела сделать, да что там – даже испугаться, все настолько быстро произошло. Только что и услышала испуганный оклик принца, как уже в следующую минуту была под водой.

Которая оказалась не такой уж и теплой, как для начала лета. Впрочем, сейчас мне было как-то не до этого. Мало того, что меня с силой сжимали, так из-за этого не могла даже пошевелиться. Воздух резко стал заканчиваться и мне пришлось быстро применить заклятие, чтобы дышать. Но какой в нем толк, если мне скоро все ребра переломают?

Крепкие щупальца рашиля все также продолжали меня сжимать. Если кости не переломает, то синяки обеспечены. Так хватит канючить! Резко осадила я себя. Маг я или нет, в конце концов! Для чего нас в школе учили?! Я прекрасно тогда сдала тему про морских рашилей, так что для меня это раз плюнуть. Ладно, я действительно немного самоуверенная, но мне всегда это помогает.

С трудом вытянув руки из тугой хватки рашиля, сложила их в нужном жесте и стала мысленно произносить нужные слова. Словно ощутив неладное, рашиль еще крепче сжал меня, что я невольно ощутила хруст и резкую боль, однако не остановила заклятия, до боли закусывая губу. Если не успею, буду просто раздавленной его щупальцами, в крайнем случае, стану утопленницей. Цигх, я же так хотела, чтобы мой прах развеяли, а не быть синюшным трупом.

Впрочем, я не собиралась сдаваться! Для чего я учила эти заклятия до автоматизма? Что даже разбуди меня посреди ночи повторю их. Уже повторяя последние слова, я ощутила, как хватка рашиля ослабла, а яркий свет, хлынувший из моих ладоней, окружил нас. Еще немного… чуть-чуть…

Последнее слово, поток магии, и, наконец, свобода…

Рашиль пошел ко дну, охваченный мои светом, который его постепенно убивал. Знаю, жестоко, но моя жизнь дороже. Теперь, когда я освободилась, стала усиленно работать ногами и руками, дабы поскорее выплыть. При этом с гордостью думая, о том, как все изумятся, когда скажу что уничтожила рашиля. А в школе тем более. Ха, вот Рэн обзавидуется. Надо будет сразу же записать этот случай в дневник.

Однако я рано радовалась. Я уже думала, что выплыла, когда меня внезапно что-то меня сковало, не давая возможности пошевелиться. Но и это не самое страшное. Неожиданно мой кулон ярко засветился и я поняла, что заклятие 'воздуха' перестало действовать!

Тут же меня охватил страх, но я не позволяла ему подастся старясь понять что произошло. Почему мое заклятие больше не действует? В этом виноват амулет? Именно от него шел этот странный свет, сковывающий мои движения.

Я забилась еще сильнее, но это было напрасно. Нет, так умирать я не хочу! Цигх! Никогда не думала, что задыхаться так больно. Легкие горели огнем, хотелось вздохнуть, но открой я рот, как захлебнусь соленой водой.

Мне даже на миг показалось, что кто-то проплыл рядом, когда перед глазами поплыли яркие красные круги. Я только ощутила, как кто-то больно схватил меня за руку и с силой дернул наверх.

Тут же кулон потух, а это странное 'нечто' удерживающее меня исчезло. Я ощутила, как кольнуло в боку, когда меня перетаскивали через перила и не слишком аккуратно уложили.

– Из-за своей глупости, ты чуть не погибла, – узнала я раздраженный и злой голос Эшэра, когда тут же рядом раздался обеспокоенный вопрос Трэшена:

– Сэл, как ты?

Просто прекрасно, лучше не бывает. С сарказмом хотела ответить я, но губы меня явно не слушались. Помимо этого огнем кололо в боку и было тяжело дышать, хотя воды, к счастью, я не успела наглотаться.

– Что с тобой? Ответь! – вновь голос Трэшена, мне даже стало неловко, что он так за меня волнуется, но как бы мне не хотелось, я не могла почему-то открыть глаза или что-нибудь ответить.

– Открой глаза! – Внезапно строго и властно приказал Эшэр, с силой сдавив мне плечо. – Я знаю, что ты в сознании!

Да я бы с удовольствием… А вообще какое ты право имеешь мне приказывать?!?

Неожиданно чья-то теплая ладонь прикоснулась к моему лбу, отчего стало легче. Я даже смогла открыть глаза, чувствуя, как к моему телу возвращается способность двигаться.

Трэшен помог мне сесть, продолжая на всякий случай удерживать меня за спину. Впрочем, в этом я не нуждалась и тут же отказалась, прекрасно сев сама. Не знаю, что в тот миг было со мной, но сейчас ощущала себя отлично, хотя не спорю, в боку все так же продолжало неприятно колоть, да и дышала с трудом. Может, рашиль все же сломал что-то? Мне вспомнился тот хруст.

– Что произошло? – испуганно поинтересовался Трэшен с волнением в желтых глазах. – Ты же справилась с рашилем.

– Хотела бы я тоже знать.

– Странно, – неожиданно прошептал Эшэр ни к кому не обращаясь и погружаясь с головой в раздумья.

– Дай, пожалуйста, мою сумку, – попросила я Трэшена немного скривившись от вновь стрельнувшей боли. Там есть специальная баночка с зельем, что всунул мне Рэн. Вот она сейчас пригодиться. Это специальный отвар для сращения костей.

Трэшен не стал ничего спрашивать, наверное, поняв, для чего мне сумка встал и пошел вниз. Я же пыталась понять, что произошло. Ведь все было в порядке, я уничтожила рашиля и уже почти выплыла, когда меня внезапно, что-то сковало, а заклятие исчезло.

– Исчезло? – Изумленно повторил дроу, услышав мои мысли.

– Не твое дело! – грубо огрызнулась я и, заметив злость в фиолетовых глазах Эшэра, раздраженно добавила:

– Как ты говорил, в нашем договоре не было пункта, что я обязана тебе объяснять все свои мысли!

– Для нашего общего дела, должна! – холодно ответил темный эльф.

– Никакого 'нашего' нет, я просто проведу тебя к артефакту, потом вы сами будете разбираться, что с ним делать дальше, а я с двумя тысячами вернусь в Партэн!

– Да, но если ты умрешь по дороге весь мой план провалится! Поэтому мне надо знать, что сейчас произошло. Может, ты еще не поняла, но только что чуть не погибла, – с холодными нотками в голосе продолжал Эшэр. – Мне лично наплевать на твою жизнь, главное это артефакт. И только из-за него, пока ты меня к нему не проведешь, я не могу позволить тебе умереть. Ясно?

Ага! Прекрасно. Мне только что прямо сообщили, что артефакт важнее меня. Впрочем, чего удивляюсь? Я же сразу поняла, что Эшэру надо. Зато есть один плюс, пока я ему нужна моей жизни ничего не угрожает. Хотя насчет только что случившегося он прав. Неужели кулон может быть опасен? Но про него ничего такого не было сказано в рукописях ведьмы.

– Рукописях ведьмы? – все это время нагло слыша мои мысли, с любопытством поинтересовался дроу. – Они как-то помогут нам в поисках?

– Да, – решила в этот раз не скрывать. Все равно они у Трэшена сейчас.

– Хм… – задумчиво протянул Эшэр. – Слухи о лесной ведьме давно ходили, она была всезнающей, зря Владыка ее убил.

Он с таким равнодушием это сказал, что я невольно скривилась. Как можно быть таким черствым?

– Пожила бы в Темной Империи и не такой бы стала… – тут он вдруг запнулся, словно задумываясь, стоит ли говорить и все же продолжил:

– Ты еще просто не видела, насколько темные эльфы могут быть безжалостны.

– И не хочу, – честно ответила я. – Мне уже хватило того, что видела. Не представляю, как Трэшен жил среди вас и остался с чистым сердцем.

– Не буду повторяться, на этот вопрос я уже отвечал.

На этой ноте дроу замолчал, к нам как раз вернулся Трэшен с моей сумкой. Ничего не говоря, я достала маленькую баночку и, раскрутив крышку, залпом выпила зелье, стараясь не вдыхать запах. Уж больно вонючим и горьким оно было. Зато только жидкость оказалась внутри, как я ощутила тепло. Боль в боку мгновенно исчезла, и я смогла вдохнуть полной грудью. Значит, была права, рашиль действительно что-то сломал и тот хруст мне не показался. Медленно потянувшись, встала желая размяться.

– Все теперь я снова с вами! Не знаю, как вы, но я проголодалась.

И это было чистой правдой. Может, вода так действует? Но мой живот упорно продолжал бурчать, требуя, чтобы его покормили. Я видела в лицах эльфов изумление, они явно не думали, что так быстро приду в себя. Но у меня не было никакого желания разговаривать о том, что случилось после смерти рашиля. Ведь ответа сама не знала. А с Эшэром тем более разговаривать не собиралась на эту тему.

Уловив мои мысли, дроу лишь усмехнулся уголками рта, но промолчал. Трэшен тоже не спешил нарушать тишину, думая о чем-то своем и тогда я просто развернулась к ним спиной и обратилась к так и застывшей сзади команде:

– Может доиграем не на выпивку, а на еду?

Они только изумленно на меня посмотрели еще не отойдя от нападения рашиля, но самый старший из них неожиданно улыбнулся, разряжая обстановку.

– По рукам!

И мы с ребятами пошли обратно вниз, оставляя эльфов на палубе. Им явно было о чем подумать.

***

Круглый полутемный зал, освещенный лишь пламенем свечей в настенных светильниках. Длинные окна зашторены темно-зелеными гардинами. Посередине зала стоит высокий стул из темного дерева с зеленой обвивкой. В нем с безразличием восседал красивый темный эльф. У него была статная фигура, при этом очень утонченное лицо. Красные глаза казались в полумраке двумя огнями, тонкие губы раздраженно сжаты. Это единственное, что выдавало в нем напряжение и недовольство. Его руки скрещены на груди, а одна нога закинута на другую. Его взгляд устремлен вниз на мраморный пол, где сидела молодая женщина со связанными сзади руками. На ней порванная туника и помятые штаны. Под длинными темными волосами не было видно ее лица. Но стоило дроу обратиться к ней, как она тут же подняла голову, и ее лицо осветило пламя свечи. У нее оказалась приятная внешность: темно-синие глаза, пухлые губы, даже ее курносость совершенно не портила этот образ, а веснушки только придавали некую наивность. Ей было не больше тридцати, но во взгляде некая грусть и безразличие.

– Ты сделала то, что я говорил? – раздраженный голос дроу.

– Да, – женщина без страха смотрела на темного эльфа.

– Тогда почему кулон еще не у тебя? Он должен был убить по твоему приказу нового хозяина, который не имеет вправе его носить!

– Ты думаешь, я помогу тебе? – на лице женщины промелькнула ироничная улыбка. – Для чего я избавилась от него, зная, что ты найдешь меня?

Дроу так быстро встал с трона и оказался рядом с женщиной, что она даже вздрогнуть не успела, когда он наотмашь ударил ее по лицу. Впрочем, ей уже было все равно, главное, чтобы кулон не попал ему в руки.

– Артефакт силы будет моим! – Холодно произнес дроу, стоя возле женщины. – С кулоном или без него, я выполню свои планы! И брат мне уже не помешает.

– Почему ты так уверен? Он ближе тебя к цели, – произнесла женщина и тут же пожалела, когда увидела гнев в красных глазах темного эльфа, который впрочем, тут же сменился насмешкой.

– Мой клинок был отравлен. – Дроу с довольной улыбкой вернулся обратно к своему трону. – Даже если он залечил рану, в чем я уверен, ведь теперь точно знаю, что у него есть помощник, то яд постепенно будет выпивать из него всю магическую силу.

***

Чем ближе мы приближались к Аллиру, тем сильнее портилась погода. Все же, по сравнению с Вартаном это холодная страна. Одно радует, здесь летом не так уж жарко, да и дожди чаще идут. Разве, что ехать по раскисшей дороге будет не слишком удобно. Знать бы еще, куда именно нам надо, Аллир не такой уж и маленький, по своим размером не уступает Вартану.

Вот было бы здорово побывать в столице Аллира, говорят там одна из самых лучших библиотек мира, в которой собраны почти все книги. Хотя, вряд ли мне дадут туда пропуск. И еще один актуальный вопрос – пропустит ли нас таможня? Трэшен как-никак принц, так что не думаю, что возникнут проблемы, если бы не одно, но… Полуэльф не распространяется о своем титуле. Возможно, заплатит, если его не посадят за взятку. Впрочем, это не мои проблемы, думаю уж об этом Трэшен, побеспокоился.

Стоя у бортика, смотрела вдаль, пытаясь увидеть хоть какие-то очертания суши. Мы плывем уже шестой день, если мне не изменяет память, вскоре должны увидеть Аллир. С разочарованием вздохнув, посмотрела на затянутое тучами небо. Солнце, как вчера с утра спряталось за тучи, так и не выглядывало. А ветер только усиливался, с большей яростью раскачивая наше судно. Хорошо, что ни у кого нет морской болезни, вот бы весело было бы.

– Не надоело здесь стоять? – неслышно подошел Трэшен, становясь со мною рядом.

– А должно?

Полуэльф пожал плечами, тоже с интересом посмотрев вдаль, однако, как и я не увидел никаких признаков суши.

– Кстати, с тебя подарок! – нагло усмехнулась я.

– В смысле? – не понял Трэшен.

– Мне через два дня исполняется восемнадцать лет! Думаю, свое совершеннолетие я буду уже отмечать в столице Аллира.

– Лаин? – недоверчиво переспросил Трэшен. – Ты уверена? Ты уже использовала кулон?

– Я тебе про день рождение, а ты про свой кулон! – обиженно и раздраженно отозвалась я. – Да, Лаин!

Запросто солгала я. Не думаю, если мы побываем в столице что-то изменится. А кулоном попозже воспользуюсь и узнаю, куда нам надо.

– Прости, – покаянно произнес полуэльф. – Я обязательно учту твои слова.

– Вот и отлично! Я к себе, собираться, – совесть меня совершенно не мучила, обманывать я привыкла с детства. Именно благодаря лжи можно получить то, чего хочешь.

Оставив Трэшена на палубе, сама спустилась вниз и пошла в сторону своей каюты, где спал Малыш. Вот только меня перехватил Эшэр, который явно был настроен на серьезный разговор. Он даже не удосужился зайти в каюту, так и оставшись в коридоре.

– Что значит, кулоном попозже воспользуешься? – Фиолетовые глаза дроу пылали гневом. – У меня нет на это времени!

– А у меня есть! – раздраженно ответила я. – К тому же, кто сказал, что нам не надо именно в Лаин?

– Воспользуйся сейчас кулоном, мне необходимо знать точное направление.

– Вам всем от меня только это и надо! – не знаю отчего, но я разозлилась. Впрочем, Эшэр прекрасно ощутил мое состояние, но ничего не сказал, выжидающе на меня смотря. Ну и ладно, цигх с вами!

Закрыв глаза, постаралась сосредоточиться на кулоне. Ощутив от него знакомое тепло с удивлением поняла, что не прогадала с городом, нам и правда надо было в Лаин. Что я и сказала Эшэру.

– А теперь, может, ты дашь мне пройти к себе?

– Конечно, – с фальшивой улыбкой произнес дроу, – прошу, проходите.

И сделав шутливый поклон, пропустил меня, чем я и воспользовалась недолго думая. В каюте все также спал Малыш, лишь поведя ухом, когда скрипнула дверью.

Улыбнувшись, с ногами залезла на кровать и, достав свой дневник, стала его заполнять, в подробностях описывая о сражение с рашилем. Про случившееся потом не упоминала, здраво решив, что это не нужная информация для преподавателей. Закончив с писаниной, невольно закрыла глаза, представляя как буду защищать практику. Я так и видела эти изумленные и восторженные взгляды зрителей. И как Мерианд, руководитель практики, ставит наивысший бал со словами, что у меня самый лучший дневник. Потом Лорий объявит лучшей студенткой и возможно даже наградит за подвиги! Возможно, я пойду и дальше – меня пригласят на ежегодную конференцию магов с докладом по моей практики. Запечатленные события опубликуют в ежедневном магическом опусе. А в будущем стану настолько известным магом, что мне поставят памятник!

За этими всеми мечтаниями и фантазиями о славе, даже не заметила того момента, как уснула…

Я стояла у борта судна собранная и наблюдала, как постепенно приближается берег. Около часа назад меня разбудил Трэшен, обрадовав радостной новостью. Мне пришлось быстро складывать вещи и выходить наверх. Однако потом я была готова убить полуэльфа! Спрашивается, зачем так рано надо собираться и поспешно выходить, если до берега еще прилично плыть? Он уже даже лошадей вывел. Кстати, у Эшэра тоже был конь, чисто белого цвета. Вот повезло Люси, теперь на нее двое засматриваются, это мне же потом отдуваться придется. Чтобы лишний раз не рисковать, обогащением потомства моей лошадки, придется сзади плестись.

Судно уже действительно подплывало к небольшому причалу у берега. Я невольно залюбовалась открывавшемся видом, отсюда были видны высокие, зеленые горы и острые крыши домов.

Стоило нам подплыть к причалу и спустить трап, как тут же к нам поднялись, ни откуда не возьмись двое шкафообразных мужчин. Догадаться, кто перед нами не составило труда, так как они были в темно-синей форме с вырезанной эмблемой Аллира, а внизу серебристыми нитками было подписано: 'таможенный контроль'

– Кто вы? – обратился один из них, что повыше со светлыми волосами. – Куда именно направляетесь?

– Путешественники, просто ищем приключений. – Трэшен мягко улыбнулся. – Мы бы хотели побывать в столице Аллира.

– Эльфы, – с пренебрежением проговорил второй, скептично глядя на Эшэра и Трэшена. – Раз так с вас двадцать пять золотых.

Моя челюсть, наверное, отпала от названной суммы. Да я бы никогда не смогла побывать здесь, если бы не встретила полуэльфа. Двадцать пять золотых!? Обалдеть! У нас, чтобы в другой город поехать всего три золотых, хотя я же никогда не выезжала за границу, вряд ли это дешево.

'Ты попробуй в Темную Империю съезди, хочу на это посмотреть. Там тебя так просто не пропустят, тем более, если ты смертная. Только при условии, что ты проезжаешь с кем-то из дроу, что маловероятно, или к кому-то'

Голос Эшэра в голове заставил меня невольно вздрогнуть от неожиданности. А стоило посмотреть в его сторону, как увидела привычную насмешку в фиолетовых глазах.

– Проходите! – холодно произнес один из мужчин, приняв от Трэшена деньги.

Первым спустился полуэльф, ведя под уздцы наших лошадей, потом уже я с Малышом, а за нами Эшэр с Вороном, так звали его коня. Одного я не понимала, это у дроу с юмором плохо? Назвать белоснежного коня Вороном. Ладно, если бы так звали Вэйлла, но цигх, почему не Белогривый? Так звали коня моей подруги с потока. Или Снежок? Впрочем, это не мое дело, да и свою кобылу я же не Рыжиком назвала. Так не туда меня что-то понесло. Раздраженно поведя плечами, я ступила на причал, не в силах сдержать довольной улыбки. Я в Аллире!

ЧЕТВЕРТАЯ ЧАСТЬ

В поисках артефакта

В Лаин нам сказали, что мы доберемся сегодня, так как он сразу возле Санийского порта – небольшой приморской городок. Погода была не ахти, покрапывал мелкий дождик. Солнце все также спрятано за тучами, но на удивление все равно не холодно. Даже наоборот – жарковато. Так что вполне стоит ожидать сильного дождя. Летом всегда перед ливнем сильно парит. В любом случае, как по мне, это лучше чем ехать по изнывающей жаре. Пусть рубашка мокрая от дождя, чем от пота. Хотя я и родилась летом, это время года никогда не любила.

'А кто ее любит?' риторически и с сарказмом спросил Эшэр, мысленно обращаясь ко мне. Я тут же повернула к нему голову, но он даже не обернулся. Они вместе с Трэшеном ехали немного впереди. Моя же кобыла плелась сзади, как раз из-за того, что она кобыла. Ладно, когда еще был только Вэйлл, так теперь же и Ворон. А двое сзади это уже перебор…

Неожиданно Эшэр бросил на меня одновременно изумленный и насмешливый взгляд, наверняка без труда прочитав мои мысли. Но я же нисколько не смутилась. А что? О чем хочу, о том и думаю! Мое право, а то, что он все это слышит его проблемы. Кому хуже? Я сейчас вообще стану вспоминать картинки из книги Рэна!

'О это уже интересно…'

Не дождешься! Фиг тебе!

– Трэшен скажи что-нибудь! – я подъехала поближе к полуэльфу, не желая больше вести мысленные беседы с дроу. – Ну, к примеру, как тебе здесь?

– Как и везде, – безразлично ответил Трэшен, даже не обернувшись.

– Бука! – раздраженно обозвала я полуэльфа и отъехала от них на приличное расстояние. Цигх! Вот не везет мне на спутников! Один молчаливый и задумчивый, другой же едкий и язвительный. Вот бы Рэна сюда, сразу стало бы веселее.

Дальше я ехала, молча, пока не оказалась перед высокой стеной. В столицу проехали без каких-либо проблем, конечно же, тоже заплатив. 'Да, в наше время деньги руководят всем…' – печально подумала я проезжая ворота и невольно засматриваясь по сторонам.

Лаин впечатлял своим великолепием. Помимо того, что здесь красивые двух– трехэтажные дома, царственно стояли крепости гильдии магов, здания посольств, музеев, дорогих ресторанов. И, конечно же, громадное здание – библиотеки. Город сам по себе оказался чистым и опрятным, что самое главное – роскошным. Да и люди, что здесь проходили, одеты очень богато. Невольно вспомнился Лассан, там тоже у всех шикарные платья. Так, обязательно стоит себе, что-нибудь да прикупить!

Остановились мы в гостинице, причем одной из самых дорогих. Чего только мой номер стоил! Он в два раза был больше моей комнаты в общежитие! Полукруглая комната с одним сплошным окном-балконом по правой стороне. Всегда мечтала о таком! Это когда в ряд идут окна где-то под два метра и можно выйти на шикарный балкон. Кстати здесь настолько высокие потолки, что мне даже как-то непривычно стало. Я прямо чувствовала себя дюймовочкой (бедная девушка, которую заколдовали, и она стала ростом в дюйм) По центру потолка висела шикарная люстра, да и вся комната сделана в довольно богатом стиле. Светло-бежевые тона, дорогие картины, ковры.

По-моему Трэшену просто не куда деньги тратить! Впрочем, не мои не важно. Я совсем не против отметить день рождение в такой шикарной гостинице. Про кровать вообще молчу. Да ней же пять человек запросто поместятся! Недалеко письменный стол из светлого дерева, на котором стояла изящная ваза с цветами. Высокое зеркало на ножках в обрамление золотистых листьев. Сразу видно, тонкая робота. Не в силах удержаться, сняла обувь и залезла на мягкую кровать. Ух, ты! Я, наверное, еще никогда не лежала на такой мягкой перине!

Малыш, тоже недолго думая, прыгнул рядом со мной. Цигх, какая же все-таки у меня практика! Когда буду рассказывать, все обзавидуется. Мало того, что по городам и другим странам разъезжаю, так еще деньги за это получу. И ведь ничего делать не надо, только говорить направление, которое мне подсказывает кулон. Знаете, я уже даже не жалею, что выиграла его. А ведь если подумать, все связанно. Если бы не согласилась пойти с Рэном отмечать успешно сданный экзамен, то не начала играть с теми парнями, и тогда бы у меня не было этого кулона. Интересно, откуда он у того парня? Уже не вспомню имя. Почему он так легко его отдал? Может, не знал для чего он? Впрочем, сейчас об этом думать уже поздно. Я просто буду наслаждаться этим летом, ведь совсем скоро наступит мое совершеннолетие.

***

На удивление проснулась очень рано, еще только-только показались первые лучи солнца. Может, сегодня не будет дождя? Вот только тучи за окном все равно были многообещающими и те слабые лучики, вряд ли пробьются. Потянувшись, с неохотой встала с постели и пошла в ванную, оставив карда у себя на кровати. Кстати купальня здесь тоже шикарная в светло-голубых тонах, а что самое прелестное – с магическими трубами! А значит не надо ждать пока принесут горячей воды. В Ассире уже давно пользуются этими услугами, не то, что у нас на Вартане. Просто наш король скуп, дабы платить деньги магам за воду.

С наслаждением повернув кран, принялась наблюдать, как ванна наполняется водой. Все же, когда стану известным магом, то работать буду в другом государстве. Неудивительно, что на Вартане так мало магов, им просто невыгодно с установленными законами нашего короля. Теперь понятно, почему сестра уехала. Вода набралась быстро и я, раздевшись, не сдержав томительного вздоха, опустилась в ванную. И как только десять лет мучилась в общежитие?! Честно признаться еще ни разу в своей жизни не пользовалась магическими трубами. А это оказывается ой как удобно!

Ого! Я только сейчас заметила разнообразия масел и жидких мыл. Интересно для кого рассчитана это гостиница? Почему-то мне кажется, знали бы они, что я простая студентка на порог бы не пустили. Решив полностью насладиться удобствами, воспользовалась всеми маслами. Как-никак у меня сегодня день рождение! Честно мне даже не верится, день как день. Еще и дурное какое-то предчувствие, впрочем, стараюсь на него не обращать внимание.

Выйдя из ванны, завернулась в теплое банное полотенце и подошла к зеркалу с которого на меня смотрела невысокая девчонка с янтарными глазами, (ну да у меня же сейчас хорошее настроение) и растрепанными волосами непонятного цвета не то каштановыми, не то темно-русыми. На лице ехидная улыбка, явно замышляющая какую-нибудь пакость.

Не приметив каких-либо изменений, опустила взгляд ниже. Все также несформировавшаяся фигура и тот же первый размер. Эх… Я печально вздохнула. Стала на год старше, а никак не поменялась.

Показав отражению язык, пошла одеваться. Я была поражена, когда увидела в шкафу красивые платья. Неужели Трэшен постарался? Впрочем, сегодня особенный день – двадцатое зноя, мое совершеннолетие! И оно должно быть незабываемым! Поэтому выбрала золотистое платье, которое подходило к моим глазами.

Оно оказалось с открытой спиной и небольшим декольте спереди. Подойдя к зеркалу, сама была в шоке, насколько идеально оно сидело, небось, эльфы делали. Только у них самая лучшая одежда. А ведь прежде никогда не любила платья, но сейчас думала пересмотреть свои приоритеты. Не знаю отчего, но в нем я совершенно не походила на угловатого подростка. Однако, что именно делало мою фигуру такой привлекательной, понять не могла.

Хотелось быстрее показаться Трэшену, он же привык видеть меня всегда в штанах и рубашке с растрепанными волосами. Жаль только что Рэн не увидит. Хотя почему? Я усмехнулась.

Сложив руки в нужном пасе, с улыбкой прошептала слова заклятия, фиксируя себя на бумаге. Минута и запечатленный момент, как стою в шикарном платье перед зеркалом, готов! Так теперь осталось сделать что-то с непослушными волосами.

Отложив картинку, стала разгребать кучу заколок, что лежали на столике возле зеркала. Подобрав волосы, даже сделала то, что никогда раньше не делала – нанесла на глаза немного теней и блеска на губы.

Я настолько преобразилась, что невольно загордилась собой. А все не так уж и плохо, если приодеться и накраситься. И чего я переживаю из-за внешности? Так, все, пойду искать Трэшена. Сама себе удивляюсь, но мне почему-то хотелось произвести на него впечатления. Чтобы он увидел, какой я могу быть, и пусть у него челюсть отпадет!

С такими довольными мыслями отправилась на поиски полуэльфа. Вот только его почему-то в номере не оказалось. Тогда я заглянула к Эшэру, но и у него было закрыто.

Что за наглость?!? У меня сегодня день рождение, а их нет! Ладно, еще дроу, он зациклен на артефакте и теперь шастает по городу в поисках не ясно чего. Уже достал своими вопросами. Откуда мне знать, почему кулон подсказал мне именно Лаин. Но где Трэшен?

Нет, не спорю, он тоже пытается понять, почему столица Аллира. Это только я бездельничаю и провожу время в свое удовольствие, вот только в местную библиотеку так и не смогла попасть, не положено. Я, видите ли, не живу здесь, а только приезжая. А ведь мне так хотелось побывать в ней, если преподаватели нас не обманывали, там собраны лучшие книги всего мира!

Так и где же все-таки Трэшен? Он, между прочим, обещал мне какой-то сюрприз. И ведь не раскололся за эти дни. И для кого я так вырядилась? Обидно будет если Трэшен так и не увидит. Не найдя его в гостинице, вышла на улицу. Цигх и где он может быть!? Не зная где его искать, свернула направо и пошла вдоль улочек. Может, не зря у меня с утра было дурное предчувствие, впрочем, оно никуда и не исчезало.

Людей немного и неудивительно, ведь еще было рано. Хотя встречались молодые парочки, иногда женщины и мужчины.

Свернув к центральной площади, уже хотела пойти прямо, когда заметила возле памятника Трэшена. Сначала даже не поняла, кого окружили молодые девушки, пока двое из них не отошли. Мне вдруг стало обидно до слез. Нет, я не плакала, вы что! Из-за такого? Тьфу! Просто действительно неприятно было смотреть, как он мило общается с ними. У меня день рождение, его жду, а он с другими ошивается?! Да я от него просто такого не ожидала! Я бы не удивилась, будь это Эшэр, но полуэльф. А еще наряжалась, чего раньше никогда не делала.

Невольно посмотрела на эту толпу девушек и правдиво расценила, что просто затеряюсь среди их блеска, красоты и шикарных фигур. У меня даже появилось желание, подойти и ляпнуть что-то эдакое, чтобы они все испарились. Но потом, здраво решила, я ему никто, он может общаться с кем угодно. Мне-то какая разница. Просто в свой день рождение, ожидала большего. Ну и цигх с ним, прекрасно сама отмечу свое совершеннолетие! Резко развернувшись, пошла в сторону, не задумываясь куда. Пусть делает, что хочет. В конце концов, это его дело, чем он занимается и с кем!

Если так подумать, разве ему со мной интересно? Восемнадцатилетняя деваха и то внешностью не удалась, а ему больше двухсот лет. Он, наверное, в душе только насмехается надо мной. Цигх с ним, не буду расстраиваться в свой день рождение!

– Сэллира, – неожиданно раздавшийся голос со спины, заставил остановиться посередине улицы. – О, ты принарядилась. Тебе идет, хоть на девушку стала похожа. Кстати, у меня есть подарок для именинницы!

Эшэр? Подарок? Я изумленно обернулась, глядя на улыбающегося дроу. Уж больно у него лицо подозрительное было. Фиолетовые глаза немного сощурены, губы скривлены в улыбке. Что ему надо? Почему-то меня смущала эта вся театральность. На его слова насчет меня я даже не обратила внимания, что еще можно ожидать от Эшэра.

– Какая театральность? – обиженно произнес Эшэр. – Я действительно хочу поздравить тебя с совершеннолетием. Возможно, мы не так давно друг друга знаем, и у тебя могло сложиться обо мне не слишком хорошее впечатление, но ведь это же праздник, который бывает раз в год. И не просто день рождение, а совершеннолетие. Новая ступенька в твоей жизни.

Сколько воды и ничего, по сути. Я раздраженно закусила губу, продолжая слушать явно наигранную речь темного эльфа. Некоторые из прохожих уже даже стали оборачиваться на нас.

– Так о чем я, ах да. Насколько успел понять из твоих мыслей с мужчинами ты еще не спала, но теперь тебе восемнадцать… – он так многозначительно на меня посмотрел, что я поперхнулась собственной слюной. Чего? Он издевается? Так я точно в этом городе найду корень сапожника, чего бы мне этого не стоило! А Эшэр, словно не замечая моего возмущения, легко продолжал дальше.

– Я могу тебе в этом помочь. Представь, сам дроу предлагает смертной провести вместе ночь, лучшего подарка и представить нельзя было. Тебе позавидует любая смертная!

Он на полном серьезе это говорит? Я никак не могла понять, недоуменно глядя на эльфа. Или он настолько высокого мнения о себе, действительно думает, что кинусь к нему в объятия? Бросив на дроу быстрый взгляд, и невольно представив его без рубашки, я мигом залилась краской. Цигх, о чем я только думаю!? Это все Эшэр виноват своими разговорами.

– За твоей реакцией так забавно наблюдать, – неожиданно другим голосом проговорил дроу. – Да, я издеваюсь, неужели ты всерьез решила, что буду тебе такое предлагать? Нет, дело не в том, что ты смертная, я с ними уже спал, но ты как-то не вписываешься в тот стандарт, что мне нравится.

– Что ты от меня хочешь? – холодно спросила я. Нет, если ему так приспичило надо мной поиздеваться, пожалуйста, но в мой день рождение. По-моему это чересчур, сначала один, теперь другой. Цигх, а я так ждала этого дня! У меня даже не было настроения огрызаться.

– Тебе бы рост повыше, да фигуру соблазнительней… – не обращая внимания на мой вопрос, насмешливо продолжал Эшэр.

Мне надоело это слушать, поэтому я просто развернулась и собиралась уйти, когда он неожиданно меня остановил, положив руку на плечо.

– Постой, я же еще самого главного не вручил…

Эшэр протянул небольшую коробку украшенную лентами. Во мне тут же проснулось любопытство, однако подарок от дроу все равно приняла с опаской. Я была уверена, что здесь будет какой-то подвох.

Развязав ленту, открыла коробку, с разочарованием увидев еще одну. Проделав тоже самое, вновь обнаружила коробочку, но уже другого цвета и меньше. Интерес во мне только возрастал. Я так раз шесть сделала, пока, наконец, не дошла до последней. Раскрыв ее, узрела на дне маленькую баночку с какой-то жидкостью.

– Что это? – недоуменно крутя подарок, спросила я.

– Мазь для лица, – тут же объяснил дроу с сочувствием глядя на меня. – Может, если ты уберешь эти пятна, то это будет первый шаг к твоему изменению…

– Это веснушки! – раздраженно процедила я сквозь зубы, чувствуя злость и раздражение. Да он просто насмехается! Не выдержав, кинула эту банку ему в лицо, но он с легкостью ее поймал, все так же продолжая улыбаться.

– А знаешь, у тебя сейчас глаза янтарные, а не карие как обычно.

– Ненавижу! – во мне сейчас столько ярости, что убить его готова. В моей руке сама по себе образовалась молния, которую, я, недолго думая, пустила в темного эльфа. – Шут гороховый!

С разочарованием увидев, как Эшэр легко уклонился, пустила еще одну. Однако он вновь пригнулся и внезапно оказался рядом, сжав мне руки.

– Неужели ты действительно думаешь, что так легко заденешь своей молнией? Тебе повезло, что сегодня твой день рождение, злится не буду.

– Ты сам виноват! – рявкнула я, резко вырвав руки. – Этот подарок знаешь, куда можешь себе засунуть? Думаю, догадываешься!

Не дожидаясь, что ответит дроу, просто развернулась и ушла. Слава богу, за мной он не последовав, наверное, решив, что издевательств с меня на сегодня хватит.

Цигх, они, что сговорились оба: давай испортим Сэлирре день рождение? Или сегодня не мой день? Подарить мазь?! Идиот! Ненавижу! Я вот до сих пор не могу понять, он издевался или на самом деле решил ее мне дать? Уж лучше бы он просто проигнорировал мой праздник. Еще и Трэшен! Вместо того, чтобы поздравлять, он с девушками веселится.

Идя по узкой улочке, не обращала внимания на прохожих, размышляя о сегодняшнем дне. Видимо не зря, у меня было плохое предчувствие. Честно признаться, я даже больше обижалась на Трэшена. От дроу просто ничего другого и ждать не надо, но полуэльф. И только о нем стала думать, как он меня позвал. Я даже сначала не поверила, но стоило обернуться, как увидела Трэшена.

– Сэл, наконец, я тебя нашел! – Ох, знал бы он, о чем сейчас думаю, испугался бы подходить.

– Ты куда с самого утра пропала, я же подарок тебе приготовил.

Ничего ему, не говоря, с интересом наблюдала за тем, как он достает из кармана тонкий лист.

– Держи! С совершеннолетием тебя! Чтобы все, что ты хочешь, сбылось… – он тепло улыбнулся и невольно внутри все сжалось. Цигх, чего я обижаюсь!? Чело… тьфу эльф хочет меня поздравить, а я только и думаю о том, что случилось утром.

С любопытством развернув лист, прочла витиеватый, косой почерк: пропуск в главный корпус библиотеки Лаина. Внизу был герб Аллира и печать.

– Билет в библиотеку? – Недоверчиво посмотрев на Трэшена, спросила я, недоуменно подняв одну бровь.

– Ты же говорила, что хотела в нее попасть, – искренне ответил полуэльф.

– Да, хотела, но не как подарок на свое совершеннолетие! – Раздраженно ответила я. – Ты хоть раз девушек поздравлял? Кто дарит билеты в биб-лио-те-ку?

Последнее слово растянула по слогам, до сих пор не веря, что полуэльф действительно подарил пропуск. И это эльфы? Я всегда считала, что только люди издеваются, даря всякую ерунду.

– Эм, – разочарованно протянул Трэшен, – но они сказали…

– Ты что интересовался у тех девушек, что мне подарить? – догадалась я, чувствуя еще большую обиду и злость. – А меня спросить нельзя было?

– Я хотел сделать сюрприз.

– Сделал! – холодно ответила я и, развернувшись к нему спиной, пошла дальше вниз по узкому проулку.

– Постой, Сэл!

– Оставь меня в покое! – я даже не обернулась. – Я сама отмечу свой день рождение! И желательно без эльфов!

Чувствуя, что Трэшен все равно за мной пошел, тихо прошептала заклятие. Миг и меня уже не было…

***

Я уже несколько часов сидела в таверне: 'Сытый кот' и просто объедалась. Про эльфов даже не вспоминала. Умеют же подпортить настроение! И это в день рождение! Цигх с ними! Подумаешь, поздравлять не умеют. Мне-то какая разница! Злость уже давно сменилась безразличием, а обида насмешкой. Думаете, я буду обижаться из-за какой-то мази и билета? Не дождетесь! У меня сегодня праздник!

В таверне оказалось жарко и душно, но, несмотря на это, она была полна народом. Яблоку упасть негде, как еще умудрилась заметить свободный столик в крайнем углу. Сама диву даюсь. Зато за большой кружкой эля немного повеселела. Теперь совершеннолетие не казалось таким удручающим.

Допив еще один стакан, вернулась к жаркому с кусочками грибов и гречки в остром соусе. Готовят здесь просто отменно. Сказать по секрету я уже вторую порцию доедала, а от четвертой кружки даже немного захмелела.

Хм, жизнь не так уж и плоха! Все-таки приятно сидеть в жаркой таверне, когда за окном барабанит дождь. Кстати, в библиотеку все же стоит сходить. Билет лежал в кармане, у меня хватило ума его не выбросить.

– Скучаешь, киса? – ко мне подсел молодой человек ростом в метр двадцать. Вполне упитанный, лет под тридцать с рыжими волосами и бородкой такого же цвета. Карие глаза, теплая улыбка, ямочка на правой щеке. Внешность оригинальная, ничего не скажешь. Чем-то гномов напомнил, но утверждать не стану.

– Раз гном, так и отвечать не надо? – Молодой человек только подтвердил мои мысли.

– Я бы ответила, будь кисой!

Гномы странный народ, вроде и приветливые, но при этом бывают злостными. Особенно если ты чем-то ему перешел дорогу. Поди, пойми!

– Прости, – он улыбнулся. – И как же мне к тебе обращаться?

Цигх, почему на меня клюют либо старики, либо гномы с орками?! Надо было все же слушать Эльку, когда она предлагала при помощи косметической магии мне помочь. Впрочем, для боевого мага главное ум и сила! Что у меня в полной мере имеется.

– Я отмечаю свое совершеннолетие, можно не мешать?!

– Такая молодая и уже одна? – с некой толикой печали спросил гном. – А как же друзья, веселая компания?

– По секрету я не совсем человек, – заговорщицки прошептала я гному, который тут же придвинулся. – Оборотень, а они не любят шумные компании…

Надо же и почему не пошла в театральное? Мой актерский талант только зря пропадает. Гном действительно поверил, тут же извинившись и откланявшись, посеменил к другому столику.

Я же продолжила наслаждаться выпивкой и едой. Единственное, что меня смущало это человек за дальним столиком. Вроде и ничего особенного, небрежно попивает из кружки, но его взгляды, которые он изредка бросал в мою сторону совершенно не нравились. С виду тоже ничем не примечательный, обычное лицо, короткие светлые волосы. На вид молодой, лет так двадцать пять.

Впрочем, в скором времени о нем забыла, вновь обратив все свое внимание на еду и эль.

И только когда дождь немного утих, оставила на столе монеты и встала, намереваясь покинуть сие чудесное местечко. Когда неожиданно резко закружилась голова, стоило мне подняться. Однако я быстро с этим справилась и вышла на улицу, где тут же горячие щеки обласкал прохладный ветер, что невольно вздрогнула.

Все-таки после душной таверны, хорошо чувствуется разница. Еще и дождь продолжал накрапывать, благо не такой сильный. Вся дорога в лужах, с крыш капало. Стоило ветру подуть, как с деревьев на тебя выливался целый душ. Где-то вдалеке еще продолжало громыхать, а темное серое небо, создавало чувство позднего вечера, хотя сейчас всего лишь около шести.

В гостиницу, где эльфы, возвращаться не хотелось и я пошла дальше вниз по узкой улочке, петлявшей между домов. На улице ни души, и оно не удивительно, кто в такую погоду будет разгуливать (я исключение из всех существующих правил).

Меня немного пошатывало из-за выпитого энного количества эля, зря, наверное, столько кружек заказала, надо было остановиться после третьей. Хотя чего я мучаюсь? У меня сегодня день рождение и если уж друзья не могут устроить мне праздник, сделаю это сама.

Ага, если бы не подташнивало. Восемнадцатилетние удалось, ничего не скажешь. Все-таки не выдержав, облокотилась на мокрую стену дома. Вряд ли в таком состояние сейчас куда-то пойду. Я еле стою, меня тошнит и болит голова, и это еще не утро. Честно признаться до крайности никогда себя не доводила, всегда вовремя останавливаясь. Только один раз в жизни у меня было похожее состояние, когда напилась на пару с Рэном, но тогда я была расстроена и зла. Впрочем, как и сегодня, но не будем возвращаться к прошлому, это уже другая история. А сейчас надо решить, что делать.

Пока размышляла над этим, так и стоя возле стеночки, мне на мгновенье послышались чьи-то шаги сквозь шум дождя, но они тут же исчезли. И я не успела понять, показалось или нет. Значения этому не придала, чувствуя, как по лицу стекают холодные капли дождя. Неприятное ощущение, особенно когда вода затекает под рубашку. Вновь услышав шаги, уже с любопытством оглянулась, но никого не увидела. Нет, мне точно это не показалось! Я настороженно замерла. То предчувствие, что было утром, только усилилось, явно не предвещая ничего хорошего.

– Кто здесь? – прямо спросила, будучи уверенной, что рядом кто-то есть. И это не паранойя!

Мне к сожаленью никто не ответил и тогда я пустила поисковый огонек, который должен мне показать всех, кто находится в радиусе пару метров. На удивление ничего не произошло, помимо этого мой огонек просто напросто исчез, хотя не должен был. Это означает одно – рядом маг.

– Цигх, да покажись уже! Я же знаю, что ты здесь!

По-видимому надоев играть в прятки, справа из-за угла вышли.

– Ты?! – я изумленно замерла, глядя на молодого человека, которого видела в таверне. Он еще тогда мне странным показался. Что ему надо? Его лицо было задумчивым, зеленые глаза смотрели с холодным безразличием.

Впрочем, кроме любопытства у меня ничего не было, возможно все дело в эле, который продолжал стучать в голове, но страха я не испытывала.

– Кто ты такой? – неприязненно спросила, но незнакомец ничего не ответил, внезапно без предупреждения кинув в меня огненную сеть. Я еле успела вскинуть руку в нужном пасе для отклонения его заклятия.

– Эй, нечестно нападать на слабого! Я сейчас не в форме! – возмущенно воскликнула я, действительно чувствуя тошноту и головокружение. Вот стошнит на него, будет знать!

Незнакомец успешно проигнорировал мою тираду, все так же повторяя заклинание сети. Цигх, да что он ко мне пристал. Еще и молчит зараза!

Знаете, после выпитого у меня реакция не такая уже и быстрая. Если первый раз повезло, не означает, что второй будет благополучный. Его сеть успешно меня сковала и теперь я уже успела пожалеть о количестве выпитого. Цигх! Эта сеть полностью нейтрализует мою магию.

Я со злостью посмотрела на молодого человека, который казался, даже не обратил внимания, на мой взгляд и слабые попытки вырваться.

– Да кто ты такой? Что тебе надо? – вопросы так и сыпались, несмотря на заплетающийся язык. Сама себе удивляюсь, как еще могу четко говорить, когда перед глазами все плывет. Ко всему же голова упорно отказывалась работать, тонко намекая на сон и отдых. Просто отлично. Или это чей-то такой сюрприз мне на совершеннолетие?

Все мысли улетучились стоило этому молодому человеку подойти и достать из ножен длинный меч. Вот теперь мне стало резко не до шуток.

В зеленых глазах мага было холодное равнодушие, которое пугало. Ведь убьет и не моргнет. Цигх, не хочу умирать в свой день рождение, тем более быть убитой! Кто он вообще такой? И он что немой? За что меня убивать? Мне еще рано покидать этот бренный мир, я многого не успела сделать.

Как не пыталась использовать магию не могла из-за этой магической сети.

Маг все также, попросту игнорировал меня. А когда занес надо мной свой меч, я действительно испугалась на столько, что услышала в ушах учащенный стук своего сердца.

Что же делать?! Следующие события произошли настолько быстро, что даже толком понять ничего не успела.

Зажмурившись, ощутила вокруг горячий воздух, потом услышала крик и почувствовала острую боль в руке. С изумлением осознав, что еще жива, открыла один глаз. Вроде все было в порядке, и я распахнула оба, ошеломлено глядя по сторонам.

Магическая сеть больше не удерживала, рядом лежал меч. Чувствуя неприятное жжение, глянула на руку, там оказался глубокий порез, но маг же не мог настолько промахнуться. И, кстати, где он?

Я нигде его не видела, а что еще странное во всей этой ситуации – кулон светился как тогда в море. Неужели это он что-то сделал? Медленно встав, пыталась понять, что же сейчас произошло? Царапина на руке ясно доказывает, что мне все это не приснилось. Но зачем тому магу меня убивать? И что, в конце концов, случилось? Кулон меня защитил?! Цигх и куда делся маг?!?

Вокруг все так же никого, единственное, что еще упоминало о маге, его меч. Опустившись на корточки, провела ладонями по лезвию, пытаясь определить личность мага, но меч оказался совершенно новым, а значит толку от него никакого. Такого дня рождения у меня действительно еще ни разу не было! Так, все, спать и еще раз спать, хватит на сегодня приключений! Опираясь на стеночку, хмель-то не куда не делся, пошла в сторону гостиницу, в этот раз, наложив на себя магический щит, пусть кто попробует вновь напасть, сильно пожалеет.

***

Мрачная темница с одной камерой, в которой сидела женщина. Все, также опустив голову и закрыв лицо длинными волосами, она даже не смотрела в сторону дроу. Впрочем, его это не сильно волновало. Он расслаблено стоял за решеткой, с безразличием глядя на сгорбившуюся от бессилия молодую женщину. У него был к ней разговор и в этот раз он решил сам явиться к ней. Легко открыв решетку, он зашел в узкую камеру с одной койкой и наклонился, взяв женщину за подбородок, тем самым заставляя смотреть в глаза.

– Саррина, ты вновь меня обманула, – он не спрашивал, дроу это знал. – Ты же делаешь хуже только себе.

Женщина промолчала, не видя смысла отвечать на риторические вопросы. Она без страха смотрела в красные глаза дроу, ожидая его дальнейших действий.

– Почему та девчонка опять выжила? Ты же говорила, что кулон слушает только истинного хозяина. Что никто кроме тебя не вправе им управлять.

– Так и есть, – женщина сказала истинную правду. И почему так произошло, она не знала.

– Ладно, я все равно во всем этом разберусь, главное я теперь знаю, что помощником моего братца является какая-то девчонка. Трэшен никогда не умел практично действовать, кто же берет в помощь смертную. Впрочем, насчет кулона он не прогадал, так что здесь ничего не могу сказать.

***

Идя к гостинице, только и мечтала о мягкой кроватке. Мне уже было на все наплевать., настроение испорчено. Открыв дверь, тихо прошла пустой зал и поднялась вверх по лестнице. Впервые в жизни мне хотелось, чтобы этот день скорее закончился. Если честно не думала, что все выйдет именно так. Что я настолько расстроюсь из-за своего совершеннолетия.

Свернув направо по коридору, пошла в сторону своего номера, где возле дверей увидела силуэт.

– Привет, – Трэшен тепло улыбнулся. – Я тебя ждал.

Было настолько паршивое настроение, что даже ему не ответила. Открыв дверь, пустила его в номер. Мне уже все равно, что он скажет. Подарит еще один билет? Только теперь на какую-то научную конференцию.

– Прости, – он так и остался стоять возле дверей, сжимая в одной руке бутылку красного вина, а в другой держа два бокала.

– Проходи уж! – предложила я, с насмешкой глядя на его неловкость. В его желтых глазах было раскаяние и мне вдруг стало совестно. Может, он действительно не знает, что надо дарить девушкам? Он же жил в Темной Империи, мало ли какие у них там обычаи. Хотя Эшэр же подарил мне тот крем, но он, по-моему, просто поиздевался.

Сняв промокшие туфли, залезла с ногами на кровать. Мое платье теперь испорчено из-за дождя, да и не только, еще и правый рукав разорван. В комнате было темно и я, чтобы не зажигать свечи, пустила маленький огонек к потолку.

– Что у тебя с рукой? – обеспокоенным голосом спросил полуэльф, глядя на пятна крови.

– Да так, длинная история, – устало ответила, подавив зевок. Спать хотелось дико, плюс хмель эля не выветрился и немного гудела голова.

– Я никуда не спешу, – на полном серьезе ответил Трэшен, внимательно на меня посмотрев. Недолго думая, он положил бутылку с бокалами на кровати и, сев рядом, взял за руку.

Я же никак не отреагировала, разрешив взглянуть. Равнодушно поведя плечами, действительно стала рассказывать Трэшену о том, что со мной приключилось после таверны.

– Тебя хотели убить, – не спрашивал, констатировал полуэльф, проведя ладонью по уже зажившей царапине.

Не видя смысла отвечать на риторические вопросы, просто промолчала, ожидая, что дальше скажет Трэшен.

– Уверен это дело рук Грэлиана, он уже знает, кто мне помогает. Будешь постоянно рядом со мной.

– Ага, и в туалет тоже парой ходить будем, – ехидно подметила, не разделяя взглядов полуэльфа. – Трэшен, я прекрасно сама смогу за себя постоять.

– Нет! – уверенно отрезал полуэльф. – Ты от меня ни на шаг не отойдешь.

Я недовольно фыркнула. Хочу на это посмотреть, как он заставит все время быть рядом. Такая перспектива меня не устраивала, но спорить не было сил, и я подогнала полуэльфа:

– Зачем ты пришел? Я хочу спать!

– Просто хотел извиниться, – полуэльф тут же стушевался. – Осталось несколько часов до окончания твоего дня рождения.

С улыбкой Трэшен опустил мою руку и взял бутылку с легкостью ее открыв.

– Понимаю, что может уже поздно, но все же.

Полуэльф потянул мне один из бокалов и разлил по ним темно-красное вино.

– Хочу тебя поздравить и попросить прощение за тот глупый подарок. Я был не прав, когда стал спрашивать у других девушек, но честно признаться, просто не знал, что тебе подарить. Я долго думал…

Отпив с бокала, он поставил его на столик и вдруг, взяв мою свободную руку, продолжил:

– И все же решил, что оно тебе подойдет. Ему больше ста лет.

Трэшен печально улыбнулся и неожиданно в его ладони появился изящный браслет. Тонкая золотая цепочка, словно переплетенья листьев. Он аккуратно застегнул браслет на моем запястье.

– Спасибо, – изумленно прошептала я, не веря. – А откуда он у тебя?

– Он когда-то принадлежал моей матери, а потом отце отдал его мне на семидесятилетие, – полуэльф внезапно замолчал, словно что-то обдумывая. Даже глаза прикрыл, тихо что-то прошептав. Я только разобрала имя Ариша, с удивлением отмечая, сколько в его голосе, было боли.

– Ариша? Кто это? – с любопытством поинтересовалась я, но Трэшен отрицательно мотнул головой, открывая ярко-желтые глаза.

– Это давняя история, давай лучше не будем ее затрагивать, – он легонько провел по моему запястью рукой и взял бокал. – За тебя!

Пожав плечами, допила вино, глядя на подарок. Он был очень красив, а в свете моего огонька поблескивал, словно изумруды в гномьих пещерах. Честно признаться, не ожидала это от полуэльфа, будучи уже уверенной, что мое совершеннолетие закончится так печально. Все же Трэшен смог развеселить меня и проговорив с ним почти до утра, уснула со счастливой улыбкой в обнимку с Малышом…

***

На следующий день вместе с Трэшеном отправилась в библиотеку. Не пропадать же такому 'добру', как билет. К тому же я действительно хотела в ней побывать. Если бы еще голова не так сильно болела после вчерашнего. Что я только не делала, чтобы избавиться от похмелья. Вот все в дорогу взяла, а об этом не подумала. Но вскоре ко мне пришел мой 'спаситель'. Не знаю, что сделал Трэшен, но головную боль моментально сняло.

Библиотекой оказалось громадное здание на центральной площади. Когда мы вошли в главные двери, оказались в просторном светлом зале. Здесь было очень мало людей, два-три человека. Библиотека роскошная сделанная в классическом стиле с дорогой мебелью. Вверх справа уходила широкая лестница, рядом слева от нее длинный стол с бумагами и ряд полок с документами. Этим всем управлял пожилой мужчина, который заметив нас тут же улыбнулся, приглашая к столу.

– Добрый день, ваш пропуск, пожалуйста.

Поздоровавшись, протянула билет, наблюдая, как мужчина стал искать что-то на полках и, достав документ, сравнил с тем, что я дала.

– Все хорошо, прошу, проходите, – мужчина указал рукой вправо, где за таким же столиком сидела молодая женщина.

– Какой бы вы хотели посетить отдел? – она оказалась приятной внешности с доброй улыбкой.

– Эм… – если честно я и сама не знала. Просто мне хотелось здесь побывать, так как преподаватели говорили, что в этой библиотеке собраны лучшие книги по магии всех времен и народов.

– Раздел древней магии, – ответил вместо меня Трэшен, заметив мое замешательство.

После нас провели в круглое помещение, в котором по периметру шли книжные полки и только по центру стоял круглый стол. Указав где находится нужный раздел нас оставили, дав Трэшену карточку читателя.

У меня разбегались глаза от такого количества фолиантов. Ведь здесь есть те книги, которые даже школа не могла себе позволить. Пока Трэшен искал что-то свое, я стала ходить по кругу, не зная даже какую выбрать. Недолго думая взяла наугад из раздела буквы 'Д', том: 'Древняя магия стихий'. Темно-зеленая старая книга с твердым переплетом. Вот только меня ждало разочарование, она оказалась на древнем забытом языке, которого я, к сожалению не знала. Поставив ее на полку, достала другую не менее интересную. Называлась: 'Сила магов', впрочем, листала ее недолго, в основном там были исторические факты. Решив посмотреть, что там делает Трэшен, с любопытством оглянулась. Он сидел за столиком, читая какие-то книги, подходить и смотреть я не стала, просто развернувшись, пошла дальше рассматривать ряды редких фолиантов. Сколько так ходила пока меня не привлекла одна странная вещь, не знаю.

На одной из верхних полок была книга, которая немного светилась, а стоило мне подойти, как она блеснула одновременно с кулоном. Мгновенно проснулось мое любопытство и я, сделав нужный пас рукой, достала том. Только она оказалась в моих руках, как мгновенно потухла.

Ух ты, тяжелая! С грубыми жирными надписями. Названия у нее не было и я, открыв, стала листать, все с нарастающим любопытством. Все-таки надо с этой чертой своего характера что-то делать, иначе рано или поздно она меня заведет в могилу.

О, теперь понятно, почему светилась книга! В ней говорилось о моей подвеске. А что еще понравилось так это – в конце, на последних страницах была вырезана форма кулона. Понятное дело я тут же его приложила.

Внезапно фолиант вспыхнул огнем и тут же погас. Ничего не понимая, оглянулась, ожидая пока опадет образовавший туман. Не поверите! Я оказалась в пещере! Здесь было мрачно, сыро и холодно. Где-то капала вода. Мой кулон продолжал ярко светиться, указывая в противоположную стену. Где я? Осторожно пройдя вперед к той стене, на которую указывал кулон, прикоснулась к ней ладонями. Она оказалась холодной и шершавой. Но дальнейшие события удивили меня еще больше. Неожиданно стена исчезла, и я очутилась в что-то наподобие храма-пещеры. Посередине стоял круглый каменный стол, на котором что-то светилось. Оно было настолько ярким, что просто невозможно разобрать, что перед тобой, словно оно не имело формы и тела, а просто сгусток света. Внезапно это 'нечто' поднялось над столом и направился ко мне…

Потом все резко исчезло, так же как и появилось. Уже в следующее мгновенье я вновь стояла в библиотеке. Изумленно оглянувшись, поняла, что Трэшен даже ничего не заметил. Он, как ни в чем не бывало, продолжал за столиком листать книгу.

Кстати, книга! Ее не было больше у меня, она вновь стояла на полке. Сначала она еще немного светилась, а потом потухла, сливаясь с остальными, что я даже точно теперь не могла сказать какой из томов именно тот. Кулон тоже погас почти одновременно с таинственной книгой.

– Артефакт в гномьих пещерах! – уверенно заявила я. Откуда это знала, объяснить не могла, но в правильности своих слов не сомневалась.

– Почему ты так решила? – изумлено спросил полуэльф, подняв голову и с недоумением глядя на меня.

– Просто знаю! – теперь понятно, почему кулон указал в Лаин, я должна была это понять.

– Я тебе верю, – не стал спорить Трэшен, впрочем, глядя на меня с недоумением. – Но откуда ты это знаешь?

Мне ничего не оставалось, как поведать ему о книге и о том, что только что произошло. Трэшен слушал внимательно, не перебивая, лишь в его желтых глазах возрастало изумление. Закончив с рассказом, я с любопытством взглянула на полуэльфа, ожидая, что он скажет.

– Гномьи горы, – задумчиво протянул он. – Что же, направимся туда!

Дальше мы, молча, листали книги, я в основном по магии, Трэшена же больше интересовала история. Я даже выучила некоторые заклинания, пока смотрела старые фолианты. Просидели мы в библиотеки около двух часов, решив выезжать из Лаина ровно в полдень.

Уже в гостинице, пошла сразу к себе в номер собираться, а полуэльф направился за лошадьми.

Но как оказалось в номере меня ждал сюрприз. На столике возле кровати стояла вчерашняя баночка, которую подарил Эшэр. Кстати он с того раза до сих пор где-то пропадал. Впрочем, где именно мне было не интересно. Мы с Трэшеном собирались уже выезжать, но я не сомневалась, что в нужный момент дроу явиться. Эшэр у нас ведь в роли 'проводника'.

А вот интересно, что будет говорить Трэшен, когда мы найдем артефакт? Он же не хотел брать с собой темного эльфа, это я настояла, объясняя тем, что знания проводника лишними не будут. Причина, конечно, другая, но ведь полуэльф об этом не знает. Впрочем, меня что-то не в ту степь понесло. Мотнув головой, я подошла к столику, с раздражением взяв записку рядом с баночкой:

'Это редкая заживляющая мазь, которую с трудом можно достать. В нее добавлена капля живой воды.'

А внизу мелким подчерком было подписано:

'Ты нужна мне живой, пока я не получу артефакт, так что пусть мой подарок будет всегда у тебя в сумке!'

Замечательно! Почему то слово: 'пока', не внушали мне доверия. Однако одно меня успокаивало – наш договор, он не может его нарушить, так что я могу не волноваться. Хм, а у дроу красивый почерк.

Баночку все-таки взяла с собой. Знаете, какая редкость живая вода! Если слова Эшэра, правда, то эта мазь действительно очень ценна! И почему он не мог сразу сказать, нет, ведь надо было надо мной поиздеваться! Крем от пятен на лице! Ну не сволочь!? Ничего я ему еще это когда-нибудь припомню!

Отогнав от себя ненужные мысли о дроу, стала собираться. Взяла с собой несколько рубашек и пар штанов. Платья, что висели в шкафу, вряд ли мне пригодятся в пещерах и лесах. Еще прихватила с собой фруктов, лежащих на столе в моем номере.

Собралась быстро, осталось разбудить карда, который крепко спал, даже ухом не поведя, пока я бегала из угла в угол по комнате.

– Малыш, мы уходим!

Словно понимая, он открыл глаза и послушно спрыгнул с кровати, посеменив со мной. Эх, что же мне с тобой делать. Я так и не придумала, куда его девать. Ладно, время поразмышлять над этим еще будет, а сейчас мы уезжаем.

Внизу меня уже ждали эльфы, сидевшие на лошадях. Я же говорила, что когда мы будем уезжать Эшэр явиться. О, кто-то из них даже оседлал Люси, хотя почему кто-то, конечно Трэшен. С легкостью запрыгнув на свою кобылу, попросила Малыша следовать сразу за нами.

'Ты взяла подарок?' – неожиданно услышала в голове холодный голос дроу.

'А, мазь от пятен' – издеваясь мысленно ответила я. – 'Нет! Мне такие подарки и даром не нужны!'

'Не лги мне' – я прямо-таки почувствовала его насмешку. – 'Мысленно это просто невозможно'

'Тогда зачем спрашивать!? И вообще отстань от меня, я с тобой не разговариваю, тьфу ты не думаю, короче ты понял. В нашем договоре к счастью пункта общения не было!'

Эшэр ничего не ответил, только обернувшись ко мне и бросив насмешливый взгляд. Я же упорно смотрела куда угодно, только не на него. Ненавижу. Почему именно Эшэр мои мысли читает, лучше бы это был Трэшен.

'Уверена?'

Я даже отвечать ему не буду! Впрочем и это он прекрасно слышал, но мне было все равно. Точно! Я же забыла в Лаине поискать корень сапожника! Ну и кто я после этого?

'Могу подсказать…' – ехидный голос Эшэра вновь раздался в голове. Но я просто гордо его проигнорировала. Я же сказала, что не буду больше с ним говорить! Вот так молча, мы и выехали из столицы Аллира…

***

Мы ехали по лесам Алирра. К счастью дождя не было и нам не пришлось ползти по размокшей дороге. Даже пару раз из-за туч выглядывало солнце, но ненадолго. Все же, как отличаются погодные условия в разных государствах. Я привыкла к жаркому и душному лету, а здесь оно большей частью дождливое. Впрочем, сама не знала, чего хотела больше. С одной стороны была рада, что не жарко, но с другой, если пойдет сильный ливень, мы далеко не уедем.

Кстати, если мне не изменяет память, гномьи пещеры были на северо-западе, а это не так уж и далеко от Алирра. Гномьи пещеры свободная территория, находящаяся на границе эльфийских земель и Алирра. Думаю, дней шесть-восемь нам хватит, а там уже будем на месте разбираться. Поговаривают, что только гномы знают все ходы и выходы, другие же кто туда ходил не возвращался. Не знаю, насколько это правда, но Карли Сэтир – преподаватель по магическому потенциалу, относился к этому скептично, утверждая что сильный маг всегда найдет выход из любой ситуации и любого места. И я разделяла его мнение, полностью согласная с этими словами, можно даже сказать, что они были моим девизом. Мне наоборот хотелось побывать в гномьих горах. На меня тогда многие будут смотреть с гордостью, если я конечно вернусь. Невольно усмехнулась. Бывают же мысли.

'Ты слишком самоуверенная, – голос Эшэра в моей голове застал меня врасплох. – Многие маги, которые имели повыше тебя уровень, не вернулись'

'У них не было моей удачи!'

Эшэр только недоверчиво хмыкнул и отвернулся. А мне все равно, что он подумал! Кошмар, как же неудобно когда рядом с тобой телепат. Даже о славе не помечтаешь.

– Сэл, ты не устала? – поинтересовался Трэшен, останавливая Вэйлла и оборачиваясь ко мне. – Мы едем уже пару часов, думаю можно устроить привал.

– Нет! – гордо заявила я, хоть немного и обманывая. Но показываться самой слабой совершенно не хотелось. Честно признаться, я не против привала, если учесть что моя спина уже жалобно просит отдыха, а желудок чего-нибудь съестного.

– Устроим сейчас привал, – спешившись с Ворона, никого не спрашивая, а ставя в известность, произнес Эшэр.

Цигх! Он же и так все понял! Поймав мой взгляд, дроу лишь надменно усмехнулся, не скрывая, что нагло прочел мои мысли. Но я не стала показывать, что меня это как-то задело, а сделала вид, что мне глубоко безразлично.

Пока Трэшен разбирал нашу провизию, Эшэр решил дать передохнуть лошадям и не спеша расседлывал их. Я же обошла вокруг нашей стоянки, осматривая местность. Надо заметить лес тут был густой, фиг что увидишь. На всякий случай поставила охранный щит, чтобы знать о приближение нечисти или кого-то еще. Главное всегда быть вооруженным, как любил говорить Эрик. Впрочем, сейчас это неважно.

Несмотря на то, что сейчас около восьми часов вечера, было так темно, словно уже десять. Небо полностью затянуто тучами, но что самое забавное дождь так и не начинался, хотя это не значит, что он ночью не пойдет. О, точно! Надо будет на ночлег поставить еще один щит, который закроет нас от дождя. Конечно, надолго его не хватит, однако выспаться успеем.

Когда Трэшен разжег костер и стал что-то готовить, у меня невольно стала выделяется слюна и урчать в желудке. А что? Последний раз ела еще утром, так что неудивительно.

Полуэльф недолго возился с едой и уже через пару минут мы сидели у костра и объедались жарким, наслаждаясь лесным воздухом. Где-то пели кузнечики, ухала сова, а небо постепенно темнело, незаметно переходя в ночь.

Я же поджав под себя колени, наблюдала за игривым пламенем огня, наевшись до отвала.

Через пару часов, когда полностью стемнело, и Трэшен предложил укладываться, у меня сна не было ни в одном глазу. Не знаю почему, но мне совершенно не хотелось ложиться, и я предложила первой посидеть, все равно не сплю. Трэшен был против заявив, что они вдвоем с Эшером подежурят. Но дроу напротив возразил, что совершенно не против мне уступить свою очередь и, не дожидаясь моего ответа, первым улегся на одеяло.

Я лишь безразлично пожала плечами, сказала же, что на самом деле не хочу спать. А то, что у дроу любые намеки на воспитанность умерли еще на зачатках, совершенно меня не поражало. На удивление Эшэр промолчал, а как же едкое замечание. Он даже на последнюю мою мысль не обратил внимания, явно что-то не то. Впрочем, я не стала этому уделять слишком много времени.

Повернувшись к Трэшену, наблюдала, как он укладывается. Он неуверенно на меня смотрел, словно спрашивая, точно ли я не хочу спать. Увидев мой кивок и теплую улыбку, полуэльф наконец-то улегся.

Я же села на одеяло, поджав ноги. Была теплая ночь, чистое небо. Благодаря этому можно было увидеть звезды. Найдя пару созвездий, просто прикрыла глаза, облокотившись об шершавый ствол дерева. Уже прошел почти месяц, ладно двадцать дней, если быть точной, как уехала из школы. Даже как-то не привычно. Это впервые так надолго выезжала со школы. Честно признаться, уже стала скучать за бурной жизнью в ее застенках. Впрочем, тут скучать тоже не приходиться. Единственное, чего не хватало, это Рэна, его наставительных речей и шуток. Он впервые за десять лет меня не поздравил. Нет, я понимаю, что его в этом вины нет, и по моему возращению меня будет ждать подарок, все же было немного обидно. Мы так красочно представляли себе, как его устроим и будем отмечать, совершенно не подумав, что можем разъехаться по разным местам на практику. Ничего, зато, когда вернусь, мне будет что рассказать.

О, точно! Я давно не заполняла свой дневник. Надо же красиво расписать, что я побывала за границей, в Аллире. Пусть завидуют. Ха! Достав как можно тише, чтобы не разбудить спящих мужчин, свой дневник стала его заполнять. Я настолько увлеклась, что даже не сразу ощутила странную перемену погоды. Почему-то теплый воздух резко стал холодным. Я толком ничего понять не успела, как повеяло стужей. Помимо этого нашу стоянку стал окружать густой туман. И мне это совершенно не нравилось, особенно когда услышала тихий, красивый голос. Ладно, если бы в моей голове, это еще пол беды, в наше время много кто сходит с ума, но звали меня извне. Фиг тебе, кто бы это ни был. За охранный круг не выйду, хоть ты тут тресни. Зови себе дальше, здесь меня все равно никто не достанет.

Цигх, так и не видно же ничего! Туман стал настолько плотным, что рассмотреть, хоть что-то просто не предоставлялось возможным. Может разбудить Трэшена вместе с Эшером? Ага, на ощупь сейчас пойду и споткнусь об кого-то из них. Потому просто позвала эльфов, но они не откликнулись. Я даже прислушалась, но никакого шевеления не услышала. Они так крепко спят или просто оглохли!?

– Трэшен?! Эшэр!? Тревога номер один, нас окружил туман, – с издевкой позвала их еще раз, вновь потерпев в этом не удачу. Цигх! Да что это такое? – Я не шучу, подымайтесь!

И ладно! Что с мужиков возьмешь?! Раньше сама прекрасно справлялась и сейчас разберусь, чей это милый голос меня зовет. Нет, за охранный щит и не думала выходить, но с земли поднялась. Знать бы хотя бы с кем имеешь дело. Туман умеют вызывать многие! Так что это не показатель. Для начала стоит его развеять, чтобы хоть что-то видеть. А то ведь ненароком случайно выйду за черту, попробуй, разберись в такой ситуации, где она.

Закрыв глаза, стала читать заклятие для того, чтобы развеять туман. Но ни одно из мне известных не помогло. Вот это меня удивило. Если бы это было дело рук какого-то мага, он бы исчез. Нечисть? Опять леший? Вряд ли! Тогда он заманивал сельских девушек, а если бы хотел со мной поговорить явился в истинном виде. Любой леший почует, что я ведьма. Тогда кто? Русалки еще умеют, но на воде, а не в лесу. Ирги, маленькие вредины, наподобие гномов, но и у них стиль другой.

Невольно стала перечислять в уме всю нечисть, которая могла бы вызвать настолько сильный туман. Вот только проблема, это оказалось половина книги по нечисти. Вот представьте, каково мне! Ничего не видно, вокруг сплошной туман, спутники не отзываются, а чей-то тонкий голос кличет. И я прекрасно осознаю, что это ловушка, но иногда проскакивает мысль, может кому-то, действительно нужна помощь. И тогда уже начинаю сомневаться.

Так надо взять себя в руки. Боевой маг всегда должен действовать, а не сидеть в засаде. По крайней мере, так нас учат в школе. Я же в данный момент как раз просиживаю. Так, все, хватит! Узнаю, что происходит, и уже походу дела буду решать проблемы.

Стала на ощупь идти, откуда доносился голос. Через пару минут туман стал расступаться и передо мною предстала маленькая девочка от силы лет десяти. Получается, это она меня звала?

– Помоги, – вновь этот голос, он действительно принадлежал ребенку. Девочка была в длинном простом платье с короткими светлыми волосами. Детское милое личико с синими глазками и печальной улыбкой. Вот только я чувствовала в этом всем подвох, ведь от нее веяло недоброй магией.

– Помоги…

– Чем? – я смотрела на девочку и не могла одного понять. Туман вызвала она это сто процентов, но зачем. Если ей нужна помощь она могла просто попросить.

– Идем, – она протянула маленькую ручку и вот тут я уже еще больше засомневалась, стоит ли идти за ней.

– Кто ты? Зачем вызвала туман?

– Это не я, – спокойно ответил ребенок, продолжая с мольбой во взгляде на меня смотреть. – Вы ведьма? Прошу помогите, мне больше не к кому обратиться.

Она врет и не краснеет, я же прекрасно чувствую, что магия тумана идет от нее. И как это понимать?

– Прошу.

Я вновь взглянула на ребенка. У нее такой взгляд, что просто невозможно отказать, но разумом понимала, что здесь что-то не так. Хорошо! У меня проскользнула одна идея. Я проверю ее одним заклятием, если передо мной нечисть она отпрянет, если нет ничего не произойдет. Закрыв глаза, тихо прошептала нужные слова и с любопытством открыла глаза, ожидая, как отреагирует девочка. Я оказалась права, это действительно нечисть.

– Ведьма!!! – со злостью прошипела девочка, резко меняясь. Ее лицо исказила гримаса гнева, губы сжались в тонкую нить. Глаза потемнели, а кожа стала белее снега. Когда она внезапно хитро улыбнулась, я заметила у нее небольшие клыки.

– Ты умрешь!

Я даже среагировать не успела, как она бросилась в мою сторону. Только и успела выставить щит, который прикрыл от нее. Со злостью на меня взглянув, девочка, сжала кулаки и неожиданно закрыла глаза. Вновь вокруг поднялся туман, окружая все вокруг. И что самое странное, он с легкостью разрушил мою магию.

– Ненавижу! – раздался со всех сторон голос и вот тут уже я замешкалась.

У меня уже появились догадки, кто она. Только они умеют вызывать такой туман, да и заманивают также. Мавки, как их еще любят называть навь – мертвец. В основном это умершие дети без крещения или задушенные матерями. Это девочка явно второй вариант иначе она была не такой агрессивной. Мавки обычно живут в лесах полях и водах, цель их такая же, как у многой нечисти: заманить и убить.

Избавиться от нее не трудно, можно убить обычной шаровой молнией. Вот только попади, когда стоишь окруженная туманом и ничего не видишь.

– Ты от меня не избавишься, – словно прочитав мои мысли, произнесла мавка. – Твоих спутников забрали мои сестры и если ты хочешь их найти, то не сможешь меня убить.

– Уверена? – я усмехнулась, создавая в ладони шаровую молнию и стараясь не показать своего страха, который появился после ее слов. Ведь и не проверишь, правда ли ее слова. Почему-то казалось, что она не врет. – Я прекрасно смогу их отыскать и без тебя.

– Не сможешь, – вновь ее голос. Но больше всего меня поразила уверенность мавки. Цигх! Наглая нечисть, однако, пошла.

– Я передумала тебя убивать, ты же ведьма с вами вообще лучше не связываться.

И это говорит тот милый ребенок? Нет, я, конечно, понимаю, что девочка нечисть, но все же.

– Стоп! А чем это тебя ведьмы не устраивают? Мы тоже люди! – возмущенно произнесла я, но мне даже не удосужились ответить. – Эй! Требую достойной смерти! Такой же, как и для других!

– А ты еще спрашиваешь, почему меня ведьмы не устраивают. Вы же на голову больные!

– Сама больная! – я обиделась. – И может ты, наконец, выйдешь из тумана, а то у меня появилось странное чувство, что я разговариваю сама с собой.

Однако мавка не торопилась выходить и правильно делала. Шаровая молния до сих пор была у меня в ладони, готовая сорваться в любой момент.

– Покажусь, как уберешь свой шарик.

– Ага, уже, разбежалась! Неужели ты действительно думаешь, что раз у тебя мои спутники, я тебя не убью? С чего ты взяла, что они вообще мне нужны? Ну да обидно, что не получу денег и всего-то! Я лучше от тебя избавлюсь, а их так и быть, если найду, высвобожу, нет, так отправлюсь обратно в Партэн.

– Ты врешь, ведьма! – не слишком уверенно заявила нечисть. – У вас у магов, есть один пунктик – вы всегда спасаете людей.

– Верно: людей! Темных эльфов мы не спасаем, у нас и так с ними натянутые отношения.

– То есть тебе все равно, что ними будет? – теперь ее голос совсем лишился хоть какой-то уверенности.

– Да, – безразлично пожав плечами, согласилась я. – Так, что готовься.

И я, недолго думая, без предупреждения кинула в туман молнию. Раз не вижу врага, буду стрелять наугад рано или поздно попаду.

С ее стороны было глупо нападать на боевого мага, но возможно она недавно стала мавкой. Это многое объясняет. Она сдалась еще раньше, чем я и ожидала, уже после третьей молнии закричала:

– Стой! Хорошо! Давай поговорим.

– С этого и надо было начинать.

Туман немного развеялся, и передо мною вновь предстала девочка. А ведь и не скажешь, что мавка, которая запросто тебя убьет, будь ты обычным человеком.

– Честно признаться, сначала не знала на кого нападаю, действуя как обычно, но потом поняла, что ты ведьма и мысленно позвала сестер, чтобы они выкрали твоих спутников усыпив их, для гарантии, что ты меня не убьешь, но я ошиблась… Вариант, что ты просто оставишь своих спутников я не рассмотрела, думая, что ты как все маги кинешься их спасать.

Невольно я усмехнулась. А ведь мавка не ошибается, маги действительно такие и это, наверное, их минус, хотя и плюс тоже!

– Так что ты можешь мне предложить? – я подкинула огненный шар и вновь поймала на ладони, глядя на мавку. – Чтобы я тебя не убивала?

– Я могу открыть тебе любую короткую тропу, куда тебе надо и ты не будешь блуждать лесом, – с неохотой отозвалась мавка, не отводя взгляд с моей ладони.

– Заманчивое предложение, – улыбнулась я. – Но есть еще один вопрос.

Девочка раздраженно на меня взглянула, но промолчала. Молодец, хоть в этом правильно поступила.

– Ты хочешь, чтобы твои сестры не пострадали? Ведь я их также могу запросто найти без твоей помощи и убить.

Она говорила, что маги не бросают своих, но и мавки держатся вместе. Вот и проверим мою теорию.

– Чего ты хочешь?

– Своих спутников, – я довольно усмехнулась. – Мне они еще нужны.

– Хорошо, – сквозь зубы прошипела нечисть. – Но ты отпускаешь меня и не трогаешь моих сестер.

– Договорились!

Мне даже совестно стало. Кто из нас нечисть? Я или она? У меня сложилось впечатление, что наоборот. Впрочем, это все неважно, я действительно убрала огненный шар и выжидающе посмотрела на мавку. Пусть попробует надурить, на ней моя магия она все равно далеко не уйдет. А вообще я даже не собиралась ее убивать. Зачем? Мавок мы обычно забираем в школу и на них тренируются младшие курсы. Помню сама, когда впервые увидела ее не поверила, что тот милый ребенок нечисть. Однако когда меня прилично цапнули, поняла, что нужно не столбом стоять, а защищаться. Впрочем не будем возвращаться к моему прошлому, это уже пройденный этап.

Неожиданно туман стал рассеиваться, и я увидела недалеко своих спящих спутников. Да они же продрыхли все! Вот фиг, что им что расскажу. В следующий раз будут знать.

– Сними свою сеть, – неожиданно попросила мавка.

– Хорошо, – все-таки пообещала. – Не забудь о своем предложение насчет тропинок. Нам надо в горы, к гномьим пещерам.

Ничего не говоря, она только кивнула и исчезла, а на ее месте появилась широкая тропа, уходящая далеко в лес. Вот и отлично, теперь не придется блуждать по лесу. Какая я молодец!

– Откуда это тропа? – изумленный голос Трэшена.

Ага, проснулись ребятки. С лучезарной улыбкой до ушей и абсолютно наивными глазами развернулась к эльфам.

– Какая тропинка?

– Сзади тебя! – немного раздраженно произнес Эшэр, подымаясь с земли. – И почему мы оказались здесь?

– Где здесь? Вы разве не на земле спали? – я продолжала по полной наслаждаться всей этой ситуацией, видя их недоумение. А еще забавнее было наблюдать в фиолетовых глазах дроу гнев, ведь при Трэшене он ничего сказать не может.

'Зато тебе могу' – услышала голос в голове, но удачно его проигнорировала.

'Сэллира, что здесь произошло!?'

'Фиг вам!'

Не удержавшись, даже язык ему показала, ловя на себе изумленный взгляд полуэльфа. Пусть помучается. Трэшен переводил взгляд с меня на тропу и обратно, Эшэр же в упор смотрел на меня. Если он думал, что меня напугает его каменный взгляд, то глубоко ошибался.

– Сэл, пожалуйста, объясни, что здесь произошло. Этой тропы вчера еще не было. – Попросил Трэшен.

– Да ладно, скажу, – когда уже просят, отказывать просто некрасиво.

'Учись, Эшэр как надо!'

– На нас напали, вас заколдовали, я всех победила и героиней вышла из тяжелого боя, в награду нам открыли короткую дорогу в горы.

Трэшен продолжал на меня недоуменно смотреть, а Эшэр только раздраженно фыркнул. Понятное дело, никто из них мне не поверил, но у меня и не было этой цели, я просто издевалась. По крайней мере, на вопрос, что это за тропа ответила. А дальше пусть сами гадают, что такого интересного проспали.

'Сэллира, ты же понимаешь, что я и так это узнаю' – Уверенно заявил дроу в моей голове.

'Ага, до того момента, как попадусь, а пока мучайся!'

Мне даже послышалось, что темный эльф скрипнул зубами от злости, но промолчал. Так ему и надо!

– Ладно, поехали, тогда! – предложил Трэшен, не став больше допытываться. А вот ему я, кстати, расскажу, когда Эшэр не будет слышать из чистого упрямства. Нет, понимаю, что потом он запросто это прочтет в мыслях полуэльфа, но до тех пор буду с наслаждением глядеть на его мучения и догадки.

Кстати, как-то не подумала об этом раньше. А эльфы у друг друга тоже могут читать мысли или у них есть какая-то защита, ведь Трэшен как-никак принц Темной Империи и если бы каждый читал его мысли, то чтобы тогда было.

'Вот теперь ты мучайся!' – с издевкой проговорил Эшэр, на что только усмехнулась. Я и так понимаю, что у Трэшена наверняка стоит какая-то защита. Получается, дроу читает только мои мысли, впрочем, какая мне разница. Я уже с этим смирилась, в этих лесах корень сапожника не найдешь, в деревнях тоже, он продается только в больших городах и то найти его трудно.

Пожав плечами, подобрала свою сумку и подошла к Люси. Кобыла фыркнула, повернув ко мне голову, но позволила на себя залезть. Вот вредина-то! Подозвав Малыша, кстати, животных мавка тоже усыпила, первая выехала на тропу, но вспомнив про жеребцов эльфов, пропустила их вперед. Вот опять мне плестись сзади.

***

– Они направляются к гномьим горам, – с неохотой проговорила женщина, опустив взгляд. Она понимала, что поступает неправильно, но больше просто не могла терпеть пытки дроу. Грэлиан знал, как получить нужное и пользовался этим.

– Интересно… – Темный эльф прошел вокруг стула, за которым сидела женщина. Сегодня он был одет в традиционную одежду темных эльфов, ведь ему предстояло провести прием. Темно-зеленый костюм с вышитыми на нем узорами, легкий плащ. Длинные белые волосы собраны в низкий хвост. На губах играет улыбка, а в красных глазах торжество. Наконец, он знает, где ему искать артефакт силы. Владыка сделал глупость, когда послал тех дроу. Он прекрасно знал, что двое куда-то исчезли, а третий его предал. Но если первых он просто не может найти, то другого обязательно отыщет и накажет. Впрочем, ему это не составит труда, Грэлиан прекрасно догадывался о планах Эшэра. Власть и сила застелила ему глаза, но ничего он еще об этом пожалеет. Предательство не прощается!

– Ты мне пока не нужна, – холодно проговорил Владыка, быстро кинув взгляд на уставшую и голодную девушку. – Но ты молодец, я разрешу тебя покормить. Сегодня у нас будет пир!

***

Мы ехали уже третий день по лесу и ничего. И это короткая тропа? Сколько же тогда мы ехали бы так? Еще и солнце стало нещадно палить, а ведь я надеялась на дождь, все эти дни небо в тучах и хоть бы капелька дождя! Где справедливость?

Я вся вспотела и моя рубашка была мокрой, неприятно прилипая к телу. Шелест листьев и птичьи трели не вызывали больше улыбки, хотелось окунуться в какой-то холодный водоем. И что самое противное, за эти три дня кроме сплошных деревьев мы ничего не видели. Про лесных животных я молчу. Недавно на тропу выскакивал маленький заяц, который даже нас не испугался.

Так помимо этого немного позже появилась дикая кошка, которая словно назло остановилась посередине тропы и стала умываться. Когда попыталась ее прогнать, она только фыркнула, с презрением обведя меня взглядом. С недоумением проводив кошку взглядом, я обернулась к эльфам, которые надо мной тихо потешались. Это как понять? Мне уже дикие кошки намекают, что пора искупаться и вообще привести себя в порядок? Ну да вид меня еще тот: встрепанные волосы с колючками и листьями, раскрасневшееся от жары лицо и прилипшая рубашка. А-ля ведьма! Что вы хотите в таких условиях? И вообще я уже скорее к горам хочу прийти, говорят, там есть родники с прозрачной водой.

Я натянула поводья и Люси перешла на спокойную трусцу. Вскоре тропа резко свернула вправо, где вдалеке за деревьями, наконец, были видны верхушки высоченных гор. Кстати, никогда не бывала в горах, а только слышала про них и видела в книгах. Все же это лето самое лучшее в моей жизни! Где только не побывала. Я даже и мечтать об этом не могла.

Когда мы подъехали к горам, через пару часов, я не смогла сдержать восторженного вздоха. Красотища! На картинах они выглядели совершенно не так, как в живую. Они казались настолько большими, что можно было подумать, словно кончик достает самого неба. Благодаря солнцу верхушки немного блестели, слепя глаза. Внизу шла узкая тропинка, заворачивающаяся вверх к горе. А совсем рядом был просторный вход в пещеры. Но меня привлекло другое, только я услышала журчанье воды, как мгновенно обернулась. Родник!

Недолго думая, спешилась с кобылы, и, не обращая внимания, что мне сказали вслед эльфы, подбежала к роднику. С маленькой щели в скале бежала кристально чистая вода. Не удержавшись, подставила ладони и напилась. Да так, что аж зубы свело, настолько она была ледяной. Но меня это не остановило, и я жадно прильнула еще раз. Ммм… наслаждение. Вода была немного сладкой и очень вкусной. Кстати нам в школе рассказывали, что воды в горах целебные. Не знаю, что она у меня излечит, может мою голову, как любил подшучивать Рэн, но я продолжала наслаждаться ее вкусом, пока не закашлялась.

– Она холодная, не спеши, горло простудишь, – ко мне медленно подошел полуэльф.

– Было бы замечательно, – усмехнулся Эшэр тоже спешившись с Ворона. – Может, меньше болтать стала.

– Ты как всегда очень мил и добр, – не удержалась от сарказма и вновь наклонилась, подставляя ладони.

– Может, дашь нам напиться? – тонко намекнул Эшэр. – А то присосалась как пиявка, сейчас же всю воду выпьешь.

– Ха-ха-ха – покривлялась я, уступая им родник. – Прошу, я не жадная и вам немного оставила.

Когда они умылись и напились, я с улыбкой их позвала для решения одной 'ма-а-аленькой' проблемы.

– А с лошадьми, что делать будем? Их опасно в лесу оставлять. А в пещерах они не смогут идти.

– Хм, – Трэшен задумался и тогда я предложила оставить Эшэра. Однако он шутки не оценил, ответив с невозмутимым лицом.

– Без меня вы заблудитесь. Никто, лучше, чем я гор не знает.

– Прямо-таки никто? – не скрывая сарказма, уточнила я, но меня некрасиво проигнорировали. Ну и ладно, пусть хотя бы решат проблему с лошадьми!

– Можно окружить их магическим полем, – предложил полуэльф, глядя на меня словно спрашивая согласна ли я.

Вот странный, ему же решать. Впрочем, согласно кивнула головой. А что? Хорошая идея, другого выхода все равно нет. Я, кстати, тоже об этом подумывала, но все же решила предоставить право выбора им.

Отведя лошадей немного в сторону, мы очертили возле них небольшой круг, при помощи которого я смогла сделать границы заклинания щита. Мы выбрали такое место, где было много травы, а также обвели родник щитом, чтобы лошади могли пить. Теперь никакое опасное зверье на них нападет, да и они не сбегут. Малыша тоже решила оставить в этом круге. Не спорю, возможно, он и сможет с нами идти, но я за него переживала. Как-никак это пещеры! Не лучшее место для карда, которому всегда нужно солнце и лесной воздух.

– Готово! – я довольно потерла руки, оборачиваясь к своим спутникам. – Можем идти.

И не дожидаясь их ответа, первая вошла в пещеру, обогнав полуэльфа и Эшэра. Внутри оказалось прохладно и веяло затхлостью. В пещере было темно и я пустила огонек, чтобы он освещал нам путь.

Что сказать, меня постигло разочарование. Или мы еще не дошли до самих гномьих пещер или гномы здесь не водились. Ничего примечательного здесь не было. Пустая пещера, отдающая эхом, где-то капала вода и все. Нам-то рассказывали, что у гномов целые лабиринты и хода сокровищ! И где это все? Хоть один маленький камушек? Ничего!

Однако Эшэр уверенно продолжал идти вперед, словно так и надо. Да я и не спорила, была бы сама, запросто заблудилась в пещерах. Все же истории о пропавших прекрасно помнила, хотя и не могла понять как.

Пока мы шли только прямо, лишь раз свернув и если бы понадобилось, я запросто смогла бы вернуться. И что маги здесь ищут? Оказывается истории об изумрудах и редких металлов сплошное надувательство! Честно признаться, когда мы сюда шли, подумывала взять парочку кристаллов. Это ведь такая редкость и стоят они прилично.

'Даже и не думай! – услышала голос дроу, который шел немного впереди. – Вам, что в школе не говорили, что из гномьих пещер ничего нельзя выносить?'

Нам и не такое рассказывали. Но кто бы ни воспользовался такой прекрасной возможностью. И вообще, как вы тогда собираетесь артефакт силы вынести? Ведь кулон показал, что он где-то здесь.

'А это мы уже будем решать на месте. И все же настоятельно рекомендую ни к чему не притрагиваться'

Как ему так можно, а мне нет. Не наглость ли а? На мои последние мысли Эшэр не ответил, продолжая уверенно идти вперед. Вообще наша процессия выглядела довольно-таки забавной. Дроу идет первый, как проводник, Трэшен сзади как прикрытие, а меня впихнули в середину, закрывая со всех сторон, ну почти. И кто здесь маг? А ведь главное на мое сопротивление они ни как не отреагировали, даже не став спорить. Я только диву далась, как быстро они сошлись во мнение, что касается меня.

Когда мы вышли к развилке Эшэр остановился, о чем-то задумавшись. Впрочем, он недолго думал, выбрав дорогу, что вела вниз. Ведь как известно у гномов должен быть целый подземный город, осталось его только найти. В чем мы явно терпели не удачу, хоть дроу и уверял, что на правильном пути и через пару часов, дорога действительно резко пошла вниз. У одного из поворота, я остановилась, заметив в стене блеск. Неужели все же кристалл?

– Ту куда? – обеспокоенный голос Трэшена, когда я подошла к стене и осторожно провела ладонью по шершавой стене.

– Вернись! – неожиданно резко окрикнул Эшэр, но опоздал.

Я только успела ощутить, как из-под ног уходит земля. Крик замер в горле, когда полетела вниз. Толком, не успев осознать, что произошло, ощутила, как меня подхватили, и я с кем-то в обнимку еще быстрее стала падать. Приземление оказалось смягченным, благодаря Эшэру на которого я приземлилась. Прокатившись по холодной земле, мы остановились.

– Говорил же, не трогай ничего! – раздраженно произнес темный эльф, вставая и отряхиваясь. – Это гномьи пещеры, от них можно ждать чего угодно!

– Да, знаю я! – недовольно фыркнула, понимая, что зря прикоснулась к стене. Хотя…

Я оглянулась, рассматривая место, куда мы упали. Это оказались гномьи шахты, больше напоминающие маленький городок со своими ходами и развилками. Маленькие домики, сделанные прямо из камня, высокие колонны, вырубленные надписи в скалах. И то, что я так хотела найти – кристаллы, изумруды, другие драгоценные камни.

Гномы занимались здесь раскопками, находя их. Почему они тогда ушли отсюда? Нам рассказывали, что сейчас гномы живут на границе Светлого леса в горах. Впрочем, вряд ли мы это теперь уже узнаем.

– Сэл, ты в порядке? – раздался сверху взволнованный голос полуэльфа.

Подняв голову, увидела высоко над собой дыру, с которой упала. Надо же и как я еще не разбиралась.

– Просто некто сделал, чтобы ты не разбилась! – ехидно напомнил Эшэр и я, поняв, что даже не поблагодарила, неохотно буркнула: 'спасибо'

– Ага, не за что, всегда мечтал прыгнуть со скалы, – не скрывая сарказма, произнес дроу.

– Я вообще-то не просила себя спасать, – уточнила я, вновь подняв голову наверх, где остался Трэшен.

– Больше и не буду, – резонно отметил темный эльф, но я не обратила на него внимания, думаю, как помочь полуэльфу спуститься. А чего мучаюсь, у него же есть магия стихий!

– Трэшен спускайся к нам, дальше пойдем. Мы упали прямо к гномьим шахтам!

На удивление полуэльф промолчал, продолжая стоять наверху и не спеша спускаться. Что это с ним? Он же может применить магию воздуха. Что я и напомнила. Но он вновь промолчал, неожиданно на пару аршинов спустившись, держась при этом руками за край.

– Ты что делаешь? – изумилась я. – Разбиться хочешь?

Но он, словно не слыша, стал спускаться дальше, осторожно переставляя ноги и цепляясь руками за выступы. Трэшен с ума сошел? Или ему по геройствовать захотелось?

– Он не может использовать магию, – неожиданно произнес Эшэр.

– Что? – воскликнула, испуганно подняв голову и напряженно следя за полуэльфом. Но почему? Что случилось?

– Его кровь отравлена, – вновь объяснил темный эльф.

– Как это? Когда? – и тут я вспомнила. Ведь Трэшен ни разу не использовал магию с того момента, как его ранил брат. Почему я раньше не обратила на это внимание?! А ведь он знал и даже мне ничего не сказал. Ну все, только ты спустишься, я с тобой поговорю!

Закрыв глаза, тихо прошептала заклятие, чтобы подстраховать полуэльфа. Если он вдруг сорвется, магия смягчит его удар. К счастью, Трэшен спустился удачно. Однако он и не подозревал, что внизу его поджидает разъяренная ведьма.

– Почему ты не сказал, что не можешь колдовать?! – набросилась на полуэльфа, только он ступил на землю. Я даже попыталась дать ему пинка, но он легко уклонился. – Ты не подумал, что это важно! Я же может, рассчитываю на тебя! Ты должен был сказать!

– Нет, – неожиданно холодно отрезал Трэшен с раздражением в желтых глазах. – Это мое дело, не вижу смысла об этом рассказывать.

Уловив в его голосе грусть, невольно ощутила укол. Ведь для него не колдовать, это также как для меня. Словно тебя лишили важной части себя. Но все равно он мог сказать, что клинок которым он был ранен был отравлен редким ядом.

Видя одновременно виноватое и грустное лицо Трэшена, замолчала не став его больше упрекать.

– Прости, – тихо прошептала, понимая что не права. – Мы обязательно вернем тебе магию!

Он только горько усмехнулся, но я была настроена решительно. Ведь артефакт силы действительно может вернуть Трэшену его силу. По крайней мере, в это верила! Он же дает владельцу могущество.

– Идем дальше, – нарушил тишину Эшэр и первым пошел по дороге, даже не оборачиваясь к нам.

Не поверите, дальше я молчала. Мои мысли все время занимал Трэшен. Как это лишиться магии. Мне даже было страшно представить. С одной стороны понимаю, почему полуэльф умолчал, я бы на его месте, наверное, поступила также. Но все же мне было обидно, что зная об этом, Трэшен утаил от меня такую важную информацию. Я всегда была уверена, что между друзьями не должно быть секретов.

'А ты уверена, что он друг тебе?' – ехидный голос в голове заставил меня задуматься, но я тут же возразила Эшэру:

'Он – да!'

'С чего ты взяла, что он не использует тебя так же, как я. Если раньше он хотел помешать брату, то сейчас он может хотеть артефакт, чтобы вернуть себе свою силу'

'Ошибаешься! Трэшен, не такой как ты! Он порядочный, благородный и не отступится от своих слов'

'И ты сделала такие выводы всего лишь за месяц? – в голосе Эшэра слышался открытое издевательство. – Поверь, у каждого есть своя цель, ради которой он пожертвует другим.'

Его последние слова заставили меня задуматься, но я ничего не ответила. Эшэр не прав!

'Уверена? Даже ты идешь ради своей цели по головам!'

Мне даже нечего было возразить. Но одно с уверенностью могла сказать – я никогда не пожертвую кем-то ради своей цели, блефовать могу и только. Если кому-то будет угрожать опасность, я выберу спасение этого человека.

'Ты просто еще слишком молодая, но когда-то осознаешь, что мои слова верны.' – больше Эшэр ничего не говорил, продолжая идти немного впереди.

Я же все равно осталась при своем мнение. У каждого своя правда и переубеждать кого-то, спорить, просто не видела смысла. Всю дорогу, что мы шли на удивление было спокойно и тихо. Впрочем, нас это устраивало. А еще через пару часов, Трэшен предложил остановиться на привал и перекусить. Тут я всеми руками и ногами только 'за!'. Да, помню, недавно только ела, но я никогда не откажусь лишний раз еще перекусить.

Трэшен остановился возле небольших выступлений, на которые можно было сесть, хотя помня предыдущий опыт, не стала экспериментировать. Еще раз полетать мне совершенно не хотелось.

Полуэльф достал готовые бутерброды, что мы еще сделали утром и раздал каждому по одному. Ммм… кусочек сыра, колбасы и мягкая горбушка. Вроде и ничего особенного, а вкусно!

У меня невольно от еды поднялось настроение и даже захотелось идти дальше. Да, знать бы еще куда. Я ведь назвала только эти горы и все. Куда нас ведет Эшэр?

'В сердцевину горы, – тут же ответил дроу, как обычно без труда прочитав мои мысли. – Кстати, это ведь Трэшен сказал туда идти, когда объяснял, куда вам надо.'

С чего он это взял? Я сама еще не знаю, куда нам!

Эшэр промолчал, еле заметно пожимая плечами, словно показывая, спрашивай у Трэшена это не ко мне. Ладно, сердцевина, так сердцевина. Мне то что? Кулон никаких признаков жизни не подает.

Запив бутерброды вишневым компотом, который у нас был с собой, мы сложили все обратно по сумкам. Несмотря на то, что привал был быстрым, я успела наесться и передохнуть. Так что можно с новыми силами, отправляться дальше в путь по гномьим шахтам.

Дальше вроде тоже все было спокойно и мы не спеша шли по извилистым коридором и проходам, дорогам, проходили низкие домики, хода и вновь сворачивали. Я заметила, что с каждым разом мы спускались все ниже, пока не оказались у тупика. Эшэр явно этого не ожидал, удивленно крутя головой.

– Ты же говорил, что лучше тебя никто нас не проведет, – ехидно напомнила я, но он только раздраженно скосил свой взор.

– Здесь должен быть проход.

Я пожала плечами, став ходить по кругу. Раз должен, значит, где-то есть. Может попытаться второй раз стены ощупать. Надо же найти вход.

– Только осторожно, – неожиданно предупредил Эшэр, наверное, прочитав мои мысли.

Трэшен тоже стал искать какой-нибудь рычаг или что-то наподобие. Но повезло как всегда мне, причем явно попала не на вход, а на чью-то любезно поставленную ловушку. Я всего лишь облокотилась спиной об скалу, как что-то с громким треском хрустнула и стена отодвинулась. В последний момент успела устоять, когда сверху вновь подозрительно что-то щелкнуло.

– Сэллира! – раздраженно произнес Эшэр, быстро оказываясь рядом и в последний момент, отталкивая меня из-под фонтана. В прямом смысле! Сверху полилась прозрачная вода.

– Я же просил только найти вход, а не отыскивать все, что тут спрятали гномы!

– Я не специально, знаешь ли! – огрызнулась я и взглянула на то место где минуту назад стояла. – Что это за фонтан?

– Вода истинны, – неожиданно ответил Трэшен глядя на меня с волнением. – Прошу тебя, иди рядом и ничего не трогай.

Вода истинны? Она заставляет человека рассказать все свои секреты, воспоминания, пока он просто не сойдет с ума. На просьбу полуэльфа не обратила внимания. Ну что могу сделать, если проблемы сами меня находят! Как будто я специально тут хожу и заглядываю в каждую дырку.

– Так, мы с Трэшеном продолжаем искать проход, а ты стоишь и ни двигаешься! – с чувством проговорил дроу, не сводя с меня взгляда. Ага, 'щаа-а-аз'! Больно надо!

Стоя посередине прохода, с умиротворением глядела на эльфов, которые все пытались найти хоть что-то, чтобы открыть этот вход. И ладно пусть сами ищут, руки меньше марать придется. Немного отступив назад, чтобы не мешать, продолжила смотреть на эльфов, неожиданно услышав какой-то скрипучий звук.

Мужчины тут же обернулись, изумленно глядя на меня, я же не понимая, застыла, услышав сзади вновь этот странный звук, притом он становился только громче.

– Не двигайся! – внезапно приказал Трэшен, доставая меч. Мне уже даже страшно было представить, что они увидели за моей спинной. Впрочем, когда мне на плечо капнула вонючая слизь, все желание знать, пропало. Я и так уже поняла, когда щупальца спустилась мне на плечо сразу после слизи.

Роид! Маленькое существо с несколькими щупальцами покрытое прозрачной слизью. Они водятся только в пещерах, сырых и мрачных местах. Они даже не столько страшные, как противные. Хотя яд на их зубах убьет тебя мгновенно, но это как со змеями, если ты не шевелишься, может и пронесет.

Цигх и почему только я умудряюсь натыкаться на все? Или у меня судьба такая? Маг как-никак, вроде как привыкла давно, а все же обидно. За все время, что мы в пещерах, с эльфами ничего не приключилась, а я успела уже провалиться в яму, найти водопад истинны и наткнуться на роидов! Впрочем, мне повезло со спутниками, они долго не думали, скинув его с меня, и тогда я смогла прочитать заклятие против них, которое мы изучали еще на седьмом курсе.

– Saer shez!5 – красиво выругался Эшэр на темноэльфийском. – Ты даже на месте умудряешься найти проблемы!

##5. Saer shez! – нечленораздельно для перевода, очень грубое темноэльфийское ругательство.

– Вообще-то это они меня находят! – резонно подметила я, сама подумав, что теперь понятно, почему маги отсюда никогда не возвращаются.

Эшэр ничего на это не сказал, лишь с отвращением откинув ногой роида. Словно ничего не случилось, эльфы дальше стали искать хоть что-нибудь, чтобы найти вход.

– Кхм! – тихонько кашлянула я, привлекая их, но они не обратили внимания и тогда я погромче кашлянула.

– Что? – раздраженно обернулся дроу.

– Справа от тебя рычаг торчит, – я ехидно улыбнулась. – Попробуй, нажми.

В фиолетовых глазах темного эльфа блеснула злость, но на удивление он промолчал, действительно нажав на рычаг. Раздался оглушающий скрежет, и стена перед нами опустилась, открывая проход.

– Молодец! – похвалил меня Трэшен, протягивая руку. – Я даже не заметил его.

У полуэльфа оказалась горячая ладонь. Переступив выступ, мы вновь оказались в длинной пещере, все дальше уходя от городка гномов. Впрочем, спорить, куда нам надо не стала. Раз они так уверенно идут вперед, пусть. Может, они действительно знают, куда нам надо.

Знаете, идя так уже несколько часов, стала сомневаться в правильности нашего пути. А еще с точностью могла сказать, что давно забыла дорогу, по которой мы блуждали и вряд ли выберусь отсюда одна. Это меня немного настораживало. Что эльфы будут делать, отыскав артефакт? Трэшену надо вернуть силу и помешать брату, Эшэру власть, мне же получить от них деньги и вернуться в школу. Даже не верится, что артефакт где-то рядом, здесь в гномьих пещерах. Но раз сюда указал кулон, значит так и есть. Хотя возможно, что и нет.

'Что значит, нет?' – тут же мысленно спросил дроу.

'А то, что кулон показывает направление, для того чтобы найти артефакт, но это ничего не значит.'

Впрочем, думаю, когда мы найдем то, что нам надо, кулон засветится. Да и вообще я ведь увидела артефакт в пещере из той книги. Не знаю, отчего была так уверена, что это артефакт, но даже сейчас мне казалось, что мои догадки верны. Ладно, по ходу дела разберемся.

– Вы чувствуете? – изумленно спросила, когда странный холод охватил меня. Цигх! Опять!

– Да, – тихо ответил Трэшен останавливаясь.

– Опять нечисть, – раздраженно произнес Эшэр, не то, спрашивая, не то утверждая.

Я же промолчала, невольно вспомнив предупреждение Аирина, преподавателя по географии. Он говорил, что гномьи горы это лабиринт с нечистью и духами. Я же обычно отшучивалась, уверяя, что запросто его пройду. Сейчас же поняла насколько была самоуверенной.

Холод становился все ощутимее, а нехорошее предчувствие только усиливалось. А ведь мы даже не успели еще далеко уйти.

– Осторожно! – насторожился дроу, прислушиваясь к чему-то.

Мне хватило только взглянуть вперед, чтобы понять – мы влипли. С конца коридора, куда мы шли было видно небольшое свечение, которое медленно подплывало к нам. Оно было словно облачко.

– Что это? – Трэшен привычным жестом достал меч.

– Aire!6 Что не шаг нечисть!

##6. Aire – еще одно эпичное ругательство темных эльфов.

– А что ты хотел? – усмехнулась я. – Это же гномьи пещеры. И поверь, до этого были пока только цветочки.

И я совсем не врала, когда поняла что этих светящихся облаков штук эдак пять. С одним справиться не так уж и легко, а когда их столько…

– Во-первых, это не совсем нечисть, – объяснила я эльфам. – Во-вторых, это духи прошлого, которые вызывают самые болезненные и ужасные воспоминания. От них не избавиться не мечом, не магией.

Я с ужасом вспомнила слова преподавателя по нежитиведенью: духа прошлого можно победить, только справившись со своим внутренним демоном прошлого.

Все замолчали, явно поняв удручающую и неизбежную ситуацию нашей встречи с духом прошлого. Когда-то давно на курсе третьем нам всем дали с ним сразиться. Из группы никто не смог его одолеть кроме Рэна, который потом рассказал мне, что увидел во сне. Впрочем, это совсем другая история…

– И что будем делать? – холодно поинтересовался Эшэр, – я с этими духами еще не сталкивался.

– Мечи можете сразу убрать, – с ухмылкой ответила я, положив сумку и сев на холодный пол. Это сейчас духи недалеко от нас застыли, но еще минуту и каждый окажется в самом ужасном времени своего прошлого. Я уже прекрасно знала, что меня ждет. Тоже самое, что и на третьем курсе, но сейчас готова и прекрасно помню слова Рэна, о том, что главное не испытывать страх и принять это как должное. Уверена, что в этот раз смогу его одолеть, вот только одно меня смущало. Тогда он был один, а сейчас духов пятеро.

Но я все равно попытаюсь! Давно пора. Маг не должен ничего бояться и быть уверенным в своих силах.

– Что будет, если мы не сможем одолеть их в своем прошлом? – поинтересовался дроу, не скрывая своего раздражение.

– Вы просто не проснетесь.

– И ты так легко об этом говоришь? – изумился полуэльф.

– Да, – я пожала плечами. – Все равно от духа прошлого не уйдешь, остается принять вызов и сразиться. Я верю, что справлюсь и в вас тоже! Ничего другого просто не остается.

Еще не успела договорить, как холод пронзил все мое тело. Я почувствовала что падаю, уносясь назад, в прошлое…

'…Я сижу на мокрой земле, везде кровь, слезы бьют ручьем. Стоит затхлый запах, невозможно дышать. Тошнит, хочется вырвать, но я просто не могу, продолжая сидеть. Захлюпав носом, не знала, что мне делать. Это правда, они не обманули.

Рядом разодранное тело, в котором с трудом можно распознать маму. Ее любимое платье все разорвано на куски вместе с кожей. Не в силах смотреть, зажмурившись, продолжала сидеть дальше. Мама. От боли мне хотелось закричать. Отец не вернулся, сестра далеко. Почему ты меня бросила? Я никогда не думала, что может быть так больно.

Какой-то шорох сзади заставил меня испуганно обернуться. Но сзади стоял наш сосед, а за ним шли многие из нашей деревеньки.

– Сэллира, девочка моя! – изумленно прошептала тетя Исса, с ужасом закрывая рот ладонью.

Все застыли словно не веря в увиденное, а потом кто-то подхватил меня на руки, но я стала вырываться, кричать просить оставить. Кто-то шептал успокаивающие слова, гладил по голове, однако ничего не хотела слышать. Мне казалось, если сейчас оставлю маму, то навсегда ее потеряю.

– Нет, мама!!! – я продолжала вырываться, даже укусив кого-то. А потом через пелену шума услышала тихий голос:

'Сэл, прошу, иди, послушайся их…'

– Мама! Это ты?

Это ее голос! Я знаю! Где ты? Пожалуйста, вернись, мамочка…

Потом ощутила странное тепло вокруг и уснула.

Открыв глаза, непонимающе заморгала и села. Мама? Это ведь сон? Я испуганно вскочила и побежала в комнату к маме, но там было пусто. На кухне тоже никого. Выбежав во двор, увидела тетю Иссу, которая заметив меня, со слезами на глазах застыла. Неужели это правда? Нет! Я не верю! Тетя что-то прошептала, но я бегом устремилась к себе в комнату, закрыв дверь и сжавшись в углу. Мамочка. Всхлипывая, сидела, прижав к себе колени и боясь шевельнуться. Почему?

– Мама бросила тебя, также как и отец с сестрой! – чей-то холодный голос раздался в комнате напугав меня.

– Кто здесь? – мне никогда еще не было так страшно и больно.

– Ты одна, никому не нужна. Ты лишняя в этом мире, ты здесь никто! – ледяной голос продолжал пугать меня.

Он прав, я теперь одна. Меня все бросили. Еще громче всхлипнув, опустила лицо в колени не в силах остановить слезы.

– Зачем ты живешь? – опять этот голос и неожиданный звон. Испуганно взглянув на пол я увидела ножик, который до этого лежал на столе.

– Ты можешь быть с мамой, всегда.

Мне страшно…

– Тебе не будет страшно.

Я хочу к маме…

– Ты сможешь с ней увидеться, ты не будешь одинока.

Но тут услышала новый голос, теплый и ласковый: 'Не бойся, прими это как должное. Это всего лишь твое прошлое, которое уже не изменить.'

Рэн? Это же его голос?! Я невольно осознала, что это всего лишь сон. Не может быть. Мой сон из прошлого. Мне не пять, а восемнадцать. Это всего лишь в моей памяти!

Дух ошибается! Я не одна и не одинока! У меня есть близкие друзья, которыми дорожу. Рэн, Трэшен и даже этот не сносный Эшэр. Всем им я нужна, пусть и для разных целей. Я нужна этому миру! Внезапно ясно осознав это, ощутила вокруг тепло и свет…'

Открыв глаза первое, что увидела – низкий потолок пещеры. Резко села с ужасом вспомнив, что произошло. Еще немного и дух бы убил меня, если бы не голос Рэна. Но как? Почему я его услышала? Впрочем, стоило осмотреться, как поняла, что у меня нет времени сейчас об этом думать. Трэшен и Эшэр так и не проснулись, продолжая лежать без сознания. Так помимо этого над ними висели оставшиеся два облачка.

Своего духа я смогла победить, на один меньше, еще два внутри эльфов, но что делают эти два? Словно поняв мои мысли, они стали медленно подплывать ко мне. Я же их не боялась, ведь теперь они мне ничего не сделают, раз смогла справиться со своими скелетами в шкафу.

'Ты права.' – Духи прошлого резко остановились и я вновь их услышала: 'Но не твои спутники, они не справились со своим прошлым.'

– Стойте! – запоздало крикнула, поняв, что они задумали, но было уже поздно. Духи вошли в тела эльфов. Теперь их будет намного сложнее победить. Что мне делать?

Подбежав к эльфам, увидела, как исказились их лица. Цигх! Они не справляются. Я заметила, как у Трэшена из под ресниц заблестели слезы. Если я ничего не сделаю, то они оба погибнут.

– Saer shez! – повторила любимое ругательство Эшера. – Только оказавшись в их снах, я смогу помочь. Но не выбирать же между ними! А в двух снах одновременно не могу оказаться.

Закусив губу, пыталась придумать, что мне делать. Да, Трэшен мне ближе и я считаю его другом, но это не дает право мне бросать на произвол другого. Ведь в кодексе мага один из пунктов: 'Никогда не брать в учет личные приоритеты!'

– Но как мне поступить? – я уже совсем отчаялась, когда Эшер неожиданно что-то уверенно произнес. Я только разобрала слово: 'прошлое'. Он понял! Я вздохнула с облегчением, если он уже осознал, что это лишь его сон, то сможет победить духа!

Взяв за руку Трэшена, прикрыла глаза, сосредотачиваясь. Всего лишь произнести нужные слова, и я окажусь, там, где сейчас Трэшен.

'…Мрачный зал небольших размеров. Пол сделанный из черного мрамора. Зашторенные беспросветными занавесями окна. Большие люстры на потолке, в которых горело множество свечей. У противоположной стены две высоких колонны соединяющиеся небольшой аркой около которой сидела хрупкая девушка в светлом сарафане. Недалеко от нее в напряженных позах стоят два эльфа, в одном из которых я узнала Трэшена. Второй выше и в отличие от полуэльфа чистокровный дроу с темной кожей и белыми волосами. Его красные глаза с ненавистью смотрели на Трэшена, что я аж вздрогнула.

Не успела еще толком прийти в себя, как дроу неожиданно оказался возле девушки, с легкостью поставив ее на ноги и теперь обнимая за талию.

Глянув мельком на Трэшена, я невольно замерла. Впервые видя его в ярости. Его желтые глаза пылали огнем ненависти, губы поджаты, а ладони сжаты в кулаки.

Дроу чувствуя это, только продолжал сильнее злить Трэшена. Он медленно прикоснулся в нежном поцелуе к тонкой шее девушки. Она невольно вздрогнула, испуганно взглянув на полуэльфа.

– Отпусти ее! – прошипел Трэшен.

– А то что? – дроу с насмешкой взглянул на полуэльфа.

– Чего ты хочешь? Ты знаешь, я соглашусь, только отпусти ее. – Трэшен положил на пол оружие, с решимостью глядя на дроу.

Красноглазый медленно отпустил девушку, которую все это время крепко сжимал в своих сильных объятиях. А уже через секунду оказался за спиной брата, заводя его руки за спиной. Трэшен даже дернуться не успел, как уже оказался в железных тисках темного эльфа. Дроу еще сильнее сдавил полуэльфа и поднял ему голову, заставляя смотреть прямо на девушку, съежившуюся на полу. Она же испуганно глядела на двух эльфов.

Это самое страшное из прошлого Трэшена?! Но кто этот дроу? Брат? А девушка. Его возлюбленная? Я огляделась. Трэшен не мог меня видеть, да и слышать тоже. Но я должна ему помочь. Но как? Здесь моя магия не работает! Трэшен должен осознать, что это всего лишь прошлое, иначе мы тут навсегда застрянем.

Неожиданно девушку что-то подняло и придавило к противоположной стене, словно сдавливая невидимыми тисками.

– Знаешь что? – противно прошипел дроу. – Я, пожалуй, преподам тебе урок на будущее, как-никак ты следующий Владыка и должен запомнить это навсегда! Ты дроу!

– Что ты хоче… – испуганно начал Трэшен, но Грэлиан легко закрыл ладонью ему рот, заставляя смотреть на девушку.

Я невольно замерла, когда магия завела ей руки за голову. В светло-голубых глазах девушки был страх.

Внезапно раздался свист, а затем зал оглушил крик отчаянья. Девушка извивалась от боли, когда невидимая плеть касалась ее кожи.

Но почему Трэшен ничего не сделает? Я видела в его глазах страх, но он продолжал просто стоять. Даже зажмурился, наверное, не в силах на это смотреть. Мне было его жаль, однако не понимала почему Трэшен не противостоит брату. Впрочем, это всего лишь его прошлое, которое он уже не изменит. Но полуэльф должен это понять!

Я сама не могла смотреть на изувеченную девушку, а потому не сводила взгляда от эльфов. Мое сердце замерло от увиденного, но я старалась сконцентрироваться на Трэшене, хотя бы мысленно до него достучаться.

– Нет!!! – громкий крик оглушил меня. Казалось, словно полуэльфа лишили самого дорого на свете, хотя, наверное, так и есть.

Дроу больше не удерживал Трэшена, с довольным лицом наблюдая, как полуэльф бросился к девушке, поднимает ее на руки, прижимает к себе, как слезы ручьем стекают по его щекам, как шепчет ей слова любви, прощения, мольбы вернуться, не умирать.

– Ариша, я всегда буду тебя любить.

Трэшен. Он любил ее. Ариша? Я невольно задумалась, вспоминая, где уже слышала это имя. Точно! Полуэльф сам упоминал его, когда подарил мне браслет.

Невольно я опустила взгляд на запястья девушки. Оказалось так как я и предполагала. На ее тонкой руке был мой браслет. Но зачем Трэшен подарил мне его, если он принадлежал его любимой?

– Знай, так будет с каждым, к кому ты привяжешься больше, чем нужно! Так что подумай, стоит ли заводить друзей и влюбляться, зная, что это все закончится одним, – голос второго эльфа привлек мое внимание.

– Запомни ты не человек, ты дроу! Тот кто не испытывает ничего, без слов убивает. Любовь это низшее чувство. Лишь желание может быть у нас, которое мы хотим удовлетворить, потребность в продолжение рода, но ничего более. Не забывай мой урок, младший братик. В будущем тебе еще это пригодится и когда-нибудь ты скажешь мне спасибо, что я лишил тебя этой смертной.

– Никогда! Слышишь! Никогда, я не скажу тебе спасибо! – прошипел полуэльф. – Но то, что не забуду, в этом ты прав.

– Ты угрожаешь мне? – усмехнулся красноглазый дроу.

– Да! – мрачно, с ледяными нотками в голосе, ответил Трэшен, поднимая девушку на руки. Она сломанной куклой обвисла в его руках. Белые волосы волной спадали по плечам, с разорванного платья капала кровь. Я не могла на это смотреть и отвернулась, слыша смех второго.

'Трэшен, пойми это всего лишь прошлое!' – мысленно просила я, надеясь, что он услышит меня.

– Хороший вышел урок, для будущего Владыки, – довольно произнес дроу. – Тебе никогда не видать моего трона, братик! Тебя еще и не такое ждет.

'Пожалуйста, Трэшен, ты этого уже не изменишь!'

– Сэллира? – изумленный голос и я ощутила уже знакомое тепло…'

Открыв глаза, поняла что лежу рядом с полуэльфом, а над нами склонился Эшэр. Я вздохнула с облегчением и тут же обернулась к Трэшену. Встретившись с его извиняющимся взглядом ярко-желтых глаз я невольно смутилась, не понимая его.

– Наконец вы проснулись! – в голосе дроу слышалось явное облегчение, но словно заметив это, он тут же попытался придать своему голосу холодности. – Хватит отдыхать, идем!

Я молча встала, собираясь пойти за Эшером, который уже завернул за поворот. Мне вдруг стало неловко, после того что увидела. То ведь, наверное, было личное. Поэтому, когда Трэшен неожиданно меня остановил, положив свою руку мне на плечо, нисколько не удивилась.

– Сэллира, то, что ты видела, – начал было полуэльф, но я остановила его.

– Это твое прошлое, все нормально.

– Это было давно, мой брат спе…

– Зачем ты мне это все объясняешь? – возможно чересчур резко перебила я.

Этого я действительно не понимала. У каждого в шкафу свои скелеты, разве имею что-нибудь против. То, что пережил Трэшен, лучше не знать. Потерять любимого человека, это всегда больно.

– Пойми, я хочу… – он неожиданно замолчал, развернув меня к себе. – Кое-что тебе объяснить, неужели у тебя нет вопросов?

– Разве что один. – Я уверенно посмотрела на полуэльфа. – Зачем ты подарил мне браслет своей возлюбленной?

Спросив это, невольно прикоснулась к цепочке на запястье.

– Потому что ты мне дорога, – тихо прошептал полуэльф, загоняя меня в тупик своим ответом. – После того дня я ни к кому еще не чувствовал такое же тепло, как к Арише.

– Как к Арише? – с разочарованием протянула, понимая, что меня только что сравнили. Нет, я не обижалась. Трэшен тоже стал мне дорог и я рада его словам, но все же последние меня немного задели.

– Прости, – словно поняв мои мысли, извинился полуэльф. – Я не так выразился.

Неожиданно он взял меня за руки и я невольно взглянула в его желтые глаза, отдающие теплом. Я не могла понять отчего, но внезапно в моем сердце словно что-то 'щелкнуло', оно билось так неистово, словно норовя выпрыгнуть. Я впервые такое чувствовала…

Трэшен молчал, я тоже. И что он хотел этим сказать? Когда полуэльф наклонился, я просто замерла не в силах пошевелиться. Словно на меня наложили заклятие: 'Забвения'. Да что это со мной?!

Желтые глаза смотрели на меня с такой нежностью, что я невольно покраснела, чувствуя себя неловко. Так на меня еще никто не смотрел, разве что Рэн.

Теплые губы Трэшена прикоснулись к моим и я впервые в своей жизни поцеловалась, даже не оттолкнув его.

Раньше всегда смеялась над подругами, которые с восхищением, рассказывали о своем первом поцелуе. А сейчас сама готова была оказаться на десятом небе от странного разливающегося тепла внутри. Это было так приятно. Стоп! Что со мной? Цигх! Это не похоже на меня.

– Как это мило! – саркастичный голос Эшэра, из-за которого мы тут же отпрянули друг от друга.

Невольно я залилась краской, но тут же быстро взяла себя в руки.

– А тебе, что завидно?

– Кому? Мне? – в голосе дроу было искрение изумление. – Я, кажется, уже говорил, что ты не в моем вкусе.

– Идемте, – неожиданно проговорил Трэшен, быстро взглянув на меня словно извиняясь и первым пошел вперед.

И как это понимать? Я недоуменно посмотрела на прямую спину полуэльфа. Он что жалеет, что меня поцеловал? Если он думает, что так легко уйдет, то ошибается. Я пока объяснений не получу не отстану. Хотя честно себе признаться, мне было впервые в жизни неловко заговорить. Впрочем, в моей голове до сих пор звучали слова Трэшена, а на губах чувствовалось тепло его поцелуя.

И это было явно не по-дружески, значит, я для него больше, чем просто друг. Но это было так неожиданно. Может все дело в его прошлом? И вообще чего я зациклилась?! Не хочет говорить сейчас, тогда потом, но не отстану!

'Бедный Трэшен,' – услышала я сочувствующий голос Эшэра и гневно на него покосилась. Он бедный? Нормально! Убегать после того, как девушку поцеловал. Я может теперь в замешательстве.

'Скорее он.'

'Эшэр! Убью! О, кстати, а что ты видел во сне?'

'С чего ты решила, что я стану тебе рассказывать?'

Больно надо! Я обиженно отвернулась, плетясь в конце. Эльфы самая странная раса, что я знаю!

– Тут резкий спуск, – неожиданно проговорил полуэльф идя первым. – И узкий очень.

– Что не пролезем? – я нагло пропихнулась вперед, гордо проигнорировав Трэшена. А что? Все я обиделась! Мог бы и не сбегать, словно совершил самую ужасную ошибку в своей жизни.

– Ухты, правда! – воскликнула я. Ход был очень узким, больше напоминающим нору для крота. Впрочем, гномы маленький народ им не привыкать. А все хода делали они.

– Я могу немного расширить пространство, чтобы вы пролезли, – предложила я, впервые радуясь своему низенькому росту. Эльфам куда хуже придется.

Они молча кивнули, и я тихо прошептала нужное заклятие. Тут же лаз визуально расширился. И я уже хотела залезть, когда меня остановили.

– С твоим умением находить неприятности, пойдешь посередине! – Эшэр пропустил вперед Трэшена, а только разрешил мне. Как это мило с его стороны. Пусть Трэшен все берет на себя, сам не пошел первым.

Лаз оказался тесным, несмотря на заклинание. А еще в нем было сыро и мокро! Как только гномы по ним ходят? Так помимо этого крошки камушков сыпались вместе с пылью. Представляю свой вид, когда отсюда вылезу. Особенно прическу.

Ползли мы на четвереньках недолго, вскоре оказавшись в просторной пещере. Вновь вызвав огонек, чтобы осветить все вокруг я оглянулась, выпрямляясь во весь рост. Стряхнув с себя пыль, вопросительно посмотрела на эльфов, которые дружно указали на небольшой проход справа от нас. В этот раз первым пошел Эшэр, а уже за ним мы с Трэшеном.

– Ты ничего не хочешь мне объяснить? – тонко намекнула я Трэшену, когда мы с ним поравнялись.

А что? Когда еще будет случай поговорить. Ведь когда мы найдем артефакт, Трэшен мне заплатит, и мы разойдемся.

– Знаешь сбегать после того как целуешь девушку, как-то не этично.

– Прости я не хотел тебя обидеть, – с извиняющими нотками в голосе начал полуэльф. – Просто я не знал, как ты отреагируешь.

– Эм… – я опешила от его слов. Как я отреагирую? А действительно как? Я была смущена, удивлена и до сих пор в замешательстве. Честно себе признаться со мной это было впервые.

– Это был порыв, – понесся в путанные объяснения Трэшен. – Я сам не знаю, что на меня нашло, но в тот момент…

– Слушайте, вы оба уже достали! – раздался раздраженный голос Эшэра. – Решайте свои любовные проблемы в каком-нибудь другом месте!

– Любовные?! – хором с полуэльфом воскликнули мы. – Ты все не так понял!

– Отлично, тогда, может, вы оба заткнетесь, и мы пойдем в тишине дальше?

Это на нас двоих подействовало и мы действительно дальше пошли молча. Но я все равно еще поговорю с полуэльфом! Но Эшэр прав – сначала дело, потом разборки. Надо найти ту пещеру, что я видела в книге. А кулон как назло молчит, ничего не подсказывая.

Еще немного пройдя, мы услышали, звук капающей воды. Откуда она доносилась, понять было невозможно. Помимо этого мы оказались перед закрытой стеной и мне это что-то напомнило. Вода, стена. Я же уже это видела. А когда внезапно засветился кулон, поняла, что права. Это то самое место, которое видела из книги.

– Что происходит? – изумленно спросил Трэшен.

– Не знаю, – соврала я, наблюдая как свет кулона указывает на стену. И я уже прекрасно знала, что за ней.

'Чего ты ждешь?' – голос Эшэра в моей голове раздался уверенно. Конечно, его обмануть не могу.

Осторожно подойдя к стене, легонько прикоснулась к ней, она оказалась такой же, как тогда – холодной и шершавой. Уже не удивляясь, глядела, как исчезла стена. Кулон продолжал светиться, когда мы вошли в пещеру-храм. Посередине стоял уже знакомый круглый стол, от которого исходил яркий свет. Насколько помнила, тогда он превратился в сгусток и поплыл ко мне. Но сейчас ничего не происходило, хотя кулон стал светиться еще сильнее, нагреваясь. Я уже хотела подойти, когда полуэльф меня остановил, успев схватить за руку.

– Не надо, мы не знаем что это.

– Да, но узнать же надо! – возразила я, пытаясь понять, что это такое. Теперь я точно знала, что артефакт где-то рядом. Объяснить откуда это знаю, до сих пор не могла. Скажем так, шестое чувство.

– Вы видите? – я указала на руны, нарисованные по бокам стола. – Трэшен ты же хорошо в них разбираешься, что там написано?

Полуэльф только кивнул, отпуская мою руку и приближаясь к круглому столу. Внимательно глядя на руны, он обошел его вокруг и только потом остановился.

– Там написано, что свет укажет путь тому, кто чист душой.

Даже так. Странный, однако, этот народ гномов. То, что они загадки любят давным-давно известно, да и шуточки у них злые, как и их ловушки расставленные по всем пещерам. Но что делать сейчас? Чист душой? Кроме Трэшена здесь таких нет.

Мы так и стояли, молча каждый думая о своем. Пока неожиданно свет не сформировался в сплошной сгусток, поднимаясь над столом. Вот теперь я заволновалась, тоже самое происходило в книги, а значит, сейчас он подплывет ко мне. Но почему? Может все дело в кулоне?

Невольно протянула руку к свету, не обращая внимания на окрик эльфов. Только услышала, что они бросились ко мне, но их словно что-то удержало. Я же без страха прикоснулась к свету, чувствуя обжигающее тепло. Оно не было не неприятным, скорее наоборот – мягким и ласковым. Постепенно он стал уменьшаться, пока не превратился в маленький огонек света и прильнул к моему кулону. Я только успела заметить вспыхнувший свет, как все исчезло в темноте…

'Артефакт силы должен служить добру. Если им воспользуется зло, может погибнуть много невинных жизней, перед тем, как уничтожиться сам мир. Только истинная хранительница Anel7 найдет артефакт, лишь она сможет его вновь скрыть от чужого взгляда. Она имеет право распоряжаться даром магов, ведь только ей дана сила хранить артефакт силы. Лишь хранительница Anel сможет остановить могущественную силу созданного артефакта…'

##7.Anel – магический кристалл, имеющий свойство находить желаемое. Скрыт в кулоне, что носит Сэл.

– Сэл, пожалуйста, открой глаза! – чей-то взволнованный голос звал меня. А мне так было лень просыпаться, если это можно было назвать сном. Я слышала голос, говоривший какую-то ерунду. Хранительница Anel сможет остановить силу артефакта и только она его же и найдет. Бред сивой кобылы! Честное слово.

– Сэллира, ты уже давно пришла в себя! Хватит разлеживаться, не на отдыхе!

– Ну почему же? – насмешливо спросила я. – У меня, между прочим, практика!

– Сэ-л-ли-и-ира!!! – раздраженно протянул дроу.

– Да, встаю, встаю!

Какой раздражительный!

– Мы, между прочим, испугались за тебя, – взволнованный голос Трэшена. – Ты внезапно потеряла сознание и не приходила в себя, что мы могли подумать.

В том, что полуэльф испугался за меня, не сомневаюсь, а вот Эшэр вряд ли. Скорее испугался, что артефакт без меня не отыщет.

'Какого ты обо мне плохого мнения.' – Вновь нагло прочел мои мысли дроу.

Он меня этим уже начинает раздражать! Как будто это не правда. Его главная цель найти артефакт силы, так что не надо мне тут сказочки рассказывать.

'Хорошо, не буду, ведь отчасти ты права' – Легко согласился Эшэр, что я даже немного удивилась. Впрочем, они продолжали с любопытством смотреть на меня, словно спрашивая, что произошло.

Как будто я знаю? Я только могу с уверенностью сказать, что артефакт здесь и все. Хм. Невольно вспомнилось, то, что услышала. Только истинная хранительница Anel найдет артефакт. А что если это я? Да, согласна это слишком, но все же. Ведь неспроста это именно я услышала. Может, это знак. Но что такое Anel? Насколько помнила это какой-то камень. Что если имеется в виду мой кулон? Однако я не могу быть хранительницей, он мне не принадлежит.

'Так вот что ты скрывала!' – холодный голос пронзил меня насквозь, что я невольно замерла, боясь пошевелиться. Цигх! Как я могла забыть!? Ведь при нем не могу расслабиться и спокойно подумать.

'Я же говорил, что рано или поздно узнаю!' – насмешливые нотки только разозлили меня.

И что теперь? Узнал он! Ну и радуйся, могу вручить флажок и барабан подарить, на шею повесишь! Да, я сделала глупость, но время назад ведь не вернешь.

'У кого ты его уже украла?'

– Что?! – я не выдержала. – Я не крала, а выиграла! Притом в честном раунде!

– Ты о чем? – не понял Трэшен, но я продолжала раздраженно смотреть на дроу.

'И в каком же?' Лицо Эшэра было настолько довольным, что казалось он только веселиться со всего этого.

В карты! Уже мысленно ответила, проигнорировав вопрос полуэльфа.

'О, да, этот вид спорта честный, а главное трудный' – он просто издевался. Нет, ну точно! Вы только гляньте на его ухмыляющуюся рожу. Не выдержав, сделала незаметный пас рукой и пустила в него огненный шар. А что? Он вывел меня!

Однако в своей задумке потерпела полную неудачу, он с легкостью отклонился. А без магии слабо? Фиг бы он так ощутил мое заклятие.

– Сэл, что случилось? – Трэшен явно не понимал чего я с того не всего накинулась на 'бедного' темного эльфа.

– Ничего, просто подумала, что нам не помешает провести профилактику с физической подготовки, мало ли, сколько впереди нас ждет ловушек.

Трэшен недоуменно на меня взглянул, но я лишь повторила свою попытку попасть в дроу.

'Мое терпенье не бесконечно, я могу и разозлиться!' – голос Эшэра больше не был шутливым, в одно мгновенье став серьезным.

Напугал мышку сыром. Что он сделает мне при Трэшене!

'Хочешь проверить? Думаешь, он станет для меня преградой?'

Я задумалась. С дроу станется избавиться от полуэльфа, а потом поиздеваться надо мной. Убить не убьет, но все же.

'И правильно, а теперь поговорим серьезно' – начал было дроу, но я остановила его, одарив скептичным взглядом.

Он не думает, что со стороны это выглядит странно. Я бы на месте полуэльфа давно бы что-то заподозрила, или хотя бы подумала, что с нами что-то не так.

– Идем, – равнодушно пробурчал Эшэр и первым пошел в проход, словно и не было ничего.

А то, что тот свет в меня вошел, это так и надо?

'Вот об этом мы сейчас и поговорим. Не думаю, что у Трэшена будут вопросы по поводу того, что мы просто молча, идем'

– Сэл, с тобой точно все в порядке? – обеспокоенный голос полуэльфа. Хоть кому-то я не безразлична. – Уверена, что нам стоит идти дальше? Не думаю, что тот свет был просто так.

– Согласна, но я чувствую себя просто отлично и точно знаю, что артефакт здесь, в пещерах. Не вижу смысла тратить времени.

– Хорошо, – согласился полуэльф, впрочем, не переставая сводить с меня взгляда.

'…– Если кулон не принадлежит тебе, то, как ты можешь им пользоваться? Он слушает только истинного хозяина!

– Я сама этого не понимаю. Сначала думала, что наугад называю, но потом поняла, что кулон действительно указывает туда куда нужно.

– Ответ один – ты истинный хозяин кулона. Неважно как он попал к тебе, но это было удачным призом в игре.

– Как сказать, мне он только неприятности принес.

– Разве?

– Ладно, еще деньги…'

Я замолчала, услышав, как недоверчиво хмыкнул дроу. Я уже думала на этом допрос закончится, когда Эшэр вновь спросил:

'Что за Хранительница Anel?'

Сама знать хотела бы! Я это услышала, когда тот странный свет вошел в меня.

И зачем я ему это все говорю? Впрочем, на мой последний мысленный вопрос мне не ответили. Ну и ладно!

Кстати, а как мы будем назад возвращаться? Очень хотелось бы узнать. Мало того, что дороги не запомнила, так мы же упали тогда. Остаться в этих пещерах навечно мне совершенно не хотелось. И честно признаться мне уже это все стало надоедать. Сколько можно идти? Да, я понимаю, что мы на верном пути и то, что только что произошло со сгустком света, только это подтверждает. Но я уже устала, мы идем целый день, а такое чувство, что неделю. И ведь никто из них, так и не предложил ночного привала. Ладно, Трэшен не хотел идти, это я настояла, но все же. Спать тоже иногда надо. Понимаю, что в пещерах опасно, но можно же дежурить по очереди или на крайний случай поставить охранный щит, даже если он не защитит, то предупредит об опасности уж точно.

Я даже оглянулась. Идеальная круглая пещера для ночлега. Можно выспаться и с новыми силами пойти дальше. Однако первой заговаривать не спешила, как всегда не хотелось выглядеть на их фоне слабой. Цигх! Эшэр гад! Ведь слышит мои мысли, мог сам уже давно предложить устраиваться на ночлег. Был бы на его месте полуэльф, сразу бы предложил! А он только насмешливо скосил на меня взгляд. Ну и кто он после этого?!

Впрочем, я упрямо промолчала. Посмотрим, кто дольше выдержит! Первая не сдамся. В крайнем случае, могу магически поддержать себя. И в кого я такая упрямая?

Крутя головой по сторонам, тихо под нос напевала песню. Мы вновь шли через шахты гномов, пройдя такую уютную пещерку. Интересно, почему они оставили то место. Неужели здесь больше нет ценных ископаемых? С того, что помню, гномы давно перебрались ближе к Светлым лесам. Хм, представляю, если бы они здесь еще жили. Фиг мы бы тогда выбрались и нашли то, что нам надо. Гномы, как известно жадный народ. Даже если артефакт им не принадлежит, они бы его все равно не отдали. Как же пещеры же их и все что здесь тоже собственность гномов. Наглый народ. Впрочем, не сравнится с троллями, те еще хуже. Так, кажется, меня не туда понесло.

'Ужас, Сэллира, от твоих мыслей с ума сойти можно. Слушай, а перестань-ка думать, хотя бы на время'

Твои проблемы! Ничего не знаю! Я пошла дальше, игнорируя дроу. Однако мне не дали идти сзади, тут же выпроводив вперед, ехидно объясняя для моей же безопасности. У-у-у, достали!

Заприметив впереди что-то наподобие выступа, направилась прямиком туда.

– Все требую привала! – нагло заявила я, садясь на этот выступ. – Все! Я нашла себе стул! Буду здесь сидеть и не встану.

Да, я сдалась первая, невольно подавив зевок. Мне все равно, хочу спать и есть. Я знаю, что маг и должна быть сильной с хорошей выдержкой. Но сейчас устала, да и вообще, у меня впервые был настолько насыщенный день. Я имею право на отдых.

– Хорошо, – удивленно согласился Трэшен. – Но почему ты раньше не сказала?

Я гневно взглянула на посмеивающегося Эшэра и уже собиралась ответить, продолжая, болтать ногами, когда странный скрип заставил меня обернуться.

– Сэллира, лучше встань. – Протянул дроу. – Не нравиться мне этот выступ, на котором ты так вальяжно расселась.

Он прав, мне уже самой не по душе было это местечко. Я тут же вскочила, слыша, как увеличивается странный шум. Цигх! Что это уже такое?

– Отойди!

Я и сама собиралась это сделать, но потерпела неудачу. Проще говоря, просто не успела. Внезапно выступ, который послужил мне удобным 'стулом' упал, а на его месте открылся небольшой проход, куда меня затянуло. Я даже толком понять ничего не успела, как осознала, что лечу вниз, а вокруг шумит вода…

***

Небольшая комнатка с тусклым светом от догорающей свечи. За окном глубокая ночь. В удобном кресле сидит темный эльф в нарядном камзоле с распущенными белыми волосами. В одной его руке бокал красного вина, а другая лежит на подлокотнике. Перед ним стоит женщина с цепями на руках.

– Саррина, я тебя обрадую, ты мне больше не нужна! – холодный голос, пробирающий до самых костей. – Они уже близко к артефакту.

– Но без меня ты не можешь связываться с кулоном! – в глазах женщины проскользнул страх.

– Повторюсь – мне больше этого не надо делать. Ты же сама сказала, что они в гномьих пещерах. Дальше я сам.

– Но что ты будешь делать, когда заберешь кулон? Он работает только у меня!

– Как оказывается, нет, – дроу усмехнулся. – В этом ты ошиблась.

– Но этого не может быть, – женщина искренне удивилась. – Невозможно!

– Сейчас мне будет не до тебя, так что… – уста темного эльфа исказила злая улыбка. – Прости, дорогая…

Не закончив речь, он щелкнул пальцами и женщина исчезла, даже не успев что-либо сказать. Дроу разочарованно вздохнул.

– А жаль, она была ничего. Впрочем, сейчас у меня другие заботы!

Резко встав, темный эльф подошел к столу и взяв свиток, вышел из комнаты. Скоро артефакт будет в его руках, и никто ему не помешает осуществить планы. Даже его родной брат.

***

Я скользила по холодной воде вниз, успев намочить всю одежду. Но мне не было страшно, а наоборот. Я получала истинное удовольствие! Это оказалось так весело!

Невольно вскрикнула, когда неожиданно впереди оказалась стена, но меня развернуло вправо и я полетела еще быстрее. Вау! Всегда мечтала покататься так. У нас в Партэне одно время было похожее развлечение, но слишком дорогое. Называлось свободное скольжение по воде. У нас еще в школе тогда хвастались, кто был, а теперь и я могу всем рассказывать, что тоже съезжала. Да, немного не то, но ощущения такие же!

Спуск закончился резко. Меня выбросило в холодную воду и я оказалась в небольшом озере внутри круглой пещеры. Я не успела еще оглянуться, как кто-то приземлился сзади толкнув меня обратно под воду. Вынырнув, стала оплевываться, пока раздраженный голос Эшэра меня не остановил:

– Смотри куда плюешь!

Я невольно усмехнулась, видя, как он вытирает лицо.

– А нечего меня толкать!

– Как будто я специально! – недовольно буркнул дроу и тут же ушел под воду, когда за нами еще прыгнул Трэшен.

Не сдерживаясь, рассмеялась, наблюдая за эльфами. Так тебе и надо! Не будешь больше возмущаться!

Не думала, что поплачусь за свои мысли. Неожиданно Эшэр прыгнул на меня и окунул под воду. Зараза!!! Не успев закрыть рот, наглоталась воды и стала пинать его, успешно попав по коленке. Меня тут же выпустили с красочными матами. Но не успела отдышаться, как эта сволочь нырнула, подхватила меня под ноги и перекинула.

Я услышала под водой голос Трэшена и ругань Эшэра, но не разобрала занятая тем, чтобы лягнуть несносного дроу. Только дотянулась до него, как меня кто-то поднял за кофту и поставил на ноги.

– Трэшен? – изумленно выдохнула, пытаясь отдышаться. – Отпусти меня, я убью этого гада!

– Я раньше ее утоплю! – Эшэр злостно кидал на меня злые взгляды.

– Вы ведете себя как дети малые!

Я взглянула на спокойное лицо полуэльфа и невольно хрюкнула от смеха. У него было сейчас такое смешное выражение. Нашелся, цигх, воспитатель!

– Ошибаешься, – протянул темный эльф Трэшену. – У меня был продуманный план, как избавиться от девчонки, чтобы дальше не влипать в разные передряги и нервы лишний раз не тратить! Знаешь, я на полном серьезе подумывал ее утопить, сделав вид, что это вышло случайно.

С этими словами Эшэр вышел из воды, заставив задуматься. Его голос был настолько серьезным, что я уже засомневалась, а, не правда ли это. А что? Утопить меня в этом озерце и скинуть все на игру. Согласна глупо, но с темного эльфа станется. Даже объяснять Трэшену ничего не надо будет, он же ему не нужен. Впрочем, меня успокаивал наш договор.

Поймав ехидный и одновременно насмешливый взгляд Эшэра, я только отвернулась. Гад!

Приняв руку полуэльфа, вылезла из воды и вышла. Цигх! Я теперь вся мокрая. Надо переодеться в сухую одежду, благо у меня в сумке запасная рубашка и штаны. Хотя какой теперь в этом смысл. Моя сумка тоже была полностью мокрой. Просто замечательно! В пещерах прохладно, да еще и сыро. Только простыть не хватало. Тьфу ты, я же ведьма! Это все Эшэр виноват, что топил меня и теперь моим мозгам кислорода не хватает!

Закрыв глаза, прошептала нужное заклятие, чувствуя, как нагревается на мне одежда. Уже через секунду я полностью была сухой, даже волосы.

– Спасибо, – поблагодарил Трэшен, ведь заклятие я наложила на всех троих.

Эшэр же промолчал, будто так и надо. Впрочем, мне на это глубоко наплевать. Я с любопытством стала оглядываться, чтобы понять, куда нас занесло в этот раз. Судя по всему, это была купальня у гномов или просто омывали здесь свои принадлежности. А что еще?

Идеальное озерце, у противоположной стены что-то наподобие столика с сиденьями. Даже валяются какие-то инструменты, которые оставили гномы, покидая эти места. А еще здесь, куда не плюнь, блестели кристаллы, освещая это место.

Невольно я засмотрелась на переливающиеся цвета кристаллов. Красиво. Это обязательно надо сохранить на память! Не обращая внимания на эльфов, выставила пальцы в нужном пасе и прошептала заклятие. Минута и в моей руке уже была картинка этого места. Засунув ее в сумку, вновь оглянулась. Красотище!

А что если один из кристаллов взять себе? Они ведь дорогие на рынке.

'Даже и не думай!'

Не лезь мне в голову!

'Это гномьи пещеры! Мало ли что произойдет, когда ты сдвинешь или заберешь кристалл'

А еще это большие деньги, я готова рискнуть!

'Я уже понял, что тебя кроме богатства ничего не волнует, но все же подумай, что жизнь дороже'

Как будто тебя волнует моя жизнь. То, что артефакт где-то в этих пещерах ты уже знаешь, так что, по сути, можешь больше, не бояться, что я тебя не доведу. Договор по сути уже выполнен, тебе осталось заплатить мне тысячу золотых и все!

На удивление он ничего не ответил, промолчав. Вот и отлично! Будет еще нотации читать мне.

– Там ход! – указал рукой Трэшен и мы ничего не сказав, пошли за ним. Я же, немного отставая, шла сзади, пользуясь моментом, что эльфы заняты своими мыслями и не пихают меня в середину. Хотя какая разница, если где я не иду, все равно попадаю на ловушки и тайники. Это, наверное, моя карма.

Впрочем, задумываться над своей судьбой не стала, здраво решив, что деньги лишними не бывают. Это я про то, что теперь шла около стены с кристаллами, собираясь незаметно один взять себе, ну или два, а может три.

Когда мы сворачивали, я незаметно от стены оторвала пару кристаллов, которые тут же потухли, и быстро спрятала в сумку, стараясь ни о чем не думать.

'Я и так знаю, что они у тебя!'

Цигх! Я изумленно взглянула на идущего впереди Эшэра, но он даже не обернулся в мою сторону.

'Не волнуйся, я не скажу! Ведь ты права мне больше можно не опасаться, что я не найду артефакт. Теперь за свою жизнь отвечай сама.'

Я опешила от такого признания. Ну-ну! Мне же легче! Скорее бы в школу вернуться. Мало того, что две тысячи будет, так еще и кристаллы, с самих гномьих пещер!

Интересно, а про обещанный привал Трэшен просто забыл? Ладно, первое время как мы вышли с воды, я освежилась и шла бодренько, но недолго. Вскоре стала чувствовать дикую усталость, да и вообще появилась какая-то слабость. Так все с меня хватит. Я резко остановилась, напоминая про ночлег.

– Прости, – тут же воскликнул Трэшен с чего я сделала вывод, что он действительно забыл, но Эшэр же прекрасно слышал мои мысли. Хотя да, теперь он точно ничего не скажет.

– Я устала… – тихо произнесла я, когда эльфы стали раскладываться. Мне почему-то стало нехорошо. Учащенно дышала еще и жарко. Потому просто села на пол, впервые разрешив Трэшену помочь мне. Ведь обычно я отказывалась, делая все сама.

– Что с тобой? – изумленный голос Эшэра, звучал, словно через вату.

– Ничего! – раздраженно огрызнулась я, стараясь справиться с дурнотой.

– Раз так, то чего ты расселась!? Сама бы разложилась! – злостно прошипел дроу.

– Пусть отдохнет! – вмешался полуэльф. – Сэл и так много прошла.

Если бы не слова эльфов, может быть и дальше сидела, но гордость превыше всего. Я резко встала, когда внезапно перед глазами потемнело и я отклонилась назад, падая…

Меня успели подхватить у самой земли. Открыв глаза и подождав пока перед глазами рассеется дымка, увидела обеспокоенное лицо полуэльфа.

Цигх! Что со мной?

– Отпусти меня, – попросила я эльфа. – Не калека, сама справлюсь!

На удивление он не послушался, продолжая сидеть рядом и поддерживать за плечи. Впрочем, сил чтобы вырваться попросту не было. Такое ощущение, словно из меня уходят силы. Но отчего? Решив проверить свою гипотезу, вызвала еще один маленький огонек, но он был настолько слаб, что тут, же погас.

– Что с тобой?

– Не знаю, – честно ответила я, уже сама, облокотившись об Трэшена. – Словно что-то выпивает мою силу.

'Тебе подсказку дать?'

Я удивленно повернула голову к Эшэру, который стоял рядом, безразлично сложив руки на груди. Подсказку? Я проследила за его взглядом и изумилась. Он хочет сказать, что в этом виноваты кристаллы, что в моей сумке? А почему тогда они действуют только на меня.

'Потому что среди нас ты единственная, кто маг. У эльфов другая магия.'

Все равно! Я заупрямилась. Ты знаешь, насколько они драгоценны!? Ты ошибаешься! Это не из-за них.

Хотя, если честно я сомневалась. Есть множество кристаллов, выпивающих из мага силу. И, кстати, нам рассказывали, что в гномьих пещерах их предостаточно. Нет, я об этом не забыла, просто и драгоценных камней здесь тоже много. К тому же их ой как тяжело достать. В том плане, что кто не пытался, никогда не возвращался.

'Хочешь умереть, пожалуйста! – голос дроу был равнодушным. – Все же правильно говорят: жадность сведет в могилу.'

А мне вдруг стало обидно. Умирать в восемнадцать лет совершенно не хотелось, да еще и здесь, где меня никто не найдет. К тому же самое худшее, что я жива-то останусь. Просто без магии вряд ли выберусь сама. Да и дело даже не в этом. Как смогу дальше без магии жить?

Я посмотрела на Эшэра. В его фиолетовых глазах был холод и безразличие. Потом перевела взгляд на Трэшена. Вот он волновался за меня и это было видно в его желтых глазах, в которых плескалось беспокойство и страх.

Ладно, цигх с этими кристаллами. Жизнь дороже. С неохотой, я все же потянулась к кристаллам, с трудом их доставая.

– Сэл! – возмущенно воскликнул полуэльф. – Зачем взяла кристаллы?!

– А чего ты так возмущаешься? – с насмешкой протянул дроу. – Это же Сэл, ей лишь бы заработать побольше.

Я обоих проигнорировала. Спелись, красавчики! Просто молча закинула кристаллы куда подальше, с громким треском попав об стену. Не поверите, мне мгновенно полегчало, только они разбились. Тугой комок в груди исчез, дышать стало легче. Просто кошмар, в гномьих пещерах нельзя ни к чему притрагиваться.

'Мы тебе это говорили еще с самого начала' – напомнил мне Эшэр.

Неужто он пословицу не знает: пока на свои же грабли не наступишь, другие не возьмешь. Впрочем, меня это волновать как-то не должно.

– Ладно, вы как хотите, а я спать! – уверенно заявила я, ложась на расстеленное Трэшеном одеяло. Наконец-то такой долгожданный ночлег! Такое чувство, что этот день просто не хочет заканчиваться.

Стоило мне лечь и закрыть глаза, как я в тот же миг уснула.

Проснулась от кошмара. Приснится же такой бред! Как там говорят прорицатели, сны это наше будущее? Не верьте им! Бедные люди, которые и правда думают, что их сны пророческие. Это что же значит, что меня сварят в котелке для зелья? Тьфу ты!

Сев, я протерла глаза и широко зевнула. Рядом спал Трэшен, так что его рука лежала на моих ногах. Эшэр лежал с другой стороны ко мне спинной. Я немного была удивлена тем, что они оба спят. А как же караул? Впрочем, защитный круг стоял, уже радует. Цигх с ними! Не обращая на них внимания, осторожно убрала руку полуэльфа со своей ноги и тихо встала. Однако ненадолго. Стоило мне увидеть, что нас окружает, как я тут же осела назад.

Из темноты сверкало множество красных глаз. Кошмар. И они еще так спокойно спят? Это же гномьи пещеры! Радует, что защитный круг их к нам не подпускает и они на расстояние. Кстати, неплохо бы понять кто именно?

Пустив огонек, я осветила пещеру светом и невольно ахнула. Лори8 – пещерная маленькая нечисть. Нельзя сказать, что они уж больно опасны, скорее вредны. Укусят, потом еще неделю будешь в пятнах ходить.

##8. Лори – безвредная нечисть, населяющих пещеры. Их укусы не опасны, вызывают недолговременную сыпь в виде больших серых пятен по всей коже. По одному не живут, всегда стаями. В некоторых государствах, благодаря чрезвычайно нежному мясу, лори – считается деликатесом, который используют в приготовление супов.

– Лори, – только подтверждая мои мысли, произнес Эшэр, медленно подымаясь. Впрочем, не только он, Трэшен также проснулся.

– Да.

– Повезло! Это еще не самое страшное, что может встретиться. – Усмехнулся дроу и я на него скептически взглянула. Нет, не спорю, укусы лори даже не очень больны, но цигх побери, у меня на них аллергия!

'Аллергия!?' – изумился Эшэр и неожиданно рассмеялся.

Трэшен не понимая, с чего тот смеется, удивленно посмотрел на меня. А я что? Я убить, готова была этого несносного темного эльфа! Ему, видите ли, смешно? Я бы на него посмотрела, если бы его разнесло и он стал похожим на слона! Причем красного, как помидор!

Нет, возможно, это смешно, когда у боевого мага на один из видов нечисти аллергия, но что могу поделать? Я уже привыкла к этому, в школе всегда можно было в больничном крыле взять нужное питье и все сразу сходило. Да и лори не такая уж и распространенная нечисть.

– Сэл, что происходит? – Трэшен все также непонимающе смотрел в мою сторону. – Может, мы уже пойдем? Думаю, от лори нам не составит труда отбиться.

– Нет! – мгновенно ответила я. – И не думайте снимать щит!

– Почему? – изумился полуэльф, а этот гад, конечно же – Эшэр, продолжал недалеко ржать, согнувшись от смеха.

– У меня аллергия на их укусы, – покраснев, ответила я, несмотря на эльфов.

– Что ж ты сразу не сказала? – обеспокоенно спросил полуэльф, в одно мгновение оказываясь рядом.

Я даже застыла не в силах произнести хоть что-то. И что ему даже не смешно? В его желтых глазах было столько волнения и беспокойства, что мне стало неловко.

'Аж противно!' – скривился Эшэр, глядя на эту сцену.

'Конечно, ты же только и можешь, что насмехаться и ерничать!' – не удержалась я.

Честно признаться мне наоборот было приятно, что Трэшен беспокоится обо мне, пытается успокоить. Хотя я не так уж и сильно переживаю по этому поводу.

– Щит все равно надо будет снять, – холодно заметил Эшэр. – Мы тоже из него не можем выйти.

– Я понимаю, – спокойно ответила я, пытаясь что-нибудь придумать. Но как назло в голову ни одна идея не приходила.

– Снимаю щит, – безразлично предупредил меня дроу. – Прорвемся и так.

– Я не допущу, чтобы тебя укусили! – внезапно уверенно заявил Трэшен, ставя меня в замешательство. Это интересно как? Впрочем, посмотрим. Я и сама смогу за себя постоять, так что можешь опускать щит, я готова!

Эшэр с легкостью прочитав мои мысли, незаметно кивнул головой и убрал свой защитный круг. Тут же темная масса с множеством красных глаз пошатнулась и с шумом полетела на нас.

Трэшен задвинул меня за спину, обнажив меч. Эшэр рядом создавал заклятие, намереваясь сжечь сразу несколько лори. Я же, гордо пройдя вперед (как-никак я маг и ни за чьей спиной прятаться, не намеренна) стала вызывать огненные молнии, с точностью попадая в лори. Они напоминали маленьких летучих мышей.

Ярко вспыхивая, они пеплом осыпались на пол. Главное это чтобы ни одна не подлетела ко мне ближе, чем на метр. Если не успею, укусит и тогда – абзац… полный! Я же без специального питья не остановлю действия аллергенов. Хотя еще рано об этом думать. Пока ни одна лори не смогла до нас добраться, сгорая еще на подлете. Единственная проблема в том, что их эдак на десяток больше нас.

Я уже даже вспотела, ощущая испарину на лбу. Такое чувство, словно пару километров пробежала. В этом плане эльфам можно было только позавидовать, их физическая сила куда более лучше моей.

Я вновь подняла руки и пару огненных шаров сожгло сразу несколько лори. Так продолжалось неимоверное долго. Мне кажется или их и правда столько же, сколько и было? Такое чувство, что они нескончаемые.

– Эм, слушайте, вам не кажется, что здесь что-то не так?

– Ты о том, что количество только возрастает? – проницательно произнес дроу.

– Ага! У меня есть идея… – Бежим!

И я первая дала ходу, резко свернув влево. Я, конечно, могу и дальше уничтожать лори эдаким способом, но так, в конце концов, истратится весь мой резерв.

Не обращая внимания на отдышку, бежала вперед. Эльфы уже успели меня обогнать и я была в конце, чувствуя за спиной лори, слыша шелест их крыльев.

– Сэллира, беги быстрее!

Нашелся умный! Я человек! У меня нет скорости эльфов. Пыталась ускорить бег, но острая боль в боку не давала этого сделать в полную меру. Еще пару метров и я просто упаду.

– Что ты делаешь? – возмущенно воскликнула я, когда Эшэр резко остановился передо мной и, подхватив меня на руки, побежал дальше, как ни в чем не бывало. Так ладно еще нормально держал, я же чувствовала себя мешком с картошкой, перекинутой через его плечо.

'Конечно, если ты хочешь упасть, как минуту назад думала, я тебе это разрешу.'

Я не спрашивала позволения! Цигх! Он вновь прочел мои мысли. И ведь прав, зараза. Мне остается сказать только 'спасибо', а не возмущаться. Ведь если честно признаться, я не смогла бы дальше бежать. Да, в школе нас подготавливают физически, но человек никогда не сможет достичь силы эльфа, орка, тролля или любой другой расы. Каким бы сильным магом, он не был.

– Держись! – услышала окрик Эшэра и ощутила, как эльф подпрыгнул и упал в какую-то яму. С криком, я вцепилась руками за талию дроу так и вися вниз головой. Вытерев волосами всю пыль, наконец ощутила облегчение, когда меня опустили на холодный пол, но не спешила вставать.

Нет, рано или поздно я прибью этого темного эльфа! Только тысячу свою получу. И все же 'спасибо', хотя удивлена. Зачем вытащил? Сам же говорил, что наплевать на мою жизнь.

'Я с тобой заключил договор и прекрасно его помню' – безразлично произнес Эшэр.

Да, но ведь ты не причастен к этому, я погибла бы от лори. У нас был лишь пункт, что от твоей руки не умру.

'Точно! Я забыл. Считай тебе повезло, в следующий раз буду это помнить'

– Оторвались! – облегченный выдох полуэльфа, который не заметил нашего молчаливого разговора. – Сэл, как ты?

Он присел рядом со мной, с волнением заглядывая в глаза.

– Просто замечательно! – ответила я, не скрывая сарказма.

– У тебя сейчас карие глаза, ты злишься. – Не обращая внимания на мой ответ, сам себе произнес Трэшен, легонько убрав выпавшую прядь моих волос за ухо.

Я никак не отреагировала на это. Сама прекрасно знаю! И я действительно была зла на эльфа. А тут еще некстати забурчало в животе. Цигх! Я есть хочу.

– Трэшен, хочешь, помогу задобрить эту ведьму? – нагло усмехаясь, проговорил Эшэр. – Покорми ее.

– Чего?! – моему возмущению не было предела. – Я что животное тебе?!

– Мне обязательно отвечать?

– Ах ты… – начала я, собираясь уже обласкать дроу темноэльфийским матом, кстати, которые у него же и выучила, когда полуэльф наглым образом меня прервал.

– Точно, мы же даже поесть не успели из-за лори! – Трэшен взял сумку и достал завернутые бутерброды. – Разбирайте.

Я взяла самый большой со словами: 'молодому организму надо много питаться' и откусила большой кусок булки с колбасой.

– А я бы на твоем месте, все же меньше ел, – серьезно подметил Эшэр, – во-первых, бегаешь ты медленно, во-вторых, еще и тяжелая ко всему же.

– Тяжелая? Я?

– Ну да, я как-никак тебя нес и знаешь нелегкое это дело, – продолжал дроу, доедая свой бутерброд.

Мы так стоя и ели, в узкой пещерке, освещаемой моим огоньком. Слова Эшэра просто пропустила мимо ушей. Я буду умнее! Промолчу.

– Жаль, ты забавно злишься. Как хомячок, огрызающийся на тигра.

Ах, хомячок? Это я-то? Да ты еще не знаешь, на что я способна! Вот давай сразимся!

'Хорошо! – мысленно согласился дроу. – Только чтобы потом не плакала, самоуверенная маленькая ведьма-аферистка!'

Как же он меня злит! Доев последний кусочек бутерброда, уже собиралась вызвать Эшэра на сражение, когда он ухмыльнулся.

'Не сейчас же! Или предлагаешь созвать всю нечисть нашим грохотом? Сначала выйдем из пещер.'

Ладно, но учти, запомнила! Я покажу тебе хомячка, ты просто не представляешь на что способен боевой маг!

– Идемте, – улыбнулся Трэшен, обращаясь к нам и даже не имея представления о нашем мысленном диалоге с дроу.

Цигх! Когда мы уже найдем этот артефакт? Я уже хочу выйти из пещер. Именно с такими мыслями шла возле эльфов, пока не ощутила тепло исходившее от кулона. Опустив взгляд, увидела, как свет от него направлен вперед. Неужели? Значит, артефакт совсем близко!

Мы вышли в просторную круглую пещеру, где кулон внезапно вспыхнул светом, ослепляя и тут же погас. Стало темно, хоть глаз выколи. Вновь пустив зажженный огонек, оглянулась.

Здесь пол был сделан из белого мрамора, покрытый слоем пыли. В стенах было множество кристаллов самых разнообразных размеров и цветов. Некоторые из них ярко сияли, другие же были тусклыми. Красные, желтые, зеленые, угольно-черные. С потолка свисали длинные острия, которые не внушали доверия. Казалось, стоит их шатнуть, и они градом попадают на нас.

Тихо прошептав заклятия ветра, расчистила пыль, с удивлением видя на полу октаграмму9

##9. Октаграмма – восьмилучевая звезда, крестострел. Будучи нарисована вписанной в окружность, олицетворяет порядок. Без окружности является символом Бога Хаоса.

Обрадовало, что она вписана в окружность. А то как-то связываться с самим Богом желания нет. Ведь не вписанной октаграмма является символом Эдисса, одного из богов безмерной силы. Возможно именно поэтому появилось нехорошее предчувствие.

– Не нравится мне все это!

Осторожно опустившись на корточки, провела ладонью по мраморному полу. На каждом конце звезды были руны, указывающие на стены пещеры. Хм, нам никогда не говорили, что в гномьих пещерах вызывали Богов.

В этом я не сомневалась, так как исписанные руны были частично стерты, а октаграмма была опустошена, проведя ладонями над поверхностью, не ощутила силы символа. Но насколько было известно это опасно и запрещено!

– Seoiu, – изумленно прошептал Эшэр на темноэльфийском, но что именно я не знала, а спрашивать не стала.

– Октаграмма, – голос Трэшена был также удивлен.

Понятно! Меня осенило. Ведь октаграмма может выступать защитным кругом! Возможно, чтобы получить артефакт силы, нужно открыть октаграмму. Насколько помнила из магии призывов, где использовались эти символы, она служит для разных целей. Но открыть ее сможет только тот, кто делал все это, да и для этого нужна жертва. По крайней мере, нам так говорили. Кто знает, возможно, это и не так. Зачем преподавателям рассказывать студентам правду.

Когда я встала в центр октаграммы, мой кулон внезапно вновь засветился, сорвавшись с цепочки и упав в точку круга. Тут же черные линии блеснули светом, поочередно вспыхивая.

Нет! Стоп! Мы так не договаривались! Я хотела схватить свой кулон, когда обожглась и пискнув, быстро отдернула руку.

– Сэллира, уйди с круга!

Я только сейчас оглянулась на своих спутников и поняла, что они стоят за чертой октаграммы. И что самое ужасное – войти не могут.

Что?! Я не хочу никого вызывать, тем более богов! Мне нужен только артефакт силы.

'А как ты думала, у кого он может быть?'

Довольный голос, раздавшийся из ниоткуда, заставил меня вздрогнуть. Я стала крутить головой по сторонам, но ничего не видела, кроме окружившего меня света. Вообще ничего, даже пещеры и своих спутников, только белый свет.

'Он еще тебе нужен?'

Опять этот голос. И вообще, мне этот артефакт сто лет снился! Но за него получу две тысячи, и к тому же он поможет Трэшену.

Неожиданно раздался смех, а потом я вновь услышала тот самый голос:

'Хорошо, ты его получишь. Но помни, Боги так просто не дают дары!'

Что? Нет, тогда не надо! Еще не хватало быть должником самому Богу. Однако мой возглас уже не услышали. Все резко потемнело, и я ощутила под собой холодный пол.

Первое, что увидела, открыв глаза – своих спутников. И у обоих был в глазах испуг. Я же не спешила вставать, пытаясь прийти в себя и понять, что это только что было. Я что вызвала Бога силы? Да-а-а-а это лучше в практике не упоминать, еще посадят за нарушения закона. Но как? У меня для этого нет сил и жертвенного приношения тоже. Неужели это все лишь из-за кулона? Что же это все-таки за приз такой достался мне. Так, стоп, получается артефакт силы теперь у меня? И где он? Цигх, вот только последние слова Бога никак меня не вдохновляли. Впрочем, время вспять уже все равно не вернуть, я сделала ошибку и отступать уже поздно.

– Мы так испугались за тебя! – Трэшен взволнованно посмотрел на меня. – Как ты?

– Что произошло? Тот свет, он оградил нас от тебя, мы ничего не видели.

Эльфы засыпали меня вопросами, загоняя в тупик, но вся загвоздка в том, что я сама не знаю, что это сейчас было!

– Что у тебя в руке? – Эшэр указал на мой сжатый кулон и я только сейчас поняла, что держу что-то в руке.

Раскрыв ладонь, увидела крупный перстень. Он был отделан золотым ободком. А внутри драгоценный камень фиолетового цвета.

Это и есть артефакт силы? Интересно, а как им пользоваться?

– Спасибо! – неожиданно раздавшийся из-за спины чей-то голос напугал меня. Я даже отреагировать не успела, как перстень на моей ладони исчез.

– Грэлиан! – изумленный голос Трэшена.

– Привет, братик, – довольно усмехаясь, издевательски протянул дроу. Значит я была права, ведь именно его видела в прошлом Трэшена.

– Артефакт теперь мой, как хорошо, что все сделали уже за меня. – С этими словами Грэлиан, словно издеваясь, выставил вперед правую ладонь и одел на указательный палец перстень.

– Нет! – громко воскликнул Трэшен и бросился к брату, на ходу вынимая меч.

– Что ты мне сделаешь без своих сил? – насмешливо спросил красноглазый дроу. – Тем более теперь, когда артефакт силы у меня.

– Его еще надо активировать, – резонно подметила я, наблюдая за этой миролюбивой сценой встречи 'любимых' братьев.

– С этим мы не затянем, – он усмехнулся и указал рукой на стены, – ответы все здесь!

Точно! Руны! Если их прочесть.

'Не выйдет, оглянись!' – голос Эшэра вернул меня на землю, заставляя осмотреться. По кругу пещеры появлялись вооруженные дроу, явно не настроенные на дружеские разговоры.

Цигх! Как мы могли так попасться. И ведь обидно! Мы тут лазили, терпели на себе все ловушки и сюрпризы гномов, а этот дроу пришел на все готовенькое! Не дождется! Я не отдам ему перстень! Точнее уже – заберу его!

– Кстати, Эшэр рэ Орисс, – голос Грэлиана стал ледяным, как зимняя стужа. – За свое предательство ты поплатишься!

Внезапно он щелкнул пальцами, и одновременно его прислужники набросились на нас, отделяя друг от друга. Так нечестно, у них у всех мечи! Думала я, шепча заклятия.

Первым, что сделала, поставила щит, который никто не мог пробить, второе – стала целиться в дроу молниями, стараясь попасть по мягкому месту. Чтобы только обезоружить, ранить, но не убить.

Что делает Эшэр и братья, не видела, будучи полностью зациклена на своих дроу, которые и не думали отступать. Мне надо пройти к октаграмме! Я должна прочесть руны.

'Иди! – мысленный голос Эшэра. – Я их удержу.'

'Спасибо' Поблагодарила я, когда заметила, что нападающих становится меньше и все они отходят вправо к Эшэру. Недолго думая, усилила щит, чтобы меня не зацепили в этой суете, и прямиком побежала к октаграмме.

Я чувствовала, как моя защита вибрирует, предупреждая о том, что кто-то пытается ее пробить. Пусть попробует, вряд ли у них выйдет!

Недалеко в этом же кругу дрались Грэлиан с Трэшеном, но они словно не обращали на меня внимания, чем я и пользовалась, полностью сосредотачиваясь на рунах.

– Aoiu rew qversiur aoiu gopf rew qversiur aoiu10, – прочла я, сразу мысленно создавая образы их значений.

##10. Aoiu rew qversiur aoiu gopf rew qversiur aoiu – Свет, тьма, день, ночь, свет, тьма, изменись наоборот. (Дословный перевод древних рун)

Шум и гвалт вокруг словно ушли на задний план. Я ничего не видела, кроме символов, и не чувствовала, как все слабее становиться мой щит.

– Aoiu rew qversiur aoiu saiuw aoiu rew qversiur aoiu gopf! – вновь повторила.

Согласна руны писал явно кто-то с юмором, но что мне остается, кроме того как продолжать их произносить, чтобы активировать артефакт. Однако закончить начатое мне не дали…

Резкая боль в правой руке, вернула меня в реальность. Я ничего не успела еще сделать, как услышала чей-то окрик и меня оттолкнули к стене. Цигх! Мой щит все-таки пробили. Сволочи!

Я взглянула на свое плечо, где все сильнее выступала кровь. Гады! Нападают на беззащитную девушку.

Подняв взгляд, увидела Эшэра сражающегося сразу с несколькими дроу, при том что многих он уже убил. Хм, а дроу не преувеличивал, говоря о своей силе.

Повернув голову, заметила в октаграмме лежащих без сознания братьев и невольно вскрикнула. Они что поубивали друг друга?

Не задумываясь, бросилась к ним. Слава богам, полуэльф жив. Цигх и его брат тоже, а жаль. Перстень! Точно!

Быстро сняв с пальца Грэлиана кольцо, одела его Трэшену и отошла. Сначала их охватил слабый свет, с каждой минутой становясь все ярче, пока внезапно не погас. А после они медленно стали приходить в себя.

Почувствовав, что ко мне сзади кто-то подкрадывается, сделала еле заметный пас и услышала красноречивый мат, который только в книгу записывать! А не фиг к ведьме со спины подходить! Они могут быть опасны.

Вновь возведя щит и, не обращая внимания на царапину на руке, стала наблюдать за братьями. Реакция Грэлиана не заставила себя ждать. Он был в ярости, когда понял, что кольца нет. Но что больше меня удивила, что он вдруг обернулся ко мне:

– Что ты наделала, глупая девчонка!

– Сэл, ты вернула мне силу… – удивленный голос Трэшена был одновременно восторжен и благодарен.

– Эм? – я недоуменно на них смотрела.

– И забрала ее у меня! – яростно прошипел Грэлиан, злостно блеснув красными глазами. – Я лично тебя убью даже без магии!

Упс! До меня кажется дошло. Но как? Я действительно забрала силу у Грэлиана и вернула ее Трэшену? Но ведь я всего лишь читала руна. Может, ошиблась?

– Не смей ее даже трогать, – холодно произнес полуэльф.

– А то что?

Трэшен ничего не ответил, сделав еле заметный пас рукой.

– Братик, а ты не честен, заметь, я с тобой сражался на мечах, не прибегая к магии.

– И все равно рано или поздно бы убил, когда тебе надоела эта вся игра.

– Давай сразимся на мечах! – предложил Грэлиан, обернувшись к Трэшену. – Победителю перстень.

– Нет, – простой ответ. – Неужели ты действительно думаешь, что я так быстро отдам тебе артефакт? Сейчас ты без сил, так что все твои планы провалились!

Полуэльф вновь сделал руками несложные пасы и холодно посмотрел на брата.

– Прикажи своим дроу уйти! – впервые я слышала в голосе Трэшена ледяную сталь.

– Ты все равно меня не убьешь, – усмехнулся Грэлиан, но не в силах пошевелиться из-за заклятия брата все-таки кивнул своим эльфам и те убрали мечи, исчезая один за другим.

– Ты так уверен? – Трэшен представил к горлу Владыки острие своего меча.

– Так давай же докажи свою силу в сражении, без магии!

– Хорошо! – неожиданно согласился полуэльф, снимая заклятия с брата. – Пусть будет поединок!

Я даже не успела моргнуть, как они уже сцепились в сражение, легко маневрируя мечами.

Кто из них одержит победу, невозможно было сказать. У Трэшена хорошая защита, у Грэлиана же больше сил уходило на нападение.

Жаль перекусить нечего. Я тяжело вздохнула. Вот было бы здорово сюда пару бутербродов, стул и продолжить смотреть бесплатное представление в виде драки родных братьев. Вы, не подумайте я не жестокая, юмор всего лишь моя защитная реакция. Ведь на самом деле, волновалась за полуэльфа, причем сильно.

Замерев, наблюдала за их дракой, когда внезапно Грэлиан ударил по руке брата и со звонким стуком на мраморный пол упал перстень.

Братья тут же вместе бросились за ним. Грэлиан толкнул Трэшена, а тот ухватил брата и они вдвоем полетели на пол.

А тем временим перстень перестал катиться и остановился прямо у ног Эшэра, который наклонился, и словно с безразличием, поднял его.

Посмотрев сначала на изумленно застывших эльфов, потом на меня Эшэр ухмыльнулся.

– Спасибо! – Внезапно прошептал дроу, доставая из кармана что-то и разбивая. Мгновенно открылся портал и уже стало понятно, что он задумал…

– Стой! – окликнула я его, когда он уже почти ступил в портал.

– Ах да, точно, как я мог забыть! – вновь ехидно улыбнувшись, он бросил мне под ноги мешочек. – Твои деньги!

И не дав мне даже ничего сказать, исчез. Я даже никак отреагировать не успела изумленно застыв. Почему-то было такое чувство, что об меня только что вытерли ноги. Нет, я знала, что Эшэру нужен артефакт, но почему-то его прощание оставило неприятный след, словно предательство. Может, потому что уже успела привыкнуть к нему, несмотря на его мерзкий характер? Наклонившись, подняла мешочек, не зная что с ним делать. Хотелось бросить их обратно в лицо Эшэру.

– Сэллира?! – голос Трэшена не предвещал ничего хорошего. – Как это понимать?

Я обернулась, чувствуя внутри неприятный холодок. Трэшен. Он же, наверное, все понял. Встретившись с его удивленным и одновременно разочарованным взглядом, невольно ощутила укол в сердце.

А ведь тогда соглашаясь на договор, я и не думала, что мне будет так больно.

– Прости, – тихо прошептала я, даже не зная как объяснить свой поступок. Мне хотелось одного, лишь бы Трэшен на меня так не смотрел. Уж лучше бы он злился, кричал, но не этот взгляд полного разочарования.

– Ты предала меня, – голос полуэльфа вдруг стал ледяным.


Купить книгу "Ведьма-аферистка" Василика Снежанна

home | my bookshelf | | Ведьма-аферистка |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 162
Средний рейтинг 4.3 из 5



Оцените эту книгу