Book: Зажечь звезду



Ролдугина Софья

Зажечь звезду

Купить книгу "Зажечь звезду" Ролдугина Софья

Каждому с детства известно,

Как умирает звезда:

На небе становится тесно,

Срывается с неба она

И падает росчерком света

На землю с большой высоты,

Мы ей доверяем секреты —

Она исполняет мечты…

Кому-то подарит надежду,

Кого-то научит мечтать…

Исполнит желания, прежде

Чем камнем никчемным упасть.

Растратит свой свет без остатка,

Чтоб нам всем счастливее стать…

Упавшей звездой быть несладко!..

А если песчинку поднять,

Возможно ль, вложив в нее силу,

Любовь и еще — доброту,

И в небо ночное подкинув,

Заставить… зажечься звезду?

Город замер в ожидании рассвета.

Застыли улицы и дома, утих ветер. Хранили молчание птицы, бессильно поникли ветвями деревья в недвижном воздухе.

Это не чья-то злая воля и не магия — просто час такой. Самый сонный, самый тихий, самый мертвый.

Но всегда найдутся люди, которые еще не ложились.

— Он уже ушел? — обреченно поинтересовалась светловолосая девушка, не глядя на собеседника.

Мужчина прикрыл глаза, прислушиваясь к себе.

— Нет. Но вот-вот уйдет. Он прощается с ней.

Блондинка нахмурилась.

— Значит, время пошло. Поверить не могу, что я решилась на это… — потерянно прошептала она, закрывая лицо руками. — Сколько нам осталось? Год, два?

— Полагаю, так. Не более двух с половиной, — задумчиво кивнул ее собеседник. — Договор вступает в силу?

Девушка помедлила с ответом.

— Да. Вы, князь, помогаете мне провести ее по ступеням взросления — действие на инстинктах, понимание окружающего мира, принятие себя, осознание последствий содеянного и обретение пути. Взамен я поверну колесо судьбы так, что у вашего друга появится шанс.

— Но вы не даете гарантий, леди? — уточнил мужчина.

— Нет, — девушка покачала головой. — Прорицание — не точная наука. Слишком многое зависит от самих людей. Я могу лишь спрямить пути, сделав какой-то вариант более вероятным.

— Что ж, полагаю, у меня нет выбора… Ведь если не… как вы выразились? "Найти звезду"?

— "Зажечь звезду", князь.

— Если не зажечь звезду эстаминиэль, то третьей волны пришествия Древних не миновать… Поэтому я помогу вам. Даже если у моего… у моего друга не останется шансов.

— Благодарю вас, князь, — церемонно склонила голову девушка.

…Над городом вставало ослепительно яркое солнце. Начинался новый день, и он обещал быть жарким…


ЛУЧ ПЕРВЫЙ. ПЕСНИ МОРЯ


О, эта странная песня вдали…


Так море тоскует в закатный час,


Когда у причала стоят корабли,


И грустные пары танцуют вальс.


Дивная песня, голос морской,


Зов, что приходит из черных глубин…


Голос, что просит: останься со мной,


Ты — я ведь знаю — устал быть один.


Ты потерял и свой дом, и любовь,


Ну же, не бойся, следуй за мной!


Здесь, среди сонных подводных лесов,


Ты обретешь долгожданный покой…


— Что это ты всю дорогу напеваешь?

Этна лениво потянулась, насколько позволяло кресло. Зевнула. Потом приподняла ресницы, скосив на меня по-кошачьи зеленый глаз.

— Мм? Что, мы у-о-оже приехали? — ведьма с трудом проглотила зевок.

— Нет, — мрачно ответила я. Голова гудела так, будто вот-вот развалится на кусочки, глаза слипались, но стоило чуть-чуть задремать, как на дороге попадалась какая-нибудь кочка или трещина, и меня подбрасывало в кресле, лишая возможности расслабиться и отдохнуть. К сожалению, даже после выматывающего путешествия с Северным князем я не приобрела способности выключаться где угодно. Скорее, наоборот, теперь мне мешало абсолютно все: свет, шум, наличие посторонних людей рядом и ощущение движения. Проще говоря, автобус был идеальным местом для того, чтобы заработать бессонницу.

У моей подруги таких проблем не наблюдалось.

— Тогда чего будишь? — проворчала Этна, снова закрывая глаза и сползая по креслу. Волна рыжих прядей, до этого спокойно лежавшая на спинке, соскользнула по обивке, накрывая лицо. Девушка чихнула и проснулась окончательно.

— Ты что-то мурлыкала себе под нос, и мне стало интересно. Это новика, да? Знаешь, я за современной музыкой не слежу… — честно созналась я.

— К твоему сведению, всю дорогу я проспала, и во сне я не разговариваю, — огрызнулась Этна, принимая вертикальное положение. — Тебе показалось.

— Ну, не знаю… Может быть, с недосыпа мерещится. Мне-то подремать не удалось. Эх, скорее бы в номер… — мои губы расплылись в мечтательной улыбке.

— Не объявляли, долго еще ехать?

Я помотала головой и сделала последнюю попытку устроиться на отдых.

Получив отрицательный ответ, Этна перелезла через мои ноги и отправилась доставать гида. Бедный парень, как я ему не завидую… После пятичасового ожидания рейса, который несколько раз откладывали, утомительного перелета и проблем с получением багажа (транспортировочную ленту заело, и пришлось еще ждать, пока ее починят) моя подруга пребывала в исключительно поганом настроении. Все ее милые недостатки, такие, как мстительность, раздражительность, нетерпимость и властность обострились до предела, угрожая душевному здоровью окружающих. В такие минуты даже мне иногда хотелось сбежать куда-нибудь подальше и переждать бедствие по имени Этна в безопасном месте.

Так что приходилось себе признаться, что пока наш отдых принес больше неприятностей, чем удовольствия. Кроме традиционных для сезона отпусков проблем с вылетом, мы еще умудрились поругаться в самолете с хамоватой стюардессой и уже после приземления — заблудиться в аэропорту. Вдобавок ко всему водитель автобуса, доставляющего туристов в отель, свернул не в том месте, и пришлось возвращаться. Пока гид с водителем выясняли отношения, обратный путь и кто же все-таки круче, взошло солнце и в воздухе разлилась удушающая жара. А ведь нам обещали выдать ключи от номеров еще затемно и заселить, так сказать, по холодку! Этне хорошо, она не мучилась, проспала всю дорогу, а вот я уже несколько часов подряд угрюмо таращилась в окно, лелея несбыточные мечты о кровати.

За стеклом проносился на редкость однообразный пейзаж. Угловатые песчано-глиняные горы, среди которых ужом на сковородке вилась дорога, редкие вкрапления пыльно-зеленой растительности, слева — обрыв в море. Ночью оно казалось черным и загадочно фосфоресцировало, а на рассвете вдруг сделалось белым, как ледяное поле. Гид что-то вякнул в микрофон насчет высокой концентрации соли и каких-то там испарениях: мол, из-за специфического оттенка, который море приобретает по утрам, его и называют Белым. Ну, люди могут сколько угодно извращаться, выдумывая свои собственные глупые имена, но весь остальной мир вообще-то знает его, как Последнее. Последнее оно и есть последнее — дальше только пески и раскаленные ветра южных пустынь.

Наш самолет приземлился ночью, поэтому особой разницы в погоде я пока не заметила. Только воздух был влажным и пах мокрой древесиной, как в бане. Лучше не думать о том, что творится здесь днем, в самую жару. Впрочем, наверняка в номере есть кондиционер.

— Гад вонючий, — процедила Этна сквозь зубы, пролезая к окошку. Кресло, до этого полуопущенное, распрямилось с сердитым щелчком. — Чтоб у него самого волосы к черту выпали!

— Ты поосторожнее, — встревожилась я. — Еще вправду выпадут.

— Заслужил, — припечатала ведьма, рывком раскрывая сумку. — Я его так тихонько, спокойненько спросила, когда мы, черт побери, приедем, а он, в бездну, знаешь что ответил? "Не волнуйтесь, у вас как раз будет время причесаться!" Да где же она, кайса и демоны…

Я хихикнула, представив эту сцену. Тихая Этна. На такое стоит посмотреть. А еще на цветок папоротника и музыкально свистящего рака. На горе. После дождичка в четверг.

— Да не заводись ты, — успокоила я подругу. — Может, он ничего такого и не имел в виду, просто язык плохо знает. Иностранец ведь, имей снисхождение… Что ищешь, кстати?

— Расческу, — буркнула Этна. Я не выдержала и рассмеялась. Зеленые глаза опасно сузились. — Чего ржешь? Ты за него, что ли?

— Нет, просто кое-что забавное вспомнила, — ради собственной безопасности соврала я. — А расческу ты в багаже оставила, мы это еще в аэропорту выяснили, помнишь? Возьми пока мою.

— А ты? — поинтересовалась подруга, с остервенением раздирая огненные пряди.

— А у меня еще заклинание действует, надо только головой встряхнуть.

— Везуха, — завистливо вздохнула Этна, дергая особенно неподатливый локон. — У меня вербальные заклинания не работают. Как будто просто воздух сотрясаю.

— Ура, — флегматично порадовалась я. — Хоть что-то получается лучше, чем у тебя. Будет, чем гордиться в старости. Кстати, о несбыточном… Эта белая штука внизу — не наш мифический отель?

— "Медива", — нараспев прочитала Этна, вглядываясь в далекую вывеску. Оставленные без внимания волосы самопроизвольно вернулись к подобию вороньего гнезда. — Похоже, что наш. Ну, наконец-то!

Как выяснилось позже — рано расслабились. Уже на ресепшине начались очередные проблемы, на этот раз с номерами. Вопреки заверениям турфирмы, одноместных и двухместных на всех не хватило, и теперь горстка несчастных, в ряды которых попала и я с подругой, с энтузиазмом делила пятиместные двухкомнатные «квартирки». С трудом отвадив развеселую мужскую троицу, явно положившую глаз на рыжие вихры и впечатляющую фигурку Этны, мы договорились с вполне вменяемыми с виду пожилыми дамами — то ли подругами, то ли матерью с великовозрастной дочкой. Пятой к нам попросилась странная девушка с по-мультяшному розовыми очами и такими же волосами, стянутыми в аккуратный пучок. Незнакомка была одета в короткие джинсовые шорты и белую майку с каким-то глазастыми и лохматым персонажем. Дам звали Ксения и Виктория Самсоновы, а девочка-анимэ носила странное имя Сианна. "Просто Сианна", — представилась она.

Большие часы в фойе пробили двенадцать. Вот так, в самый полдень, когда с неба изливались обжигающие лучи, и завтрак давно закончился, а до обеда было еще далеко, мы, наконец, получили ключи и потащили тяжеленные сумки к вожделенным гостиничным корпусам. Всего зданий в западной части отеля насчитывалось тридцать девять — три улицы по тринадцать коттеджей. Каждый такой отдельный домик был четыре этажа в высоту и загибался буквой «п», образуя тенистый внутренний дворик, засаженный буйной тропической растительностью. Наружные лестницы с высокими ступенями, облицованными скользким кафелем, выводили на открытые всем ветрам площадки с рядами одинаковых дверей на магнитных замках.

— Давай помогу, — предложила Сианна, полюбовавшись на мои бесплодные попытки втянуть багаж по ступеням. Сама она уже забросила вещи в номер. Я с благодарностью приняла помощь. К большому удивлению, хрупкая с виду девчонка, оттеснив меня плечом, одним рывком подняла тележку наверх. — Что у тебя там, кирпичи что ли? — весело поинтересовалась она, глядя на мою обалдевшую физиономию.

— Вроде того, — осторожно подтвердила я. — Там учебники. В октябре экзамены сдавать, надо готовиться.

— Экзамены? — насмешливо протянула неожиданная помощница. — На море купаться надо, а не учиться. А то морские духи обидятся и заберут тебя к себе.

— Мы с ними как-нибудь договоримся, опыт есть… а не договоримся, так поколотим, — доверительно сообщила Этна, выглядывая из номера. — Ты идешь, Нэй?

— Иду. Спасибо, Сианна, дальше я сама.

— Не за что. Но, чур, в ванну я первая! — подмигнула девчонка, исчезая за дверью.

— Странная она какая-то, — задумчиво пробормотала я, глядя ей вслед. — В смысле, внешне. И ведет себя тоже…

Этна расхохоталась.

— Ну да, а мы, значит, полностью нормальные. Особенно ты со своей по-вампирски бледной кожей и идиотскими учебниками. Не бери в голову. Небось, кто-нибудь из предков спутался или с эльфами, или с вампирами, вот теперь девочка и щеголяет странной мастью. А может, просто крашеная.

— Этна, она мой чемодан одной рукой подняла.

— Да ладно тебе, я тоже так могу.

— Так ты ведьма. И не рукой, а силовым импульсом…

— Тише ты! — шикнула на меня подруга. По рыжим локонам пробежали гневные искры. — Из-за тебя нас тут примут за психов, если не будешь молчать в тряпочку. А я хочу отдохнуть нормально, потусоваться в хорошей компании, а не жариться целый день в одиночестве на пляже.

— Прости, — с готовностью покаялась я. — Больше не буду.

В чем-то Этна права. В конце концов, мы ведь на человеческий курорт приехали, вот и вести себя надо по-человечески. И болтать поменьше.

К счастью, Самсоновы были слишком заняты распаковкой багажа, чтобы обращать внимание на оговорки, а Сианна вообще успела спрятаться в душе. Кстати, Ксения и Виктория оказались сестрами, с разницей в пятнадцать лет. Ксения явно верховодила. И вообще, этим дамам надо было родиться за океаном. Там таких чересчур активных леди полным-полно, за своих бы сошли. А вот нам выдерживать агрессивный напор дамочек было трудновато, и идея взять их в соседки уже не казалась такой привлекательной.

Гостиница тоже принесла сплошные разочарования. Номер, мягко говоря, не поражал роскошным убранством. Две комнаты, общая прихожая, ванная. В одной комнате стояла пара кроватей, шкаф, столик и тумбочка. Вторая комната оказалась значительно больше. Кроме трех спальных мест и вешалки для одежды там располагался центр современной жизни — телевизор с шестью десятками каналов, и небольшой пустой холодильник. Некоторые из передач вели вещание на нашем родном языке, что приятно удивило и меня, и Этну. Длинные, до пола, занавески из органзы скрывали окно во всю стену и выход на небольшой деревянный балкончик. Светлые стены без единого украшения, однотонные покрывала и белый пластик телевизора навевали грустные мысли о больнице. Ладно, мне здесь только спать, остальное время буду проводить на пляже, так что потерплю.

— Так, милочки, беритесь за эту кровать и несите в маленькую комнату, — деловито распорядилась Ксения. — Она как раз влезет между теми двумя.

— Зачем? — недоуменно захлопала ресницами Сианна, появляясь на пороге ванной. — А где же мне тогда спать?

— Вот именно там, — невозмутимо ответила грозная дама. — Мы люди пожилые, — Виктория за спиной сестры страдальчески возвела глаза к потолку и поправила темные очки, сползшие на кончик носа, — нам нужно много света и воздуха, а вы молодые, в номере, небось, и появляться не будете, вам все равно где спать.

— Идите вы… в бездну, — интеллигентно возмутилась Этна, скрещивая руки на груди. Я машинально отодвинулась от нее, чтобы не попасть под раздачу. — Лично я буду жить в большой комнате, и мне наплевать на ваши возражения.

— Но…

— Тема закрыта, — отрезала ведьма. Хлопнула дверь ванной, и рыжая надолго скрылась в водном царстве.

Дамы возмущенно засопели, обдумывая планы жуткой мести.

— Ну подумайте сами, — попыталась исправить ситуацию я. — В большой комнате даже двери нет, а маленькая на ключ закрывается. Опять таки, если мы ночью телевизор включим или на балкон пойдем, то не будем вам мешать. К тому же в той комнате стоит отдельный кондиционер, а здесь он общий для всего номера, значит, работает менее эффективно. Ну пожалуйста, решайтесь, что стоит согласиться?

Толстое, красное лицо старшей барышни сморщилось в недовольной гримасе.

— Хорошо, но от вас ждем ответных уступок. Тишина, покой и… — Ксения сделала значительную паузу. — …и чтобы никаких мужиков к себе не водить!

— Мы и не собирались, — ошалело заморгала я, не выдерживая давления.

— Да, за кого вы нас принимаете! — задрала нос девочка-анимэ. Ха, только десять минут знакомы, а она уже примазывается к нашей компании. Но эта красавица явно более вменяемая, чем наглые дамы.

— Знаю я эту молодежь, — проворчала Ксения, вслед за сестрой удаляясь в свои апартаменты.

Я внимательно изучила закрытую дверь. Жаль, что с этой стороны задвижки нет.

— Это точно, — растерянно пробормотала Сианна. Я удивленно посмотрела на нее. Показалось?

Окна выходили в закрытый дворик, но солнечные лучи все равно каким-то образом умудрялись просачиваться внутрь. Со стороны казалось, что золотистая органза излучает свой собственный жаркий свет. Находиться в помещении, даже наглухо закрытом и с двумя кондиционерами, было невыносимо. Что ж, прощай, здоровый дневной сон. Я со вздохом выудила из чемодана полотенце и купальник.

— Этна, я пойду на пляж, разведаю, — отчетливо проговорила я, прижимая губы к щели в косяке. Душ мгновенно отключили.

— Куда ты там пойдешь? И почему без меня?

— На пляж.

За дверью послышался громкий всплеск, ругань и шуршание ткани. Я вздохнула и пошла к выходу.

— С ума сошла? — Этна цапнула меня за локоть. Мокрые рыжие пряди налипли на лицо и влажную одежду. — Там сейчас пекло адское, даже и не думай. Поспи лучше.

— Этна, я не могу спать днем.

— Не можешь — научим, — театрально протянула подруга. — А то взяла моду — геройствовать по поводу и без.



— Этна, я…

Тонкое, почти невесомое плетение, характерное, скорее, для магии воды, окутало меня невидимой сетью. Этна торжествующе ухмыльнулась и тут же напялила на лицо обеспокоенное выражение, подзывая Сианну.

— Послушай, ей, кажется, от духоты плохо стало… Надо на кровать положить. Вот так, ага…

— Может, врача вызвать?

— Нет, ничего, отлежится и…


Здесь бывает тепло, но только днем. А сейчас ночь. Холодный воздух с гор опускается в спрятанную среди заснеженных пиков потаенную долину, заставляя цветы сложить лепестки. Только от земли тянет раскаленным жаром.

Я скучал по тебе. Как ты там, малыш?

Кажется, хорошо. Не помню. Все так странно.

Смех. Ветер покачивает верхушки трав, разгоняя туман.

Это сон, маленькая. Хотя я тоже чувствую себя странно.

Где ты?

Далеко.

Пауза.

Тебя что-то беспокоит, Нэй?

Беспокоит? Да. Пожалуй. Эта мелодия… Она здесь повсюду. Она со мной с тех пор, как я увидела море.

Тревога.

Какая мелодия? Вспомни, пожалуйста. Это важно.

Хорошо. Слушай…

Слушай…

Слушай же!


— Да слушай же меня! Пошутила, и хватит. Нэй, ну вставай!

Я с трудом открыла глаза. Ресницы словно воском склеили.

— Этна? Что случилось? Ты почему кричишь?

Рыжая ведьма в изнеможении плюхнулась на соседнюю кровать.

— Ты случилась, вот что.

Попытка занять вертикальное положение далась мне с большим трудом. Меня преследовало смутное ощущение, что внутри моей головы сейчас катаются металлические шарики, сталкиваясь и рассыпаясь от ударов колючими иголками. Иначе отчего бы в ушах стоял такой звон?

— Лично я случилась семнадцать лет назад… Так что давай поконкретней. Что именно со мной случилось?

— Я тебя усыпила. Заклинанием, — мрачно созналась ведьма. — Чтобы ты тихонечко полежала до обеда и не рвалась на пляж в поисках. В общем, как обычно, мы же сто раз так дома делали. И заклинаниями друг в друга швыряли, прикалывались еще круче. Честно, думала, что отобьешь. Ну, а я пока разбирала чемоданы и все такое, а потом…

— Дай-ка угадаю. Ты пыталась меня разбудить, а я все не просыпалась? — мрачно предположила я.

— Типа того.

Я вздохнула, не зная как лучше объяснить.

— Этна, знаешь, лучше так больше не делай. Просто у меня в последнее время… Ну, проблемы со сном.

— Серьезные?

— Как сказать… Если я засыпаю не по своей воле, а от таблеток или заклинания… или там по затылку приложили… То мне потом очень трудно вернуться назад. И я ничего не помню о своих снах. Так… очень смутно.

Этна упрямо вздернула подбородок. Вообще-то она легко признавала свои ошибки, но только если по-настоящему чувствовала себя виноватой. Не тот случай, видимо.

— Ну прости. И вообще, ты сама виновата. На пляж ей надо срочно, видите ли! А солнечный удар — это тоже засыпание не по своей воле? А? — я вжала голову в плечи. — И давно это у тебя началось?

Вопрос, чего у меня не начиналось в последнее время. Н-да…

— После ритуала. Мама сказала, что некоторые связи ослабли, но это ничего. Скоро все восстановится. Кстати, как там обед?

Этна приуныла.

— Обед закончился. Но скоро начнется полдник, так что мы не много теряем. А сейчас… Айда на пляж!

Море… Да, это искупило все! И нервный перелет, и неурочный сон, и даже идиоток соседок! Синее, глубокое, нежное, теплое, бездонное море…

Вообще-то я не очень люблю воду. Речную так совсем не переношу, брезгую, озерная еще куда ни шло… Но море стоит отдельной графой. А все потому, что здесь можно плавать. Нет, не спорю, плавать-плескаться можно и в ручейке глубиной полметра, и в бассейне, но море — это совсем другое. Здесь особый ритм, который задают волны и приливы-отливы, и мягкость и чистота воды, которая держит тебя на поверхности, не давая утонуть. В море я могу плескаться часами… Иногда становится жалко, что я не видела океана. Говорят, что это еще более незабываемое впечатление… Не знаю. Но все-таки море — это нечто особенное.

Едва завидев прозрачные гребешки волн, я разбежалась и с криком "Этна, сторожи полотенце!" с разбегу нырнула в воду. Зеленовато-синяя теплая вода закружила меня. Я выпустила воздух из легких, пытаясь достать до дна. Бесполезно, здесь, похоже, метров двадцать глубина. Жаль, ведь та раковина…справа… очень даже симпатичная.

Кровь в ушах застучала, напоминая, что людям вообще-то и дышать надо иногда. С сожалением оторвав взгляд от недосягаемого и загадочного дна морского, я устремилась вверх — к сверкающей водной глади, палящему солнцу и разъяренной Этне.

— Ты думаешь, что делаешь, а? — рявкнула она, едва я показалась на поверхности.

— Не-а, — счастливо ухмыльнулась я. — Как более умная и взрослая, думать здесь будешь ты.

Этна аж поперхнулась от возмущения.

— Да это ты старше меня, на полгода, между прочим! А ведешь себя, как ребенок! Как дура! А если бы утонула?

— Может, мне вообще купаться не надо? Так, на солнышке полежать? Ах, нет, вдруг тепловой удар случится! — ехидно передразнила я подругу. — Да ладно тебе, не переживай так. В море невозможно утонуть, особенно в Последнем. Оно слишком соленое. Вода выталкивает наружу.

— И все равно, давай осторожнее, — попросила Этна.

— Хорошо, хорошо. А наперегонки до буйков слабо?

— Найта!!!

— Догоняй!

Я с силой оттолкнулась ногами от скользкой опоры пирса и, загребая руками, устремилась к оранжевым точкам, мерно покачивающимся на волнах. Позади послышался плеск — Этна рыбкой нырнула в воду. Быстро плывет, однако! Ну да ладно, мне после соревнований с Ксилем я научилась паре грязных трюков с применением магии.

— Это ты меня догоняй! — мерзко расхохоталась подруга, обдавая меня веером брызг от мощных гребков. Рыжие волосы, как диковинные водоросли, стелились по поверхности.

Ну, мы еще посмотрим кто кого!

Я набрала воздуха, ныряя под воду. Маленькое заклинание никому не повредит, верно? Все движения подчинялись странному рваному ритму, который диктовала вода. Как будто на берегу колонки включили. Бах, бах, бах. Трам-тарарам. Бах.

— Я первая! — выкрикнула я на последнем кислороде, выныривая около пластикового конуса.

— Ты жульничала!

— Скажешь, ты нет?

— Ну…

— Тогда мы квиты. Кстати, дурацкие здесь какие-то буйки. Рыжие, облезлые… Фу. Мне больше пирс понравился. Давай до него наперегонки, а? Без магии.

— Дай-ка подумаю… Догоняй!

Полдник мы, естественно, пропустили. Ну и ладно, нечего на голодный желудок сладким наедаться. Зато после ополаскивания волос пресной водой, как раз подоспели к ужину.

— Да-а… — я откинулась на спинку кресла, с сожалением глядя на полупустую тарелку. Все было очень вкусным, но больше в меня не лезло, хоть убей. — Райское местечко.

— И адское для фигуры, — мрачно поддакнула Этна, разглядывая остатки мясной подливки. — А все шведский стол. Провоцирует.

— И не говори…

— Ой, девочки, вот и вы! — зазвенел рядом жизнерадостный голос. — А можно я к вам подсяду? А то больше никого знакомого здесь нет…

— Нет проблем, садись, — Этна сняла с соседнего кресла пляжную сумку и похлопала по сиденью. — Что-то ты мало всего взяла.

— Я на полднике сладкого объелась, теперь на него и глядеть не могу… — рассмеялась Сианна, встряхивая мокрыми волосам, заплетенными во множество тонких косичек. — Да и на все другое тоже. Вот, взяла томатного сока и пару гренок для начала. Может, потом проголодаюсь.

— И берегись тогда, шведский стол, — закончила за нее я. Сианна фыркнула, разбрызгивая алые капли по снежно-белой скатерти.

— Ой, простите… Я не нарочно.

— Ладно, забей, они все равно их здесь каждый день меняют… — рассеянно отмахнулась Этна. — И вообще, симпатичное такое пятнышко… яркое.

— Люблю все яркое, — с готовностью отозвалась девушка. — А что, не заметно по мне?

— Ну, как тебе сказать, — хихикнула я, обводя взглядом волосы. — Э-э… Прикольный имидж.

Сианна оживленно закивала.

— Да, все так считают. Я волосы давно крашу, а недавно еще стала линзы носить…

Этна ткнула меня в бок. Мол, говорила же, что это просто имидж такой.

— … моему парню, правда, не очень нравятся перемены, а когда я перекрасилась в зеленый, он сказал, что… Э? Вы не слушаете? — огорчилась девушка.

— Нет-нет, слушаем, конечно, — поспешила Этна успокоить ее. — Ты очень интересно рассказываешь. Просто, м-м-м, Найта по природе не любопытная, так что вряд ли дождешься от нее вопросов про личную жизнь. К тому же ее недавно парень кинул, и она совсем замкнулась…

— Этна! — выразительно кашлянула я. Подруга потупилась, но в лице ее не было ни следа раскаяния.

Воцарилось молчание. Не то чтобы неловкое, но…

— Вы уже разведали территорию? — с решительно оборвала его Сианна, расправляясь со своим соком. — Нет?

— Да мы на пляже в основном валялись…

— А я ходила, специально расспрашивала, что здесь за развлечения, — перебила она с детской непосредственностью. — Из интересного — живые концерты на пляже вечером, после захода, теннис по утрам — до завтрака, представления в уличном театре — тоже вечером, и ночная дискотека.

— Дискотека? — если бы у Этны были острые эльфийские уши, то сейчас они бы зашевелились, как радары. — Найта, пойдем, а?

Я со стоном сползла с кресла.

— Не, я пас. Ночью надо спать. И вообще…

— Что вообще? — подозрительно сощурила глаза рыжая.

— Громкая музыка, много людей и духота…

— Найта, дискотека на пляже!

— Ну, значит песок в туфлях… Лучше спать лягу пораньше или на пирсе посижу. Море, тишина, романтика…

Этна подарила мне о-очень мрачный взгляд.

— Ты в своем репертуаре. А отдыхать кто будет? Идем, с парнем каким-нибудь познакомишься.

Я все-таки упала с этого кресла. Совсем, на пол.

— Знаешь, Этна, — язвительно процедила я, выбираясь из-под стола, — намеков ты, видимо, совсем не понимаешь. Скажу прямо: я не хочу ни с кем знакомиться. Ни с парнями, ни с девушками, ни с ручными обезьянками. Я хочу, чтобы меня оставили в покое. Не лезли в душу, не решали, что мне нужнее… Времени у меня немного — всего две недели, и за это время я должна разобраться в себе. Понимаешь? Поэтому, сделай милость, не пытайся меня «повеселить».

— Как скажешь. А ты пойдешь? — равнодушно пожав плечами, Этна обернулась к Сианне. Обиделась, нюхом чую. Ладно, потом извинюсь, и вообще, она сама виновата. — А, Сианна?

Та восторженно подпрыгнула на сиденье. Пустой стакан жалобно звякнул.

— Конечно, конечно, пойду! А ты так всю ночь и проспишь, да, Найта? И не пожалеешь?

В ответ я рассмеялась. От сбивчивой речи этой непосредственной девушки на душе почему-то полегчало. Вот ведь неугомонная. И ничем ее не смутишь, ни пятнами на скатертями, ни ведьминскими истериками.

— Нет, я пожалею вас, когда в шесть утра мы пойдем на пляж, и вы будете вареные.

— А зачем в шесть утра на пляж?

— Народу меньше, — туманно пояснила Этна. — И море чище.

— Странные вы…

— Да уж какие есть…


Стоило ли сомневаться, что они все-таки утащат меня на эти чертовы танцы. Уговорили, как миленькую. И, разумеется, я оказалась права. Дискотеку устроили не на пляже, а на сцене летнего театра после глупого представления.

Шум, вопли, грохот так называемой музыки и тяжелый, душный запах потных тел. Ненавижу. Не-на-ви-жу.

При первой же возможности я отговорилась усталостью и пошла «подышать» на пляж. Все, больше они меня туда не затащат. Ни за что.

К сожалению, пляж тоже был занят. На дальнем неосвещенном конце ворковали парочки, ничуть не смущаясь соседством таких же влюбленных. Ближе к пирсу, на деревянном настиле, где днем продавали прохладительные напитки, девушка с гитарой услаждала слух немногочисленных посетителей. Наверно, пресловутый живой концерт. Ладно, в конце концов, это не так уж мешает. Да и мелодия приятная. Только рваная какая-то.

И смутно знакомая.

Я прислушалась. В глубоком, чуть приглушенном голосе слышались рыдания. И беспросветное, чуть удивленно отчаяние. Зачем все это? К чему?


Зачем ты тащишь меня снова

К людям чужим

Без единого слова?

Зачем ты берешь мои руки,

Изрезанные ножом?

И эти кошмарные звуки —

Ты говоришь — музыка.

Я говорю — мука.

Я знаю, что будет потом.

Зачем ты ведешь меня глупую, нелепую,

На дальний причал?

И снова кошмарные звуки.

(Рояль заскрипел, саксофон застучал,

И, кажется, стонет скрипка).

Смеюсь и плюю —

Твои губы целуют так мерзко и липко.

Бросаюсь в холодную воду с ограды.

Плыву.

Плыву за буйки.

В холодную моря громаду,

Пока еще руки крепки.

Но шелк этой юбки цыганской

Так тянет ко дну.

И волосы мне облепили лицо.

Тону.

Тону и смеюсь.

Вода в моих легких,

Но я не боюсь… Но что это?

Было темно и вдруг болью прорезался свет.

На досках лежать так холодно.

Прошу у тебя ответ;

Но ты только плачешь,

Целуя мою рассеченную бровь.

И я говорю — тихо — безумие.

Но ты возражаешь — впервые —

любовь.


Где-то на середине песни струна оборвалась, издав жалобный стон. Ничуть не смущаясь, странная девушка продолжила петь, одним голосом вытягивая сложную мелодию. Слушатели, как завороженные, подались вперед — и я вместе с ними. Здесь, на самом краю пирса, было сложно разбирать отдельные слова. Плеск волн заглушал тихий голос, скрадывая окончания, и казалось, что певица задыхается от судорожного плача. Но последнее слово, произнесенное хриплым шепотом, я услышала очень четко. Сжалась в комочек, стараясь не вспоминать.

Безумие.

Любовь.

Наверно, все же безумие. Он ведь ушел.

Кажется, я еще довольно долго пролежала на просоленных волнами досках. Кто-то из постояльцев принес гитару взамен сломанной, и девушка продолжила петь. Я распласталась на мокрой шероховатой поверхности, вглядываясь в далекие звезды, вслушиваясь в гитарные переборы. Издалека все песни походили друг на друга. Жирную точку в выступлении поставил ди-джей с ненавистной дискотеки, увеличивший громкость на радость толпе. Бедная Этна, неужели ей это действительно нравится? Мне — точно нет. Да и в номер пора возвращаться, вставать завтра рано…

К моему большому удивлению, Этна и Сианна не бесились под вопли популярной группы, а вяло ругали вдвоем кого-то третьего, сидя на ступенях нашего корпуса. Хм, забавно здесь все устроено — эти милые домики и разноцветные лестницы снаружи ночью выглядят совсем по-другому. Окна, затененные вечнозелеными тропическими деревьями, выходят во внутренний двор, словно кто-то специально создавал проект с учетом местной нереальной жары. Правда, на практике это мало помогает…

— Чего сидим, кого ждем? — весело поинтересовалась я, подходя к злобной парочке.

— Ждем, пока кое-кого хватит кондратий, — Этна яростно ковырнула мыском гладкие плитки. — Не дергайся ты так, я не тебя имею в виду.

— А кого же тогда? — я осторожно присела рядом с ней на ступеньку. Бездна, здесь даже гранит теплый.

— Сестер Самсоновых, — просветила меня Сианна, откидываясь на пол. — Их сиятельства куда-то упилили. И ключ нам, естественно, не оставили.

— Блин, договорились же, что карточку они засунут за светильник, — Этна исподлобья глядела на темную аллею, и взгляд этот не сулил забывчивым дамам ничего хорошего. — Мы и ушли спокойно плавать, а они загорать отправились. Возвращаемся с дискотеки, а здесь ни Самсоновых, ни ключа. И где их искать?

С перспективой провести полночи на улице окружающая темнота уже не казалась такой уютной. Ее масляно-черные щупальца тянулись к нам из закоулков, сгущая воздух до консистенции киселя. Дышать становилось трудновато.

— На ресепшине нам сказали, что дополнительный ключ нам дать не могут, только за деньги. А деньги лежат в номере, — Этна упрямо поджала губы. — Чтоб этим дурам завтра обзагораться. Сгореть к темной матери…

— Не кипятись, — машинально одернула ее я. Уже второе проклятие за день. А высказанное с такой экспрессией — наверняка сбудется. — Кстати, а ты не пробовала открыть дверь другим способом?

— Это каким еще? — равнодушно поинтересовалась Этна, делая мне страшные глаза. Еле заметный кивок указал на Сианну. — К тому же тут замок электронный, и шпилька здесь не поможет, — ага, не шпилька, а телекинетический импульс. Хотя с электроникой и вправду сложнее.

Да и присутствие Сианны смущает. Не буду же я при ней читать заклятие? Стоп. Есть идея.

— Послушай, Этна, — вкрадчиво начала я. — А вы точно дверь проверили? Вдруг она открыта? А?

Рыжая посмотрела на меня как на законченного психа. То есть сумасшедшую.

— Если вы не верите мне, то посидите здесь, а я пока попробую, — продолжила я. В глазах Этны засветилось понимание.

— Иди, если тебе хочется, — насмешливо фыркнула она. — А мы с Сианной, как умные люди, посидим здесь и дождемся Самсоновых. Да?

— Ну вообще-то я… — под грозным взглядом ведьмы девушка осеклась. — … посижу здесь. Да. Иди, если хочешь.

Окрыленная идеей, по лестнице я поднималась вприпрыжку. А вот и дверь. И ключа здесь нет, и не было, это точно. А вот след от него остался. Эти тонкие паутинки, которые оплетают ручку, замок и тянутся куда-то в темноту. Будь на моем месте любая другая ведьма, ее прикосновение разорвало бы эти невесомые нити в клочья. Но мои пальцы могут наполнить их силой. Свет и тьма есть во всем. Полутени и неясные следы, намеки и связи… Dei'a-Nattiee. Сумерки. Я просто делаю их прочнее.



Дверь отворилась с тихим щелчком.

— Девочки, а здесь и не заперто вовсе, — мой голос лучился наигранным удивлением. — Наверное, они дверь не захлопнули. Или замок сломался.

Над пролетом показалась кудрявая головка Сианны.

— Но как? Мы же точно…

— Да, мне тоже показалась, что она была неплотно закрыта. Зря я за ручку не подергала, — так же фальшиво поогорчалась Этна. И тихо, персонально для меня: — Как?

— Ладно, идем, главное, что она открыта, — я втолкнула недоверчиво осматривающую замок Сианну внутрь. — Этна, вещи все помнят. Я просто добавила некоторым воспоминаниям жизни, — закончила я шепотом.

— Даже без магии?

— Без заклинаний, это точно. Ну, а магия… Она есть во всем, правда?

В номере было тихо, темно и прохладно. Последнее — особенно актуально. Сианна опять первая застолбила очередь в ванную, и мы с Этной, ожидая своей возможности, устроились перед телевизором. Компанию нам составили уворованные из столовой во время ужина фрукты. Что за дурацкое правило — еду выносить нельзя? Явно не для ведьм писано. Да и в пляжный рюкзачок порядком влезает…

— Как тебе дискотека?

— Нормально. Только крутят одно и то же, быстро приедается. Завтра, наверно, не пойду. А ты где ходила? Мы тебя потеряли.

Я задумчиво отщипнула виноградину.

— На пирсе валялась. Знаешь, там действительно состоялся живой концерт. И девушка пела очень хорошо. Еще и на гитаре играла.

— Ага, еще и написала тексты сама, наверное. Ну, прямо вечер бардовской песни, — ухмыльнулась Этна, выбирая самый крупный апельсин. Пользуясь отсутствием Сианны и прочих нежелательных свидетелей, ведьма одним импульсом сдернула с него шкурку. По комнате распространился резкий свежий запах.

— Ты не смейся. Мне очень понравилось.

— А чего тогда ушла?

— Дискотека стала заглушать пение.

— Понятно. А вы почему домой так рано вернулись?

— Устали.

Ванную я посетила последней. Ждать пришлось долго, но с другой стороны — и меня никто торопить не будет. Если только наши дамы не вернутся пораньше. После теплого душа на меня навалилась страшная усталость. Я едва добралась до постели и успела прошептать "Доброй ночи". А потом — все. Как вырубили.


Здравствуй, моя Звезда.

Здравствуй, Тай. Давно не виделись.

Молчание. Потом, тихо:

Ты не сердишься на меня, Ледышка?

Смех. Беспечный, и легкий, как ветер. Он чуть покалывает кожу, и я замираю от восторга, прислушиваясь к этому звуку. Я тоже смеюсь. А голоса в темноте продолжают тихий разговор, не обращая на меня внимания. Я — невидимка сейчас.

Нет. Не сержусь. Ты прав, ты всегда прав. Ты успел вовремя. Я благодарен тебе, и…

Пауза.

Что?

Он встревожен. Неуверенные нотки в голосе собеседника ранят его сильнее, чем обвинения и угрозы.

И я скучаю по тебе, Тай. Правда. Я знаю, что я для тебя всегда был как непутевый младший брат, от которого одни неприятности, но…

Не говори так! Ты — самое дорогое, что у меня есть.

А твой сын?

Ледышка…Не надо…

Он замолкает. Когда он начинает говорить вновь, в его голосе боль.

Мой сын презирает меня за слабость. Он отказался от меня.

Ярость, холодная и далекая, вспыхивает, как падающая звезда в августовском небе. Его перебивают, зло, отчаянно.

Ты не слабый, Тай. Ты просто другой. Лучше всех нас. Я люблю тебя, правда!

Улыбка. Чуть виноватая и неуверенная. Просящая.

Ксиль…

Вздох.

Я не вернусь, Тай, и ты знаешь почему. Прости меня.

Но…

Я люблю тебя. Прости.


Звон будильника застал меня врасплох. Я вылезла из-под одеяла, нажала на заветную кнопку, поплелась к раковине, умываться, и только потом собственно проснулась. И сообразила, что что-то не так.

— Этна? — вкрадчиво протянула я. — Ты вставать собираешься?

— Отстань, садистка! — простонала подруга, утыкаясь в подушку. — Тебе хорошо, ты выспалась.

— Ты легла раньше меня! — искренне возмутилась я.

— Зато ты спала крепче, и не слышала, что устроили эти, — проворчала Этна, спуская ноги на пол. Ага, встала!

— И что они устроили? — громким шепотом поинтересовалась я из ванной, натягивая купальник. Хм, сверху сарафан накину, и сойдет.

— По дороге расскажу, — угрюмо пообещала Этна.

И действительно, рассказала. История получилась крайне занимательная. Где-то в два часа ночи в номер заявились наши дамы, пьяные в хлам. Сначала они тихо и мирно пытались утопить друг друга в ванной, но, к сожалению, не вышло. И тогда бравые сестры решили отомстить подлому миру и начали петь. Конечно, окна и несущие стены были звукоизолирующими, но внутри-то номера слышимость была прекрасная. Всю ночь дамы бузили, соревнуясь в громкости и надрывности исполнения народных хитов. Лишь под утро Самсоновы пали в неравном бою с Морфеем. Или с Бахусом, кто их знает…

— Бедняга… Ну ничего, днем выспишься. Все равно делать нечего, на пляж нельзя. Что смеешься?

— Да вот, смотрю, не только старухи хорошо повеселись ночью. Вон там, — Этна ткнула пальцем в полосу прибоя, — тоже какой-то герой прикорнул. Эй, ты чего? Тебе плохо?

— Этна… — похолодевшие губы с трудом слушались. — Он не спит. У него голова в воде.


Дальше было очень много суеты. Дежурный на ресепшине долго не мог понять, чего от него добиваются две зареванные девчонки. Сказывался языковой барьер. Потом, когда до несчастного клерка дошло, какое еще «тело» мы имеем в виду, то бедный парень свалился в обморок. Еще бы, после ночного дежурства и такое услышать…

Вскоре приехала полиция, и место оцепили. Труп осмотрели и убрали с пляжа, но оцепление оставили. В море работали водолазы, искали улики. У нас по три раза взяли показания, напоили успокоительным, а потом оставили в столовой, препоручив заботам Сианны. Завтрак был в самом разгаре, но есть совершенно не хотелось. Перед глазами еще стояло неестественно застывшее тело, иссеченное глубокими царапинами. И жуткая улыбка на мертвом лице.

— Найта, ну съешь чего-нибудь, — наперебой уговаривали меня подруги. Этна оправилась гораздо быстрее, будто и не она плакала в огромном пустом холле, ожидая приезда полиции и скорой.

— Не хочу, — вздохнула я. Потом решилась. — Девочки, может, это прозвучит глупо, но давайте пойдем искупаемся. Или наперегонки сплаваем пирса и до буйков. Раз этак двадцать.

На меня посмотрели, как на героиню. Чокнутую такую слегка.

— Ты помнишь, что там недавно нашли? — поинтересовалась Этна, доверительно заглядывая мне в глаза. — И ты еще хочешь там купаться?

— Море большое, — пожала плечами я. — И та вода уже ушла. Даже испачканный песок на этом месте новым присыпали. Так что глупо бояться. Просто… — я потерянно опустила голову. — Чтобы расслабиться, мне надо поплавать. А одна я не пойду.

— Хорошо, — Этна решительно встала, рывком отодвигая кресло. — Но обещай, что в обед съешь так много, как только влезет.

— Идет, — улыбнулась я. — Бездна с ней, с фигурой.

Море и вправду успокаивало. Прозрачные теплые волны, искрящиеся в солнечном свете, словно смывали из памяти жутковатые картины. Через пару часов Этна уже перестала напряженно коситься на злополучное оцепление, а Сианна, знавшая обо всем только с наших слов, вообще, кажется, забыла, зачем здесь эти красно-белые ленты. Я же старательно изгоняла из сознания пугающие картины, концентрируясь на странном сне. Как обычно, я запомнила только музыкальные переливы голосов в темноте. Что они говорили, оставалось для меня загадкой, но сейчас мне казалось, что ничего важнее на свете нет. Я с нетерпением ждала наступления ночи.

— Интересно, а живой концерт сегодня будет? Хотелось бы мне послушать ту странную певицу снова, — задумчиво проговорила я, ни к кому не обращаясь. Тело сковала приятная усталость. Я лежала на поверхности воды, раскинув руки. Волны мягко качали — вверх-вниз, легко, как перышко.

— Ты собираешься идти? — поинтересовалась с пирса Этна. Она уже вдоволь наплавалась и теперь загорала, расстелив на досках полотенце. К слову сказать, народу на пляже меньше не стало. Думаю, люди просто не знали о случившемся. Утром на пляж никого не пускали, а труп видели только мы с Этной и еще клерк из приемной, а он, скорее всего, держал язык за зубами, чтобы не портить бизнес. Туристы ныряли, смеялись как ни в чем ни бывало, в шутку плескались водой.

— Ну, собираюсь.

— Тогда давай пойдем вместе. Тебя все равно не переубедишь, а так мне хоть поспокойнее будет, — заключила Этна. — Заодно послушаю твою хваленую певицу.

По моим губам растеклась блаженная улыбка.

— Она поет, как само море.

— Ну-ну. Посмотрим…


Хоть Этна и была настроена скептически, но все же вечером ей пришлось признать мою правоту. Сейчас на пирсе мы сидели втроем, наслаждаясь плеском волн, подтаявшими сладостями и отдаленным пением.


Ты потерял и свой дом, и любовь,

Ну же, не бойся, следуй за мной!

Здесь, среди сонных подводных лесов,

Ты обретешь долгожданный покой…


— Ты немного ошиблась, — сказала вдруг Сианна. — Она поет не как море, а как сирена.

— Сирена? — недоуменно оглянулась Этна.

— Да. Они заманивали неосторожных моряков своим божественным пением, и те вели свои корабли прямо на скалы. И разбивались насмерть.

Я перекатилась ближе к краю, вглядываясь в сумрачные морские глубины. Что-то, похожее на фантасмагорическое лицо, светилось в его глубине, тянулось вслед за течением под пирс.

— А в этой легенде ничего не говорилось о том, что у сирен есть когти или что-то вроде этого?

Сианна вздрогнула.

— Ты их с вампирами путаешь, Найта, — вздохнула розоволосая. — И вообще, это просто легенда, не приплетай к утреннему трупу.

Пение девушки сменило тональность на мрачную. На далекие звезды набежало облако. Я зябко передернула плечами.

— Может, в номер?

Этна с радостью поддержала мое предложение. По дороге наша троица завалилась в одно из ночных кафе под открытым небом. Их много было на территории отеля. Еда и напитки были включены в стоимость тура, так что посетителей здесь всегда скапливалось предостаточно.

— Надеюсь, наши дамы ничего сегодня не учудят, — пробормотала Этна, отстраненно разглядывая содержимое изящной фарфоровой чашечки. Кофе как кофе, по-моему. — Спать охота.

— В любом случае, рассвет встречать я на пляж больше не пойду. В девять часов, как все нормальные люди, — поддержала ее я. Усталость давила. В ушах звучали гитарные аккорды, смешавшиеся с плеском волн.


Малыш… Не слушай ее.

Я не могу. Она все настойчивее, Ксиль! Она зовет…

Забудь о ней.

Но эта песня…

Улыбается.

Тогда послушай мою песню…


Утро прошло, как в тумане. Я постоянно ощущала тревогу, но не могла определить ее источник, и от этого чувствовала себя ужасно уязвимой. Хотелось действий. Все равно каких — лишь бы не сидеть, сложа руки.

В то же время, несмотря на все разгорающееся нетерпение, реально я делать ничего не могла. Наоборот, часто ловила себя на том, что не уже не слушаю болтовню Этны и Сианны, рассказывающей о своем парне, или пропускаю мимо ушей нотации сестер Самсоновых.

— Эй, Найта, ты как? Нормально?

— А что? — я покосилась на ведьму, с энтузиазмом уплетающую завтрак. Рыжая расплылась в ехиднейшей из улыбок.

— Ничего. Просто ты так улыбалась во сне, что тебя будить было жалко. Что-то хорошее снилось?

Я задумалась.

— Наверно. Я не помню. Кажется, какая-то песня…

Этна беззаботно рассмеялась, а вот Сианна выглядела обеспокоенной.

— Тебя так впечатлила та певица?

— Нет, — я покачала головой. — Это была не она. Вроде бы голос снился мужской…

— Ага. Сирен, значит, — опять хихикнула Этна.

Я не ответила. Странное какое-то чувство. Будто мне что-то надо вспомнить, а я не знаю что. И на море все время тянет, как магнитом.

По-прежнему у меня не получалось запоминать свои сны. Оставалось только смутное ощущение. Как с этой песней сегодня. Говорят, психологи в таких случаях рекомендуют заводить отдельные тетради и скрупулезно записывать в них свои сновидения. Попробовать, что ли?

И еще одно происшествие в копилку странностей… Вчера, когда мы возвращались с пляжа, в какую-то секунду я очень четко ощутила присутствие постороннего. Вампира. Аура его была смазанной и обезличенной, как при неумелой маскировке, но определенно шакарской. Интересно, что делает вампир на человеческом курорте? Вряд ли загар обновляет…

— Эй, о чем задумалась? — ворвался в мои мысли жизнерадостный голос Этны. Вот уж кто быстро приходит в себя. Как будто и не было никакого загадочного трупа. Мне бы такие стальные нервы!

— Ни о чем, — я кинула косой взгляд на Сианну. Девушка была поглощена своим десертом и, казалось, не обращала внимания на наш с Этной разговор. Я решилась. Как можно более непринужденным тоном я начала: — Слушай, Этна, а вчера вечером на аллее ты не видела никого посто…

Монотонный гул обеденного зала разорвал дикий, вибрирующий вопль, донесшийся откуда-то снаружи. Я вскочила на ноги, опрокидывая кресло. Этна почти зеркально повторила мое движение. В рыжих волосах вспыхнули багровые колдовские искры.

— Парк, — одними губами обозначила слово ведьма. Я кивнула. Парк, который располагался прямо за пляжем. Не сговариваясь, мы с Этной выскочили из столовой и, срезая углы, понеслись к источнику звука.

Впрочем, можно было и не торопиться так. Место, где разворачивались события, можно было определить за километр. С чего бы еще на неприметном пятачке возле можжевеловой оградки собралась такая толпа? Мы с Этной сбросили скорость и незаметно влились в ряды любопытствующих.

А милое место, уютное такое… Живая изгородь, фонтанчик работает, вон, девушка наклонилась попить. Еще упадет, ишь, как перегнулась. И чего ради поднимали крик?

— Смотри левее, — побелевшая Этна дернула меня за рукав. Я послушно последовала ее совету… и резко отвернулась.

— П-пошли отсюда, — заикаясь, пробормотала я.

— Куда?

— В номер. Мне прилечь надо…

К счастью, сестры Самсоновы отправились прогревать свои косточки на пляж, и никто не мог помешать Этне сотворить небольшое успокоительное заклинание. А в холодильнике обнаружился томатный сок… Спасибо Сианне, обожающей этот напиток. Гадость, конечно, но когда желудок к горлу подкатывает — самое то. И без всякого колдовства.

— Ты это видела? — вяло спросила меня Этна с соседней кровати. Побочный эффект заклинания — физическая слабость в течение некоторого времени. Зато мозг заработал.

— Еще бы. И вряд ли теперь забуду.

— И что думаешь?

Думаю, что у нас большие проблемы. Как и у всех постояльцев отеля.

— Это не может быть человек, Этна, — сказала я вслух. — Разве что он вдохновился примером незабвенного Фредди и примотал к пальцам лезвия. И все равно, так исполосовать тело… Но меня больше беспокоит другое. Вернее, другая.

Этна насторожилась.

— Что ты имеешь в виду?

Я прикрыла глаза, стараясь получше приспомнить злополучную картинку, фрагменты которой и так стояли у меня перед глазами.

— Та девушка в фонтане. Мне кажется, она тоже была мертва. И ни единой царапины.

Этна надолго замолчала, обдумывая сведения, вспоминая и анализируя. Я почти видела, как в голове у нее все раскладывается по полочкам. Анализ — конек моей подруги. Как бы вспыльчива, груба и несдержанна порой она не была, умения мыслить и делать выводы ей не занимать. А это значит, что я могу расслабиться и просто подождать.

— Итак, что мы имеем на данный момент? — задумчиво проговорила рыжая спустя пару минут. — Три трупа. Все убиты по-разному, но недалеко от моря.

— Тут везде море недалеко.

— Допустим. Ладно, недалеко от воды. Из того, что объединяет… У того первого мужика и парня из парка — предположительно раны от когтей. Кроме того, девушка утонула в фонтане, причем в воде была только голова, как и у мужика с пляжа. Все были убиты ночью.

— Что логично. Вряд ли бы маньяк стал действовать в разгар дня. Слишком много народу кругом шатается.

— Да что ты все придираешься? — возмутилась Этна. — Я, между прочим, пытаюсь выдвинуть жизнеспособную версию. Может, сама что интересное скажешь? Что сразу все прояснит, а?

— Скажу. Вчера вечером по дороге в номер я заметила вампира.

— Чего? — Этна подскочила на кровати, игнорируя теоретическую слабость, которая должна была возникнуть после заклинания. — Чего ты сразу-то не сказала?

Я скривилась, как от зубной боли. Да, сглупила. Но, возможно, это и к лучшему.

— При Сианне? И вообще, сначала я думала — показалось. Увидеть кого-то всего на пару секунд и опознать только по ауре — слабоватая улика.

Этна устремила на меня пытливый взгляд.

— Значит, вампир? А ты не думаешь, что это?..

— Нет, — отрезала я. — Если бы он был здесь, я бы знала. И он не совершил бы таких ошибок глупых ошибок, как выставленные напоказ трупы. Да и мало ли вампиров на свете! Возможно, это кто-то из фазы кровавого безумия.

— Здесь, с местной солнечной активностью? — скептически подняла бровь рыжая.

— А вдруг только ночью выходит?.. Так… Слушай, у меня идея! — загорелась я.

— Мне не нравится, — решительно отрезала Этна.

— Но ты же не слышала!

— А мне не нравится заранее, — вздохнула подруга, падая обратно на подушки. — С таким лицом только глупости предлагают. Ладно, валяй.

И я принялась вдохновенно излагать. Мой план был до жути прост: накрыться невидимостью и защитным контуром — пустяк для двух эстаминиэль! — и походить ночью по территории отеля с поисковой сетью наготове.

— Только сеть придется делать маленького диаметра, но очень мощную, чтобы любую маскировку пробивала, — закончила я. — Ну, как тебе план?

— Кретинизм в последней стадии, — вздохнула Этна. Вздохнула — и принялась за разработку заклинания невидимости.

К несчастью, спокойно и вдумчиво подготовиться нам не дали. Сначала в номер ввалилась запыхавшаяся Сианна с «потрясающей» новостью: в парке нашли трупы парочки. Причем парень весь искромсанный и вроде как даже с отрезанной головой, а девушка утонула в фонтане. Ха, голова у него отрезана! Оторвали, в лучшем виде. И кровищи — море.

Перемигнувшись, мы с Этной сделали испуганные лица и «решили» сегодня после заката никуда не ходить — ни на пляж, ни на дискотеку. К моему удивлению, Сианна хоть внешне и поогорчалась, что весь вечер испорчен, но, похоже, была очень рада, что мы остаемся в номере. Тоже испугалась, что ли?

Ну, а потом начался форменный кошмар. В комнату ввалились стонущие Самсоновы. Как оказалось, они умудрились задремать на мягком песочке и теперь могли похвастаться равномерно обожженной кожей — у Ксении на спине, у Виктории на животе. Дамы громко жаловались, искали кефир дабы смазать пострадавшие участки, ругали отель и пляжи вообще. А потом вообще уселись на Этниной кровати и включили на полную громкость телевизор — якобы ради успокоения нервов. Меня так и подмывало шарахнуть по ним чем-нибудь усыпляющим, но присутствие Сианны сдерживало. Она и так настороженно поглядывала на Этну, так качественно сглазившую надоедливых старух.

Кстати, интересно, как там гид…

В итоге нам втроем пришлось перебраться на балкон, благо там почти ничего не было слышно.

Остаток дня прошел очень вяло. Пару раз искупавшись в бассейне, мы предприняли безуспешную попытку отделаться от Сианны и позаниматься магией. Но тщетно… Девушка ходила за нами, как приклеенная, ни на секунду ни выпуская из виду. Кто бы мог подумать, что ее так впечатлят все эти убийства… И вообще, боится — пусть сидит в номере. Лишь после ужина я сумела ненадолго запереться в ванной и вдоволь поэкспериментировать с сетью, пока Этна с Сианной ходили на пляж — искупаться напоследок.

Ближе к полуночи, когда Сианна вроде бы уже заснула, да и Самсоновы перестали жалобно ворчать в своей комнате, мы с Этной тихонько выскользнули из номера, накидывая контуры. Этна взяла на себя защиту и невидимость, а я — сеть, раз уж мне удалось уже разок засечь непрошенного гостя. Стараясь наступать бесшумно, мы отправились в обход по территории отеля.

Если честно, то почти сразу же у меня было твердое подозрение, что милующихся парочек мы найдем гораздо больше, чем маньяков и трупов вместе взятых. Но то ли погода выдалась «нелетная», то ли кафе и уютные номера привлекали влюбленных больше сомнительных прелестей ночного пляжа или парка, а людей за пределами привычных маршрутов мы не обнаружили. Зато одну очень знакомую ауру выцепили очень быстро.

Мы проходили мимо ничем не примечательного открытого кафе — пара столиков, автомат с напитками да лоток с печеньем, — когда сеть дернулась. Сделав знак Этне, я осторожно заглянула через оградку и чуть не свалилась от удивления.

— Ты чего? — шепнула подруга, придерживая меня за локоть.

Я раздраженно мотнула головой и одним прыжком перемахнула через поручень, направляясь к дальнему столику.

— И что вы здесь делаете, Пепельный князь? На туристов охотитесь, что ли? — я с размаху опустила ладони на плечи одинокому посетителю. Невидимость разлетелась на осколки. — Признавайтесь, трупы — ваших рук дело?

Мужчина в обтягивающей черной майке подарил мне укоризненный темно-вишневый взгляд. Ну конечно, этого ничего не проймет.

— Успокойтесь, юная леди, и позвольте мне все объяснить. К убийствам, происходящим здесь, я не имею никакого отношения…

— Ага, и вообще вы просто мимо проезжали!

— Да присядьте же вы, наконец, Найта! — в бархатном голосе скользнули нотки раздражения. Я не на шутку перепугалась и послушно уселась рядышком. — Разумеется, я здесь оказался не случайно. Леди Элен попросила меня приглядеть за вами, чтобы уберечь от глупостей и от соблазнов самостоятельной взрослой жизни… Ну, ну, не кривитесь так. Лично мне кажется, что вполне уже можно доверять вам, но не мог же князь отказать в просьбе глубокоуважаемой эстиль? Конечно, леди имела в виду не меня лично, а кого-нибудь из моего клана… Но я решил все же составить вам компанию.

— Какая еще компания? Их здесь еще и несколько? — Этна бесцеремонно плюхнулась на стул и подперла подбородок рукой, вызывающе поглядывая на равнодушного вампира. — Это что еще за мужик такой? Найта, ты его знаешь?

Я мученически вздохнула. Ну что же мне не везет так?

— Да, точно, вы же не знакомы. Хм, Этна, это…

— Мое имя Тай, — уголки губ дрогнули в намеке на улыбку. — Я из Пепельного клана. Сюда меня направил мой князь по просьбе леди Элен.

Э, чего это он делает? Я настороженно глянула на вампира, но он продолжал спокойно впаривать Этне ту же историю, что и мне, с той лишь разницей, что мне-то хорошо было известно, кто в ней главный герой. Только сейчас я заметила, что князь выглядит несколько необычно… для себя. Шорты, сандалии на босу ногу, футболка вместо привычной строгой рубашки… Волосы были небрежно собраны в низкий хвост, и в полумраке кафе они выглядели почти черными, лишь со слабым синеватым отливом. Только глаза остались прежними — глубоко-вишневыми, внимательными и безмятежными.

Тантаэ, это точно вы? Я уже начинаю сомневаться…

Сомневаться во мне? Как можно, госпожа…

В его мысленном голосе слышалась усмешка.

Тогда почему вы не хотите сказать Этне, кто вы? Что за спектакль с этим "меня сюда направил мой князь по просьбе…"?

Считайте это моей причудой.

Ну ладно.

К тому же присмотреть за вами меня просил еще и тот единственный, кого я могу признать своим князем…

— Максимилиан?! — от неожиданности я сказала это вслух. Этна подозрительно на меня уставилась. — Все в порядке, продолжайте.

— А что продолжать, я уже все сказал, — пожал плечами Пепельный князь. — А верить или нет — ваше дело, юные леди.

— Ну… — Этна покосилась на меня.

— Все в порядке, ему можно доверять, — быстро проговорила я, лихорадочно осмысливая сказанное. Неужели он и вправду виделся с Максимилианом? — С моей мамы станется устроить слежку за нами…

Этна скорчила грустную физиономию и уткнулась лицом в сложенные крест-накрест руки.

— Я так и знала, — глухо прозвучало из-под рыжей копны. — Полный отстой, короче. Не дадут нам нормально отдохнуть. Сначала трупы, потом это…

— Кстати, о трупах, — подхватила я. — Тан… Тай, что вы знаете обо всем этом? Все-таки три убийства за два дня — внушает опасение…

— Ну, к слову, не три, а девять, — равнодушно поправил меня князь, не обращая внимания на наши вытянувшиеся лица. — Это только те, кого нашли. В разных местах, порой на десятки километров разницы. Но всегда вблизи моря. Кроме того, я поднял информацию за прошлый год. Тогда в последние месяцы лета тоже начались странности. Убийственные странности. Всего погибшими и без вести пропавшими числятся около трех сотен человек. Особенно меня впечатлило дело так называемой «яхты-призрака», обнаруженной недалеко от береговой линии. Двадцать три человека, экипаж и пассажиры, бесследно исчезли. Только одно тело было обнаружено. Девушка, туристка из-за океана, повесилась в своей каюте. После того, как яхту обнаружили, исчезновения прекратились.

— Так… Постойте, — я резко втянула воздух, приходя в себя. — Почему же об этом ничего не говорили в новостях?

Князь только пожал плечами.

— Кто знает? Побережье большое, да и люди убиты очень по-разному. В большинстве случаев на теле жертв не было обнаружено следов насилия. Просто бедолаги, решившие прикорнуть в полосе прибоя. К тому же, — Тантаэ позволил себе хищную усмешку, — эта страна кормится за счет туристов. Властям не выгодно поднимать шум вокруг подобных происшествий. Я сам узнал о происходящем, лишь лично прибыв сюда.

Я бы ни за что не порекомендовал вам это место, если бы знал, как обстоят дела.

Не сомневаюсь.

— И что теперь будем делать? — Этна рассеянно крутанула пальцем блюдце. Жалобно звякнув, оно перекатилось по столу и, дрожа, замерло у самого края.

— Время позднее. Вам стоит пойти отдохнуть, — с улыбкой посоветовал князь. — Все равно вы вряд ли чего-нибудь заметите. Я второй день "на дежурстве", и увы… Позволите проводить вас?

— Да, конечно… — задумчиво согласилась я. Этна кивнула.

Пепельный князь действительно проводил нас почти до самого номера, хотя едва ли нам что-то грозило. Он остановился на лестнице, оценивающе глядя на дверь на третьем этаже.

— Не думаю, что мне стоит подниматься. Вряд ли ваши соседки будут рады моему присутствию, — Тантаэ чуть улыбнулся, словно вспомнил нечто забавное.

— Да уж, это точно, — проворчала Этна. — Мерси вам за рассказ преогромное. До завтра.

Я задержалась внизу, никак не решаясь спросить. Князь подбадривающе поднял бровь. Я глубоко вздохнула, собираясь с силами.

— Этна, ты иди, а я еще прогуляюсь. Мне надо кое-что спросить. Это… личное.

Подруга замерла на последней ступеньке, потом сдержанно кивнула.

— Ладно. Только давай в темпе.

Некоторое время мы просто бродили по дорожкам. Князь наверняка был в курсе того, что творилось в моей непутевой голове, но и не думал первым начинать разговор. Конечно, ведь отвечать на еще не заданный вопрос — это так невежливо…

— И все же я отвечу. Да. Я с ним виделся.

— Правда? И… как он? — встрепенулась я. — Он в порядке?

— Сложно сказать, — нахмурился Тантаэ. — Это не была встреча в привычном смысле. Скорее, общий сон.

— Сон?

— Да. Хотя Максимилиан говорит, что не желает никого видеть, но есть вещи, над которыми мы не властны. Если ты однажды делишь с кем-то сон, то это навсегда.

Навсегда. Какое хорошее слово.

— А о чем вы говорили? Или это… — я покраснела — … личное? Ладно, можете не отвечать, забудьте, что я спрашивала…

Тантаэ невесело усмехнулся.

— Да нет, почему же. Все было очень предсказуемо. Взаимные извинения и трогательные признания, сентиментальные воспоминания и печальные предчувствия. Он попросил меня позаботиться о вас, леди. Предупреждал о какой-то опасности. Вскоре после этого я и решил приехать сюда.

— Постойте, — я зацепилась за одно слово. — О какой именно опасности он говорил?

Пепельный князь только пожал плечами.

— Ничего конкретного. Хотя… Прошлой ночью он мне снова приснился. Леди, — Тантаэ повернулся ко мне всем корпусом. Глаза полыхнули насыщенным алым. — Вы не слышали в последнее время какую-нибудь необычную песню? Такую, которая надолго запала в душу?

— Да сколько угодно, — я неопределенно взмахнула рукой. — Одна певица на пляже каждый вечер такие концерты устраивает — закачаешься. И музыка у нее очень необычная. Рваная и ритмичная одновременно, как волны на море.

— Волны на море, говорите… — он опустил взгляд. — Не нравится мне все это. Возвращайтесь-ка лучше в номер, леди. Я провожу.

Не слушая возражений, князь доставил меня прямо к дверям комнаты. Спать мне уже расхотелось, а вот побольше расспросить о Максимилиане и общих снах было необходимо. Уж больно подозрительные у меня в последнее время видения. Те из них, что я сумела запомнить.

— Как мне вас найти? — крикнула я, перегнувшись через перила. Разглядеть вампира в темноте еще труднее, чем пресловутую черную кошку, но я чувствовала, что он еще где-то неподалеку.

— Восьмой коттедж. Из тех, что у парка, люкс. Приходите завтра после двенадцати.

Бездна! Да он целый коттедж снимает! Отдельный! Зависть, конечно, нехорошее чувство, но…

Мое мрачное настроение еще больше усугубилось, когда я вошла в нашу тесную комнатку и увидела, как Этна потрошит холодильник, сдавленно ругаясь. Ох, неспроста это. Чувствую, что наши милые соседки опять что-то учудили.

— Вот мерзавки, — ее свистящий шепот был похож на шипение большой сердитой кошки. — Представляешь, они выпили все! И твою минералку, и мою колу, и даже томатный сок, который мы с Сианкой поперли из столовой! И фрукты все сожрали!

Я хихикнула в кулачок. Хотя, конечно, ничего смешного. Пить в этой жаре хочется постоянно. Даже при включенном кондиционере.

— А чего ты хочешь? Они же обгорели на солнце, у них температура, жар, жажда и дальше по списку.

— Я все понимаю, — Этна с грохотом захлопнула дверцу холодильника. — Но почему за счет нас?

Вопрос, похоже, риторический.

— Забей на это, — посоветовала я. — Ложись лучше спать.


Иди…

Здесь покой и бездонная тишь.

Иди…

Ты поверишь, поймешь и простишь.

Мы ждем…

Тихий сон — все, что нужно тебе.

Уснем,

Покоряясь себе и судьбе.

Иди…


Голова спросонья была очень тяжелая и мутная. Так обычно бывает, когда проваляешься в постели до полудня в выходные, встанешь — и делать ничего не хочется, и опять ложишься.

Странно, ведь сегодня я спала недолго. Солнце едва поднялось над крышами. Да и Этна с Сианной еще сладко дрыхнут в своих постельках. И что же мне так не лежится?

Я кинула взгляд на дисплей мобильного. Половина девятого. Да, к Тантаэ еще рановато. Но как все-таки хорошо, что он здесь! Можно с чистой совестью переложить на его плечи расследование всех этих таинственных исчезновений. Надо хотя бы себе признаться, что своими силами мы бы с этим не справились. Скорее, вляпались бы по самые уши, и других впутали. А так делами займется мудрый древний шакаи-ар, который и не такое на своем веку повидал.

И, кроме того… Он четко дал понять, что готов говорить о Максимилиане. А я действительно хочу узнать о нем больше. Положа руку на сердце — я вряд ли смогу помочь Ксилю с исцелением, но ведь есть еще Дариэль. Если уговорить его, то помощь лучшего целителя и одного из самых опытных алхимиков и специалистов по ядам даст надежду на благополучный исход. Но сначала нужно обсудить эту идею с Тантаэ и узнать побольше о самом Северном князе. О его жизни, привычках, о той ране…

Но все разговоры — после обеда. А сейчас — купаться!


Сегодня волны на море были выше обычного. Многие туристы даже не рискнули зайти в воду и тихонечко лежали на пляже, наслаждаясь палящим солнцем. Глупые! Волны большие только у берега, метров пятнадцать от пирса — и вокруг лишь безобидные белые шапки. Впрочем, Этна с Сианной тоже отказались плавать, предпочитая поваляться на мокрых досках пирса. По-моему, то еще удовольствие! Уж лучше купаться…

Сейчас я занималась тем, что училась нырять с пирса. Нет, просто прыгать было не интересно. Я пыталась нырнуть как можно глубже и уплыть подальше, и без всякой магии. Во время одного из погружений я услышала под водой странные звуки. Похоже, будто кто-то поет. Неужели та самая сирена, умножающая количество трупов?

Я оглянулась на девчонок. Сианна мирно сопела, накрывшись полотенцем. Лицо скрывалось под огромной соломенной шляпой, издалека похожей на спасательный круг. Этна читала стащенную у меня книжку. Нет, не один из учебников — так, фэнтези про очередную ведьму-недоучку и ее вампира-возлюбленного, случайно подвернувшееся под руку во время сборов. Заметив мой взгляд, рыжая радостно помахала рукой. Сказать? Не-ет, ни за что. Сразу вытащит меня из воды и побежит искать Тантаэ. А мне хотелось провести еще пару экспериментов.

Я набрала в легкие побольше воздуха и нырнула. Да, действительно, пение. И мелодия знакомая. Ее источник располагался где-то за буйками и чуть левее пирса. Море в этом месте было особенно темным — значит, глубоко. Интересно…

Воздух закончился, пришлось вынырнуть. Оценив расстояние, я решила проплыть до буйков поверху. А там нырну и проверю свою теорию. Потом, конечно, вернусь к Этне и все ей расскажу.

Плыть оказалось не так уж близко. Я немного подрейфовала на спине, отдыхая. Апельсиново-рыжие конусы буйков покачивались рядом. Здесь даже на поверхности можно было различить мелодию. Резкие гитарные аккорды, мягкий высокий голос… Я глубоко вдохнула и нырнула.

Музыка оглушала. Было такое чувство, что у меня под ухом включили колонки. Никакими физическими явлениями это объясняться не могло — чистая магия. Иначе бы все туристы сюда сбежались. Сейчас я даже различала слова. Это действительно оказалась та самая песня. Плыву за буйки, в холодную моря громаду… Чушь, она очень даже теплая! Но шелк этой юбки цыганской так тянет на дно…

Стоп. Какая юбка. Я в купальнике. Так что же путается у меня в ногах?

Я с трудом согнулась, рассматривая странные красно-розовые нити, поднимающиеся из глубины. Прикосновения к ним обжигали, как кислота — уже сейчас на моей коже проступили кровавые следы. Все, хватит, пора на воздух.

Но волосы мне облепили лицо… Облепили, и забились в рот, в уши, в глаза. Красные, розовые, белесые клочья, действительно похожие на пряди волос.

Тону, я правда тону! И это не смешно, слышите!

Я отчаянно рванулась вверх, к свету. Бесполезно. Ноги накрепко запутались в кровавых сетях. Движения стали вялыми, будто мое тело и впрямь облепила многослойная пышная ткань, размокшая в соленой воде. Я рубанула магией — и сила впустую ушла в темные глубины, отраженная притаившейся на дне гадостью.

Не действует. Не действует! Да что же это такое!

Легкие резануло. Темнеющим взором я наблюдала, как к далекой золотистой поверхности летят стайки пузырьков.

Все, конец.

Кто-нибудь, на помощь!!!


Оказывается, воздух может причинить легким еще более сильную боль, чем вода. Эту простую истину я постигала, выкашливая на песок соленую дрянь, под завязку забившую легкие. Это что, неужели просто вода? Как плохо-то, мама… Холодные, как лед, руки осторожно поддерживали меня, не давая свалиться на грязный песок, как есть.

— Вы в порядке, леди? — участливо осведомился Тантаэ, помогая мне усесться. С другой стороны меня держала бледная, как сама смерть, Этна. Губы у нее мелко тряслись, будто она постоянно что-то повторяла.

— Кажется, да, — с трудом прохрипела я. Только сейчас я обратила внимание на жуткую ломоту во всем теле. На коже расходились вздувшиеся, а кое-где и кровавые разводы, похожие на следы от щупалец медузы. Особенно пострадали ноги и почему-то левая рука. Смутно припомнилось, как я из последних сил пытаюсь оторвать от себя жгучие волокна. Голова закружилась. — Хотя нет, — быстро добавила я, облокачиваясь на заботливо подставленное плечо Этны.

— Это неудивительно, — заметил князь, укутывая нас обеих полотенцем. — Вы порядком нахлебались воды, ошпарились щупальцами и вдобавок чуть не выжгли себе мозг телепатическим воплем.

Значит, это была все-таки медуза? Не демон? Это радует.

— Магия не работала, — я устало прикрыла глаза, не пытаясь оправдываться. — Я кричала-то больше от отчаяния, не надеясь на помощь.

— Зачем тебя вообще туда понесло, горе мое? — горестно возопила Этна, поддерживая меня в вертикальном положении. Как всегда в такие моменты, наносная грубость сменилась искренней заботой. Все опять куда-то поплыло. Тело болело, будто в кипяток опущенное. — Ты что, медузу не заметила?

— Не было там никаких медуз, — вяло возразила я. — Я услышала под водой песню и попробовала подплыть поближе. И у меня почти получилось. А потом появились эти волосы, и я стала тонуть. А магия не работала… Я уже говорила, кажется.

— Песня?.. — Тантаэ задумчиво опустил глаза. Надо сказать, в плавках Пепельный князь смотрелся препотешно. У него была такая бледная и безволосая кожа, как восковая. Даже рельефная, хорошо развитая (для тощих в своем большинстве вампиров, разумеется) мускулатура не могла сгладить странноватого впечатления. — Это все меняет. Похоже, на вас вели целенаправленную охоту, леди. Никто другой ничего не слышал. К тому же, когда я нырял за вами, рядом никого больше не было. Ни убийц, ни сирен, ни демонов.

— Вы ныряли? — слабо удивилась я. — Сколько же я в воде проболталась?

— Не так уж много, — успокоил меня князь. — Вас спасли телепатические навыки. Все, обладающие минимальным магическим даром, услышали этот зов. Я и леди Этна одновременно прыгнули в воду — я с берега, многоуважаемая леди с мостков. Мне посчастливилось добраться первым. Вы медленно опускались на дно. Вокруг руки, кажется, обвилось нечто прозрачное и студенистое, действительно похожее на медузу. Я отцепил это и вытащил вас на берег. Вот и все.

— Нет, не все, — шмыгнула носом Этна. — Ты не дышала, и сердце не билось. Этот тебе искусственное дыхание минут пять делал, я уже думала — конец. Потом вообще шаманить начал.

— Не преувеличивайте, — чуть поморщился князь. — Пришлось прибегнуть к помощи крыльев, но это стандартная ситуация. В основном организм справился сам, нужно было лишь слегка подтолкнуть процессы.

Я обернулась, внимательно разглядывая синеволосого через плечо.

— Спасибо. Вы мне уже второй раз жизнь спасаете.

В дивных, темно-вишневых глазах вспыхнули странные огоньки.

— Не стоит благодарности, юная леди. Любой поступил бы также.

Я недоверчиво хмыкнула, выражая свое сомнение в таких пафосных словах. Как правило, люди не слишком-то заботятся о ближних своих, предпочитая решать собственные проблемы. Даже если бы я стала тонуть у самого берега, никто и пальцем бы не пошевелил. В лучшем случае, туристы позвали бы спасателей.

Кстати, о туристах. Только сейчас я заметила, что люди на пляже не обращают внимания на нашу странную компанию. Даже Сианна продолжала так же посапывать под своим полотенцем.

— Я глаза отвела, — пояснила Этна в ответ на немой вопрос. — Так проще.

— А… — начала было я, но князь осторожно меня перебил.

— Все потом, леди… Сначала вам надо прийти в себя, отдохнуть. Вы сможете сами идти?

— Сомневаюсь…

Тантаэ поднялся одним гибким движением, быстро натянул на себя майку и шорты. Потом подхватил меня под локоть с одной стороны, Этна с другой, и наша троица вяло поковыляла к номеру.

— А вещи? — спросила я, оглядываясь на пляж. Все, кроме полотенца, осталось на пирсе. Да и оно, кажется, принадлежало Тантаэ.

— Сианна заберет, — буркнула Этна. — Иди давай.

В номере нас ждал неприятный сюрприз. Самсоновы нагло сдвинули наши кровати, усаживаясь на них перед телевизором. Прямо на покрывале они разложили бутылки с вонючим пивом и соленое печенье. Крошки проваливались вниз, теряясь в простынях.

— Яви-илась, — гнусаво протянула Ксения, почесывая обгоревшую шею. — Че на ногах-то не держишься? С утра выпимши? И с мужиком еще. Мы ж просили вас по-человечески…

Тантаэ хватило лишь одного взгляда, подкрепленного молчаливой вспышкой яростных шакарских эмоций. Сестры, испуганно ойкнув, резко рванули к выходу, забыв даже про свое пиво. Передернув плечами от отвращения, Этна без всякого сожаления спалила оставленный мусор и встряхнула покрывало.

— Клади ее сюда.

Я с удовольствием распласталась на гладких простынях. Рыжая со вздохом укрыла меня одеялом. Князь улыбнулся, глядя на это.

— Если позволите, я оставлю вас, юные леди. У меня есть дела.

— Иди, конечно, — махнула рукой ведьма. — Я пока зелье приготовлю, ранки смазать…

Я хихикнула сквозь сон.

— Ты же не умеешь.

— А память матерей тогда зачем?..

Я провалилась в бред, тяжелый и липкий, как во время болезни. Мерещились голоса, по потолку скакали разноцветные пятна, а одеяло постоянно меняло форму и размер. Оно то начинало душить меня, громадным весом своим придавливая к кровати, то взлетало, увлекая меня к потолку, а порой и вовсе дезертировало под кровать. Когда оно начинало вести себя особенно нагло, я грозно прикрикивала на него, и одеяло послушно возвращалось на место.

Ближе к вечеру меня разбудила Этна.

— Вставай. Я тебе кое-что приготовила.

Этим кое-чем оказалась вязкая зеленоватая жидкость в баночке из-под мороженного. Жидкость пахла мятой и спиртом, что навевало воспоминания о первых опытах в лаборатории Дариэля, когда мне еще не доверяли огонь или опасные реактивы.

— Что это? Надеюсь, пить не надо?

— Нет, — успокоила меня Этна. — Это мазь такая. От химических ожогов, ну, и от простых сойдет. Нет, если ты мне не доверяешь, можешь просто взять из аптечки пантенол…

— Давай лучше свое лекарство, — прокряхтела я, усаживаясь на кровати. — Знаю я эту человеческую химию…

Мазь оказалась однородной, без комков. Она приятно холодила кожу и быстро впитывалась, оставляя после себя лишь легкий зеленоватый налет. Воспаление спало почти сразу же, а самые крупные ожоги затянулись белыми рубцами. Ничего, через пару дней само все пройдет, и следов не останется.

— Спасибо. Классная штука, — похвалила я Этну. — Из чего делала?

— Что было, из того и делала. Молоко из буфета, мята и кое-какие травки из твоих сборов, полфлакона духов и местная флора.

— Ага, и поколдовать.

— А куда ж без этого? — хитро развела руками рыжая. Действительно, без магии этот убойный коктейль только усугубил бы ситуацию. Кстати, частая ошибка людей. Покупают всякие сборники с якобы древними рецептами, а там про обряды ни слова. А иногда для того, чтобы зелье сработало, надо всего лишь помешать его против часовой стрелки или поставить в лунную ночь на окно.

Через пару минут, когда мазь впиталась окончательно, я наконец исполнила свою заветную мечту и посетила душ. Ароматная пена смыла морскую соль, пот и остатки зелья. Из одежды я выбрала себе свободные брюки из льна и рубашку с длинными рукавами, чтобы не смущать никого беловатыми следами ожогов на коже.

— Далеко собираешься? — спросила Этна, убирая следы своей ведьминской деятельности. Связки трав отправились обратно в багаж, остатки продуктов — в раковину, а мазь Этна аккуратно прикрыла салфеткой и поставила на тумбочку рядом с кроватью. — Надеюсь, Самсоновы до нее не доберутся.

— Надейся, надейся… Я собираюсь пойти поесть. Ужин, ясное дело, я пропустила, но кафешки-то открыты. Кстати, а где Сианна?

— О, это отдельная история, — широко ухмыльнулась рыжая. — Баллов на десять, не меньше. Когда мы ушли с пляжа, к ней подошел какой-то симпатичный парень. Познакомились, поболтали…Теперь она с ним везде ходит, в номер приходила только переодеться, даже не спросила, почему мы так внезапно исчезли и чего это ты решила прикорнуть средь бела дня…

— Любовь — штука серьезная… Хорошо бы и Самсоновы себе кого-нибудь нашли. А они не возвращались?

— Не-е, — протянула она. — Этот Тай их здорово напугал. И вроде не сделал ничего такого.

Я с любопытством оглядела подругу. Не поняла или просто притворяется?

— Он-то как раз и сделал. Кня… То есть Тай почувствовал, что сейчас убьет этих никчемных людишек. Кроваво и жестоко, как раз в шакарском стиле. А потом дал ощутить тень своих эмоций Самсоновым. И даже говорить ничего не пришлось, сами поняли.

— Мне бы так, — завистливо вздохнула Этна. — Подумал себе, повоображал — и враги в панике разбегаются. Да, вампиром быть круто.

— Ага, попроси Тая, он тебе с радостью это дело обеспечит… Ты со мной идешь?

— Куда я денусь? К тому же ужин и я тоже пропустила.

После мучительного, бредового сна в жарком номере вечерняя прохлада показалась мне дыханием рая. Влажный ветер доносил запахи моря и дерева, из уютных кофеен веяло ароматом сладкой выпечки и горьковатого зеленого чая. Окружающую нас тьму рассеивали далекие оранжевые фонари. Я смутно слышала… нет, не слышала, скорее, чуяла сердцем, как теплые волны бьются о причал. Глухой рокот — эхо дневного шторма.

— Как тебе это местечко? — Этна указала пальцем на несколько столиков под куцыми пальмами. Днем здесь было бы жарковато, но сейчас сидеть под открытым небом было гораздо приятнее, чем париться в четырех стенах.

— Пойдет.

От других подобных заведений это кафе отличалось еще и тем, что здесь подавали не только сладкое и крекеры, но еще и сандвичи. Конечно, нездоровая еда… Но чертовски вкусная!

Сначала мы с Этной просто сидели, потягивая кофе. Разговор ни о чем постепенно скатывался на тщательное обсуждение последнего события, когда я чуть не рассталась с жизнью. Рыжая ведьма ни за что не хотела верить в простое совпадение. Помнится, и князь что-то говорил о том, что на меня ведется охота. Но почему тогда именно я?

— А ты подумай получше, — Этна старалась не встречаться со мной взглядом, притворяясь, что полностью поглощена печеньем. — Кого мы подозреваем в нападениях?

— Ну… Молодого вампира, группу фанатиков, духов моря, таинственную Сирену… — перечислила я, загибая пальцы. — Вроде все.

— С учетом последних убийств, которые произошли достаточно далеко от пляжа, морских духов можно отбросить, — покачала головой рыжая. — Кто у нас остается? Вампиры, сектанты, сирена. Скажи-ка мне, что объединяет их всех?

Я недовольно поморщилась.

— Не понимаю, куда ты клонишь.

— Раз не хочешь поработать головой, слушай. Вампиры — потомки Древних. Сектанты поклоняются демонам или падшим богам, что де-факто одно и то же. И кем же еще могут быть мифические чудовища, не известные науке, как не выходцами с других планов?

— Значит, демоны, — подытожила я. То, на что намекала Этна, мне очень не нравилось. — И при чем здесь я?

— При них, — мрачно пошутила подруга. — Очнись, Найта! Ты какой силой владеешь? Сфера тьмы и света. А демоны?

— То есть ты думаешь…

— Возможно, кто-то из Древних поселился в водах моря. И вот приходишь ты, сияя своей темной силой, как маяк в ночи, прости за каламбур. Если оно убивает ради пищи, то вряд ли ему будет достаточно людей…

— И я — лакомый кусочек. Точнее, тьма во мне, — хмуро закончила я. — Как-то слишком гладко у тебя получается. А что, если ты ошибаешься?

Рыжая вздохнула.

— Хотелось бы верить. Но представь на секунду, что я права? Что нам тогда делать?

Я усмехнулась, вспоминая легенды. Ох, люди, как же вы иногда бываете правы…

— Бежать, прятаться… и молиться, конечно.

В глубине пляжа в небо ударил столб света. Я сначала нервно дернулась, но потом поняла, что это всего лишь началась дискотека. Вскоре воздух всколыхнули танцевальные аккорды. Этна недовольно поморщилась, цапая еще одно печенье. Похоже, даже ее достали музыкальные пристрастия местных ди-джеев. Голос в мегафоне на трех языках объявил, что на пляже начинается некий праздник мороженого, на который приглашаются все. Моя подруга заметно оживилась.

— Слушай, а может, сходим? Стоит потерпеть шум ради мороженого!

Я уже готова была согласиться, когда мое внимание привлекла колоритная парочка, усевшаяся за дальний столик. Невысокая блондинка и подозрительно знакомый брюнет с вишневыми глазами.

— Ты иди, если хочешь. Правда, иди. Я все равно хотела потом зайти к нашему вампиру.

— Точно?

— Точно-точно. Иди уже. Только захвати и мне мороженого. В холодильник тогда поставишь.

Этна, поминутно оглядываясь, побежала по песчаной дорожке к морю. Я несколько раз помахала ей рукой, а потом взяла себе еще кофе и стала ждать. Выгадав момент, я встретилась с Пепельным князем глазами и беззвучно позвала.

Тантаэ, у вас большие планы на вечер? Я хотела поговорить…

Внешне князь оставался спокойным, все так же слушая болтовню своей спутницы, немки, кажется. Но в его мысленном голосе отчетливо проскальзывали иронические нотки.

Не такие уж большие. Трапеза, развлечение… Думаю, через час я буду абсолютно свободен и готов поступить в ваше полное распоряжение.

Спасибо. Я вас здесь подожду.

Как вам будет угодно.

В своей мысленной речи я очень четко обрисовала предмет будущего разговора. Согласие Тантаэ было искренним и чуточку обреченным. Я невольно почувствовала себя в роли инквизитора. Фу, гадость какая. Пришлось срочно заедать горе бутербродом.

Тем временем охмурение блондинки шло полным ходом. Князь загадочно улыбался, а его обычно ровный, лишенный всяких интонаций голос стал глубоким и обволакивающим, как дорогой синий шелк. Когда слышишь такой голос, не важно, что он говорит. Мягкие переливы лишают воли, заставляя здравый смысл паковать чемоданы и отправляться в бессрочный круиз.

Ради интереса я перешла на другой уровень зрения. Аура князя ощетинилась хищными щупальцами, оплетающими разум блондинки. Вибрация тонких, невесомых нитей запускала цепочку необходимых изменений. Когда дело будет сделано, Тантаэ останется только слегка коснуться ее разума, включая заложенную программу. И бедная девушка останется наедине со смутными воспоминаниями о странном сне.

Впервые наблюдая вампира на охоте, я неожиданно пришла к выводу, что стать жертвой одного из них — не так уж неприятно. Стоит только вспомнить то невероятное чувство, которое охватывало меня в присутствии Максимилиана. Может, небольшое количество крови — не столь уж страшная плата за возможность испытать те ощущения, которые и не светят другим людям?

Тем временем Тантаэ со своей спутницей закончили пить кофе (князь даже не притронулся к своей чашке) и проследовали к выходу. Когда они проходили мимо, на меня накатила волна приторно-сладкого запаха — блондинка не пожалела духов. Тантаэ подмигнул мне через плечо и скрылся в темноте. Я вздохнула, уставившись в чашку.

Он был здесь совсем другим, Пепельный князь. Словно надел какую-то дурацкую маску, настолько не вязавшуюся с его обычным обликом, что это пугало. Неужели все это только для того, чтобы ввести в заблуждение парочку туристов? Соответствовать представлениям о себе — вполне во вкусе Тантаэ. Впрочем, что я знаю об этой загадочной вампирской душе…

— Не такой уж я загадочный, как вам кажется, леди… А соответствовать ожиданиям — один из самых убийственных приемов, — вкрадчиво прозвучало над ухом.

Я вздрогнула всем телом.

— Вам надо инфарктом на полставки подрабатывать, Тантаэ… А что, вы уже закончили ваши… дела с этой блондинкой?

— Можно и так сказать, — чуть улыбнулся мой собеседник. — Очень милая женщина, между прочим… Пусть и не блещет умом. А вот в супруги ей достался отменный мерзавец, совсем не ценит бедняжку. Надо будет на досуге поработать с его психикой, нельзя так относиться к собственной жене, да еще и к такой красавице.

Я невольно засмеялась, представив себе эту «работу». Небось, попросит в столовой соль передать, заглянет в глаза, эдак проникновенно, а бедный мужик будет всю жизнь мучиться догадками, как он раньше не разглядел эту замечательную женщину — свою жену…

— Примерно так, — невозмутимо подтвердил Тантаэ. — Но вы ведь не об этом хотели поговорить?

— Что, прямо здесь? — я несколько растерялась.

— А что вас не устраивает? — князь приподнял одну бровь. — Тихое, спокойное место, на свежем воздухе. Или вы боитесь, что кто-то подслушает нашу занимательную беседу? Увольте. Любая из действительно заинтересованных персон достаточно могущественна, чтобы получить эти сведения даже непосредственно у Северного князя. А этим милым людям совершенно на нас наплевать.

— Наверно, вы правы, — согласилась я. — Просто я не ожидала, что вы вообще согласитесь…

Пепельный князь неопределенно хмыкнул, отпивая из моей чашки. Надо же, не побрезговал. Наверно, кофе в ней какой-то особенный, не иначе.

— И все же я согласился. О чем конкретно вы хотели бы узнать?

Мои губы на мгновение онемели, а когда я вновь обрела дар речи, то спросила совсем не то, что собиралась узнать вначале.

— Расскажите мне то, что он сам бы не рассказал. То, что кажется важным именно вам.

Пепельный князь неожиданно рассмеялся, откинув голову на спинку стула. Взгляд его ощутимо потеплел.

— Вы умеете задавать вопросы, юная королева. Проблема в том, что когда речь идет о Максимилиане, то важным мне кажется абсолютно все…


Они действительно были очень близки — Тай и Ксиль. И дело даже не в том, что юность вампиры провели вместе. Уже тогда Максимилиан большую часть времени скитался в каких-то невероятных вылазках, а Тантаэ был милее покой древнего замка Аллейн. Их сблизила война и потери.

И еще — долг.

Честно говоря, у Тантаэ было еще больше поводов жаловаться на судьбу, чем у его юного друга. Его родителями были обыкновенные обращенные, ар-шакаи, из клана Пепла времени. Обычно дети у таких пар рождаются чистокровными вампирами, во всем равными своим собратьям, но не таков был Тай. Шли годы, но кровавое наследие предков не спешило себя проявить. Тантаэ не тянуло на охоту, он не был подвержен внезапным приступам агрессии, а его самообладанию могли позавидовать восточные монахи. Если бы не телепатия и сверхъестественная, нечеловеческая сила, то Тая можно было бы принять за простого смертного… синеволосого и красноглазого. Из-за этого в клане его, мягко говоря, недолюбливали. К тридцати трем годам Тантаэ уже почти смирился с ролью изгоя, но тут привычный мир рухнул. Пепельный клан вступил в Войну… и исчез с лица земли. Выжил только Тай, невоин и, по меркам своих сородичей, всего лишь ребенок. И вряд ли бы будущий князь смог бы надолго пережить свой клан, если бы не вскользь упомянутое в давнем разговоре между родителями имя — Нейаран, Северный князь. Союзник. И — смутное воспоминание далекого детства — дивный замок высоко в горах.

Человек на многое способен, если пытается выжить. Что уж говорить о вампире? Через два месяца после печальных событий весть об уничтожении Пепельного клана все же дошла до союзников. И все упреки умерли у Тантаэ на губах, стоило лишь ему увидеть причину, по которой владыка Северного клана пожелал остаться в стороне от войны.

Максимилиан взял лучшее от своих родителей. Снежно сверкающую кожу и невероятную, невозможную силу — от отца. Черный шелк волос и безупречно-хрупкие черты — от матери. И, наверно, сама бездна подарила ему колдовские синие очи.

Совершенство. Маленький жестокий ангел, восторженным воплем встретивший последнего из Пепельного клана на пороге отцовского замка. И чем измотанный, озлобленный недовампир очаровал юного Ксиля — одним богам известно. Проникнувшись непонятным доверием к незнакомцу, мальчик по первой же просьбе отвел его к отцу. Нейаран выслушал грустный рассказ о судьбе Пепельного клана и без колебаний предложил Тантаэ помощь и кров. Тай согласился — а куда ему еще было идти?

Первые месяцы Тантаэ боялся даже ненадолго оставить свое убежище. Наверное, именно страх одиночества, страх вновь остаться беззащитным перед лицом жестокого мира запустил древнюю программу, ввергая наследника Пепельного клана в пучину кровавого безумия. Тай постоянно испытывал жажду, заставлявшую его вновь и вновь спускаться в долину в поисках жертвы. Подобные отлучки редко длились больше двенадцати часов. Едва придя в себя, Тай спешил обратно в замок. Лукреция, супруга Северного князя, сочувственно поглядывала на юного вампира, но молчала. Она и сама была обращена в более чем зрелом возрасте, почти в семьдесят лет, и прекрасно понимала, что происходит в душе, когда мир внезапно сходит с ума. Нейаран же, лишь третий в роду после Второй волны демонического нашествия, был далек от любых человеческих переживаний. Единственным существом, которого по-настоящему беспокоили отлучки Тантаэ, был Максимилиан. Собственно, у юного наследника Северного князя было два любимых занятия — играть с Таем и исследовать окрестности замка. Когда Тантаэ спускался к людям, мальчик отправлялся к реке на поиски приключений. Это-то его и спасло…

Однажды, когда Тай возвращался с охоты, его внимание привлек разговор двух крестьян. Они обсуждали появление в деревне странной женщины — то ли воительницы, то ли ведуньи. Она пришла одна, пешком. Ее одежда была непохожей на традиционные женские наряды, а речь отрывистой. Тантаэ с ужасом осознал, что в селении объявилась одна из ведьм.

А вдруг она охотится на него, Тантаэ?

Последнего из Пепельного клана охватила паника. Он бросился в сторону, не разбирая дороги. Лишь к рассвету он пришел в себя и в изнеможении упал на траву. В голову лезли мрачные мысли. А что, если она приведет других? Нейаран могущественен, его сила несокрушима, но такими же неуязвимыми казались в свое время воины Пепельного клана! И если его вовремя не предупредить об опасности, то княгиню Лукрецию и Максимилиана будет некому защитить… С трудом взяв себя в руки, Тантаэ поднялся и начал искать дорогу к замку. Это отняло почти сутки. Но уже на подходе он понял, что опоздал. Из черного провала двери отчетливо тянуло кровью… и безумием.

На полу, почти в центре огромного зала лежал, свернувшись в жалкий комочек, Максимилиан. Шальной ветер разносил по замку золотистую пыль — все, что осталось от Нейарана и прекрасной Лукреции. И везде — на полу, на стенах, даже, кажется, на высоком потолке, багровели зловещие подтеки и следы того, что раньше было человеком. Странной красивой женщиной в темных одеждах, пришедшей, чтобы забрать две жизни и оставить здесь свою…

Труднее всего было тогда не сойти с ума сразу. Взять себя в руки, сосредоточиться на главном. Тантаэ знал, что где-то в замке есть кристалл, активирующий защитные системы. Аллейн Северная не пожалела когда-то сил, пытаясь сделать это место самым безопасным на земле, и если бы Нейаран не пренебрегал этой защитой, надеясь лишь на собственные силы, то может быть, все бы и обошлось. Если бы, если бы…

В любом случае, активировать этот кристалл мог бы только Максимилиан, а он лежал без сознания. Поэтому первое, что сделал Тантаэ, — отнес ребенка в одну из верхних спален. К удивлению Тая, мальчик был инициирован. Видимо, та ведьма и стала его первой жертвой. Если честно, последний из Пепельного клана не испытывал к ней никакого сострадания.

Потянулись долгие часы, в течение которых Тантаэ безуспешно пытался привести мальчика в чувство. Он перепробовал все: поил его собственной кровью, пробовал проникнуть в его сознание, используя телепатию, и снова и снова звал его. Бесполезно. Тантаэ казалось, что мальчик осознанно сопротивляется попыткам разбудить его. Под конец Таю удалось-таки обойти защиту юного вампира, и то, что он почувствовал…

Боль. Одиночество. Холод. Усталость. Зачем возвращаться в этот мир, где тебя никто, абсолютно никто не ждет? Лучше так. Спать, не видя снов, безропотно ожидая, когда это, наконец, закончится.

Тантаэ в ужасе отшатнулся. Он-то думал, что знает, каково это — видеть, как прежняя жизнь сгорает дотла, оставляя после себя лишь горький пепел ушедшего времени. Какая ошибка! И что теперь делать? Вернуть мальчика к жизни, которой он не желает — жестоко. Оставаться в крепости — опасно. Бежать и бросить его здесь — невозможно.

Тантаэ хотел уже встать и выйти из комнаты, чтобы еще раз обдумать все в одиночестве, когда почувствовал, как детские пальцы доверчиво вцепились в его ладонь. В темных, как ночное небо глазах светилась отчаянная надежда. "Не уходи, — прошептал Максимилиан. — Пожалуйста…" И снова провалился в беспамятство.

Тантаэ судорожно втянул воздух, ставший вдруг невыносимо горьким, и понял, что никуда не уйдет. Ни этой ночью, ни следующей. Вообще никогда.


— Знаете, леди, не особенно умные люди спрашивают меня иногда: зачем я берегу его? Зачем ношусь с этим неблагодарным мальчишкой, как дурень с писаной торбой? Ксиль столько раз подставлял меня, ввязывался, не слушая советов, в поистине убийственные авантюры… — Пепельный князь опустил глаза, преувеличенно внимательно разглядывая узоры на деревянной столешнице. Выбившиеся из прически пряди мягко переливались всеми оттенками синего в лучах зарождающегося рассвета. Внезапно тонкие губы искривились в странной, почти болезненной улыбке. — Они удивляются… А я помню. Каждую минуту помню, с чего начался его путь.

С моего языка рвались какие-то глупые, утешительные слова, но я силой заставила себя молчать. Будто ему нужна моя жалость! Тантаэ неподвижно сидел, уставившись в одну точку. И догадываюсь, что видел он не замызганную столешницу с ополовиненной чашкой давно остывшего кофе.

— Не грустите… — это мой голос такой хриплый? — Было много плохого. И сгоревшие миры, и поломанные судьбы, и мертвецы, так рано ушедшие… Вот только из пепла старой эпохи рождается новая, изломы судьбы складываются в дивный узор, а мертвецы давно уже истлели. Зачем тревожить их?

Тантаэ вздрогнул. Взгляд его глаз, отражавших рассветное алое небо, стал осмысленным.

— Зачем? Леди Найта… Беда в том, что все повторяется, — он вздохнул и одним глотком допил горькую черную жидкость. Поморщился, оглядывая опустевшую чашку. — Семь лет назад, когда мы поняли, что яд действует необратимо, Максимилиан словно вернулся в тот день, на тридцать шесть веков назад. Но если тогда он просто терпеливо ждал смерти, не противясь ее приходу, то сейчас он бежит ей навстречу. Забивает оставшееся ему время какими-то мелкими делами, чтобы не задуматься и не испугаться. Ведь страх открывает все худшее в нас, заставляя совершать чудовищные поступки.

— Чудовищные — это да, — рассеянно подтвердила я. — Но знаете что, Тантаэ? Я больше на него не сержусь. Вообще. Если до этого разговора и оставалось что-то такое, подленькое в душе, что требовало отомстить, то теперь — все. Просто люблю… Грустно только…

Слушая рассказ Тантаэ, я не заметила, как наступило утро. И теперь пустые дорожки постепенно наполнялись прохожими. Из приземистого здания столовой, скрытой от нас ветвями какого-то хвойного кустарника, доносился запах свежей выпечки и чего-то мясного. Алая полоска на горизонте зазолотилась, заливая окрестности ярким утренним светом. Со стороны бассейна и горок слышался плеск и первые визги утренних купальщиков.

Внезапно вампир выпрямился, быстро оглядываясь в сторону аттракционов. Темный взгляд сверкнул насыщенным алым, смывая печать грусти с аристократического лица.

— Вам не кажется, леди, что эти крики не слишком-то походят на привычный гам отдыхающих?

Перед глазами мгновенно предстал злосчастный труп в полосе прибоя.

— Ох, нет!

Я мгновенно подорвалась с места и опрометью кинулась к бассейну. Тантаэ бесшумной тенью последовал за мной.

У бортика бассейна творился форменный хаос. Несколько служащих отеля переругивались на родном языке, тыкая пальцами поочередно то в воду, то в рыдающих на кушетке девчонок. Смешной лохматый парень в длинных шортах пытался успокоить бедняжек, старательно загораживая от них бассейн, в котором плавало…ой, мамочки… четыре трупа. Кажется, подростки. Один из них, тощий и белобрысый, еще клеился к Этне в автобусе.

— Оно набирает силу, — задумчиво протянул Тантаэ. На него несчастные утопленники не произвели никакого впечатления. Еще бы, с его насыщенной жизнью. — Сначала убивало поодиночке, потом едва сумело затащить двоих, а теперь вот четверо сразу. И, обратите внимание, все дальше и дальше от моря.

— Уже обратила…

Губы стали холодными и непослушными. В ушах звенело, как после глубинного погружения. Тантаэ удивленно оглянулся на меня:

— Леди, вы в порядке?

Я хотела сказать «да», но небо почему-то опрокинулось и почернело…


— Эй, подруга, просыпайся! Чтоб вас всех, блин… Убери руки, я сама.

Бесцеремонный палец оттянул мне веко, и в глаза ударил яркий солнечный свет. Уже хорошо, значит, с небом все в порядке. Ага, и я всего лишь позорнейшим образом хлопнулась в обморок.

— Чё-то она бледная… Точно очнется?

— Очнется, очнется… Уже очнулась, — недовольно проворчала Этна, отпуская мое злосчастное веко. Впрочем, ворчала она только для вида, искренне радуясь моему возвращению в мир живых и мыслящих. Ну, иногда мыслящих… — А бледная она всегда. И не загорает, блин…

— Ну, тебе виднее, — покладисто согласилась соседняя кровать голосом Сианны. — Ты как там, Нэй?

— Уже в норме, — выдохнула я, с трудом принимая вертикальное положение. Соблазн не вылезать из кровати и продрыхнуть до обеда, а еще лучше — до ужина, был непомерно велик, но я таки себя поборола. И так уже весь режим сбила. По ночам брожу, днем отсыпаюсь. Хрестоматийная ведьма, что ни говори… — А где кня… то есть Тай?

— Ушел, — хмуро откликнулась рыжая. — Передал тебя из рук в руки и свалил по своим особо важным делам.

— Хорошо, что передал, — философски заметила Сианна, теребя покрывало. — Мог бы и так оставить. Или вообще воспользоваться ситуацией… — добавила она, чуть покраснев.

— Он-то? Вряд ли, — хихикнула я, представляя себе Пепельного князя за совершением сего злодеяния. "А теперь вы, как благородный джентльмен, обязаны на мне жениться". Фу ты, бред. — Вот Максимилиан мог бы…

— Максимилиан? — Сианна заинтересованно подалась вперед. Я с запозданием прикусила язык.

— Ее бывший, — подло наябедничала Этна, размешивая в стакане неприятного вида жидкость. — Пей давай. Я здесь заварила твой сбор от нервов… с этими постоянными выкрутасами скоро стану профессиональным целите… врачом. Буду на тот же факультет поступать.

— Ой, как здорово! Ты будешь учиться на врача? — восхитилась Сианна, подпрыгивая на кровати. — Ой, классно! А я буду на дизайнера учиться или на визажиста, еще не решила… А ты точно на доктора поступаешь?

— Нет, на учебное пособие. Буду имитировать болячки, а господа студенты — меня лечить, — вяло огрызнулась я. Буроватая жидкость в стакане была укрепляющим эликсиром, и сейчас я лихорадочно раздумывала, куда бы его незаметно вылить. Этой гадостью Дариэль меня отпаивал регулярно, после каждого моего несанкционированного проникновения в лабораторию. Была там у него, знаете ли, такая камера, для опытов над нежитью. И мой милый эльф периодически забывал убирать со стола… К сожалению, после десятка подобных случаев у меня образовался стойкий рефлекс, и теперь тошно становилось от одного вида эликсира. Самое смешное, что на нежить, в том числе и на дохлую, я сейчас смотрю совершенно спокойно.

— Ты что, серьезно? — недоуменно захлопала глазками Сианна.

— Она шутит. Блин, хорош вздыхать, пей давай! — рявкнула на меня подруга. Я обреченно поднесла стакан ко рту, вдохнула…

— Не-е… Я это пить не буду, — расплылась в довольной улыбке я. В голове созревал офигенный план.

— А почему? — неожиданно мирно переспросила Этна. Мы, ведьмы, такие умные… И так друг друга хорошо понимаем…

— А ты… Э-э-э…. Не тот сбор заварила, — "Не в ту сторону мешала, когда готовила". — Короче, вместо укрепляющего эликсира получилось сильное слабительное. Разве не чуешь?

— Точно?

— Точно-точно. Я в этом спец, говорю тебе.

— Вот черт, — скисла ведьма. — И что теперь с этим делать? Вылить что ли?

Внутри меня проснулось жутковатое существо, мстительное и ехидное. И оно требовало действий.

— Что делать? В холодильник поставить, — ухмыльнулась я, мечтательно прикрывая глаза. Ой, что будет… — А через пару часов, насколько я знаю, травки выпадут в осадок, и станет эта гадость зеленой водичкой с цитрусовым запахом… Освежающим таким. Мм?

Этна посмотрела на меня с почти суеверным восхищением.

— Это что, подстава?

— Типа того. Ловушка для слонопотамов. Этих вот, — я кивнула на запертую дверь напротив ванной. — Будут знать, как чужое без спросу брать.

Этна откинулась на кровать и истерически захохотала. По огненно-рыжим прядям пробежали чуть заметные искорки. Если точно не знать, то можно подумать, что это солнечный зайчик. Ведьме хорошо, ведьма веселится.

— Блеск! — промурлыкала Этна, зажмурившись, как большая кошка. — Я хотела в бутылку из-под минералки налить воды из толчка, но сейчас… Если это сработает, то наши нервы будут отомщены.

— Только лучше нам в момент свершения этой мести быть подальше… Не самое приятное зрелище… м-да.

— Девочки, а это точно не яд какой-нибудь? — засомневалась Сианна. Тьфу ты, совсем забыла про нее. Надеюсь, для людей приготовление всяких настоев для самолечения тоже вещь обычная… Не хотелось бы так глупо засыпаться.

— Точно-точно, — успокоила я ее. — Доставит неприятности, но не более того. Ты же не будешь нас сдавать?

— Нет! — решительно помотала головой Сианна. В глазах девушки появился кровожадный блеск. — Я — за справедливую месть!

Мы с Этной переглянулись… и расхохотались. Наш человек!


Я валялась на растянутых на пирсе полотенцах и угрюмо сверлила взглядом море. Море не реагировало. Зато реагировала Этна — сочувственными вздохами и понимающим подмигиванием. После памятной попытки моего утопления плавать что-то не тянуло.

— О чем думаешь?

— Да так, обо всем помаленьку, — несколько растерялась я. Меня такой вопрос традиционно ставил в тупик. А еще "Расскажи анекдот?" и "Что новенького?". Этна зацепилась за мой ответ как повод порассуждать.

— Вот и я тоже… думаю. И кое-что надумала.

Ведьма перевернулась на спину, подставляя яркому свету лицо. Чуть прищуренные глаза лениво разглядывали солнце, которое явно не причиняло больших неудобств.

— Все эти убийства… Они же явно магические, так? — я кивнула. — И довольно необычные. Я уже не говорю о массовости. Ну, типа один труп — это еще случайность, а десять — уже закономерность, да… Тебе не кажется странным, что этим делом до сих пор никто не заинтересовался?

— Мы же заинтересовались, — возразила я. Так, к чему клонит моя дорогая подруга?

Этна нетерпеливо мотнула головой. Приподнялась на локте, и пристальный взгляд, отравлявший жизнь солнцу, достался теперь мне. Я невольно поежилась.

— Мы не в счет. Ну ладно, давай подойдем к этому с другой стороны. Представь на секунду, что все эти темные делишки начались в городе? Большом. Ну, например, в Золотой? Долго бы это продлилось?

Я представила. Столица, таинственные исчезновения, убийства потусторонним существом с применением магии…Та-ак. Кажется, я поняла.

— Инквизиция.

Этна скорчила страшную рожу.

— Именно. Инквизиция. Да они бы уже после первого трупа забабахали такое расследование, что мало бы не показалось никому! И никакая нечисть не смогла бы скрыться от чисток!

Да, тут она права. Орден Контроля и Созидания можно обвинить в чем угодно, но только не в пренебрежении нечистью. Ни одно — ни одно! — инициированное расследование никогда не бросали на полпути. Не во всяком случае виновника могли покарать, как в случае с Северным князем, множество раз уже осужденным на казнь, но находили его всегда. И всегда имя преступника предавали огласке, даже если им оказывался один из Смотрителей.

А тут неизвестная тварь, предположительно из бездны, потрошит и топит людей, а никто и не почешется даже!

Инквизиция не в курсе? Нет, невозможно. В отличие от магических рас, у них свои люди везде — в больницах, судах, армии, правительстве, полиции… Информация — слишком ценный ресурс, чтобы им пренебрегать.

Значит… игнорируют? Но зачем? Неужели они не понимают, во что это может вылиться?

— Им это все зачем-то нужно, — мрачно подвела итог я.

— Вот и я о том же.

Солидарное с нашим настроением солнце скрылось за приблудной тучей. С моря налетел порыв холодного ветра, заставляя ежиться и нервно кутаться в полотенце. Волны все так же мерно бились о причал, но сейчас в этом звуке мне чудился стук чудовищного сердца и рваные гитарные аккорды. Тумм, тумм, тумм…

Я встряхнула головой, отгоняя наваждение. Еще секунда, и я точно прыгнула бы в воду, поддавшись навязчивому ритму.

— Ты в порядке? — похоже, здесь эта фраза стала у Этны дежурной.

— Да. К сожалению, нам, похоже, не по силам разобраться во всей этой истории. Но…

— Но?.. — подтолкнула меня Этна.

— Но я знаю того, кто нам поможет.


Пепельный князь внимательно выслушал нас и откинулся в кресле. Сейчас он был больше похож на себя настоящего — темная рубашка с короткими рукавами, идеально выглаженная, расстегнуты только две верхние пуговицы, темные же брюки синеватого оттенка, аккуратно расчесанные волосы скреплены заколкой из матового серебра.

— И чего же вы хотите от меня… юные леди? — ровно поинтересовался князь через минуту отстраненного молчания.

— Мы… — я натолкнулась на обвиняющий взгляд Этны и тут же поправилась — … я хотела просто узнать ваше мнение. Любые мысли на этот счет.

Губы дрогнули в намеке на улыбку.

— Единственное, что я могу вам посоветовать, многоуважаемые эстиль, это держаться подальше от всевозможных таинственных трупов и не в коем случае не тревожить инквизицию. Недавние события и так обострили отношения с Орденом до предела.

Этна послала мне торжествующий взгляд, в котором отчетливо читалось: "Я же говорила!" Ну да, говорила. Говорила, что Тай только притворяется другом и помощником, а на самом деле он рациональный, расчетливый тип с покровительственными замашками, как у леди Элен, и все, чего мы от него добьемся — это совета не лезть не в свое дело. Она, Этна, таких типов видит насквозь и терпеть не может.

Мало ли что она говорила. Я знаю Тантаэ — Тантаэ, а не кланника Тая, которым ему почему-то вздумалось притвориться! — все же немного получше. Да, он обязательно попытается оградить нас от участия в расследовании. Но стоит только намекнуть ему… хотя бы подумать…

Тантаэ обреченно вздохнул. Улыбка-невидимка обозначилась чуточку четче.

— Но, учитывая склонность леди Найты впутываться в опасные мероприятия, я, к сожалению, не могу ограничиться этим советом. По опыту одного моего… друга… — быстрый взгляд в мою сторону — знаю, что любое дело лучше делать с открытыми глазами. Пусть и с неопытными.

— Короче! Так вы нам поможете или как? — не выдержала Этна. Я сцедила невольный смешок в рукав. Кажется, я начинаю понимать, почему в присутствии Этны князь вел себя несколько отлично от обыкновенного. Такой вот покровительственный тон моя подруга на дух не переносит.

— В целом ваши предположения совпадают с моими. Да, инквизиция каким-то образом связана с убийствами. Да, Ордену это выгодно… А вот почему… Тут предположений несколько.

— Ну, и выкладывайте все подряд, что ли… — недовольно буркнула рыжая.

Князь слегка склонил голову набок и начал неторопливо перечислять.

— Причина первая и самая неприятная — это вы, мои юные леди. К сожалению, во время последних событий обе вы сыграли не последнюю роль, а инквизиция не склонна прощать. Две из пяти новорожденных эстаминиэль погибают от рук морского демона, кем бы он ни был на самом деле… Трагическая случайность. Однако вынужден заметить, что эта версия имеет очевидные изъяны. Первый — несовпадение по срокам. Убийства и исчезновения начались еще задолго до того, как развернулись события в Зеленом.

— Что вовсе не мешает Смотрителям сориентироваться по ходу и не натравить милого монстрика на нас, раз уж вышла такая оказия… — добавила я.

— И это возвращает нас ко второй возможной причине. Банальной в наше время, и все же… Предположим, Орден проводит некие эксперименты, пытаясь создать совершенное оружие. Очередного "милого монстрика", как вы точно заметили, леди… В преддверии войны, которая, как мы уже выяснили, стоит в ближайших планах инквизиции, это весьма вероятно. Продукт эксперимента вырывается на свободу. Вряд ли, при всем своем правдолюбии, они оповестят об этом своих возможных противников. Кроме того, убийства могут быть частью этого плана.

— Бред, — отмахнулась Этна. — Инквизиция не будет ставить опыты на людях. Для них человеческая жизнь, ну, чистокровных людей, а не магов, это главная ценность.

Князь заинтересованно посмотрел на нее, как будто она сказала что-то совсем не к месту. Потом очень вежливо спросил:

— А вы уверены?

И тут впервые на моем веку Этна — Этна! — смутилась и покраснела.

Некоторое время мы все просто сидели и молчали, обдумывая сказанное. Потом Этне это надоело, и она начала собираться, утягивая меня за собой. Я кивком попрощалась с притихшим князем и тоже встала. Но когда я уже готова была закрыть за собой дверь коттеджа, услышала задумчивое:

— И есть еще одно предположение… еще одна возможная причина, наименее приятная из всех.

Я проглотила высказывание в духе "а что может быть неприятнее угрозы нашей жизни или войны?" и оглянулась. Князь все так же смотрел в сторону, и выражение его лица мне не нравилось. Точнее, мне не нравилось отсутствие на его лице вообще всякого выражения.

— Анализ модели, которую создали сестры Иллюзиона, показал, что у Ордена обязательно должен быть союзник. Третья сила, опасная, неконтролируемая… могущественная. Так почему бы этой силой не быть Древними?

Сердце пропустило удар. Я одной волей заставила себя снова вдохнуть и медленно прикрыть дверь.

Демоны и инквизиция? Нереально. Невозможно. Немыслимо, но…

…но почему же горло перехватывает от дурного предчувствия?


— И что ты думаешь об этом… разговоре? — Этна явно хотела сказать другое слово.

— Думаю, что Тай не сказал ничего такого, о чем мы не могли бы догадаться сами. Другое дело, как он все это преподнес… — я тоскливо вздохнула.

— А что ты имеешь в виду?

— То, что после его предположений я уже не горю желанием расследовать это самостоятельно и с гордым видом ухватить за хвост Орден. Потому что на другом конце хвоста может оказаться демон.

— Что за упаднические настроения?! — Этна возмущенно вцепилась мне в воротник. — Какая разница, демоны или эти, в балахонах? Ты что, просто оставишь все как есть? И пусть люди помирают?

Я аккуратно вывернулась из цепких пальцев, стараясь не смотреть в лицо подруге. На душе было препогано.

— Зачем же так сразу… оставить все. Но не обязательно же расследовать все самим. Можно поручить это дело заботам королев…

В зеленых, как мох, глазах полыхнули опасные искры.

— Мы и есть королевы, дура!

Хлопнула дверь. Я некоторое время сидела, прислушиваясь к стремительно удаляющимся шагам. Похоже, она действительно разозлилась. На что? На мою осторожность? Рассудительность?

Нет, дорогая моя Найта, это называется трусость. Нежелание взять на себя ответственность. А я-то думала, что Путь Королев навсегда избавил меня от этого прискорбного недостатка.

Этна позлится и вернется. Она громкая, конечно, но отходчивая. Если бы так же просто можно было бы заткнуть свою совесть…


Мне страшно.

Музыка бьется и наполняет пространство. Она расплескивается золотом, осыпается золой, веет дыханием моря. Музыка везде. Она влечет меня, пытается обмануть, запутать, подчинить своей воле. Кажется, что кроме музыки здесь нет ничего. Но я знаю, что это не так. Не может быть так!

Через некоторое время понимаю, что я права. Кроме музыки есть еще и нити, и их странное, невесомое плетение удерживает меня от погружения во власть мелодии. Убедившись, что я надежно защищена, вслушиваюсь в музыку уже с интересом. Что она представляет из себя? Откуда идет?

Одна из нитей, серебристо-серая, устремляется вглубь золотых волн. Тянусь за ней, и начинаю чувствовать. Осознавать.

На самом деле — мелодий две. Одна, сладкая, горячая, липкая (золото, море) — зовет. Другая, невесомая, как хлопья пепла, — скрывает ее. Перебивает. Лишает силы… Эта, вторая, гораздо тише, но… красивее. В ней нет резких, повелительных нот, дисгармоничных переходов.

Мелодии… сражаются. Сталкиваются между собой. С каждой секундой мне открывается все больше, Еще чуть-чуть, и мои нити дотянутся до того, кто выпевает эти мелодии. Еще чуть-чуть…

Вспышка.


Я медленно открыла глаза и тут же зажмурилась от света, ничего не понимая. Так, кажется, я заснула, не дождавшись Этну. Правая щека горит так, как будто я получила хорошую оплеуху. Хотя почему «как»?

— Ну? Проснулась? — почти прошипела Виктория. Теперь, когда глаза чуть привыкли к освещению, я имела сомнительное удовольствие разглядывать встрепанную, бледную, не на шутку разозленную женщину. Судя по тому, как она потирала запястье, оплеуху я схлопотала именно от нее.

— Что-то случилось? — я заспанно протерла глаза, другой рукой боязливо натягивая одеяло до подбородка. Если честно, то я бы предпочла видеть на месте Самсоновой вампира или оборотня. Даже инквизитора! Уж больно нехорошее предчувствие…

— Она еще спрашивает, дрянь такая! — возмутилась из-за плеча сестры обычно спокойная Ксения. — Подсунула свою отраву в холодильник, и теперь радуется, что человека над унитазом скрутило!

До меня стало медленно доходить. Слабительное. То, которое я из мести подложила на полку. Они его все-таки выпили, вернее, выпила Виктория. То-то от нее запашок идет… характерный такой. Мерзость какая.

— А я-то здесь причем? — как можно спокойнее попыталась возразить я. — Я вам ничего не предлагала. Меньше будете в чужие стаканы смотреть.

Виктория коротко размахнулась и влепила мне вторую пощечину. Я оторопела. В последний раз с физическим насилием я встретилась в школе — если, конечно, не считать мое путешествие с князем, там вообще сплошные травмы. Тогда математичка заметила, что я списываю со шпоры, и врезала мне по пальцам указкой. Помнится, я ощутила то же самое, что и сейчас: глухую боль, стыд и обиду.

На глаза невольно навернулись слезы. А таким людям, как сестры Самсоновы, нельзя показывать слабость. Виктория подалась вперед, сгребая меня за шкирку. Вблизи противный прелый запах ощущался сильнее.

— Слушай меня внимательно, маленькая тварь, и запоминай. Сейчас ты пойдешь в ванную и будешь руками оттирать всю… грязь. Тебе ясно? Или…

— … или завтра мы идем в администрацию и жалуемся на твое асоциальное поведение. И тогда тебя с подружкой просто выкинут за ворота к чертовой матери!

Виктория встряхнула меня так, что перед глазами звездочки замелькали. По лицу снова потекли слезы. Нет, только не здесь! Я вырвала воротник футболки из вонючих пальцев и опрометью кинулась на балкон, захлопывая за собой стеклянную дверцу. Слезы обиды лились уже непрерывным потоком.

Я могу вступить в бой с инквизицией, со стражами, с нечистью, а вот дать бой хамству не могу никогда. Всегда теряюсь, плачу… о, боги… только и могу, что исподтишка сделать ответную гадость… ну разве это ведьма, да еще королева… себя подставила, и Этну в придачу… Вот она бы справилась, она бы такое в ответ сказала, что эти старухи бы ее за километр потом обходили и кланялись на всякий случай…

Этна… Где же Этна?.. Неужели до сих пор злится? Размазывая слезы по лицу, я вслушалась в себя… и оторопела.

Этны не было. Нигде. Но она же мой луч, она не может просто так исчезнуть… Только если… Нет!

Море, песня, демоны… Демоны!

— Нет!..

Наверно, я заорала это вслух. Самсоновы нетерпеливо заколотили в стекло, в соседнем доме распахнулось несколько окон, из которых высунулись любопытные рожи. Некоторые пытались объясниться со мной жестами.

В груди нарастал странный комок из страха и раздражения. Кто-то покусился на мою подругу, мою! Словно в ответ, с моря налетел ледяной порыв ветра. Глухой рокот волн был слышен даже отсюда.

Шторм.

Ночное небо было даже не серым — черным. Низкие тучи разрезали лезвия молний. Бледные, синеватые — будто больные. Грома нет, или у меня уши заложило?..

На лицо упали первые капли дождя, приводя в чувство. Я зло усмехнулась расплывчатым лицам в окнах и сиганула через перила, мягко спружинив ногами. Привычное видение мира сменила рваная нитчатая сеть, укрывающая жутковатое черно-белое пространство. Окружающее воспринималось очень просто: это принадлежит мне, это — кому-то еще, то — и вовсе ничье. Мысли стали четкими, ясными и уверенными, словно мое место заняла незнакомка, властная и совершенно взрослая. Где-то совсем близко — я скорее чуяла это, чем видела — нити тонули в золотом мареве музыки.

Ночной кошмар продолжается, да?

Я резко дернула одну из нитей. Узор пошел искрами, и меня выбросило прямо к золотисто-алому очагу. Пространство было каким-то вязким… мокрым. Долю секунды это причиняло мне неудобства, но потом я просто отбросила эту мысль, как ненужную.

Музыка оглушала. Теперь я ясно видела две сплетенные мелодии и их хозяев. Первая была жадной, жаркой и докучливой. Вторая… до нее мне дела не было.

Несколько нитей прошили мою ладонь, напитываясь силой. А потом я просто послала их в золотую, манящую, голодную глубину. Звали гостей? Так встречайте!

То, что всегда было моей сущностью — тьма и свет, бесконечно переходящие друг в друга, тихие лиловые сумерки после заката, взорвалось, раскалывая мир на две половины. Холодный, ослепительный свет и вязкая, теплая тьма. Нечто губительное… Страшное… но все же бывшее частью этого мира. А золотого чужака — в бездну!

И в унисон со звоном моих нитей гремела, сокрушая золото, вторая мелодия.


Волны — жадно, голодно, злобно,

Скованы льда паутиной холодной,

Новой ли жертвы ищете?

Душ-то потерянных — тысячи.

Обман пуст, как пуст зов,

Кому — гнить, кому путь нов,

Слушай сердце, смотри вглубь,

Моря тоска — окаянная губь.

Прочь от меня! Прочь от меня!

Прочь от гитары моей и огня!


Та, другая мелодия взорвалась гитарными аккордами и смутно знакомым голосом. Золотое марево затопила черная хмарь. В последний момент перед глазами мелькнуло удивительно красивое женское лицо, обрамленное ало-желтыми паутинными волосами. Исказилось от боли… И музыка, зовущая в бездну, стихла.

Я попыталась вдохнуть, но не смогла. Вокруг была только горько-соленая, плотная морская вода. Слишком много воды… В глазах уже темнело, когда я вспомнила о своей магии. Тварь из глубин погибла, теперь мне ничего не мешало просто взлететь к поверхности.

…На берег я выбралась с огромным трудом. Не столько из-за волн, со штормовым остервенением бьющих в песок, сколько из-за облепивших все лицо волос. Н-да, правильно Максимилиан сделал, что подкоротил их тогда. Преогромнейшее ему спасибо.

— Ты как? — осторожно поинтересовался взволнованный женский голос. Тот самый, что выводил вторую мелодию.

Я лениво скосила глаза. Рядом со мной на песке сидела та самая девушка-бард с пляжных концертов. Гитара ее, порядком намокшая, с порванными струнами, валялась неподалеку. Сама певица выглядела ничуть не испуганной и не удивленной представлением, которое я устроила. Разве что чуть усталой. Или не чуть… Короткие волосы торчат во все стороны, глаза запали. Кончики пальцев — в кровавых мозолях, как иногда бывает у Джайян, когда та слишком увлечется игрой на гитаре.

— Вроде живая… А ты видела, что здесь было?

На ведьму или волшебницу она не похожа. Да и вообще к магии отношения не имеет, судя по всему. Просто…человек?

— Ну… Я видела бурю, вспышку в море, а потом вынырнула ты и поплыла к берегу. Я думала, тебя волны размажут.

Сейчас, когда она не пела, а говорила, в ее голосе не было ничего особенного. Низковатый для женщины, чуть хриплый. Как преображает его пение!

— И больше ничего? — не поверила я. Не может быть, чтобы она здесь оказалась случайно. — Сама-то почему сюда пришла? Шторм ведь.

Девушка стушевалась, пряча взгляд.

— Ну… ты только не считай меня сразу сумасшедшей… Я во все эти штучки с магией не верю, ты не думай… — я с трудом удержалась от смешка. Вот они, люди. Увидят чудо — и мимо пройдут, выкинут из головы. Чтоб жить не мешало, как "все нормальные". — Понимаешь, я здесь практически выросла, хотя и родилась в другом месте… Мы с тобой землячки, — вот почему она поет и общается на нашем языке. А я-то голову ломала… — Живу недалеко, там, за мысом, — она махнула рукой в сторону бушующего моря. — У меня с детства есть привычка — приходить на берег моря и играть для него. Иногда даже кажется, что оно мне отвечает… Потом я стала зарабатывать, отыгрывая маленькие концерты в отелях. И вот недавно, с год назад, я почувствовала, что-то не так. Море словно изменилось. Я стала его бояться. И в плеске волн я слышала песню. Жуткую, зовущую. Она мне не нравилась. Слишком… жадная, что ли. Из противоречия я попробовала заглушить ее… вкладывала в мелодию плеск тех, прежних волн. Понимаешь, — она снова смутилась, — мне казалось, что так правильно. Что море, живое море, будет благодарно мне за это.

Поднявшись на локте, я уже внимательнее оглядела девушку — не глазами. И почти сразу же заметила то, чего не видела раньше, столь же очевидное, сколь чудесное.

Она была бардом — настоящим Бардом, из тех, в чьей душе горит пламя призвания. Такие люди очень близки по своей сути к нам, ведьмам. Как нами правит стихия, заставляя делать то, что необходимо для поддержания баланса, так талантливыми людьми правит их дар-озарение. Стремление творить, созидать, противостоять разрушению и деградации… Зажигать новое пламя в сердцах людей.

Духи моря почувствовали угрозу в Древней, пришедшей с другого плана. Почуяли в ней чужачку. И позвали на помощь того, кто с детства был влюблен в перекаты волн, кто умел говорить на их музыкальном языке. Барда…

Усталость накатывала тяжелым маревом, игнорируя грохот волн и сбивчивый рассказ девушки. Больше всего хотелось закрыть глаза и спать, спать…

— Знаешь, э-э… как тебя зовут?

— Мирра.

— Знаешь, Мирра, а ведь я должна поблагодарить тебя, — изогнулись в улыбке мои губы.

Девушка удивленно вскинула брови:

— За что?

— За спасение жизни. Своей песней ты опутала чужака и позволила мне изгнать его. Сама бы я не справилась.

— О чем ты? — недоуменно воскликнула Мирра, отшатываясь. — Ты говоришь странно!

Я рассмеялась. Волшебство, бродившее в моих венах, подбивало на необдуманные поступки.

— Ты не веришь в магию, да? Зря… Твоя сила огромна, пусть ты и человек…

— А ты — нет? — с вызовом вздернула подбородок девушка.

— Нет, — усмехнулась я, дергая за нити. — Спасибо за все и, наверное, прощай.

Узор вспыхнул. Со стороны казалось, что я растворилась в снопе искр. На самом же деле, мне всего лишь пришлось слегка отвести глаза единственному свидетелю и добавить спецэффектов.

Девушка осталась сидеть на песке, открыв рот. Посмеиваясь, я поплелась к отелю.

Думаю, Мирра заслужила маленькое персональное чудо.


Ксиль?..

Мм?

Я больше не слышу ее.

Кого — ее?

Музыку. Она ушла.

Смех.

Вот и славно. Наконец-то мы остались вдвоем…

Ох, Ксиль…


Пересказывать все, что еще случилось этой ночью — долгое и неблагодарное занятие. Когда сила схлынула, накатила такая слабость, что я даже до номера не дошла, свалилась прямо на лестнице. Лучше всего в памяти отпечаталось покаянное явление Этны (оказывается, она со злости сознательно закрылась от меня) и то, как Тантаэ ругался с Самсоновыми, не хотевшими пускать нас с Этной в номер. В конце концов князь попросту собрал наши вещи и перенес их в свой коттедж, оставив напуганных теток возмущенно хлопать глазами.

К моему удивлению, Тантаэ ни единым словом не упрекнул меня за безрассудную выходку, хотя, кажется, был недоволен. Сказал только перед сном:

— Что ж, юная леди, надеюсь, после этого случая вы не возомните себя грозой демонов. Не хотелось бы мне потом присутствовать на ваших похоронах.

Я покраснела от смущения. Сейчас все мои действия, совершенные под влиянием магии и эмоций, казались ужасно безрассудными.

— Я буду осторожной, правда. Честное слово!

— Хотелось бы верить, — с сомнением покачал головой вампир.


Проснулись мы все, естественно, поздно. Князь великодушно уступил дамам постель, устроившись на диване, и теперь выглядел так, будто у него по меньшей мере все затекло. У вампиров так не бывает, но с Тантаэ бы сталось. Он даже насморком болеет, как обычный человек.

За завтраком (или уже ленчем?) в столовой мы, естественно, обсуждали мою ночную выходку. И тут оказалось, что накануне вечером Тантаэ просто сдержался, боясь "ранить мою психику, расшатанную борьбой с Древним". Досталось мне от князя изрядно! Наслушалась я много чего нелестного, но, по правде говоря, почти со всем в глубине души была согласна.

Этна помалкивала, она-то знала, как бывает, когда твоя стихия берет тебя под контроль, и ты начинаешь действовать не как человек, а как ведьма. Когда нотации закончились, перешли к подведению итогов.

То существо в море действительно было демоном. Повадки у него были почти как у сирен — заманить песней в море, чтобы человек сам утонул, выпить его смерть. Правда, не брезговала местная сирена и простым убийством, благо острые когти в наличии имелись. Подобно всем демонам, она была неподвластна магии, кроме истинной силы стихий, что косвенно подтверждало теорию о происхождении шакаи-ар от Древних. Откуда сирена появилась в заливе, узнать не удалось… Да мы с Этной и не стремились. Дальше расследованием должны были заняться люди, связанные с советом королев и шакарскими кланами. Куда уж детям соваться!

Зато мы узнали много интересного о своей соседке. Нет, я не одну из Самсоновых имею в виду, а Сианну. Оказалось, что этой милой девушке, имеющей шакарское происхождение, но еще не обращенной, уже за сорок лет и она состоит на службе у Пепельного князя, выполняя различные деликатные поручения. В данном случае служба состояла в том, чтобы ненавязчиво следить за нами и направлять наши мысли в нужное русло — чтобы обедать не забывали, не гуляли одни, спать ложились пораньше — в общем, вели себя прилично. Проще говоря — такая нянька для великовозрастных ведьм. А я ее еще подозревала в причастности ко всем этим убийствам, н-да… И ведь какая талантливая девочка — так скрыла свою сущность вампира, что ее никакое поисковое поле не прошило… А когда Тантаэ решил сам заняться нашей охраной, Сианна тихо отошла в сторону, изобразив влюбленность в туриста.

Остаток отдыха прошел безмятежно. Мы пожаловались администрации, и нас отселили в нормальный номер, без этих чокнутых сестренок. Тантаэ еще пару дней пробыл в отеле, а затем уехал, оставив нас на попечение Сианны.

За то время, что он провел на курорте, я еще несколько раз говорила с ним о Максимилиане. В основном выясняла, как и когда его ранили, каким образом протекают приступы, каковы симптомы, и вообще просветлялась на счет внутреннего строения и функционирования вампирьего организма. Тантаэ охотно делился сведениями, а я не менее охотно их записывала, надеясь, что они помогут мне и Дариэлю разобраться с противоядием.

Одна из последних бесед запомнилась особенно.

— Ты сама будешь заниматься разработкой этого лекарства? — поинтересовался Тантаэ в перерыве между моими вопросами.

— Нет, — рассмеялась я. — Куда мне одной. Есть один целитель…

И я рассказала о Дариэле.

Тантаэ сначала слушал, а потом попросил просто хорошенько припомнить внешность и характер целителя, а он уж лучше сам считает воспоминания.

Сеанс чтения длился недолго, но судя по выражению лица Тантаэ, был весьма продуктивным.

— Знаете, леди, если господин Дариэль и будет принимать участие в этом эксперименте, то настоятельно советую ему делать это на расстоянии от Максимилиана.

— Это почему же еще? — недоверчиво переспросила я.

Тантаэ замялся.

— У меня есть подозрения… практически уверенность… что господин Дариэль вряд ли придется по вкусу Максимилиану. Точнее, очень даже придется… Кхм, не важно. А зная характер Ксиля, могу совершенно точно сказать, что ничего хорошего целителю это не принесет.

Я спорить не стала.

Оставшаяся неделя до отъезда пролетела незаметно. Мы с Этной много загорали, купались, объедались вкусностями в столовой и ходили на экскурсии — отдыхали. В последние несколько дней я таки взялась за зубрежку, штудируя энциклопедии ботаники и пособия по алхимии. До экзаменов в Академию оставался всего месяц, а еще даже не придумала, чем удивить экзаменаторов.

Накануне отъезда мы с Этной решили устроить себе небольшой праздник. Набрали фруктов, сладостей и пошли ночью на пирс. Ничего не делали — просто лениво валялись на досках, поглощали вкусности и слушали пение барда у костра на пляже. Гитара у нее была новая, один из поклонников расстарался.

Когда мы уже собрались уходить, девушка вдруг отложила в сторону инструмент, догнала меня и схватила за рукав.

— Вы ведь завтра уезжаете?

— Скорее, уже сегодня, — хмыкнула я, глядя в небо. Мирра улыбнулась.

— Тогда возьмите это, на память. Не знаю, кто вы, но думаю, что ничего плохого во всех этих фокусах нет…

Милая девушка! Надо же, так легко принять существование магии… И я тоже была хороша, так засветилась, не подумав, что мы еще не раз на пляже увидимся.

Мирра протянула небольшой сверток, От него ощутимо веяло магией.

— Понимаете, я на следующее утро после того, ну, пошла гулять на пляж, и наткнулась там на медальон. Сначала хотела себе забрать, но потом подумала — а вдруг ваше? В любом случае, берите.

Я поблагодарила девушку и сунула подарок в карман. Невежливо отказываться, раз уж предлагают.

Вспомнила о нем только сегодня, когда самолет уже взлетел. Достала, полюбовалась на коричневую бумагу обертки.

— Ну же, разворачивай, — поторопила меня Этна.

Я послушно сорвала хрупкую упаковку. На моей ладони лежал небольшой круглый амулет, источавший странную магию. Спереди был выгравирован слепой глаз, вписанный в треугольник, в обрамлении оливковой ветви и молний. На обратной стороне была руна «контроль».

Значит, все-таки инквизиция…

— Не думай об этом, — решительно отобрала медальон Этна и спрятала его в карман. — Дома отдадим леди Элен, пусть она и совет разбираются. Ты уже в этой песне свою партию спела, дай и другим поразвлекаться.

— Я и не собиралась думать, — обиженно надулась я и закрыла глаза, изображая дрему.

Что-то мне подсказывало, что это была не последняя моя «песня».


ЛУЧ ВТОРОЙ.

НЕКРОРОМАНТИКА


Убей меня, убей себя,


Ты не изменишь ничего:


У этой сказки нет конца


Ты не изменишь ничего.


Агата Кристи


Бац! Мой кулак с размаху впечатывается в ненавистное лицо, стирая снисходительную усмешку. Капельки крови некрасиво орошают серый свитер грубой вязки.

Я припоминаю вслух несколько шакарских ругательств. Тех самых, из лексикона Северного князя. Почти ностальгия, хм…

Он медленно вытирает губы и подбородок, оглядывает испачканную ладонь и вдумчиво добавляет пару странных слов с теми же корнями.

Боги, а ведь все так хорошо начиналось!


…Серый туман неторопливо наползал с черно-зеленых склонов. Тучи проплывали так низко, что задевали вершины гор, смешиваясь с туманом, и казалось, что острые скалы отрывают от облаков клочья ледяной мглы. Вялый подъем продолжался уже почти час, и конца-края ему было не видно. От постоянной промозглой сырости, проникающей даже под эльфийские доспехи, клонило в сон. До смерти хотелось забиться под мягкий шерстяной плед в кресле у камина и глядеть на огонь, неспешно прихлебывая чай с пряностями. Но, к сожалению, искомый камин с чаем и штопаным-перештопаным пледом остался в доме у Дариэля, а попаду я туда не скоро… Не раньше весны — точно.

К слову сказать, Дэйр мою идею поехать учиться в Академию воспринял на ура. Кроме моральной поддержки и ручательного письма в деканат, для меня его восторг вылился в четырехстраничный список литературы, которую требовалось прочитать перед экзаменом. А память-то у меня не эльфийская… Большие надежды возлагались на трехнедельное пребывание на курорте, где кроме методичного прожаривания на солнце и заняться-то нечем, но… Сумбурное расследование таинственных убийств на пару с въедливыми соседками по номеру благополучно затопили надежды в море. Прочитала я хорошо, если половину, половину которой тут же забыла. С оставшимся багажом хаотичных сведений, вбитых в мою непутевую голову, не стоило и надеяться на успешный штурм цитадели знаний…

О! Ничего себе! Действительно, цитадель! Нет, я, конечно, представляла Академию по рассказам брата, но вблизи…

Возводил замок гениальный архитектор… или маг-иллюзионист. После очередного крутого витка по склону Академия вдруг вынырнула из серого тумана, как айсберг перед злосчастным кораблем-дворцом из заокеанской мелодрамы, внушая такой же суеверный ужас. Серые скалы настолько сливались с плитами облицовки, что можно было подумать, будто замок врос в скалы. Языки сизой мглы сползали по темным выщербленным камням стен, оседая у подножья крепости. В тени ущелья деревья, обнимавшие горы почти до самой вершины, перешли в чахлый кустарник с бурыми иголками вместо листьев. Только у самых ворот раскинула корявые ветви дряхлая сосна, невесть каким чудом держащаяся вспученными корнями за скудную мерзлую землю.

— Не повезло тебе с домом, да? — я ласково провела ладонью по шершавой, смолистой коре. — Но ты все-таки держишься. Сильная… Мне бы такой характер.

Я глубоко вдохнула, собрала в кулак волю и постучала в ворота.

Тишина.

"Не слышат", — с каким-то трусливым облегчением подумала я, прислоняясь к стене. Формально попытка сделана. Можно с чистой совестью развернуться и топать к порталу. Год позанимаюсь, поучусь у Дариэля, а потом снова попробую, и тогда…

— Ну? — довольно невежливо окликнули меня. — Входить будешь?

Я подскочила на месте, чуть не потеряв при этом рюкзак. Обладателем голоса, разрушившего мои мечты о бескровном и непозорном поражении, оказалось помятое существо самой невнятной наружности. Ростом чуть повыше меня, в мешковатых джинсах и неопрятной фуфайке, с потухшей сигаретой в зубах. Волосы темные, но не черные и не русые, собраны в неряшливый низкий хвост, свисающий до лопаток. Приятное в общем-то лицо с живыми карими глазами портило презрительно-усталое выражение. Преподаватель или студент старших курсов.

— И долго собираешься здесь стоять? Давно не болела? — ласково поинтересовался мужчина, окидывая меня цепким взглядом. Неприятно — как будто под сканер попала.

— Как заболею, так и вылечусь, — неприязненно ответила я. Идея поступать в Академию нравилась мне все меньше и меньше. Все знают, как маги относятся к ведьмам. А я не собиралась скрывать свое происхождение.

— Сделаешь самоизлечение насморка темой своего экзамена? — язвительно хмыкнул мой собеседник. — Боюсь, кафедра целительства будет не слишком впечатлена. Таких знахарок-самоучек, знаешь ли…

Волевым усилием я сдержалась, не давая себе ничего ляпнуть в ответ. И хорошо, если просто ляпнуть… Крепко зажмурилась, прогоняя видение призрачных нитей, пронизывающих пространство. С недавних пор мне стало гораздо труднее сдерживать силу. По малейшему поводу я проваливалась в транс, а в кончиках пальцев начинали собираться пульсирующие сгустки. Невозможность контролировать себя — худшая из слабостей.

— Эй, только не плачь тут. Я вовсе не это имел в виду… — я удивленно уставилась на несколько смущенного оппонента. А, он, наверно, подумал, я сейчас разревусь. Ну-ну. Не такая уж я девочка-цветочек, как может показаться. — Поступишь ты на свое целительство. Только пошли уже в тепло, я замерз, как пес в проруби.

Он скомкал сигарету в кулаке, бросил на мерзлую землю и шагнул в неприметную дверцу рядом с воротами. Я потопала за ним. Шел мой проводник довольно быстро, как будто и впрямь куда-то спешил. Со спины он выглядел еще неряшливей — стало заметно, что волосы расчесывались в лучшем случае позавчера, мылись так вообще неделю назад, а свитер, похоже, пребывал в таком состоянии со времен нашествия демонов. С плеча свисала белая нитка. Он еще неаккуратней Дариэля, бедняжка. У моего эльфа вещи хоть мятые, но чистые. Я машинально потянулась, чтобы снять мусоринку, зацепила кончиками пальцев… нитка натянулась, дернула свитер, и только потом оторвалась. Мужчина недовольно оглянулся через плечо. Я почему-то покраснела и спрятала руку с ниткой за спину, стараясь незаметно выкинуть ее на пол. Да что же она к пальцам так липнет? Отвлекая проводника, я выпалила, первое, что на ум пришло:

— Кстати, с чего вы взяли, что я буду поступать, причем именно на целительство? Может, я в гости к родственнику приехала…

— Я тебя второй день жду, — недовольно проворчал мой провожатый.

— А откуда вы узнали…

— Хэл подсказал.

— А почему мой брат….

Он развернулся так резко, что я в него чуть не врезалась. С непередаваемым устало-вежливым выражением лица, протянул мне жилистую ладонь.

— Рэмерт Самани Мэйсон, боевая некромантия. Рад увидеть, наконец, сестру моего лучшего ученика.

Тьма и бездна!

Ну, я попала…


Перед отъездом Хэл намекал мне, что у его декана не самый лучший характер. И вообще, человек он… нестандартный. С чувством, так сказать, юмора. Но я не подозревала, что настолько!

Начать с того, что, объясняя мне правила проживания в замке, он мельком заметил, что обычно профессора предпочитают "уважительно-лебезящий тон, желательно с соблазнительными подвываниями". Да, да, именно такими словами… Как это звучит, интересно, хоть бы продемонстрировал, а то что-то воображение отказывает… Потом добавил что ему, Рэмерту, глубоко наплевать, как к нему обращаются, хоть "ваше превосходительство", хоть "котик мой". Мне же он будет "хамить, так что терпи, все равно никуда не денешься". На что я незамедлительно ляпнула: "Как скажете, котик мой"… и была удостоена одобрительного взгляда.

Также, по мнению профессора Мэйсона, мне в Академии достаточно было запомнить два маршрута: до столовой и до его кабинета.

— Все остальное приложится, детка, — доверительно добавил он и потрепал меня по макушке. Со стойким ощущением, что меня облили грязью, я втянула голову в плечи, стараясь стать как можно менее заметной. Профессор оглядел меня, явно остался доволен произведенным эффектом и продолжил познавательную экскурсию по Академии. Энергии на это благое дело, подперченное постоянными подколками моей драгоценной персоны, у него хватило до позднего вечера. Надо ли говорить, что к концу прогулки я буквально валилась с ног и чувствовала себя порядком оплеванной? Все, чего я хотела — это запереться в выделенной мне комнате и пару часов методично побиться головой об стенку, дабы раз и навсегда избавиться от вредоносных идей… типа поступления в Академию.

— Вот твои… апартаменты. Располагайся, — ухмыльнулся Мэйсон, словно подслушав мои мысли. Я сухо поблагодарила его и, стараясь не выказывать нетерпения, вошла в темное помещение. За спиной хлопнула дверь. С отчетливым злорадным скрипом провернулся ключ в замке.

Чудесно! Он меня еще и запер!

Я развернулась и злобно пнула дверь. Стало полегче.

Еще бы найти, где здесь свет включается.

Естественно, никакого выключателя не было и в помине. Все, что мне удалось отыскать, на ощупь обшаривая комнату, — здоровенный канделябр на шесть свечей. Точнее, канделябр сам нашел меня, подло свалившись со шкафа, в который я врезалась в темноте. Честное слово, знала бы, как все обернется, запустила бы «лампу»… Ну и что с того, что она нестабильная… Все равно разрушений было бы меньше.

Освещенная уютными язычками пламени, комната вызывала противоречивые чувства. В плюсы можно было засчитать просторную спальню с небольшим зарешеченным окном, лабораторию — видимо, раньше апартаменты принадлежали кому-то из преподавателей — и камин, мечту и чудо из чудес в этом сыром климате.

Минусов было значительно больше…

Начнем с того, что комната не отапливалась. Вообще. Милый, уютный камин за отопление можно было не считать. Он располагался в гостиной, а лаборатория и, главное, спальня подогревались магически. А в классической магии я, хм… Не ноль, конечно, но на обогрев меня не хватит. Честь и хвала предусмотрительной леди Элен, положившей в мой рюкзак одеяла из лерейского меха — "на обратном пути заедешь в Пределы, вернешь Лиссэ, заодно навестишь кое-кого". Верну, конечно… Дорогие больно, а то бы заиграла… Но вот попользоваться мне никто не запрещал, ага?

Минус второй — отсутствие окон. Единственное окно на все апартаменты располагалось в спальне и больше походило на бойницу — узкое, высокое, забранное толстыми железными прутьями, как в темнице. Если бы в стены был вмурован пиргит, то можно было бы подумать, что меня поселили в карцер для особо провинившихся студентов. Хэл мне рассказывал о системе наказаний в Академии (к слову сказать, он изучил ее на своем собственном, весьма богатом опыте). А что? Похоже. Только лаборатория из каймы выбивается…

И, кроме того… было в этих комнатах странное, мрачновато-удушливое ощущение. Как будто кто-то невидимый смотрит в спину, сверлит завистливым взглядом, а обернешься — отворачивается. Я даже на секунду пожалела, что рядом нет Мэйсона с его язвительными комментариями, мгновенно приводящими в чувство. Представляю, что он сказал бы, пожалуйся я на новоприобретенную паранойю.

Нет, решительно одернула я себя, если уж по кому и скучать, то по Ма… нет, по нему я тоже скучать не буду, обойдется… По Дариэлю. Ммм, хорошая идея… Вот разожгу камин, сяду на диван, завернусь в одеяло и буду тосковать в свое удовольствие… А еще лучше — почитаю ту книжку, которую я везу ему в подарок. С мифами и легендами. Буду представлять, что он мне читает вслух, как в детстве…

Давным-давно на краю мира…


Проснулась я от ощущения всепоглощающего ужаса. Боги, боги, боги, пожалуйста, нет… Кожа покрылась липким холодным потом, руки противно тряслись. Почти не слыша своего сердца, я сжалась в комочек под одеялом, не решаясь высунуть наружу даже кончик носа. Ужас приходил откуда-то извне, накатывал волнами, заставляя меня замереть, застыть, перестать дышать, чтобы эти, снаружи, меня не нашли…

Где я?

В Академии, услужливо подсказала память. В гостевых апартаментах на преподавательском этаже, запертая на ключ ненормальным некромантом… с которого вполне станется устроить «проверку» новенькой! Вспышка злости на профессора, целый день поливавшего меня грязью, чуть взбодрила, возвращая способность рационально мыслить.

Я заснула с книгой в руках, сидя у камина. Даже переодеться не успела. На мне сейчас эльфийские доспехи, кольцо из живого серебра и… и… и я ведьма, в конце концов!

Ме-едленно, трясущимися руками я стянула с головы одеяло.

Ничего.

В камине багрово тлеют угли. Трепещет на сквозняке пламя наполовину оплывшей свечи, разгоняя тени по серым камням стен. Книга валяется на полу, часть страниц замялась. Тишина. И только из спальни, еле слышное…

Шурх. Шурх-шурх. Шшш…

Я нервно сглотнула, нечеловеческим усилием воли не давая себе забиться под одеяло. Там, за тонкой деревянной дверью, что-то было. И от одного присутствия этого желудок скручивало от потустороннего ужаса и обреченности. Но если я сейчас поддамся страху и забьюсь под одеяло, то к утру от меня останется только жалкий скулящий клубочек. Пока я вижу, пока я готова к обороне, мой рассудок в безопасности.

Пламя на кончике фитиля дернулось, мигнуло… и погасло.

Багровое свечение углей в темноте и тишина. И вялые, шаркающие шаги за ненадежной перегородкой двери. Я до боли закусила губу.

Свет, ну хоть какой-нибудь свет! Ну почему когда не надо, силу невозможно удержать, а когда необходимо сражаться — не дозовешься?

Шуршание за стеной прекратилось. Дверь в спальню начала открываться — медленно и абсолютно беззвучно. Я шарахнулась назад, врезаясь в высокую спинку. Диван опрокинулся, увлекая меня на пол. Бедная, насмерть перепуганная я с размаху впечаталась затылком в каменный пол и наконец-то узрела мистические нити пополам с пляшущими звездочками.

Есть!

Дрожащими пальцами я выдернула из невнятной мешанины яркую серебряную нить, вплетая ее в почти готовый узор. Болезненный, бесконечно долгий удар сердца… И на моих ладонях расцвел сияющий бутон.

Несколько минут я лежала зажмурившись, боясь даже шевельнуться, прежде чем поняла, что нечто, наводившее ужас, ушло. Исчезло…

М-м-мамочки… Что же это было, а? И что я сотворила такого, что оно предпочло сбежать?

Зайти в спальню я так и не решилась, хотя дверь теперь была настежь открыта и в темном пространстве просматривался силуэт кровати, а над ним — окно с толстыми прутьями решетки. Если честно, думала, что вообще не усну — дня этак два. Но… Пока выбралась из-под одеяла, перевернула обратно диван… Сияющий цветок, похожий на лилию, поставила в прозрачный бокал рядом с канделябром. Утром подумаю, что же я призвала в приступе паранойи. Очертила вокруг злополучного дивана круг солью (обычной, не зачарованной… думала, пригодится в дороге, а вон как оно вышло…), привела в порядок книгу… За единственным на три комнаты окном рассвело, и меня сморил здоровый сон без всяких кошмаров.


Утро началось по сценарию, прекрасно обкатанному еще Максимилианом. То есть я просыпаюсь от мерзкого хохота, краснею непонятно почему и долго-долго злюсь. Только источником беспокойства на этот раз стал некромант.

Сначала я услышала скрип двери — тихий, на грани слуха, едва различимый сквозь сон. Потом — гнусное хихиканье. Ну, а затем… он рассмеялся во весь голос, безнаказанно продлевая жизнь за мой счет, я подскочила на месте, оступилась и шваркнулась об пол. Снова затылком.

Здравствуйте, звездочки, здравствуйте, родимые.

Покосившись на некроманта, продолжавшего совершенно несолидно веселиться, я пожалела, что на этот раз нити не появились. Хм, а сегодня Рэмерт не выглядит таким распустехой — голова явно чистая, из-под свитера выглядывает стираная рубашка. И побрился, кажется.

— Доброго утра вам, — предельно вежливо сказала я, стараясь, чтобы это не прозвучало похожим на "да пошли вы…", как у героя известной истории.

— Доброго, доброго… ой, не могу… да ты посмотри только… — с трудом выдавил из себя Мэйсон, утирая выступившие слезы. Веселись, веселись, мрачно подумала я, и на моей улице будет праздник. Не знаю когда, но точно будет. — Ты от кого здесь оборонялась? От Древних, что ли? А это что? Зачарованный круг? Ашемитовой? крошкой? А где руны?

— Нет, простой круг из соли, — язвительно протянула я. Кажется, есть шанс поквитаться. — Наши, ведьмовские заморочки. Вроде бы магии нет, а защищает…

— И в чем же выражается эта защита? — заинтересованно подался вперед некромант. Как же удачно, что он стоит у двери! Если бы вошел в круг, шутки бы не вышло, соль на нежить только и действует… А так… сейчас оберну по кругу нить, и…

— Как известно, круг из соли и веточка можжевельника под порогом не пускают в дом человека с нехорошими намерениями, — невинно заметила я, разглядывая маникюр. То есть обстриженные под корень, облезлые ногти. И когда успела испоганить плоды трудов Феникс?

— Пфе! — презрительно скривился некромант. Ага, попался! — Научно доказано, что неодушевленные предметы и явления, в том числе заклинания, не могут отличить «хорошее» от «плохого»…

Ну же, подумала я, еще один шажочек… Умница!

— … а, следовательно, все эти деревенские штучки, крошка, это суеверия, от которых тебе придется срочно отуча…оту… Черт! Это что еще за дрянь?

Некромант задергался, пытаясь выпутаться из невидимой паутины. Влип, как муха в варенье! И это — знаток боевой магии, светило науки и, самое главное, кумир моего брата? Я позволила себе почти незаметную, но очень выразительную улыбку.

— Это? А, это суеверие в действии, профессор. Видимо, у вас есть нехорошие намерения в отношении меня…

Ха, да "липкая сеть" — лучшее, что я знаю! Это простенькое плетение я с детства шлифую. Слабое, тонкое… но очень коварное! Пока одну ниточку отцепишь, по уши замотаешься.

Уловив иронию в моем голосе, Рэмерт тут же перестал дергаться и поднял многообещающий взгляд:

— Верно подмечено! Самые что ни есть нехорошие. Дело в том, что я собираюсь пригласить тебя на завтрак… где мы обсудим твое поступление в Академию… и мое в этом участие, — почти промурлыкал он. И подмигнул.

Я вспыхнула до корней волос. На что он намекает, этот…этот… Этны на него нет, а то бы поговорил у меня! У нее… У нас, в общем.

— Чего краснеешь, детка? Жарко стало? — хмыкнул некромант, присаживаясь рядом со мной на диван. Неужели уже распутал "сеть"? — Короче, идем в столовую, там и поговорим. И хватит возмущенно сопеть. Я всего лишь хочу дать тебе несколько советов, как вести себя с комиссией. Ну, и все в этом роде.

От вспышки понимания резко перехватило дыхание. Он не распутывал нити. И не рвал их. Он просто сделал их мертвыми.

Он. Убил. Нити. Чертов некромант.

Впервые за всю жизнь я испугалась мага. Тем ненавязчиво-постоянным страхом, который преследовал меня рядом с пьяными компаниями и охотниками в черном из инквизиции?.

— Как вы это сделали? — я сама не узнала в хриплом шепоте свой голос.

— Наука, детка, наука, — он покровительственно похлопал меня по плечу. — Некромантия — это искусство делать живое мертвым, ты разве не знала? Ладно, собирайся, и пойдем, я тебя ждать не буду, сам еще не завтракал.

Я встала, растерянно глядя на некроманта. А дяденька не так прост, как кажется. И романтик к тому же: "искусство делать живое мертвым". Некромант — это тот, кто становится сильнее, убивая и причиняя боль. И ничего хорошего в этом нет.

— Иду. Только умоюсь.

Мне определенно надо побыть пару минут наедине с собой…


— Кстати, — Рэмерт с аппетитом вгрызся в булочку с маком, — ты так и не сказала, от кого оборонялась сегодня ночью. Шутки шутками, а фон в твоей комнате такой, что мозг переклинивает… Ну это у тех, у кого он есть.

Еще одна шпилька в мой адрес! Да, я девушка. Да, я при этом еще и ведьма, а значит, мало училась. Но называть меня дурой практически открытым текстом — по-моему, уже слишком.

— Так… Померещилось что-то, — я неопределенно пожала плечами. Еще чего, открывать перед ним душу я не собиралась. Потом обдумаю, на досуге. Сдам экзамены и сразу начну.

— Но фон… И все такое, — некромант взмахнул булочкой, осыпая меня крошками. Я отряхнулась, пряча брезгливую гримасу.

— Ну какой еще фон, подумайте, профессор. Я же ведьма, причем не последнего ранга. Вы просто почуяли мою силу.

— Не последнего? А какого именно? — уточнил Рэмерт, хитро поглядывая на меня поверх чашки с чаем. И глаза у него при этом были такие… голодные… что я волей-неволей почувствовала себя десертом. Не очень-то уютно.

— Каэль, — вежливо соврала я. Попробуй, улучи. Ты не ведьма, не вампир, и даже не эльф. А младшие расы таких тонкостей не понимают. Для вас все выше шестого ранга сливается в один поток. И, пока я не колдую, распознать во мне эстаминиэль, а тем более Дэй-а-Натье? нереально. А колдовать я пока не собиралась.

— Серьезно? — удивился некромант. — Такая мелкая и уже каэль?

— Это не от возраста зависит, а от природных способностей.

— Ясно. А стихия?

— Без специализации.

Подозревает. Он меня в чем-то подозревает, только в чем вот?

— А зачем вы спрашиваете? Это для экзамена пригодится?

Он фыркнул, как большой кот. И вообще он смахивал на кота… помоечного. Наглый, неряшливый, пронырливый. И тощий.

— Может, и пригодится. А может, и нет, — Рэмерт улыбнулся и тут же посерьезнел. — А теперь к делу. Повторять по два раза не буду, так что запоминай. И чушь советовать тоже не стану, поэтому слушай внимательно.

Я ощутимо напряглась. Наконец-то! Хватит уже разговоров вокруг да около, не за этим я сюда приехала. Рэмерт, конечно, неприятный человек, но если его советы могут помочь, то я выслушаю и приму к сведению. Не зря же Хэл советовал мне к нему обратиться.

Мэйсон удостоил меня таким взглядом, словно все эти мысли были написаны у меня на лбу. Я опустила глаза, завесившись длинной челкой. Не люблю, когда меня пытаются подвести под образ. В сравнении с этим телепатия — куда как меньшее зло. Все же она дает более-менее правдивую картину, а люди, лишенные этого дара, зачастую обманываются, замечая лишь то, что хотят увидеть. Вот и некромант, похоже, принял меня за недалекую дурочку, цепляющуюся за покровительство брата-отличника. Хорошо, что он не знает о письме Дариэля… И без этого впечатление я произвела замечательное: трусливая, необразованная ведьма, да еще и с непомерным самомнением. Полезла поступать на самый популярный факультет и надеется, что прокатит. Я ничего не упустила? Ах, да, эта особа еще и носит обтягивающие шмотки (да, доспехи сидят по фигуре… да, они выглядят как готский прикид… и савальский шелк можно опознать только на ощупь, а я себя трогать не давала…) и вызывающе распускает волосы, то есть относится к весьма определенному подтипу студенточек.

Все это мгновенно и зло промелькнуло в моей голове, пока я осторожно разглядывала Рэмерта из-под густой челки. Некромант, думая, что я на него не смотрю, позволил себе снисходительно-ядовитую ухмылку. Так ухмыляются, когда замышляют гадость. Что ж, дерзайте, профессор.

— Во-первых, о составе комиссии. Всего четыре человека. Председатель, ассистент и еще два маразматика, которым делать больше нечего. Все они с основного факультета, в твоем случае — с целительства. Иногда присутствует наблюдатель с другой кафедры. Председателем будет профессор Леми, замдекана — тут тебе повезло. Человек он приятный, к девушкам снисходительный, валить не станет. Зато ассистент — редкостная сволочь. Дэмиан Грант его зовут. Преподает энергетические воздействия, постоянно лажает с формулами, а потому ведьм на дух не переносит. Завидует, я полагаю. Ну, ты его сразу узнаешь — здоровенный, жирный, морда красная… Вопросы задает каверзные, но по большей части сам не может на них ответить, так что просто неси уверенный бред, может, и повезет. Двое других — преподы, один алхимик, другой анатомию ведет. Этот второй еще может чего-то спросить, а алхимик точно весь экзамен проспит.

Интере-есно, подумала я. Экзамен у меня октябрьский, индивидуальный, для заочников. Тема экзамена — яды и противоядия. Логично было бы предположить, что в комиссию войдут те, кто имеет к этому предмету непосредственное отношение — собственно, профессора биологической безопасности, травники, ядознатчики, общие специалисты и им подобные. А на деле только алхимик сможет что-либо понять в моих объяснениях, да и ему все равно, по словам Мэйсона. Это что — совпадение или намеренное пренебрежение? И, если верно второе, то какова цель: завалить меня, специально посадив тех, на чьи вопросы по специализации я ответить не смогу, или наоборот, мне в помощь, — чтобы некому было среагировать на ошибку? Ладно, на месте разберусь.

Хм, а ведь еще год назад я бы вообще не обратила на это внимания. А теперь везде мерещатся заговоры. Паранойя развивается?

— Ну, с составом вроде бы все. Дальше. Поведение. Не хамить, не дерзить, глазки вниз и хлопать ресницами… Ага, вот так, как сейчас было, — с удовлетворением сказал (промурлыкал?) некромант, наблюдая за моей ошарашенной физиономией. — На свое происхождение не намекать, упирать на то, что училась у Дариэля Изгнанника… Кстати, можешь им сразу письмо показать — хороший ход получится.

Я подскочила на стуле, поперхнувшись компотом.

— Я не говорила вам ни про какое письмо! И откуда вы…

Некромант удостоил меня невыносимо скучающего взгляда.

— Хелкар рассказал. На мой взгляд, ученичество у Изгнанника — единственный аргумент в пользу твоего поступления. Лично я солидарен с остальными преподавателями — ведьме в Академии не место. И если бы не просьба моего ученика — весьма настойчивая просьба — то я бы и пальцем не пошевелил, чтобы помочь.

У меня от такой наглости все слова застряли в горле. Похоже, Рэмерт твердо уверен в том, что я всего лишь нахальная выскочка, пустое место. Интересно, это его Хэл на такую мысль навел или сам дошел? Братишка мог, случайно, конечно… перестраховщик… волновался, просил присмотреть за сестренкой всех подряд и в итоге перестарался. Или я все же произвожу впечатление законченной идиотки — не иначе.

Так. Про Дариэлеву писанину. Зря, конечно, Хэл язык распускает, но теперь уже ничего не поделаешь. Значит, начнем экзамен с предъявления письма, которое, вообще-то я взяла на крайний случай.

— И последнее… — Мэйсон смотрел на меня очень внимательно, с долей брезгливости. Я насторожилась. — На экзамен одень что-нибудь другое. Этот твой готический прикид… Никаких джинсов, разумеется, тоже. Лучше юбочку какую-нибудь… покороче…

По позвоночнику поднялась острая, горячая волна ярости. Я быстро зажмурилась, чувствуя, как мир выцветает, превращаясь в черно-белую схему, расчерченную нитями. Кончики пальцев неприятно покалывало.

— Вы за кого меня принимаете? — очень, очень вежливо спросила я, машинально сжимая кулаки. Жжение никуда не ушло, но теперь хотя бы не было вероятности, что с пальцев сорвутся сгустки тяжелой, едкой тьмы. Некромант может гордиться — раньше я думала, что спровоцировать проявление темной силы может только боль, как в ритуале Максимилиана.

Мэйсон только усмехнулся. Похоже, его совсем не беспокоило мое состояние. Или он просто ничего не заметил?

— За девушку, которая очень хочет поступить на престижный факультет. Или я что-то путаю? Да пойми же ты, здесь не любят гениальных самоучек, а ведьм тем более! А ты — ведьма, самая настоящая. Единственный способ — понравиться комиссии. Ты — девушка симпатичная, если не сказать больше… а преподаватели — тоже мужчины.

Волевым усилием я загнала вспышку гнева поглубже. Не сейчас. Потом. И вообще, он не виноват, он умные вещи говорит, это я наивная принципиальная мечтательница, которая хочет, чтобы все было по-честному.

— Профессор Мэйсон, — тихо ответила я, осторожно подбирая слова. — Вы очень правильно заметили. Я ведьма. И у нас есть определенные правила. Они касаются в том числе и облика, и манеры поведения.

Я не совру, нет. Просто перетасую информацию. И зачем ему знать, что правила действуют только в Замке?

— Главное правило — одежда должна соответствовать внутреннему миру. Состоянию души, если угодно. А я себя ощущаю кем угодно, но только не проститу… девушкой, которая хочет поступить в Академию любой ценой. Если уж вам так хочется поразить комиссию, можете сами одеть мини-юбку. Я одолжу.

Я аккуратно отодвинула стул, встала и деревянной походкой направилась к выходу из зала. В точке над правой бровью собралась резкая, пульсирующая боль. И зачем я только в это ввязалась? И это еще лояльно настроенный ко мне преподаватель. Что же будет на экзамене?

Ноги сами вынесли меня к нужной комнате, хотя я была уверена, что не запомнила дорогу. Долго шарила в карманах, искала ключи, потом сообразила, что они у Мэйсона. Но к нему я не вернусь, обойдется. Брат, конечно, потом обидится, но я объясню ему, может, поймет…

А открыть дверь можно и нитями, благо они до сих пор маячат перед глазами.

Вещи я не распаковывала — благословенна будь, лень моя. Покидать в рюкзак зубную щетку, мыло, подобрать с пола книгу… Одеяло, зараза, не упихивается…

— И куда это ты собралась?

Я раздраженно выпрямилась, оглянулась. Пнула ни в чем неповинный рюкзак, срывая злость. Рэмерт стоял в дверях, светя язвительной ухмылкой. На одну секунду он мне удивительно напомнил Максимилиана — издевательским юмором, способностью непрерывно и без особых усилий тянуть нервы из окружающих и непробиваемой наглостью.

Только вот в Ксиле никогда не было такой злости и презрения — ко всем.

— Я ухожу отсюда.

Вот так, просто. Стоило только решить.

— Ты уверена, что этого хочешь?

О, сколько яда в одной коротенькой фразе! Но в чем-то он прав. Действительно… чего я хочу?

Престижный факультет? Глупость из глупостей, в голову такое могло прийти только человеку. Произвести впечатление на маму? Да нет, леди Элен вполне хватает того факта, что я — Сердце звезды, одна из королев. Переплюнуть брата? Ммм… Возможно. Но, как ни крути, вряд ли я потяну учиться в том же темпе, что и Хэл… А значит, и с этой мечтой можно проститься.

Чего я хочу? Да просто научиться лечить людей. И нелюдей. Одного нелюдя… А это можно делать и у Дариэля, он с радостью станет моим наставником. Так что можно спокойно бросить эту дурацкую Академию с ее заморочками и уехать отсюда. Я все делаю правильно.

Почему же мне тогда так плохо?!

— Слабачка, — припечатал Мэйсон. — Глупая ведьма. Готова повернуть после первой же трудности. А дальше-то что будет?

Нет, я не слушаю его. Иначе сорвусь.

— Неужели сложно один разок надеть юбку, чтобы иметь шанс доказать всем, что у тебя еще и мозги есть?

— А для этого достаточно продемонстрировать ноги? — съязвила я, заталкивая последний уголок одеяла в рюкзак. Складывать аккуратно я была не в состоянии. — Что-то не улавливаю связь между длиной ног и объемом головного мозга.

Мэйсон растянул губы в усмешке. Взгляд у него стал откровенно раздевающим. Меня уже трясло. Стоит тут, ничтожество, в сером замызганном свитере, скалится. Не буду реагировать, я же эстаминиэль, у меня есть своя гордость. Но еще одно слово по поводу моей внешности… Магией бить не буду. Но кулаки-то как чешутся…

Ухмыляется еще шире.

— Ну почему же только ноги? Если сильно постараться, то можно еще и за… Мать твою!!!

Я все-таки сорвалась.


Если честно, стало полегче. Никакая "огненная волна" не идет в сравнение с примитивным ударом в нос. Вид разбитого в кровь профессорского лица подействовал на меня лучше настоя валерианы.

— Кто тебя драться учил? — совершенно беззлобно проворчал Мэйсон, пытаясь остановить кровотечение. Нос я ему, конечно, не сломала, но разбила знатно. — А, черт…

— Когда от души бьешь, особого умения не требуется, — мрачно отшутилась я. Конечно, он сволочь, но… Носовой платок приспособить, что ли? Куда вот я его дела… А, вижу… и полотенце пригодится.

— Не скажи, — усмехнулся Рэмерт, запрокидывая голову. — Помню, в студенческие годы… Эй, куда?

— В ванную, за холодной водой. Или вы предпочитаете в крови ходить? Сильно это вас, конечно, не испортит… На общем-то фоне, — я выразительно оглядела драный свитер. Мэйсон несколько смутился.

— Язва, — определился характеристикой некромант (ох, кто бы говорил!), но за мной все же пошел.

Подлечить разбитое лицо так, чтобы не было заметно — на это хватает и моих куцых знаний. Это на себе любую царапину затягиваешь с непосильным трудом. А на чужом теле труднее отмыть присохшую кровь. Но и с этим я, кажется, справилась.

Рэмерт сидел на одном конце дивана, держа на лице холодный компресс из полотенца, я на другом, где-то посередине лежал рюкзак. Идиллическая картина. И подпись такая снизу — семейная ссора. Акт второй, примирение.

— Я, конечно, не прав был, что нагрубил, — невнятно пробормотал некромант, — но от экзамена так просто не отказывайся. Даже если твердо решила уехать — все равно сходи. По крайней мере, уйдешь победительницей.

— Это смотря о чем меня спросят, — скисла я. — Уровень мой более чем средний…

— Для начала хватит.

Что? Я не ослышалась? Рэмерт меня ободряет?

— В общем, экзамен состоится в башне Колата — это северная — на одиннадцатом этаже, аудитория одиннадцать-алле. Начало в девять часов, просьба не опаздывать.

Скрипнула дверь. Я неохотно скосила глаза.

Рэмерт ушел. Полотенце аккуратно сложено на ручке дивана, дверь прикрыта. А на самом видном месте лежат ключи.

Знак доверия?

Итак, я осталась.

Времени до вечера было достаточно. Я употребила его с максимальной пользой: повалялась с книжкой на диване, приняла душ, долго расчесывала волосы. Мусора в них набилось — жуть, и пыль, и щепки какие-то, и нитки. Пожалуй, единственное за вечер, что было связано с магией — это сотворение защитного круга. Если уж мне придется ночевать в этой комнате, то я хотя бы хочу быть уверена, что проснусь поутру. И желательно не седой. Я тщательно обошла со свечкой все комнаты, насыпала соли в углы. Поперек проходов натянула сигнальные и «липучие» нити — нежить они не задержат, разве что предупредят о появлении, а вот нахальных магов, у которых может появиться желание разыграть ведьму — вполне. Осталось только постелить на диване, поставить у изголовья сияющий цветок и замкнуть круг.

Желаю себе спокойной ночи.


Малыш…

Недовольно.

Ну чего тебе?

Ты скучаешь?

Растерянность. Удивление. Признание.

Не знаю. Пожалуй, да. Но… по-другому.

Он заинтересован, но ничуть не обижен.

По-другому?

Раньше это было как болезнь. Как навязчивая идея. А теперь… теперь мне достаточно знать, что ты где-то есть. Пусть не со мной, но хотя бы где-то.

Смеется.

Я ближе, чем ты думаешь. Но дальше, чем хотел бы сам…


Выспалась я изумительно. Никакие кошмары не мучили. Была ли это заслуга моего защитного круга или просто в прошлую ночь померещилось, но нити, все до одной, остались нетронутыми. Проснулась вовремя, и даже без будильника. Ох, не к добру такое везение…

На экзамен я пойду. Почему бы и нет? А вот что касается советов Мэйсона… Ох, получит он у меня юбочку, заречется студенток разыгрывать! Но, конечно, не на экзамене. А сейчас сойдут и джинсы… С Дариэлевой футболкой с черепами. Ага, сапоги на шнуровке до колена от эльфийских доспехов… Косу заплести, только волосы расчесывать не обязательно. На запястья — пяток разноцветных фенечек. Некоторые из них еще и зачарованы и выполняют не только эстетические функции, но это такие мелочи…

Ну, вот я и готова. Стиль один в один списан с Дариэля, жаль, нет способных это оценить…

Башню Колата я нашла с превеликим трудом. Спасибо милому юноше по имели Валмир — и довел, и объяснил, как найти аудиторию, и еще анекдот по дороге рассказал. Несмешной, правда, но обстановку разрядил.

Валмир проводил меня до лестницы, пожелал удачи и позвал на вечеринку — у одного парня из его группы был день рождения. Я удивилась неожиданному приглашению, но с удовольствием согласилась — Валмир мне понравился. Он был такой… беспроблемный. И ниже меня на полголовы к тому же. И, самое главное, — за всю дорогу ни единой шуточки на тему моей внешности и расовой принадлежности!

Вряд ли экзаменаторы окажутся такими же милыми.

Но, несмотря на все свои опасения, оказавшись перед дверью, я от души расхохоталась. Надо же, одиннадцать-алле! На эльфийском! А вчера внимания не обратила… Хорошенькое начало… Помнится, брат рассказывал, что идентификация кабинетов на каждом этаже ведется с применением букв эльфийского алфавита. Забавно, если учесть, что у эльфов алфавита нет как такового. Есть руны, которыми обозначают корни и слоги. Чем-то похоже не восточные языки у людей. Кроме того, значение слова зависит от интонации — в речи, от дополнительных знаков-крючочков — на письме. Взять, к примеру, прозвище Северного князя. Интонация вверх, «л» волевое твердое — получается «звезда». Интонация вниз, «л» романтически мягкая — и «Ксиль» уже означает «льдинка». На первый взгляд сложно, но на самом деле эльфийский язык один из самых простых в изучении — для тех, кто владеет идеальной памятью. Так вот, к чему это я… Ах да, аудитория одиннадцать-алле располагалась между кабинетами миа и сверте — «досада» и «удача». А руна «алле» — просто суффикс прилагательного ("ксилле" — «ледяной» или "звездный"), своего значения не имеет, а если и стоит отдельно, то является междометием, меняя эмоциональную окраску в зависимости от контекста. Милое совпадение, ничего не скажешь.

Поспешно вытряхнув из головы неподобающие ситуации филологические изыскания, я решительно постучала в дверь.

Меня явно ждали.

— Входите, Найта, не задерживайтесь на пороге, — неприязненно откликнулись из кабинета. А я не задерживаюсь, я иду, иду.

Если честно, я думала, что аудитория будет побольше. А тут — с десяток парт, кафедра, стол для экспериментов и шкаф с реактивами и оборудованием. Спиртовки, штативы, колбы, перегонки. За кафедрой, чем-то напоминающей барную стойку, разместились пять человек. Четверо в зеленых мантиях, я полагаю, комиссия от факультета исцеления, а пятый типус в мятой рубашке и вязаном жилете…

Бездна!!!

Впрочем, Мэйсон говорил, что иногда на экзамене присутствует наблюдатель, философски подумала я. Почему бы и не некромант?

— Все-таки пришла, — Рэмерт довольно откинулся на спинку кресла и потянулся, не обращая внимания на негодующие взгляды коллег.

— Вроде того, — в тон ему откликнулась я, машинально убирая руки в карманы. Ничего не могу поделать с этой привычкой, особенно под такими изучающими взглядами. Незаколотая челка свесилась на один глаз, делая меня похожей на нечесаного пони.

— Тогда приступим, — кивнул Мэйсон и тут же поправился: — То есть приступайте, господа и дамы, а я посмотрю.

Экзамен походил на фарс. Зампредседателя комиссии зверски гонял меня по классификации и дозировке ядов со зверским же выражением лица, председатель пытался взглядом просверлить дырку в моей футболке (я пожалела, что не надела куртку от эльфийского доспеха), алхимик трепался с анатомичкой по важным и насущным вопросам (кстати, четвертым преподавателем оказалась женщина… хорошо, что я не последовала совету Рэмерта и не напялила юбку: неприязнь одной дамы легко перевесит расположение трех джентльменов), Мэйсон, позевывая, созерцал потолок. Изредка некромант бросал фразы типа: "Полегче, Дэмиан, она не аспирантка, она абитуриентка", "А сам-то ты в курсе?", "Милая, милая девочка… Так бы и взял себе… на факультет". Напоследок меня попросили приготовить антидот к вытяжке из сон-травы. С этим я справилась бы с закрытыми глазами — при условии, конечно, что буду работать в лаборатории Дариэля — спасибо моему эльфу за то, что не жалел сил, натаскивая меня на простейшие яды. Мило улыбаясь, я приняла сначала вытяжку, потом противоядие, постояла пару минут, демонстрируя преподавателям прекрасное самочувствие и не менее прекрасное настроение.

— Ну что ж, с заданием вы, очевидно, справились, — протянул Дэмиан, значительно кивнув председателю. Тот мгновенно посерьезнел и перевел взгляд с моих ног на лицо. Мне этот взгляд очень не понравился. Рэмерт напрягся, даже алхимик прекратил болтовню с анатомичкой. Не к добру, ой, не к добру… — Самое время подвести итоги, — и оглянулся на господина Леми.

Председатель внушительно выпрямился в кресле.

— Итак, Найта, вы показали прекрасные практические результаты, скорее характерные для третьекурсника, чем для поступающего.

О! Не ожидала. Если честно, то боялась я именно за практическую часть. Мало ли какое зелье заставят варить… А оказалось, что я подготовлена "на уровне третьекурсника".

— Немного хромает теоретическая часть, вы сбиваетесь на эльфийские термины, но это, я думаю, издержки вашего ученичества, — продолжил профессор Леми. Я начинаю уважать этого человека. Готова была поспорить, что большую часть экзамена он посвятил изучению моей внешности, а оказалось, слушал, и очень внимательно. Похоже, он не так прост, как хочет казаться. — Тем не менее, на данном этапе мы не видим причин для зачисления вас в Академию даже на заочное отделение.

Вот так, просто. Учись, Найта, как людей обламывать. Ты можешь быть сколь угодно умной и подготовленной, но пока они не видят причин зачислить — точнее, видят причины не зачислять — ты в пролете.

— Честно говоря, — задумчиво продолжил председатель, — меня, да и всех нас весьма удивило ваше желание поступить в Академию. Простите за прямоту, но зачем ведьме довольно высокого ранга официальный диплом? — поинтересовался Леми. — Если уж вам так хочется совершенствоваться в искусстве исцеления, вы вполне могли бы продолжить ученичество у Дариэля Изгнанника, — он выразительно взмахнул листком из ручательного письма.

Чего они от меня требуют, интересно? Хотят, чтобы я прилюдно поковырялась в душе? Обойдутся.

— Это сложный вопрос, — осторожно начала я. — Могу сказать одно: это не блажь и не пустой каприз. Мне действительно нужно знание — подчеркиваю, знание, а не диплом! — которое может обеспечить Академия. Учиться у Дэйра… То есть у Дариэля… было бы гораздо удобнее, да и приятнее. Но здесь, в Академии, есть то, чего нет в Дальних пределах.

— И что же это? — заинтересованно подался вперед профессор Грант. Сейчас, когда он не излучал открытое презрение, отвечать на его вопросы было несоизмеримо приятнее.

— Книги, — улыбнулась я. — В Академии собрана самая обширная библиотека двух миров.

— Вы полагаете, что здесь есть книги, которых нет у Дариэля Изгнанника? — проснулся, наконец, алхимик.

— Разумеется, есть, — хмыкнула я. — Более того, я уверена, что необходимые мне материалы лежат за пределами интересов Дэйра… К слову сказать, он бесится, когда его называют Изгнанником. Никто его не выгонял, он сам уехал. И, между прочим, отец его признал, так что если хотите официоза — можете говорить Дариэль эм-Ллиамат аль'Кентал Савал?.

Последнюю фразу я произнесла откровенно раздраженным тоном. Преподаватели аж поперхнулись, только Рэмерт понимающе усмехнулся. Почему-то не оставляло чувство, что некромант видит меня насквозь.

— Вы хотите сказать, вам необходимы особые книги? — опомнился профессор Грант.

— Особые не особые… Но Дэйр такие не жалует, — я покосилась на некроманта. — Собственно, за допуском я могла бы обратиться к профессору Мэйсону… Использование крови темной ведьмы ведь практикуется только в ритуалах некромантии, так ведь?

Вот теперь мне удалось поразить абсолютно всех.

Умничка, Нэй, полдела сделано. Ты заинтересовала их. Осталось только зафиксировать интерес…

— А зачем вам материалы по таким ритуалам? — Рэмерт первым пришел в себя и выдал вразумительную реакцию.

Я задумалась. Как много я могу сказать сейчас?

— Видите ли… Я точно знаю, что с помощью одного ритуала — собственно, он и называется "тьма избавления" — можно избавить вампира от воздействия солнечного яда. И меня очень интересует вопрос создания противоядия с учетом установок ритуала.

— Вы говорите о самостоятельном исследовании? — осторожно уточнил профессор Леми. Я кивнула.

— Да, разумеется.

— Но это же полностью меняет дело! — воскликнул замдекана, приходя в радостное возбуждение. — В таком случае мы можем отступить от традиций и принять в Академию даже ведьму! — ха, он даже не пытается скрыть причину недавнего отказа! Шовинист несчастный… — Мы предоставим вам три месяца для подбора материалов. Если вы сумеете доказать, что создание подобного противоядия в принципе возможно — мы примем вас не то что на заочное отделение студенткой, а почетным член-корреспондентом Академии магических наук!

— Вы не посмеете! — вывалился из кресла Грант. — Это…это… это против всех правил! Это нарушение незыблемых традиции! Это…

— Это шанс сдвинуть с мертвой точки вашу хваленую алхимию, — холодно оборвал его Рэмерт. Я почувствовала приступ горячей благодарности к этому вредному, неопрятному, заботливому некроманту. — Не будьте дураком. Только один вопрос, Найта… А где ты собираешься брать темную кровь?

В голову ударила шальная идея. В конце концов, рано или поздно они все равно узнают… Я подошла к столу для опытов, покатала в руках одну из пустых пробирок. Выдохнула. И сжала пальцы.

Стекло жалобно хрупнуло, и осколки глубоко врезались в ладонь. Мгновение я ничего не чувствовала, а потом… Горячая, тянущая пульсация, онемение почти до плеча, а стоит только пошевелить пальцами…

Вот оно.

Черный, белый, и серый. Четкие линии, острые углы. Застывшие в недоумении лица. И одно — понимающее. Внутри меня ворочалось какое-то странное ощущение, почти уверенность: сила — рядом, только надо протянуть руку. С которой падают на каменные плиты тяжелые, черные капли. Получилось… Всего на мгновение я стала темной, но этого хватило.

Жаль только, что я пока не могу вызывать тьму менее болезненным способом. Пока — только через боль. Или гнев, как выяснилось вчера.

— Уж поверьте, господа… Где-нибудь найду.

— Темная властительница… — ошарашено прошептал охрипший алхимик. Поняли наконец-то. И это маги, цвет человечества… Тем же эльфам не пришлось бы ничего объяснять. И руку резать. Которую теперь непонятно как лечить.

Я осторожно разжала пальцы. Часть осколков упала на пол, но некоторые засели слишком глубоко. Больно… Я начала сомневаться, что эффектная демонстрация того стоила. Да и несолидно как-то: королева, которая не может затянуть собственноручно нанесенную царапину.

— Давай сюда лапу, — буркнули над ухом. Мэйсон? И когда успел выбраться из-за стола? Любопытно стало?

Кстати, из пореза сейчас сочилась самая обычная, алая, кровь. Только подтеки на полу были черными.

— Нельзя было просто сказать: я — Темная королева? Или тебе нравится резать вены? — так же недовольно осведомился некромант, проводя пальцами над моей изувеченной ладонью. Осколки стекла выпрыгнули из раны и звонко застучали по каменным плитам. Еще один сложный пасс — и края раны стали стягиваться. — Мазохистка чертова… Тебе обезболить или как?

В голосе Мэйсона звучало неприкрытое ехидство.

— Нет, спасибо, — вежливо отказалась я, отдергивая руку. Да она и не очень-то болела. По сравнению с переломами или вывихами, которых у меня в детстве было предостаточно… Нажму еще на точку под локтем… ага, вот так… совсем хорошо. — А… можно вопрос?

— Ну?

— Вы умеете лечить? Но… ваша специализация… и все такое…

Мэйсон покровительственно улыбнулся. Показушник. А комиссия до сих пор находится в шоке от устроенного мной представления. Чувствую, полетят скоро письма в Замок-на-Холмах… Как же, такой феномен, живая Темная властительница! Как можно скрывать такое от широкой общественности!

— Деточка, я боевой некромант. А в бою, между прочим, если не умеешь себя подлатать, вероятность выжить сводится к совершенно неприличному проценту.

— А вы воевали? — поинтересовалась я. Рэмерт нехорошо сощурился. — Вы не думайте, я не издеваюсь, просто интересно.

— Не воевал. Но в рейд? ходил. И не один раз.

У него было такое выражение лица, что я передумала спрашивать, какого такой крутой маг делает на должности преподавателя. То есть, пардон, декана.

— Никто не будет возражать, если я возьму на себя обязанности куратора по проекту создания противоядия от солнечного яда? Как декан факультета некромантии, — с деланным весельем осведомился Мэйсон. Никто не возразил. Я ошибаюсь, или они его просто побаиваются?

— Значит, я принята?

— Добро пожаловать в Академию, — нашел в себе силы кивнуть профессор Леми. Все умные размышление тут же вылетели из головы. — Пока — на испытательный срок.

Я радостно подпрыгнула с криком "йес!" и, вякнув "спасибо всем" выбежала из кабинета. Меня приняли, приняли! Пусть с испытательным сроком, но все же!

На лестнице меня догнал Мэйсон.

— Сильное выступление. Знаешь, я рад, что ошибся в тебе, — хмыкнул он, подхватывая меня под руку. К счастью, не под больную. Умный какой. Лечит, на экзамене защищает. Подлизывайся, подлизывайся, я все равно так просто твои выходки не забуду. Особенно юбку. — Достойная сестра своему брату.

Ой, я не могу! Слышал бы его Хэл!

— Скажите, а вы удивились, когда узнали, что я… ну, хм…

— Не совсем каэль? И явно не без специализации? — усмехнулся Рэмерт. — Я подозревал что-то в этом роде.

— Да? И почему? — искренне удивилась я. Точно знаю, что с виду на королеву не тяну. Я не Феникс и не Айне.

— Да было какое-то предчувствие…

Рассказать о предчувствии некромант не успел.

Я не знаю, что произошло. Больше всего было похоже на приступ неконтролируемого ужаса, как прошлой ночью. Я вскрикнула, чувствуя, как сводит горло, и опрометью кинулась вниз. На повороте лестницы краем глаза увидела неясную тень, а потом некромант резко развел руками, и по проему прокатилась волна почти неоформленной силы… нет, заклинания слишком сложного, чтобы я могла уловить его структуру. Так слишком плотно переплетенные нити кружева становятся тканью.

— Что это было? — я никак не могла отдышаться. Ноги не держали, и я опустилась на каменные ступени, источавшие слабый холод. Некромант плюхнулся рядом и привалился к моему плечу. Похоже, у бедняги тоже проблемы с дыханием.

— Не знаю, — честно сознался Рэмерт, пряча лицо в ладонях. Устал, бедняга… — Есть предположения?

Я машинально провела рукой по волосам некроманта… и тут же отдернула, как будто меня ударило током. Сейчас только флирта с преподавателем не хватает для полного счастья. Нахваталась же от Максимилиана привычек тянуть руки куда не следует… Но Мэйсон, слава богам, ничего не заметил.

— Есть одно, — неохотно созналась я. — Помните круг у меня в комнате?

— Где уж такое забыть, — усмехнулся некромант.

— Так вот, тогда ночью мне тоже… примерещилось.

— То же самое?

— Не совсем, — я задумалась. — Теней там не было. Были шаги за стенкой, в спальне. А вот ощущение ужаса — то же самое. Брр, сворачивает мозги похуже шакарской ментальной атаки.

Мэйсон отнял ладони от лица и внимательно на меня посмотрел.

— Ты хочешь сказать, что прошлой ночью справилась с этим сама? — я кивнула. — Не мели чушь. Сейчас мне удалось отогнать тварь только при помощи заклинания высшего порядка, а ты у нас…

— Я у нас ведьма. Эстаминиэль Дэй-а-Натье, — довольно холодно заметила я, передразнивая Мэйсона. Нет, некромант прав, но этот тон… — А вообще, мне просто повезло. Я сама не поняла, как отбилась, — честно призналась я уже нормальным тоном.

— Вот это уже похоже на правду, — съязвил Рэмерт. — Расскажешь поподробнее? Я тебя как раз провожу до комнаты.

Рассказывать было, в общем-то, нечего. Тему мы исчерпали еще до того, как добрались до нужного этажа. В коридоре Рэмерта остановил один из студентов и начал с отчаянными глазами вещать что-то про курсовую. Некромант сморщился и пообещал догнать меня позже.

А у дверей моей комнаты стоял… Валмир. Да-да, тот светловолосый юноша, который любезно указал мне дорогу к башне Колата. И как он узнал, где меня поселили?

— Я тут зашел тебе напомнить, — широко улыбнулся он в ответ на мое приветствие. — Приходи сегодня на вечеринку. Наши собираются ближе к двенадцати.

— А куда приходить? — мои губы невольно растянулись в улыбке. Какой все-таки милый парень.

— В общежитие. Мы целый этаж занимаем, так что не промахнешься. В той же башне, только не одиннадцатый, а первый.

Значит, башня Колата, первый этаж, полночь. Хорошо живут, студенты…

— Обязательно приду, — пообещала я. — Спасибо.

— Куда придешь? — весело поинтересовался Мэйсон, выныривая из-за поворота. Белобрысый Валмир тут же сник и сделал попытку незаметно смыться.

— Да вот, на вечеринку зовут, — я кивнула на студента.

— Какую такую вечеринку? — нахмурился некромант.

— Вы же сами разрешили, профессор! Ну, Адриэл же к вам подходил, помните? — не выдержал студент. И умоляюще уставился на Мэйсона. Тот сделал вид, что не понимает намека.

— Вечеринка в общежитии моего факультета? Не знаю, не знаю… Что-то не припоминаю, чтобы Адриэл говорил на эту тему. День рождения — да, разрешил отпраздновать, но в тесной компании и исключительно в светлое время суток.

— Но профессор!

А это уже крик души.

— Ладно, веселитесь… Но я тоже участвую. Ждите ближе к часу, ха… А теперь — брысь!

Студентика как ветром сдуло. Надо же, забавно. Белобрысый, веснушчатый, мелкий некромант.

— Какая грозная у вас репутация, господин Мэйсон, — дрожащим (от смеха) голосом заметила я. — Может, мне тоже пора начинать бояться?

— Да ни черта они не боятся, — хмыкнул Рэмерт. — Так, придуриваются. Ну, и мне мозги пудрят заодно… Забудь. Покажи лучше чудо-цветок, которым ты от призраков отмахивалась.

Цветок Мэйсона впечатлил. Настолько, что некромант даже поостерегся брать его в руки. Ограничился визуальным осмотром.

— Ты понимаешь, что сделала? — я горестно вздохнула. Виновато потрясла головой. — Вот ведь ведьма, а… Это же светоч!

— Светоч? — с должной долей интереса переспросила я у некроманта. Может, спровоцирую на небольшую лекцию и повышу уровень своего образования.

— Светоч — квинтэссенция чистого света, — наставительно произнес Мэйсон. И выжидательно уставился на меня. Да, да, это все объясняет, падаю в ножки и бьюсь в судорогах от восторга. Вслух бы это не ляпнуть…

— Ну и? — предельно вежливо спросила я. Некромант вздохнул и смирился с неизбежным. Ну да, незнание — не порок, нежелание знать — вот большой порок. Не помню, кто это сказал, но умный, видимо, был человек. Знающий.

— Насколько я помню, деление по стихиям у ведьм такое же, как у магов? Вода, огонь, земля, воздух, свет и тьма, — начал Мэйсон.

— А еще жизнь и смерть, искусство, хаос и порядок, время, душа и иллюзион, — насмешливо прервала его я. Некромант поморщился. Этих стихий маги не признавали. Особенно всегда доставалось иллюзиону: как можно поверить в то, что нельзя увидеть? Жизнь и смерть они тоже игнорировали. Гордые, ограниченные бедняжки маги. А некромантия, по их мнению, к чему относится? К тьме, что ли? Как крупный специалист в этом роде могу сказать точно: ничего подобного. Смерть с сильной примесью искусства.

— Допустим, — согласился некромант, не желая вступать в идеологический спор. — У каждой стихии есть свое материальное воплощение…

— Эстаминиэль? — невинно переспросила я.

Мэйсон отчетливо скрипнул зубами.

— Я вообще-то предметы имею в виду! С водой, землей, огнем и воздухом проще — материального воплощения этих стихий на нашей планете навалом… Можно сказать, что физически она из них и состоит. Воплощение тьмы никто не видел, — некромант стоически проигнорировал мой выразительный взгляд в сторону зеркала. — А воплощением света является светоч. Концентрат стихии. Считается, что одно только присутствие светоча способно изгнать злые силы…

— Свет — не значит добро, — прервала его я. — Плетения света в большинстве своем атакующие.

— Хорошо, хорошо, назовем их "агрессивно настроенными силами", — что-то мне подсказывает, что некромант вот-вот перейдет в ряды этих «сил». — Проще говоря, ты создала идеальный охранный амулет, основанный на воздействии света. Ума не приложу, как у тебя вышло, если учесть твою, хм, склонность к тьме.

Сказать или нет? Уж больно хочется полюбоваться на выражение лица…

— Одно другому не мешает. Я еще и Светлая королева.

— Чего? — поперхнулся Мэйсон. —

— Эстаминиэль Дэй-а-Натье. Темная властительница и светлая королева.

— Шутишь, детка? Не слишком ли круто звучит?

Да уж. По сравнению с "мастер огня" или "девятая сестра иллюзиона" — действительно, пафоса немерено.

— Звучит, может, и круто, но фактически — я самая обыкновенная ведьма, — нехотя призналась я. Видеть изумленное лицо некроманта было на диво приятно, но здесь главное — не переборщить. — Мои заклинания, за редким исключением, — это уровень равейны. Свою «светлую» сторону я вообще не контролирую, все плетения вылетают спонтанно и под большим давлением обстоятельств. А тьма приходит только с болью или гневом.

— Вот оно что, — задумчиво протянул Мэйсон. — В таком случае, не удивительно, что ты справилась с этой тварью. Давление, так сказать, обстоятельств налицо.

— Кстати, давно хочу спросить, а что это было-то?

— Не имею понятия. Плохо то, что магии в ней я не чувствовал. Видел только глазами. Либо тот, кто ее сотворил, сильнее меня, либо…

— Либо вы были просто невнимательны, — закончила я за Мэйсона. Он улыбнулся.

— Надеюсь, что так.


Когда Рэмерт удалился, я принялась готовиться к вечеринке. Если честно, главным аргументом в пользу посещения данного мероприятия была надежда на угощение. Проводить в столовую некромант меня не догадался, а сама я идти не рискнула — заблужусь, как есть заблужусь. К тому же, если на вечеринке будет Рэмерт… Прекрасная возможность отплатить ему за "юбочку покороче"! Надо только с Феникс связаться, без ее совета никак…

Болтали мы по-старинке, через ритуал с миской воды и рунами. Феникс, как и я, была сторонницей экономии, а звонить из другой страны на мобильный — это расточительство. Идею позлить некроманта моя подруга приняла на ура — она всегда была склонна играть на нервах окружающих с помощью одежды и макияжа. Мой текущий гардероб, разумеется, был сразу забракован. Феникс предложила мне кое-что из своего… Пришлось лезть из кожи вон, пытаясь протащить через канал связи материальные объекты, но, честное слово, результат того стоил! Краситься мне подруга отсоветовала, предложив на замену легкое приворотное заклинание общего действия. И чему только не научишься ради хорошей шутки…

В общем, едва все успела, и ровно в полночь стучалась в дверь общежития на первом этаже, нервно облизывая губы.

Открыл мне Валмир вместе с каким-то высоким темноволосым субъектом в колпаке из оберточной бумаги — очевидно, это тот самый Адриэл, у которого сегодня день рождения. За порогом гремела музыка — металл. Ну да, некроманты же. Странно было бы услышать что-нибудь из заокеанской попсы.

— Офигеть! Отпадно выглядишь, — прокомментировал мой наряд Валмир. Его смуглый товарищ окинул меня о-очень заинтересованным взглядом. Прямо неловко как-то. Но я же хотела произвести впечатление? — Кстати, это Адриэл, — кивнул он на смуглого.

— Тогда с днем рождения, — улыбнулась я и протянула пузырек с ярко-красным зельем. Валмир хмыкнул. Неужто знает, что это? — Кстати, я Найта.

— Приятно познакомиться. Спасибо за подарок. Что за штука такая? — поинтересовался именинник, перекатывая на ладони флакончик.

Я наклонилась к самому уху и нарочито громко прошептала:

— Приворотная настойка. Универсальная, средней степени воздействия. По эльфийскому рецепту. По одной капле в бокал себе и предмету обожания.

Студенты переглянулись и дружно заржали.

— Круто! Обязательно на ком-нибудь испытаю, — хлопнул меня по плечу Адриэл. Я невольно хихикнула. Почему-то представилось, что жертвой моего зелья падут какие-нибудь особо злобные враги хитроумного студента. Пусть себе балуется, все равно такие зелья быстро выветриваются.

А на ведьм, к счастью, не действуют вообще. Как и вся любовная магия.

Вечеринка не отличалась от сотен других, о которых я знала по описаниям. Наспех порубленные салаты, сладкое, запретный, но такой притягательный для студентов алкоголь. Громкая музыка и постоянное перемешивание группок людей. Адриэл вывел меня на середину комнаты (похоже, это что-то вроде общего зала) и проорал:

— Знакомьтесь, это Найта, она ведьма! Типа не обижать, или я сам вас обижу!

Головы присутствующих на секунду повернулись ко мне, а потом все опять вернулись к своим делам. Кое-кто из парней всерьез мной заинтересовался, но подходить пока не решались. Так что я общалась в основном с Валмиром, Адриэлом и его девушкой — Моникой. Рассказывала им небылицы про ведьм, уплетала салаты, вежливо отказывалась от выпивки и слушала студенческие байки. Время от времени я поглядывала на часы: когда там появится Мэйсон?

— …Короче, жуткий чел, все время на экзамене валит, — закончил жаловаться на преподавателя по алхимии Валь. Я поспешила воспользоваться случаем и перевести разговор на Мэйсона.

— Я смотрю, у вас все преподы такие жуткие, что лучше мне сразу повеситься, чем на экзамены приходить… А этот, который меня сегодня провожал, он тоже валит не по-детски?

— Мэйсон, что ли? А зачем это тебе? — весело поинтересовался Адриэл.

— Что бы меня зачислили окончательно, нужно проект подготовить… А куратор проекта как раз Мэйсон, — пожаловалась я. — С ним вообще, по-моему, невозможно общаться. Не поймешь, где шутит, где издевается, а где серьезно говорит.

— Да, Мэйсон, он такой, — хихикнула Мон. Меня эта девица чем-то неуловимо раздражала — то ли тихой завистью к моей персоне, то ли своей легкомысленностью. — Ты попала по-крупному…

— Да ну тебя, Мон, — отмахнулся Валь. — Не слушай ее, Найта. У Мон зуб на него, он ее на первом курсе жестко отшил, так она до сих пор забыть не может. Мэйсон — он, конечно, язва такая, но в принципе, нормальный человек. Самый вменяемый из преподов. На наши тусовки регулярно ходит, и еще не разу не ругал ни за выпивку, ни за шум. Валить специально не будет. А с проектом — наверняка поможет всерьез, не для галочки. Ну, а издеваться он любит, это точно.

— А, ну хорошо, если так. Главное, чтобы помог, а на словах пусть изгаляется, как может…

Мэйсон и вправду появился на вечеринке ближе к часу. Зашел без стука, кивнул в ответ на приветствия и принялся оглядывать толпу, выискивая кого-то. Когда его взгляд остановился на мне, то…

— …!

— Добрый вечер, — ласково улыбнулась я в ответ.

— А… это точно ты? — некромант, видимо, пребывал в глубоком шоке.

Да уж, вряд ли можно было узнать во мне то мрачное, дерганое существо в джинсах. Да и эльфийские доспехи, несмотря на фасон по фигуре, сильно не красят. А вот сейчас… Я искоса глянула на свое отражение в темном стекле… Ммм, уроки Феникс не прошли даром. Точно скопированный образ студентки из аниме: джинсовая юбка чернильного цвета, травяной шелковый топ со вставками из кремового кружева, босоножки в тон и распущенные по плечам локоны. Сложнее всего было за какой-то час отрастить волосы на добрых полметра и привести эту гриву в порядок, но разве есть что-то, с чем не справятся заклинания? Теперь кончики роскошнейшей шевелюры болтались где-то на уровне бедер, притягивая заинтересованные взгляды. В некоторые пряди я вплела траву — во-первых, смотрится неплохо, а во-вторых, надо же к чему-то крепить приворот?

— Видите ли, профессор… я передумала одалживать вам юбку, — сладким голосом протянула я. Рэмерт поперхнулся и быстро отвел глаза. Ничего, не смотря на сногсшибательный эффект приворотное заклинание выветривается довольно быстро, еще минут пять, и он уже соображать начнет.

Мэйсон пришел в себя даже быстрее.

— Беру свои советы обратно, — ухмыльнулся некромант. Ухмылка вышла довольно жалкой, но все-таки… — Комиссия была бы этого недостойна.

— Квиты?

— Пожалуй.

Рэмерт плюхнулся на диван и закурил сигарету. Я села рядом, сложив ручки на коленях с видом заправской отличницы.

— Эээ… Как вечеринка? — вымученно спросил некромант, стараясь глядеть куда угодно, только не на меня. Я смилостивилась и незаметно развеяла плетение. В конце концов, шутка уже затянулась, и вообще она была слегка не в моем вкусе.

— Нормально. Собственно, только ради вас я сюда и пришла… Надо же начать обсуждать проект? — ответила я уже нормальным тоном.

— Да чего его обсуждать… — Рэмерт глубоко затянулся и выдохнул облако дыма, быстро потерявшегося в прокуренной атмосфере комнаты. — Вот тебе мое честное профессорское мнение: ни черта не выйдет.

— Почему?

— Потому что, — отрезал профессор. — Как ты думаешь, сколько человек уже ломали голову над этим вопросом? И никто еще и близко не подошел к разгадке состава солнечного яда. Ты в курсе, что он действует только на вампиров? Все остальные расы, даже весьма чувствительные к ядам люди, с легкостью примут стакан солнечного за порцию грейпфрутового сока. И без малейших последствий для здоровья! Для эльфов то, что мы называем "солнечным ядом" вообще редкий эликсир с тонизирующим эффектом…

— Профессор, я знаю это, — я проникновенно заглянула в глаза Мэйсону. — Не такая уж я дура. Все сведения о "крови серафима", которые можно найти в открытом доступе, я уже изучила.

— Я понимаю, что у тебя серьезный подход, но это вряд ли…

— Кроме того, у меня есть ниточка. Ритуал "тьма избавления". Тот вампир был уверен, что он сработает. Если все правильно, то придется только привязать характеристики ритуала к зелью, подобрать аналогичные по воздействию энергии и компоненты. Темная кровь у нас уже есть, — я выразительно повертела перед носом некроманта собственным запястьем.

— А если твои выводы неверны, то что тогда? Ты об этом подумала? Есть еще версии? — саркастически поинтересовался некромант. Я глубоко вдохнула, заставляя себя успокоиться. Тише, тише, Нэй. Маме это было доказать гораздо сложнее, но ты же справилась, да?

— У меня есть еще пара запасных вариантов. И, кстати, профессор, — я все-таки сорвалась на язвительный тон, — если вы уж так скептически настроены, зачем взялись руководить заведомо провальным проектом?

— Да потому что пожалел тебя, дурочку такую!

— Тише, — поморщилась я. — На нас уже странно смотрят.

Действительно, часть студентов не на шутку заинтересовалась спором между хорошенькой девицей и вечно мрачным преподавателем. А Валмир так вообще поглядывает ужасно неодобрительно. Интересно, он на моей стороне или как? Я нервно поправила волосы, мимоходом выудив из них какую-то белесую нитку. Что за черт, я же час их укладывала! Сверху, что ли, насыпалось? Я аккуратно спалила нитку прямо в кулаке.

— Посмотрят и перестанут, — уже спокойнее заметил профессор. — Они люди привычные. Та же Моника мне прямо на лекцях такие сцены закатывает, загляденье просто, — он неприязненно посмотрел на блондинку. Та то ли не заметила косой взгляд, то ли сделала вид, что оно ей не надо. — Видимо, считает, что наши несостоявшиеся отношения дают ей такое право.

— Почему не состоялись, если не секрет? Преподавательская этика? — невинно поинтересовалась я. Но Рэмерт пропустил подколку мимо ушей и честно ответил:

— Да какая этика! Она же совершеннолетняя, значит, отдает себе отчет в поступках… Нет, просто стерв не люблю.

— По вам так сразу и не скажешь.

— Такой уж я, полон тайн и загадок, — невесело отшутился профессор. Зуб даю, что за этим кроется какая-то некрасивая история. — Давай лучше вернемся к твоему проекту…

— Вы же вроде не собирались помогать? — удивилась я.

— Я буду помогать. Но только помогать, а не тянуть проект на себе. Так что определись сначала, что конкретно тебе нужно.

Я с этим уже давно определилась… Уже месяца три.

— Мне нужно описание ритуала "тьма избавления". Плюс возможность вести конспекты… да, я знаю, что эта книга в закрытом доступе, но мне все равно надо делать записи… И вообще, допуск в библиотеку. Полный.

— Полного даже у меня нет, — проворчал профессор, но, кажется, только для вида. — Но свой допуск уровня декана предоставляю в твое распоряжение. Еще что-нибудь?

— Ну… — я улыбнулась. — Пожалуй, ваша компания для обсуждения накопанного в библиотеке. Согласитесь?

— С удовольствием, — хмыкнул Мэйсон. — За завтраком, обедом и ужином… А так же вместо завтрака, обеда и так далее. Слушай, а почему ты так цепляешься за это исследование? Слава первооткрывателя покоя не дает?

— Нет, — я покачала головой. — Это личное.

— Расскажешь?

Я вздохнула. А почему бы и нет?

Историю нашего с Максимилианом путешествия, благополучно завершившегося у алтаря… точнее, на алтаре, на жертвенном, я рассказала крайне сжато, делая упор на собственные эмоции, а не на заговор инквизиции. Если честно, то в структуре этого заговора я до сих пор не разобралась, как и в мотивах. Смотрители наделали кучу ляпов, их план по стравливанию кланов и ведьм мог пройти только чудом… А чуда не случилось. Впрочем, с политической стороной дела пусть разбираются князья и Совет. Те, кому действительно это интересно. А я даже вникать не хочу. Ту инквизиторскую штучку, оставшуюся от сирены, отданную мне девушкой-менестрелем, я вместе с показаниями отправила Риан. Пусть копается, не жалко. Мне же близка лишь судьба одного вампира. Даже если мне не светит стать его подружкой, все равно так просто умереть я ему не позволю.

Я ему вообще умереть не позволю. Обойдется.

— Значит, ты спасаешь своего парня? Ужасно романтичная история, — саркастически улыбнулся Рэмерт. Я с трудом подавила желание снова вмазать ему по носу.

— Он не мой парень. Он вообще ничей. Просто так умирать — это страшно и неправильно.

— Ладно, ладно, не кипятись, — он примиряюще поднял руки. — Завтра же приступим к работе. В семь часов я за тобой зайду и покажу библиотеку, идет?

— А почему не утром?

— А завтра… тьфу ты, уже сегодня… утром у меня лекции. И далась мне эта вечеринка…

Вид у некроманта в этот момент был ну очень несчастный.


Библиотека Академии производила подавляющее впечатление. Пожалуй, с ней могла сравниться только библиотека из заброшенного эльфийского дворца в Срединном лесу. И то я не уверена. Книгу с описанием "тьмы избавления" мы искали долго. Ритуал был редкий, запрещенный, большинство упоминаний о нем относилось к девятому-десятому столетию, а язык с тех пор сильно поменялся. Читать было практически невозможно. Порой закрадывались сомнения в самом существовании такого ритуала… Но Максимилиан же нашел описание именно в Академии, значит, и мы найдем!

Поиски увенчались успехом примерно спустя четыре дня в половине первого ночи. Некромант воскликнул "Ага!", я резко повернулась, столкнувшись с ним лбом, он с чувством выругался, и мы дружно засели за книгу. Текст был на эльфийском (эльфийская некромантия, удивительное явление!), поэтому худо-бедно я его разбирала.

— Ужас какой, — вынесла я вердикт спустя пару минут. — И это он хотел со мной проделать?

— А что, тот вампир додумался провести над тобой ритуал? — поинтересовался Мэйсон. В последнее время мы так сдружились, что почти перешли на обоюдное «ты». Я только иногда сбивалась.

Кстати, у меня хватило-таки ума не называть некроманту имя моего князя.

— Он и почти провел, — криво улыбнулась я. Вспоминать сцену в лесу было не очень приятно. Страшно подумать, чем могло бы все закончиться, если бы не вмешался Тантаэ. — До пыток и ритуального убийства не дошел, как видишь. Остановился, судя по всему, на девятом пункте. Вот здесь, видишь?

— "Пробуждение черной…" э-э… "темной сущности тела…" то есть "объекта при помощи…" черт, что за штука… а, "рун смерти, отречения и боли", — с горем пополам перевел некромант. Эльфийский у него сильно прихрамывал. Я в очередной раз оценила прелести дикой жизни в Последних пределах.

— Помню, помню такое. Сначала рисовал мне на руках углем, потом лезвием обводил, — со вздохом согласилась я. — Короче, забираю эту книжку себе в комнату, там поподробнее изучу. Что-то у меня сегодня голова не варит.

— Спать пойдешь? — вдруг скис некромант. Я присмотрелась к нему. Выглядел Рэмерт, мягко говоря, неважно. К вечной лохматости и неопрятной одежде я уже привыкла, двухдневная щетина тоже не сильно бросалась в глаза, а вот синие круги, затравленное выражение лица… Что это с моим некромантом?

— Да, наверно… А что?

— Так, ничего… Слушай, — неуверенно начал Мэйсон. Достал из кармана сигарету, покрутил в пальцах и со вздохом сожаления сунул за ухо — курить в библиотеке было запрещено. — А ты ничего странного не замечала? Вроде той твари на лестнице?

— Нет, — я покачала головой. Действительно, с тех пор — ни одного нападения. Я даже решилась перебраться в спальню. — Режим дня, конечно, сбился, но больше никаких посиделок за диваном до рассвета. И в дверь никто не скребется. А что, — меня вдруг поразила пугающая мысль. — Оно на вас перекинулось? То есть на тебя.

Некромант нервно взъерошил волосы.

— Нет. Не думаю. Просто уже которую ночь снится всякая дребедень. Про детство в основном и учебу в Академии, ну, про рейды иногда. Просыпаюсь, как будто и не спал. Кошмаром не назовешь, но жутко неприятно.

— Такая бурная была юность? — посочувствовала я.

Рэмерт только отмахнулся.

Я не стала настаивать. У всех свои секреты.

Стоит ли говорить, что я не удержалась и засела-таки за пыльный фолиант? Сначала просто делала подстрочный перевод с комментариями, потом составляла список непонятных моментов, чтобы назавтра понадоедать Рэмерту или Дариэлю. Пришла себя только под утро, когда уже светать начало. Сама себе сделала выговор за нарушение режима, посетила душ… и поняла, что точно не усну. Подробности ритуала все никак не выходили из головы, а воображение у меня достаточно живое…

Снова, как три месяца назад, я смотрела в высокий потолок, и меня мучил вопрос: почему? Как он мог решиться на такое? Он настолько боялся смерти? Разумом я понимала ответ, но мое противоречивое сердце опять переклинило. Неужели Максимилиан не чувствовал ко мне совсем ничего? Вряд ли можно пытать человека, когда испытываешь к нему хоть что-то…Помнится, у моря я все же решилась задать этот вопрос Тантаэ. Он улыбнулся и спросил меня: "Леди, а как вы считаете, Максимилиан чувствует что-либо ко мне?" Я тогда сильно смутилась, припомнив пару двусмысленных сцен, когда Ксиль в буквальном смысле вешался на шею Пепельному князю. И еще — странный, полный боли и нежности взгляд. Да, этих двоих многое связывало… Тантаэ вежливо покивал, а потом скинул воспоминание, от которого я долго заходилась криком… Вот и сейчас меня невольно передернуло, когда голову заполнили смутные, но отвратительно живые образы…


…Боль. Снова боль. Она накатывает, как лавина — неудержимая, холодная и безжалостная. Горло сводит от желания выплеснуть эту боль в крике, но кричать нельзя. Нельзя ни на мгновение ослабить контроль, пропустив наружу хоть каплю бушующих внутри эмоций…

…. Да, да, да, он просто голоден, просто голоден, и сейчас ему все равно, ты или один из этих забавных человечков, которые умирают так быстро. Он не помнит, и только поэтому снова и снова запускает когти вглубь. Можно прекратить это, в одно мгновение прекратить, просто дав ему то, чего он хочет. Боль, страх, отчаяние. Но нельзя. Нельзя, потому что там, внутри, есть что-то, чего он не должен знать никогда… что-то темное, сладко тянущее, неправильное по своей сути…

…боги, почему же я такой живучий, за что…

…можно поддаться и выжить, но как смотреть потом в глаза ему и знать, что он тоже знает? Знает и передергивается от отвращения каждый раз, когда ты касаешься его рукой, взглядом, мыслью…

Нет! Молчать, молчать, не чувствовать, не помнить. Он голоден, он не сможет себя сдержать и скоро выйдет за ту грань, за которой для тебя нет ничего… Ксиль, звезда моя, ну почему все так вышло…

— Кричи. Почему ты молчишь? Тебе же больно, я знаю… — пылающие жаром пальцы касаются кожи почти нежно. Словно насмехаясь, осторожно отбрасывают с лица липкие от крови пряди, обводят дрожащие веки… Щит дает трещину. Невесомым движением касаются разбитых губ… О да, это еще больнее, чем самая жестокая пытка, и он чувствует это, мальчик с бездонными глазами и холодной улыбкой…

…Как? Нет, не может быть… Он знает, давно знает обо всем, и сейчас бросает это знание тебе в лицо, как бросают перчатку… Он смеется над тобой, и когти пропарывают новую борозду в еще не успевшей затянуться ране. Да она уже никогда не заживет…

…больно, больно, больно… Но это ничто по сравнению с тем, что творится в душе. Пустота, отчаяние, боль, отвращение к себе… Пустыня, выжженная пустыня цвета вишни, а с неба все сыплется и сыплется серыми хлопьями прах сгоревших времен…

…не вернуть, не изменить, не исправить. Регенерация давно отключена, что толку цепляться за такую жизнь? Зачем вообще жить потом? Зачем противиться, держать проклятые щиты, если ему уже все известно…

…Щиты опадают со звоном хрустальным, как от разлетевшегося на осколки бокала. А он… он рядом, он смеется, он счастлив. Ему хорошо… Ксиль, огненная звезда, я горю, а ты греешься в этом пламени… Руки немеют, тьма и бесчувственность наползают неотвратимо, но по странному совпадению — о, Ксилле, ты бы оценил эту иронию! — последним уходит зрение, и я вижу, как на твоем лице проступают понимание и ужас.

Синева взгляда, чернота волос и алая, алая кровь. Слишком слабый для тебя, слишком…

Прости.


Я помню эту историю. "Чудом выжил", — сказал тогда Тантаэ и улыбнулся. Пепельный князь всегда улыбается, когда говорит о Максимилиане. Он действительно любит Ксиля — всем сердцем, без грязи и человеческих предрассудков. "Единственное существо, которое было мне ближе и дороже, чем Максимилиан, — это моя Эвис" — как-то раз сказал Тантаэ. Об отношениях Эвис и Тантаэ мне известно мало. Знаю лишь, что они прожили вместе несколько столетий, у них родился сын — Ириано, кажется, а потом Эвис погибла в какой-то нелепой стычке. Ириано проклял отца… но остался в его клане, безмолвным напоминанием. Бедный Тай, то его Максимилиан пытает, то возлюбленная умирает, то сын проклинает… Вот уж действительно не везет.

Мне вдруг подумалось, а как бы сложилась судьба Тая и Максимилиана, если бы они не были вампирами? Если бы они родились…ну, скажем, среди эльфов. Не было бы голода, не приходилось бы пытать и убивать лишь для того, чтобы выжить… И регены в крови Максимилиана…

Стоп. Вот оно. Регены.

Уникальные частицы, которые делают вампира вампиром. Ни одна другая раса не обладает подобным свойством. Ни одна другая раса не подвержена влиянию солнечного яда.

Яд взаимодействует с регенами, это было доказано давно, но почему он взаимодействует?

Я подскочила на кровати. Сон слетел с меня, будто его и не было. Эх, только шесть утра, Дариэль еще спит… Ну ничего, ради такого дела и разбудить не жалко. Так, где я вчера рисовала руны вызова? В ванной, что ли…

Дозваться Дариэля удалось только с четвертого раза. И вправду спал еще, бедняга: волосы не заплетены, глазки блестящие… Ага, и футболка наизнанку. Кстати, всегда было интересно: как Дэйр умудряется спать, не убирая свою роскошную шевелюру в косу? У меня даже в лучшие (худшие?) времена волосы были длинной чуть ниже талии, и то за ночь они спутывались так, что к утру расчесать их можно было только при помощи заклинаний. А у моего эльфа даже после всевозможных гулянок — мягкие медовые пряди, волосок к волоску.

— С добрым утром, — угрюмо поприветствовал меня целитель. — Ты чего так рано? Пятый час на дворе.

— Пятый? Да уже вроде половина восьмого… Вот бездна, у нас же разница во времени четыре часа… Ладно извини. Мне тут в голову идея одна пришла…

В глазах Дариэля появилось выражение покорности судьбе.

— Выкладывай уж, чудо мое. Ничего, если я слегка приведу себя в порядок? Раз уж встал. Конечно, отсутствие штанов тебя не смутит, но все-таки…

Ну, я и выложила. Идея, если честно, была так себе. Мне вывод казался таким очевидным, что было странно, что до него до сих пор никто не додумался. Регены есть только у вампиров — и яд действует тоже исключительно на них. Вещество солнечного яда воздействует на регены, но кто сказал, что дело здесь только в химическом составе? Что, если солнечный яд в сочетании с регенами провоцирует магическую реакцию? Скажем, высвобождает энергию, накопленную в них. Этим можно объяснить воспламенение пораженных ядом шакаи-ар. Принцип тот же, что и у молодых обращенных. Только там катализатором для реакции высвобождения энергии выступает солнечный свет.

— Что-то в этом есть, определенно, — Дэйр, поглощенный моим рассказом, начисто забыл про свою прическу, и теперь недоплетенная коса жалко перевешивалась через плечо. — Насчет того, что никто раньше не додумался, — забей. Ну подумай, — темно-зеленые глаза азартно сверкнули из-под длиннющей челки. — У многих есть сведения по регенам, которыми владеешь ты? Сведения из первых уст?

— Не может быть, чтобы за такое долгое время никто не заинтересовался вампирской физиологией, — я недоверчиво покачала головой. Дейр отмахнулся.

— Человеческой науке — серьезной науке, я имею в виду — всего пятьсот лет. Магическая примерно в три раза старше. Это крайне мало. Вампиры не стали бы сотрудничать с людьми или магами, с их точки зрения, это просто пища. Ведьмы наукой не увлекаются, эльфы… Да, мы пытались изучать шакаи-ар как вид — но не сильно преуспели. Видишь ли, вампиры что-то не спешат в наши лаборатории. Первая война, бывшие враги и все такое.

Я нехотя признала правоту Дариэля. Шакаи-ар до сих пор презрительно относились к эльфам, а эльфы открыто ненавидели вампиров. Даже Дэйр, известный попиратель традиций, морщился, когда слушал мой рассказ о Максимилиане. Если бы не слезные просьбы "мелкой манипуляторши Нэй", то целитель никогда не стал бы искать противоядие. Сейчас — другое дело, азарт ученого взял свое… Но Дариэль все же потребовал с меня клятвенное обещание не заставлять его лично обследовать «потерпевшего» — Северного князя.

— Думаешь, дело все-таки в магии? — подытожила я.

Дариэль кивнул.

— Конечно, надо провести дополнительные исследования, но версия весьма перспективная. Ритуал-то работает, а значит, без магии и вправду не обошлось. Даже не магии, а энергетических взаимовлияний… Давай так: ты изучаешь это дело по своим каналам, я тоже побалуюсь в лаборатории, а потом сравниваем результаты?

— Дэйр, какой из меня ученый? — горестно вздохнула я. — Я даже не знаю, с какой стороны подступиться к этому противоядию.

— А у меня нет шакарской крови для опытов… — Дариэль задумчиво дернул себя за прядь. — И добровольно сдавать ее мне никто не собирается… Да, я не подумал об этом.

— Кровь — не проблема, я свяжусь с Пепельным князем, он что-нибудь придумает, — отмахнулась я. — В крайнем случае, дождешься, пока я приеду в Дальние пределы, Тантаэ оставил мне несколько… образцов. Солнечный яд-то у тебя есть?

— Обижаешь, — хихикнул эльф. — У меня в коллекции есть почти все известные науке яды… И неизвестных до черта. Ладно, попробуй поговорить со своим вампиром, может, что и выйдет, хотя лично я сомневаюсь. Когда тебя ждать в Пределах?

Я прикинула и скисла.

— Месяца через четыре, не раньше. Ох, Дэйр, знал бы ты, как я скучаю по близким! В жизни бы не подумала, что я такой «домашний» человечек, — горестно вздохнула я. Целитель сочувственно улыбнулся.

— Представь себе, знаю. Я тоже скучаю… по тебе, Нэй.

И отключил связь. Что бы это значило?


То, что в столовой я столкнулась с Хэлом, ввело меня в состояние радостного ступора.

— Боги, ты вернулся! Как прошла практика?

— Нормально прошла. А ты как? Поступила?

Я огорченно вздохнула.

— Какое там. Готовлю материалы для защиты проекта. Если все пройдет удачно, то зачислят. Но, честно говоря, эксперименты зашли в тупик. Солнечный яд действительно содержит скрытую энергию, божественного происхождения?. Она и вступает во взаимодействие с регенами. Чтобы ее обезвредить, нужно подобрать противовесную магию. А в сфере смерти я не сильна…

— Ну не расстраивайся. Нельзя же во всем разбираться. Зато в тьме у тебя достаточный уровень, — брат утешительно похлопал меня по плечу. А ведь он прав! Даже сам не понимает насколько!

— Хэл, ты гений! Я побежала, вечером поговорим, а сейчас надо кое-что проверить…

— Да что случилось-то?!

— Потом, все потом!

Действительно, а с чего я решила, что противодействием божественной магии будет именно смерть, то есть некромантия? Только потому, что ритуал принадлежит к этой сфере? Нет, некромантия — это способ извлечь энергию… а сама она заключена в «темной» крови.

Значит, тьма?


— …лаборатория нужна позарез, — закончила я и, состроив умоляющие глаза, в упор уставилась на некроманта.

— Детка, ну чем тебя твоя не устраивает? — страдальческим тоном протянул Рэмерт, поднимая воротник. Настроение у некроманта уже который день было ниже плинтуса — в преддверии полугодовых экзаменов студенты окончательно съехали с катушек. И часа не проходило, чтобы на горизонте не появился какой-нибудь жаждущий отсрочки, консультации, или пересдачи зачета несчастный. Мэйсон, скрипя зубами, посылал просителей к черту, в бездну и лесом, но поток студентов не иссякал. В замке от них было не спрятаться, и поэтому для обсуждения проекта мы все чаще выбирались в сад на задворках. Впрочем, сад — это громко сказано. Десяток кривых яблонь, непомерно разросшийся колючий кустарник и пара лавочек. Я накладывала простенькое плетение, отводящее глаза, совершенно незаметное с точки зрения мага, Рэмерт телепортировал из столовой кофе и мы погружались в обсуждение проблем.

— Оборудования практически нет — раз, печь не работает — два, компонентов для опытов мало — три, защиты нет — четыре… А кроме того, Рэмерт, мне нужен ассистент, — бодро протараторила я. Все претензии высказывались уже не единожды, но до сих пор некромант с успехом отмахивался от моих просьб.

— Ты намекаешь на то, чтобы я пустил тебя в свою лабораторию да еще и подрядился ассистентом? — иронически поинтересовался Мэйсон. — А не слишком ли нагло?

— В самый раз.

Похоже, некроманта удалось уломать. А сопротивляется он только для вида.

— Давай просто закажем нужные материалы на складе… А помогать тебе брат может — я ему это вместо курсовой зачту, идет? — заискивающе заглянул мне в глаза Мэйсон. Я только горестно вздохнула. Хелкар вернулся в Академию еще в середине ноября, но с тех пор мы перебросились всего парой слов. У меня — проект, у него — курсовая и экзамены на носу… Нет, я была очень рада его увидеть, но сначала мы мало общались, потому что у нас не совпадали графики, а потом… потом Хэл увидел, как мы мило болтаем с Рэмертом в библиотеке. И дернуло же тогда некроманта потрепать меня по волосам… К его «деткам», "крошкам" и «милашкам» и прочим пошлым хамоватостям я так привыкла, что уже и не замечала их, а вот Хелкар обиделся. И на меня, и на своего обожаемого учителя. Я пыталась поговорить с братом, но он ничего не желал слушать. Вот так странно: Хэл сам настоял на нашем знакомстве, да и Мэйсона знает не первый год, а напридумывал себе бездна знает что…

— Хэл к экзаменам готовится, не хочу его отвлекать, — соврала я. — Ну Рэмерт, ну пожалуйста, ну что тебе стоит… И я же помню, как ты хотел поучаствовать в опытах с темной кровью, так что же изменилось?

— Раньше я не знал, как ты ее получаешь, — холодно заметил некромант.

Вызывать тьму становилось все сложнее. Она уже слабо реагировала на боль от порезов или гнев, появляясь лишь тогда, когда я действительно чувствовала в ней необходимость. В последний раз мне пришлось просить Мэйсона вывихнуть мне палец. Боль была адская, но мы все же успели нацедить две пробирки «темной» крови. Потом пошел откат, и я вырубилась. После этого случая Рэмерт зарекся мне помогать.

— Рэм, ну пожалуйста! Я сама не справлюсь! — вырвалось у меня в сердцах. Некромант вздрогнул.

— Как ты меня назвала?

— Рэм, — я смутилась. Слово как-то слишком легко слетело на язык. «Рэм» в переводе с эльфийского значит «птица». Вроде ничего криминального, чего же он так мнется? Не любит, когда его имя сокращают? Или все же считает, что обращаться так к старшему — невежливо с моей стороны?

— Больше так не делай, ладно? — вид у некроманта был весьма бледный. Вытащил из кармана сигарету, прищелкнул пальцами, поджигая. Нервно затянулся. Я заметила, что руки у него дрожат.

— Почему?


— Рэм, ну почему нельзя? — ее глаза, серые, как осеннее небо, распахиваются в притворном удивлении. Губы капризно поджаты.

— Потому что я… я твой учитель. Это не кончится ничем хорошим.

Он выдыхает дым в сторону. Снова ложь. Но что сказать? Прости, детка, ты слегка не в моем вкусе, к тому же мне не нравится, когда кто-то пытается мной манипулировать? Бред какой. Вот ведь навязалась на его голову. А ведь если бы не случайно подслушанный разговор, он до сих пор был бы уверен, что эта смешная девчонка любит его.

Бездна, такой спектакль из-за несчастной курсовой! Да, у девочки все шансы вылететь, но это же не повод, не повод. Могла бы просто попросить помочь. Разве он кому-то отказывал?

— Рэм, тебе же всегда было плевать на правила! Что-то изменилось? У тебя… — голос трогательно вздрагивает. — …у тебя другая?

Он комкает сигарету в руке. Пальцы на мгновение сводит болью от ожога. Дурная привычка, давно надо было избавиться. Но — человек слаб.

— Мы не пара, Сэнди. Понимаешь ты это?

На мгновение в ее глазах мелькает лютая злость, но девчонка быстро берет себя в руки… и демонстративно пускает слезу.

— Выйди, ты мешаешь мне работать.

— Ты еще пожалеешь, Рэм!

О да, он пожалел. Но совсем не при таких обстоятельствах, как планировала она.

Глупая девчонка, и зачем она потянулась к этой книге…


— Просто не называй меня так, и все. Мне не нравится. Похоже на собачью кличку, — Мэйсон усмехнулся, перекатывая в другой угол рта погасшую сигарету.

Врет, определенно врет. Впрочем, это не мое дело.

— Так ты поможешь мне с лабораторией?

Некромант вздохнул. Огляделся по сторонам. Яблони скрипели на ветру обледенелыми ветвями. С высокого черного неба падал на обледенелую землю первый декабрьский снег.

В этом замке мне все время холодно. Похоже, это уже хроническое.

— Ладно, уговорила. Но будешь должна, — Рэмерт вымученно улыбнулся. Что-то мне не нравится его состояние. Даже прежняя озлобленность была лучше, чем это.

— Кому уже я только не должна…

Мы еще немного поболтали ни о чем, а потом разошлись. Рэмерт — к себе, наверх, а я в столовую. Местная еда, конечно, была ужасной, но после того, как я почти три недели питалась всухомятку, бутербродами и кофе, даже подгорелая картошка или недосоленный суп казались пищей богов. К тому же Валмир с ребятами обещали составить мне компанию, а я ужасно соскучилась по нормальному человеческому общению с ровесниками. Без затяжных депрессий, саркастических ухмылок и сигаретного дыма в лицо. Вообще они все оказались неплохими людьми — и мой белобрысый защитник Валь, и Адди, и студентка-третьекурсница с факультета черного целительства Рэйчел. Одну Монику я не переваривала органически. Во-первых — пустышка, во-вторых — стерва, каких поискать. Как непроходимая глупость могла сочетаться со столь агрессивным характером, я не понимала. Но Мон была подружкой Адди, и ее приходилось терпеть. Я уже раз набралась наглости и спросила Адриэла, как он ее терпит. Он усмехнулся по-взрослому и сказал: "Я просто не жду от нее слишком много. Дура, конечно, зато симпатичная".

— Приветик, Нэй! Как дела? — Рэйчел подвинулась и похлопала рядом с собой по лавке. Тесно, конечно, можно сесть и напротив, но тогда получится радом с Мон. Фу, гадость какая.

— Нормально. Проект двигается. Вообще можно было бы и уже сейчас защищаться, но Мэйсон советует потянуть хотя бы до февраля. Ну там обкатать результаты экспериментов, записать все толком. Если повезет, примут в Академию, нет — все равно я уже взяла отсюда то, что мне нужно, — я пожала плечами. Рэйчел понимающе кивнула. Эта худенькая сероглазая девушка вызывала у меня смешанные чувства. Она явно могла бы стать ведьмой, но предпочла не проходить инициацию и выбрала стезю мага. Я искренне сочувствовала девушке: когда-нибудь дар позовет ее, и чем старательнее она воздвигала стену между собой и своей сутью, тем сильнее потом об эту стену приложит.

— Ты Мэйсона слушай, он плохого не посоветует, — наставительно взмахнул вилкой Валмир. — Раз говорит подождать — не торопись. Чем сейчас занимаешься?

Я вздохнула и с тоской оглядела зал. Подготовка к новому году шла своим чередом, и на стенах уже появились украшения. Никогда не любила этот праздник. Слишком он надуманный, человеческий. Естественно, дома мы его не отмечали, и я ни разу об этом не пожалела. Но сейчас, в предпраздничной суете, в душу прокралась тоска. Да еще и с братом размолвка вышла… Эх, плохо год заканчивается.

— Что?

— Занимаешься, говорю, чем, — засмеялся Валмир. — Странная ты какая-то сегодня. В облаках витаешь.

— Ой, не обращай внимания. Просто последние несколько недель выдались очень сложными. А сейчас я планирую еще одну серию опытов, на взаимодействие солнечного яда и темной крови.

Да что я говорю, не последние две недели, а последние полтора месяца. Тварь, излучающая ужас, к счастью, больше не появлялась, но депрессивно-саркастический Рэмерт порядком действовал мне на нервы. А с недавних пор он стал очень остро реагировать на слова — как на сокращение от своего имени сегодня. Мне казалось, что некроманта мучают неприятные воспоминания, но со мной он делиться ими не спешил, а навязываться я не собиралась. Придет время — сам все расскажет. Если пожелает.

— Ладно, ребят, я пойду, завтра вставать рано, — решительно поднялась я спустя полчаса. Рэйчел уже ушла, Валь с Адди обсуждали грядущие экзамены, а слушать подколки Мон у меня не было настроения. Вот уже ведь характер боги подарили!

— Окей! Ты забегай к нам почаще, а, Нэй? — улыбнулся мне вслед Валмир. На мгновение мне стало стыдно. Общаемся мы уже довольно долго, а я даже никогда не спрашиваю, как у него дела. Да и вообще почти ничего о нем не знаю… Просто еще один человек, которого придется вычеркнуть из жизни, когда мое пребывание в Академии подойдет к концу. Так зачем же привязываться? Ладно, не ко времени эти мысли. Я махнула рукой и свернула к лестнице. Спать, спать…


Тихий звон, на грани слышимости.

Здравствуй, Ксиль. Давненько тебя не было слышно.

Замешательство.

Я… попал. Очень крупно попал.

Тревога. Звон нарастает.

Где ты? Я могу как-то помочь?

Нет, малыш. Вряд ли. Я сам постараюсь выкрутиться, не впервой.

Вздыхает.

Но очень уж все это не вовремя.

Паника. Это уже не звон, это надрывный, вибрирующий крик.

Максимилиан?

Позже… боги, как я устал… ну пожалуйста, пожалуйста, не сейчас, я не хочу возвращаться…Не-ет!


Я сжалась в комочек, с головой накрываясь одеялом. Сердце колотилось, как безумное. Сон был до жути реалистичным. И если это правда, а не игры подсознания, то, похоже, у Максимилиана большие проблемы. Надо связаться с Тантаэ, он может знать.

А, может, это был просто кошмар? Заурядный дурной сон? Не удивительно, последние несколько месяцев я только и делаю, что изучаю некромантические ритуалы со всеми их «прелестями» — жуткими инструментами, кровавыми пытками и жестокими убийствами. И мысленно примеряю эту гадость на себя. Нервы на пределе, вот и мерещится… разное. То, чего я боюсь больше собственной смерти.

Нет, зря я все-таки не стала отмечать с Валмиром и компанией окончание сессии — была бы хоть какая-нибудь разрядка. Новый год-то прошел довольно весело, зря я опасалась, что единственную ведьму в Академии будут травить. Обошлось, к счастью. Наоборот, все прошло чудесно, даже с братом помирилась. Жаль только, что Хэл на каникулы отправился домой, приедет только послезавтра, его поддержка мне бы сейчас очень пригодилась. На носу шестнадцатое февраля — дата защиты проекта. А от Мэйсона в последнее время больше вреда, чем пользы. Срывается по пустякам, непрерывно курит, позавчера вообще пьяный пришел… Пытаюсь спросить, в чем дело — посылает по известному адресу. Хоть Айне звони — напрашивайся на пророчество… Или еще один такой же посыл… М-да…

Короче, настроение и так — впору вешаться, да еще и сон дурацкий. Ладно, все-таки дам знать Тантаэ. Паранойя, в отличие от беспечности, болезнь не смертельная. Еще одно дело в список срочных, которое надо успеть выполнить в следующие четыре дня. А потом — сваливаю из Академии, какие бы ни были результаты защиты. Дэйр меня и так заждался.

Все, хватит, пора вставать — день будет трудный. Мэйсон обещал мне серьезный разговор по поводу защиты проекта. Надеюсь, на этот раз обойдемся без юбок и прочих «полезных» советов.

Похоже, ночной кошмар основательно меня «сглазил». С утра все валилось из рук и закатывалось под диваны, не желая доставаться даже с помощью магии. На завтрак я опоздала. И, в довершение ко всем неприятностям, в коридоре мне повезло столкнуться с Мон. В прямом смысле. Я влетела в нее на полном ходу, когда она выскочила из-за поворота. Конечно, отделаться простым «извините» не получилось.

— Смотри куда прешь, ведьма нечесаная!

Ага, как что не по нраву, так "ведьма нечесаная". А как зелье от прыщей сварить, так "Найта, милочка". В другое время я бы это проглотила, не язва, конфликтов не люблю, но взвинченное до предела состояние дало о себе знать.

— У меня, по крайней мере, есть что причесать, если такое желание возникнет, — я предельно сочувствующим взглядом окинула жидкую блондинистую шевелюру. Правильно, нечего краской для волос баловаться, особенно дешевой.

Мон аж взвилась. Похоже, не одна я на нервах.

— Дура! Думаешь, если будешь стелиться под Мэйсона, сразу поступишь? Да все знают, что тебя вышибут с треском! И Мэйсона за компанию! — странно, что она еще и Хэла сюда не приплела. Впрочем, мой брат создал себе вполне такую… впечатляющую репутацию. Даже для боевого некроманта. Шутить над ним уже не рискуют. Братик-то любит пошутить в ответ. А чувство юмора у него… своеобразное. — Если он не сдохнет раньше!

Стоп, а это уже серьезно. К идиотским домыслам насчет наших с Рэмертом «отношений» я уже привыкла, тем более, что сама виновата — засиживаюсь допоздна в его лаборатории, а то и до утра. К пожеланиям «удачно» сдать экзамены, в разных вариациях, — тоже. Но последняя угроза мне очень-очень не понравилась. За Рэмерта было беспокойно.

— Моника, вы понимаете, что это угроза убийством? Уголовная статья? — мягко поинтересовалась я. Блондинка испепелила меня гневным взглядом.

— Жаловаться побежишь? Да кто тебе поверит? Ведьма, — последнее слово Мон сцедила сквозь зубы, как плевок. Можно подумать, это меня обидит. Да практически единственное, чем я могу гордиться, — мое происхождение!

— Моника… — голос невольно упал до шепота. — Если с ним что-нибудь случится… Что-то по-настоящему плохое… то даже свидетельство ведьмы послужит поводом для возбуждения расследования. Уловила? — невольно выдала я любимое словечко брата. Тон был тщательно скопирован с него же.

— Пусть сначала докажут! — фыркнула блондинка и лихо зацокала каблуками по коридору, не удосужившись даже собрать с пола свои конспекты. Интересно, она хоть потом-то за ними вернется?

Я мстительно потопталась по тетрадям и потопала к лестнице. Думаю, Рэмерту будет интересно.

Оказавшись перед знакомой дверью, я негромко постучала и вошла, не дожидаясь ответа, — Мэйсон не возражал против такого нахальства, да и дверь никогда не запирал. У меня уже была заготовлена длинная, прочувствованная речь на тему подлых белобрысых студенток, но стоило мне заглянуть в комнату, как слова застряли у меня в горле. Боги, неужели можно развести такой бардак за два дня… за три… за неделю… Сколько я там его не навещала.

В воздухе — душный запах перегара пополам с сигаретным дымом. Под столом — нестройные ряды бутылок всех мастей и размеров. Кипы бумаги, скомканное покрывало, ботинки посередине комнаты. И венец этого кошмара — Рэмерт, сжавшийся в кресле. Колени притянуты к подбородку, взгляд отсутствующий. Небритый, в одних штанах, за ухом — мятая сигарета.

— Рэмерт… С тобой все в порядке? — еле выдавила из себя я. В душе боролись два порыва — хорошенько встряхнуть некроманта, или уйти, аккуратно прикрыв за собой дверь. Похоже, я несколько не вовремя.

— А, эт ты. Ну, заходи, — Мэйсон удостоил меня мутного взгляда.

— Что случилось?

Некромант вынул из-за уха сигарету, покрутил в пальцах и бросил на пол.

— Ничего особенного, — вздохнул он. Так, слава богам, он хотя бы не пьян. — Да ты проходи, садись, если найдешь, где.

Как ни странно, самым чистым местом оказался стол. На него я и облокотилась. Так, на всякий случай. Мало ли, какие сюрпризы.

— Ты хотел поговорить со мной о защите проекта.

— Я помню, — довольно сухо произнес Рэмерт. — Я еще не свихнулся, несмотря на все внешние признаки.

— Так что же все-таки с тобой произошло? — не выдержала я.

— Не твое дело, — огрызнулся он. — Давай лучше о тебе поговорим, ты ведь за этим пришла? Тем более, что новости тоже не из хороших.

Некромант запнулся.

— Найта… Не хочу тебя огорчать, конечно, ты столько в этот проект вложила… Ладно, говорю прямо: твое исследование прокатят. Об учебе в Академии можешь не мечтать.

— Почему? — выдохнула я. Несмотря на то, что результат был ожидаемый, это оказалось больно.

— Ты — ведьма. Ты — из другого круга, понимаешь? — жестко припечатал Мэйсон. Слова как-то совсем не вязались с его защитно-обреченной позой. — Если бы у тебя ничего не получилось, это еще могли бы стерпеть. Но, видишь ли, необразованная ведьма сделала невозможное. Пусть с моей помощью, пусть с советами Дариэля, но ты провела самостоятельное исследование и добилась практических результатов. Темная кровь, зачарованная при помощи магии смерти и накачанная темной же энергией, разрушает солнечный яд — благодаря твоим усилиям, это доказано. Теперь разработка противоядия — дело техники.

Дыхание перехватило. До этого момента я как-то не осознавала, что сделала. Теперь у Максимилиана есть шанс. Он будет жить! Только бы успеть с обкаткой рецептуры…

— Сенсация, понимаешь? И ее ни за что не подарят самоучке. Вчера, — Рэмерт усмехнулся, — ко мне уже подкатывали. Предлагали стать «автором» разработки. Доходы, разумеется, пополам. Я слегка вышел из себя… В общем, мне теперь грозят неприятности карьерного плана.

— И что теперь тебе делать? — новости оказались ошеломляющими. А я, наивная мечтательница, еще надеялась на справедливость… Знала же, чем кончится, а все равно верила. Что греха таить, грезила о славе первой ведьмы-ученого… Ну, второй после леди Элен… Нет, как же все это нечестно!

— Со мной — ничего, — вздохнул Рэмерт. — В крайнем случае, уйду в рейд. Таких магов, как я, там всегда дефицит… Проблема в тебе.

— Да переживу, не бойся. Я ждала чего-то в этом роде…

— Послушай, Найта, — Рэмерт поднял на меня глаза — усталые и больные. — Дело не в зачислении в Академию. Просто после всего, что ты сделала — что мы сделали! — после бессонных ночей, сломанных в попытке призвать тьму пальцев, этого чертова эльфийского языка вместо завтрака, обеда и ужина, я не могу позволить каким-то придуркам просто взять и присвоить себе наши… твои разработки.

Я ошалело уставилась на некроманта. Не думала, что он так близко к сердцу принимает мои «научные» изыскания.

— И что ты предлагаешь?

— Забирай черновики и материалы, все до последней записки. Ничего не оставляй здесь, даже в своей комнате. Спрячь где-нибудь… да хоть в твоем зачарованном рюкзаке. На защите используй поменьше фактов, побольше общих слов, а еще лучше — возьми одну из тех версий, которые мы отбросили, как ошибочные. Вроде того, что солнечный яд — это жизнь, и его можно искоренить при помощи "мертвой воды" и прочей некроалхимии.

— Но тогда я точно провалю защиту!

— Ты ее в любом случае провалишь. А так хотя бы не позволишь им воспользоваться результатом твоих трудов.

— Но…

— Просто поверь мне. Сделай это для меня, ладно?

Сердце в груди сжалось в холодный комок.

— Хорошо, Рэм. Как скажешь.

Встречаться с ним взглядом не хотелось.

— И еще, Найта… — в голосе некроманта прорезалась сталь. — Они ждут именно такой реакции — неприятие, боль, обида. Так что не доставляй им этого удовольствия. Что бы они не говорили, как бы они не говорили — улыбайся. Все время улыбайся. Как королева. Словно они и ногтя твоего не стоят. Ради меня.

— А ты…

— На защиту я не приду. По вполне понятным причинам, — Рэмерт кивнул на бутылки. — Я в опале, и заливаю свое горе согласно стереотипам… Так что выкручивайся сама. Но на выходе из аудитории я тебя встречу, обещаю.

Спустя несколько минут я покинула апартаменты некроманта. У меня было четыре дня на то, чтобы спрятать результаты исследования.

Четыре дня на то, что бы научиться улыбаться, как положено королеве.


— Дэйр, как они могли так поступить! Это подло!

— Тише, Нэй. А чего ты еще ожидала? Это люди. Причем не самые лучшие из них.

— Не лучшие? Они образованные, им по семьдесят-восемьдесят лет, все — сильные маги. Если не они элита, то кто же?

— А это уже вопрос для философских диспутов.

— И что же мне делать?

— Твой некромант дал очень верный совет. Я не раз поступал так же. Не показывай всего, что знаешь, не поддавайся давлению или лести и улыбайся. В конце концов, что тебе важнее, признание как ученого или создание противоядия?

— Я буду улыбаться, Дэйри. И не позволю это делать им.


К защите я готовилась тщательно. Не потому, что хотела произвести впечатление на комиссию, просто все эти долгие процедуры успокаивали. Затянуть корсет, медленно застегнуть куртку на все крючки, зашнуровать сапоги. Аккуратно расчесать волосы и заплести их тугую косу. Вместо ленты или резинки — тяжелая заколка из живого серебра. За плечи — рюкзак. Немного выбивается из стиля, зато буду спокойна за сохранность конспектов.

И — улыбаться, улыбаться.

Я эстаминиэль. Я выше этого.

— … к сожалению, однозначных выводов…

— …оказалась ложной…

— …не представляется возможным далее…

Они шумят, кидают на меня неодобрительные взгляды. Это все, что им остается — не силой же принуждать меня раскрыть секрет противоядия.

— …как мы и предполагали, полная несостоятельность…

— …пустая трата времени…

— …введение в заблуждение уважаемых людей…

А под всем этим — тяжелая, приторная зависть. Презрение, смешанное со страхом. Дура, неумеха, замахнулась на звание ученого… Наглая, бесстыжая нелюдь.

Улыбайся, Нэй. Улыбайся.

— …никогда не приходилось слышать столь откровенной бессмыслицы…

— …результаты подлежат изъятию…

— …доступ в библиотеку аннулировать…

Зря кипятитесь. Пару самых нужных книг я прихватила с собой. В качестве компенсации. А остальное вполне можно достать и в эльфийских библиотеках.

— …со своими нелепыми претензиями.

Улыбаюсь. Смотрю холодно и чуть удивленно. Что они говорят, наглые, шумные люди?

Это с виду.

А душу выворачивает от желания бросить все прямо сейчас и расплакаться от несправедливости. Ну почему, почему?..

Улыбайся.

— …в приеме отказано.

— …просьба освободить жилое помещение…

— …до заката покинуть территорию…

Все. Дверь закрывается. Рэмерт кладет мне руку на плечо. Оборачиваюсь. Ох, не мне одной приходится тяжело… Лицо осунувшееся, в глазах — боль и неясное выражение. Пугающее.

— Ты все сделала правильно, ведьма. Молодец.

Берет меня под локоть и ведет по коридорам. В закутке под лестницей, где никто не видит, начинаю плакать — горько, отчаянно. Рэмерт неловко гладит меня по голове. Мы почти одного роста, он лишь чуть-чуть повыше. Руки у некроманта сухие, горячие, будто он в лихорадке. Серый свитер пахнет сигаретами и мокрой шерстью.

Наконец, я успокаиваюсь.

— Уедешь сейчас? Или задержишься? Поживешь в моей комнате, черт с ней, с репутацией…

— А чего мне ждать, Рэм? Здесь больше нечего делать.

Что-то мелькает в его глазах. Становится жутковато.

— Жаль… А, впрочем, ты права. Я провожу тебя. Хочешь?

— Хочу.

Какие-то у меня нехорошие предчувствия. Так, надо срочно брать себя в руки. Я же ведьма, в конце концов, а не размазня…

Рэмерт проводил меня куда дальше, чем просто до ворот. Некоторое время мы просто шли бок о бок по заснеженной дороге и молчали. С неба сыпался белый пух, оседая на лице каплями влаги.

— Все, дальше я сама. Возвращайся в замок, замерзнешь.

Мэйсон кивнул и остановился. Я обернулась. На несколько минут он замер, комкая в пальцах сигарету. А потом вдруг шагнул, прижал к себе и… поцеловал. Долгим, горьким, горячим поцелуем с привкусом дыма. Когда дыхания стало не хватать, отодвинулся, не рискуя встречаться со мной взглядом. Я же не знала, что и думать.

— Рэмерт, ты чего?!

— Прощай. Береги себя.

Он резко развернулся и пошел по дороге вверх, сгорбившись и спрятав руки в карманы. Некоторое время я смотрела ему вслед, а потом начала спускаться к порталу.

Впервые в жизни я понимала выражение "голова разрывается от мыслей". Столько непонятностей и недосказанностей осталось, столько ниточек стягивается из разных точек, что кажется, будто меня поймали в паутину. Я ухожу все дальше от замка, а липкая сеть тянет назад, делая тяжелым шаг и пугливым — сердце.

Хэл. Убежала ведь от него, не рискнула взглянуть в глаза после провала. Он столько для меня сделал, мой брат, а я приношу ему одни разочарования. И сейчас, вместо того, чтобы поговорить по душам, выплакаться, ухожу тайком, как воровка. Боюсь, Хелкар мне этого не простит. Но поздно возвращаться, еще несколько минут — и покажется портал.

Если повезет, мы встретимся этим летом в Дальних пределах. А ведь он предупреждал, говорил, что будет трудно. Что это практически невозможно для ведьмы — поступить в Академию. Что надо, как и сделала вся моя звезда, идти в человеческие институты, раз уж хочу получать образование. А нет — ехать к Дариэлю и не думать ни о чем.

И как теперь мириться с Хэлом? Или рассказывать обо всем маме? Да и моя звезда… Как представлю выражение лица Айне — "а я тебе говорила!" — так сразу плохо становится.

Хочется убежать, скрыться, спрятаться в Дальних пределах. Теперь я вполне понимаю Дариэля. Общество — действительно вещь крайне вредная. А получение признания в обществе — еще и противная в процессе. Если бы можно было просто вычеркнуть из памяти последние четыре месяца! Кошмары после изучения некромантических манускриптов, презрение магов, пресная еда и холодные ночи в квартире без окон… Белобрысый Валь, прилипчивая Моника… Саркастические нотки в голосе Рэмерта…

Нет, не все было напрасно. Я нашла ключик к противоядию, почти спасла Максимилиана. Впрочем, рано радоваться, как бы не сглазить… Узнала, что не все маги воротят нос от ведьм. Подружилась с Рэмертом.

Мрачный, порой даже злой, небрежный в мелочах некромант. Вот за кого я сейчас тревожусь больше всего. Все в нем — выражение лица, взгляд, слова, тот прощальный поцелуй — ох, сомневаюсь, что он видит во мне кого-то, кроме ученицы — напоминает мне о чем-то весьма неприятном. Когда-то я уже видела подобное. Вот только где… И никак не выходят из головы слова Моники: "если доживет, конечно". Знала ли она что-то важное или просто со зла ляпнула?

Нет, такие слова так просто не вырываются. Слишком много эмоций в них вложено. И у меня дурное предчувствие, будто совершаю ошибку.

Я замерла. Отсюда уже был виден портал. Один шаг — и я могу выкинуть все это из головы. Но что-то не дает, какое-то старое воспоминание…


Лаборатория Дариэля… Чудесное место, люблю здесь бывать, наблюдать, как мой эльф возится с зельями, слушать его иронические комментарии к рецептам. Вот и сейчас Дэйр перебирает пробирки и реторты, а я сижу в уголочке и смотрю. В помещении стоит горьковато-химический запах — опыты идут с утра, а проветрить комнату никто не удосужился. Но эльф, кажется, этого не замечает. Он временами бывает такой… увлекающийся… Глупо хихикаю. Ага, увлекающийся. Особенно если ему в руки попадет какая-нибудь редкая отрава.

Единственное, что сегодня беспокоит и заставляет хмуриться — это отсутствие обычных для целителя хохм и шуточек. И весь он какой-то рассеянный. Поздоровался лишь кивком, взгляд странный, пустой. Как будто видит что-то, другим недоступное. Этна таких называет «обкуренный». Что бы это могло значить? Рыжая на все мои вопросы только хмыкает и говорит, что подрасту, узнаю. И что она надо мной издевается? Ладно, поинтересуюсь сейчас у Дариэля…

— Слушай, а что такое…

Замолкаю на середине фразы, потому что Дэйр приступил к самой важной части эксперимента — к практическому испытанию антидота. Несколько гранул яда — этот, кажется, минерального происхождения — уже растворены в стакане с водой. Целитель залпом выпивает отраву, даже не поморщившись. Лет до двенадцати я очень боялась: а вдруг он не успеет принять противоядие? Или что-то будет приготовлено неправильно? Но Дэйр только посмеивался над моими страхами. Ему уже почти восемь тысяч лет, и за это время — ни единой ошибки…

Впрочем, даже одной будет слишком много. А Дэйри так уверен в своих силах. Вот и сейчас он неторопливо протягивает руку за…

Колба с противоядием опрокидывается и катится по столу. Сердце уходит в пятки — здесь всего одна порция. Нет, конечно, на принятую дозу яда хватило бы и пятой части приготовленного, но все находилось в одной емкости… А Дэйр вряд ли успеет смешать еще…

— Какая досадная неудача, — произносит эльф ровным голосом, без всяких эмоций.

— Нет, не говори так! Я что-нибудь придумаю! Смотри, здесь осталось на донышке, может хватить! А я соберу салфеткой и выжму… Где салфетки? Где чистые пиалы? Дэйр, ты только не волнуйся, я…

— Все в порядке, Нэй. Не надо суетиться, — эльф поднимает на меня глаза. Зрачки расширены до невозможности, лицо бледное — с его-то загаром! — и он улыбается. Жутко и пусто. — Наверно, это судьба. Я как раз думал, вспоминал. И не находил смысла, в том, чтобы продолжать…

Разбухшая салфетка с влажным «чпок» шлепается на пол.

— Дэйри, о чем ты?

Эльф продолжает улыбаться. И этот странный взгляд… В нем безумие выбора — и покой принятого решения.

— Я не вижу причин жить. Я — кукла, заводная красивая кукла, которая существует только ради других. Но я так устал… Мне моя жизнь не нужна. А здесь такое удачное совпадение.

Через поры кожи начинает сочиться кровь. Пока — маленькими багровыми капельками. Как морось. Похоже, яд был из тех, что блокируют свертываемость крови и повышают давление.

— Дэйр, не смей! Ты многим нужен. Ты же целитель, ты не имеешь права — так… Ты мне нужен, в конце концов! Выпей это дурацкое противоядие! Смотри, здесь хватит, ну давай же…

— Нет.

— Придурок!

Я с размаху отвешиваю ему пощечину. Вторую, третью… Дариэль обмяк в кресле, голова мотается из стороны в сторону, глаза закрыты.

— Слабак! Урод! Ненавижу!

Руки мои измазаны красным…

— Пей! — я толкаю колбу к его губам. Он не сопротивляется. Мокрой салфеткой, той, которой пыталась собрать антидот, протираю его лицо и руки. Надо бежать, звать на помощь, но как же страшно оставлять его здесь одного! Внезапно эльф открывает глаза — уже разумные и немного испуганные.

— Прости… Боги, Нэй, какой же я идиот… Чуть было не… И тебя еще напугал… Прости, маленькая.

Жив… Вытираю слезы, забыв о том, что у меня грязные руки. Дариэлева кровь размазывается по лицу. Эльф вздыхает и начинает искать по карманам платок. Я улыбаюсь.


Противоядие все-таки подействовало. Мы успели. Но Дэйри пришлось несладко — две недели тогда провалялся пластом, несмотря на лечение леди Элен и заботливый уход Лиссэ. Но как только он оправился, первым делом провел со мной серьезный разговор, объяснивший многое… Оказалось, что вот такие приступы тяги к суициду случаются с ним регулярно. И гадать, что может их спровоцировать — бесполезное занятие. Как правило, Дариэль способен взять себя в руки и не делать глупостей, но иногда желание "сломать красивую куклу" становится нестерпимым. И тогда происходят такие вот «случайности». Самое интересное, что Дэйр абсолютно не склонен к депрессиям, и попытки убить себя — вовсе не результат тоскливых размышлений. Просто иногда он просыпается с твердой уверенностью, что должен прекратить свое существование… и ничего не может с этим поделать.


— И давно это у тебя?

— Примерно с девяноста пяти лет.

— Тогда удивительно, как ты дожил до наших дней.

— Мне везет, — улыбается. — Люди опять-таки рядом…заботливые… С прочными веревками…

— Не язви! С чего это началось? Ни за что не поверю, что ты с детства такой, в результате падения со Священного дуба…

— Ну, с дуба не с дуба… Когда-то я попал в очень крупную передрягу. Меня ломали, очень долго и изощренно. Приводили к мысли, что я — бесполезная, хотя и красивая кукла… Буквально такими словами. И, к сожалению, таки сломали. После этого случая у меня и открылся дар исцеления. Смысл всего моего существования — беречь чудо чужой жизни. На то, чтобы сберечь свою, желания порой не остается…

— Но кому это могло понадобиться? В смысле, издеваться над тобой.

— Не знаю, Нэй. Их искали тогда, долго искали… Не хочу вспоминать об этом.

— Как скажешь…


Так с детства сложилось, что я считала суицидальные стремления — болезнью, причем позорной, той, которую нужно скрывать всеми силами. Философия ведьм: слабой быть стыдно. Унылые, выставляющие напоказ депрессию люди казались мне слабыми и в чем-то неполноценными. Нет, я и сама часто грустила… Но есть же разница между печалью и нытьем? Впрочем, таких индивидуумов можно понять: погрузиться в отчаяние легче, чем взять себя в руки и сделать шаг вперед. "Улыбаться тяжелее — мышцы лица напрягаются", — с усмешкой говорил Дариэль. Пессимизм не требует работы.

Мэйсон никогда не казался ни ленивым, ни слабым, ни больным. Поэтому мне и в голову не пришло сложить два и два. Взгляд, поведение, ощущение неясной тревоги, исходящее от него… И тот поцелуй — так не с возлюбленной прощаются, а с самой жизнью. Слишком горько. Хотелось бы верить, что я ошибаюсь, но…

Я решительно повернула и зашагала вверх по дороге — обратно к Академии. Пусть уж лучше выставлю себя круглой дурой, чем уеду, не выяснив, что происходит с Рэмом. Это было бы слабостью.

А ведьмы слабостей не любят.

Наверно, что-то изменилось во мне с принятием этого решения. В первый раз в жизни я не побоялась повернуть назад и взять на себя ответственность. Сколько можно убегать от проблем? От неприятных разговоров, от напоминаний о поставленных планках, от людей, которым я небезразлична? Особенно от людей. Даже здесь, в Академии, я выступила в своем репертуаре: с тем же Валем мы общались почти полгода, а я даже не знаю, есть ли у него братья или сестры и чем он увлекается! Да и Рэмерт… Я должна, должна была настоять, докопаться до причин его депрессии. А вместо этого — смылась по-тихому, даже несмотря на то, что подозревала, что та потусторонняя жуть перекинулась на него. Это пора прекратить!

В голове царил сумбур, сердце колотилось как бешеное, но я никогда еще не чувствовала себя настолько правильно. Даже когда приняла решение во что бы то ни стало спасти Максимилиана.

— Леди, кажется, вас просили до вечера покинуть данное…

— А еще не вечер, — огрызнулась я, проскальзывая в калитку. — И у меня здесь остались дела.

Интересно, почему встречать меня вышел один из преподавателей, да еще тех, что были на защите? Неужели за мной следили? Но зачем? Ах, да, результаты экспериментов. Хорошо, что я забрала все записи. Надо будет потом еще раз наведаться в свою комнату и проверить, не забыла ли я еще чего любопытного. Например, светоч… Но сначала — Мэйсон.

— Да куда вы так несетесь?! Сказано же было убираться отсюда до…

Еще один! Впрочем, нет, тот же самый. Только тон сменил с холодно-вежливого на искренне-разгневанный.

— Послушайте, — я обернулась к преподавателю — полноватому мужчине средних лет. — У меня правда дела. Я уйду до заката, но сейчас, прошу вас, не мешайте. Не время.

— Леди… — почти прошипел он, хватая меня за плечо. От неожиданности я дернулась и врезалась локтем в стену. Ну, хватит. Тревога за некроманта, эйфория от собственной смелости, раздражение на приставучего мага, боль от ушибленного нерва — все смешалось в один ком, обесцвечивая мир. Перед глазами отчетливо сверкнули невесомые нити.

Не Найта сейчас — Дэй-а-Натье.

— Руки прочь.

Маг заглянул мне в лицо — и испуганно отшатнулся. Ладно, потом извинюсь. Где вход в башню Колата?

Когда я почти миновала этаж со спальнями, из-за поворота выскочил взъерошенный Хэл.

— Вот ты где! Найта, я тебя везде ищу. Слышал про защиту. Наплюй на них, козлы старые, сами за всю жизнь ничего стоящего не сделали и другим не дают. Не получилось сейчас — получится потом.

— В том-то и дело, что все получилось, Хэл, — я со смешанным чувством посмотрела на непривычно разговорчивого брата. Не так представляла я себе эту беседу. — Магам, уж прости, невыгодно чтобы открытие — ну, хорошо, пока не открытие, но старт для него — сделала ведьма. Я понимаю это, но не могу доверить им результаты своей работы. Это слишком важно для меня. И…Хэл, спасибо тебе за все. Жаль, что мы почти не общались.

— Наобщаемся еще, — хмыкнул брат. — Ты к Дариэлю сейчас? Надолго?

— На полгода.

— Значит, пересечемся. Мама в Приграничный снова собирается, знаешь?

— Да, она говорила… Слушай, я спешу сейчас. Давай потом?

— А куда это?

Я замялась.

— Ищу Рэмерта. То есть профессора Мэйсона.

Лицо Хелкара прибрело мрачно-подозрительное выражение.

— А зачем он тебе нужен? Ты что, правда в него…

— Нет, — прервала его я. — Не в этом дело. У меня нехорошее предчувствие. Очень нехорошее… Я, конечно, не Айне с ее даром пророчества и даже не Феникс с интуитивным нюхом на неприятности, но что-то здесь нечисто. Так ты не видел его?

Брат задумался. Иногда он был ужасно похож на нашу мать — леди Элен. Если бы, конечно, мама ходила в джинсах и имела привычку дергать себя за ухо в процессе размышления.

— Идем. Скорее всего, он в своей комнате наверху. Нет, не на лестницу, — он дернул меня за рукав. — Здесь быстрее. Портал на смотровую площадку, оттуда всего два этажа вниз…

Портал находился у Хэла в комнате — естественно. Ленив мой брат ногами топать, это да. Легче изучить заклинание, которое не всем магистрам удается, и прыгать себе спокойненько. Полезная такая лень…

— Рэмерт, открой! — я стукнула кулаком по двери. — Рэм, это я! Надо поговорить!

Тишина. И в этой тишине — щелчок. Сухой, отчетливый, металлический. Хэл недоверчиво глянул на дверь — как будто мог видеть насквозь.

— Найта, тут такие заклинания! Его комната опечатана лучше, чем библиотечные залы! Опечатана снаружи! А Мэйсон внутри — я его чувствую!

В груди холодеет. Что происходит, бездна? Перехожу на другой уровень зрения — в кои-то веки сознательно! — а там… Нити, уходящие сквозь дверь и стены тонко вибрируют, готовые порваться в любую секунду. Человек всегда находится в центре своей личной паутины — той сети ассоциаций и понятий, что связывает его с остальным миром. И если нити то натягиваются, стремясь

уйти в никуда, то провисают, словно опираясь на пустоту, значит, что их хозяин…

Хэл оглядывается на меня, на мое застывшее от ужаса лицо, и выкрикивает короткую гортанную фразу, активируя заклинание. "Тленная суть" — его любимое. Так же оттачиваемое годами, как моя "липкая сеть". Доливаю силы в его заклинание — и плетения, обнимающие дверь, не выдерживают, рассыпаются неряшливыми обрывками нитей. Влетаем в комнату…

Рэмерт сидит на полу, прислонившись спиной к дивану. Глаза — совершенно безумные. К виску прислонен старинный револьвер. Откуда у Мэйсона такая вещь? Впрочем, он вполне мог купить ее во времена своей молодости. Семьдесят, восемьдесят лет назад. Маги живут долго. Если желают жить.

— Заткнись… заткнись, я тебе говорю! Убирайся из моей головы!

Вскрик некроманта застает меня врасплох. Краем глаза замечаю, как замирает в недоумении Хэл. Растерянность — редкое выражение на лице моего брата. Но сейчас он не понимает, что происходит, и я тоже.

Рэм нажимает на курок.

Щелчок. Барабан прокручивается. Пустое гнездо?

Хэл подбегает и вырывает револьвер из рук некроманта. Мэйсон съеживается, упираясь лицом в колени. Я слышу приглушенные всхлипы.

— Заткнись, заткнись, это не правда, нет…

— Твари… вот твари… не знаю, кого, но убью нафиг… — сцеживает сквозь зубы Хэл. Я смотрю на Рэмерта уже внимательнее… и шакарское "Шаттэ!" вылетает помимо воли. Некромант весь с ног до головы опутан отвратительными белесыми нитями, похожими на человеческие волосы. Проклятие, самое настоящее проклятие на смерть. Не знаю, как видит это Хэл…

— Я не вижу, я чувствую, — откликается брат.

— Чего?!

— Ты вслух спросила. Твари, что наделали… Мэйсон — труп.

Вздрагиваю. Некромант тихонько стонет на полу. Пальцы с обломанными до крови ногтями бессильно скребут пол.

— Почему труп?

Хэл присаживается на край дивана, с жалостью наблюдая за Мэйсоном.

— А ты не догадываешься, почему?! — его голос срывается. — Это проклятие! Не заклинание! Его нельзя просто снять! Нужно знать условие, которое ставили, когда проклинали человека!

— Знать условие… или быть ведьмой, — задумчиво добавляю я. Мне до странного спокойно — как будто и не сходит рядом с ума близкий человек, проклятый смертью. Кажется, одна из реакций на сильный стресс — как раз полное отсутствие чувств и ясность разума. Логические цепочки ветвятся с каждой секундой, воспоминания перетряхиваются в поисках той единственной зацепки. Нити… белые нити… где-то я уже видела подобное… нет, ощущала…

…нитка, свисающая со свитера… дергаю ее… Рэмерт недовольно оборачивается: чего тебе?…нитка цепляется за мой рукав да так там и остается…

…ночь, кошмар, тварь за стеной…

…светоч…

…сжигаю в кулаке нитку, выуженную из волос… словно гора с плеч свалилась…

…нет, не кошмары, но чувствую себя, словно вообще не спал…

…сияющий цветок в хрустальном бокале…

— Не позволяй ему умереть! — бросаюсь прочь из комнаты. Хэл удивленно смотрит мне вслед.

Переходы, переходы… пока только вниз, а я уже устала… Через столовую, через пустые залы… По лестнице вверх… когда же кончатся эти ступеньки… Моя комната! Открываю дверь…

— Ле-ле-леди, эт-то не то, ч-ч-что вы подумали…

Стыдно, взрослые маги, а оправдываются, как дети. Ну залезли с обыском, ну хозяйка не вовремя пришла… С кем не бывает? Или я такая страшная?

— Ничего, вы мне не помешаете, — улыбаюсь.

Бокал с цветком на прежнем месте — они даже не обратили на него внимания. А Рэмерт сразу заметил. Рэмерт… вот кто сейчас важен.

Хватаю светоч — и по коридору. Уже у покоев некроманта соображаю, что вполне могла воспроизвести узор и на месте создать новый цветок. Повторять — не создавать.

— Это что? — спрашивает Хэл. Отмахиваюсь. Как будто сам не видит. Интересно, а что теперь делать? Прикладывать к паутине, раз уж я ее вижу?

В отчаянии сжимаю цветок в ладони. Вспышка…


…На лицо лилось что-то ужасно противное. Терпеть это было невозможно. Жжется, воняет, да еще и в нос заливается. Я раскашлялась… и очнулась.

— Жива? — брат угрюмо подтолкнул под спину подушку. Вот еще, не настолько я плохо себя чувствую.

— Какой гадостью вы меня поливали?

— Это не гадость. Это холодный кофе, — с отчетливой издевкой протянул Рэмерт.

Живой, здоровый, вменяемый и, как всегда, неопрятный. И никаких следов паутины. Получилось! Забыв про испачканное лицо, я вскочила с дивана и бросилась некроманту на шею.

— Ну что ты, детка, — мурлыкнул Рэмерт мне в ухо. — Не стоит так серьезно воспринимать один-единственный поцелуй. Или ты надеешься на продолжение?

Как хорошо, что это был именно кофе… Маскировочная покраска замечательно скрывает смущение… Я отскочила от не в меру быстро пришедшего в себя некроманта.

— Он с тобой целовался?! А теперь еще и руки распускает?! Убью! — пораженно выдохнул Хэл. А потом с размаху впечатал Мэйсону кулаком в челюсть. Некромант, не будь дураком, ответил. И понеслось…

Конечно, Хэл потом очень долго и путано извинялся, краснея и косясь в сторону. Рэмерт не менее косноязычно объяснял, что ничего такого он не имел в виду. А я сдавленно ругала обоих, пытаясь оттереть мокрым полотенцем злополучный кофе. Они что, не могли найти что-то другое, чтобы привести меня в чувство?

— Ну, рассказывай, как дошел до жизни такой? — поинтересовалась я, наконец, у некроманта. Брат аж передернулся, услышав, как я обращаюсь к его любимому учителю на «ты».

— Я и сам не понял, в какой момент это все началось… Пожалуй, еще полгода назад — навалилась странная депрессия. Глухая такая тоска. Еда казалась безвкусной, ученики — тупыми, коллеги — занудными. Не знал, куда податься… Это тянулось довольно вяло, пока не приехала ты. И я как будто ожил. Знаешь, у меня даже было подозрение, что я влюбился… Хелкар, не надо на меня так смотреть, я бы, конечно, не потащил вашу сестру в посте… То есть не имел дурных намерений. Найта, хватит ржать, я помню про круг… Да, и про юбку тоже помню. На самом деле, конечно, это была не любовь, просто, глядя на тебя, я снова хотел жить. Ты так реагировала на все… до смешного открыто. А потом… начались сны. О прошлом. О том, что я не хотел вспоминать. Самое противное, что это не были кошмары — просто пройденный этап. Школа, наемничество, рейды… Какая-то муть про людей, который я и не помнил-то толком. И в этих снах — опять безнадега. Особенно запомнился один — я сижу в пустом классе, оставленный после уроков. Класс заперт, я стучу в дверь, пытаясь объяснить, что школу я уже закончил и давно самостоятельный человек, но никто не слышит. Жуть, до сих пор передергивает. Чтобы как-то отвлечься, с головой ушел в работу над проектом. Ночи в библиотеке… Это были самые счастливые ночи за последние двадцать лет. Самое смешное, что я был счастлив только потому, что мне ничего не снилось. А потом я начал слышать голоса… А сны стали по-настоящему кошмарными. Особенно часто снилась мне некая Сэнди. Дура и стерва. Вешалась на меня одно время, чтобы ее на экзамене не завалил и с курсовой помог… А когда я ей объяснил, что не люблю, когда меня используют — забралась в библиотеку и стащила книгу по высшей некромантии. Там одних смертельных проклятий больше десятка, а уж прочей гадости… Короче, ее тело нашли в очень неприглядном виде — черная магия не любит слабаков и дураков. Одно время я винил себя в ее гибели, а потом узнал, что в этой книге она искала заклятие подчинения — ясно зачем. И вся моя жалость испарилась в неизвестном направлении. Так вот, эта Сэнди взяла манеру каждую ночь загробным голосом звать меня на тот свет, перечисляя при этом мои прегрешения…

Рэмерт говорил несерьезно, то и дело перемежая речь ироническими ухмылками и жестами. Но я вспоминала, как он вел себя тогда… три месяца назад, и сейчас тоже… И мне становилось страшно. Поневоле я начинала испытывать настоящее уважение к этому человеку: почти полгода он боролся со смертельным проклятием, не рассказывая никому о своих мучениях. Навязанное настроение, сны, голоса мертвецов… И он почти выстоял! Почти…

— …Но в последние дни это стало просто невыносимо. Я уже не знал, как ее заткнуть. А когда понял, что в Академию тебя не возьмут и ты уедешь… Как небо обрушилось. Не за что стало цепляться. Ну, еще и Сэнди активизировалась… Я почти все время был пьян. Когда провожал тебя, каюсь, сорвался. Но хотелось как-то попрощаться… поромантичнее. Чтобы ты меня навсегда запомнила.

Угу, мрачно подумала я. Только Максимилиана с его жертвоприношениями и удивительно правдоподобными глюками под утро тебе не переплюнуть. Не тот уровень.

— …А потом вернулся к селе в комнату, достал револьвер…Это старый, отцовский, он стреляет через раз. Забил в барабан одну пулю — и да здравствует рулетка! Вы вовремя успели, ребята. Я… я благодарен вам. Особенно тебе, детка. Если бы не твои чудесные быстрые ножки… Я не имел в виду ничего такого! Ножки, конечно, симпатичные, но… Черт, Хелкар, да кто вас приучил поднимать руку на учителя?! Завтра я в вашей группе тест провожу, мне что, идти туда с таким фонарем под глазом?! Да кто приставал к вашей сестре? Я, что ли? Нет, ну совсем никакого уважения к старшим! Все, Хелкар, мое терпение лопнуло, на экзамене рассчитаемся… если вы до него доживете…

Последняя фраза, сказанная наигранно-зловещим тоном, словно вспышкой высветила воспоминание.

Дура! Думаешь, если будешь стелиться под Мэйсона, сразу поступишь? Да все знают, что тебя вышибут с треском! И Мэйсона за компанию! Если он не сдохнет раньше!

— Рэм… а я, кажется, знаю, кто виноват в твоих проблемах.

Некроманты тут же перестали переругиваться и оглянулись на меня. Брат нахмурился.

— Не нравится мне твой тон. Ты же не собираешься…

— Ждите здесь.

Как ни странно, они не посмели ослушаться. Но об этом я подумаю потом. Мне вот что интересно: куда делось то проклятие, которое наложили на Рэма? Одну нить, еще не сформировавшую паутину, я могу сжечь, как и любая ведьма, но завершенное проклятие, да еще и с летальным исходом… Даже светоч может лишь «отпугнуть» хищное плетение. Но ни ко мне, ни к Хэлу оно не прицепилось, значит, отправилось к ближайшей «родственной» ниточке — к своему создателю.

А это значит, что Монике сейчас очень и очень плохо.

Дверь мне открыл взъерошенный Валь. Общая комната была непривычно пуста. Только пара студентов коротала время за стаканом чего-то алкогольного… Эх, сладок запретный плод. Даже если он паленый.

— Привет, Валь. Ты Адриэла не видел?

— Нет, а зачем он тебе? — хмуро поинтересовался белобрысый. Интересно, а он уже знает, что я провалилась? Ладно, не о том думаю.

— Вообще-то мне нужна Моника, — призналась я. Валмир присвистнул.

— А она-то тебе зачем?

— Это личное.

Между прочим, почти правда. Некоторое время мы сверлили друг друга взглядами.

— Хорошо, — сдался Валь. — Ее комната справа по коридору. Коричневая дверь, на ней картинка с котенком. Беленьким таким…

— Спасибо.

Конечно, дверь была заперта и на стук никто не отзывался. Но использовать нити как отмычку я научилась уже давно.

Моника стояла на подоконнике, держась рукой за створку. Черный силуэт, оранжево-красное солнце… Почти красиво. Белесая паутина вокруг девушки была такой густой, что ее можно было увидеть даже невооруженным глазом — дрожащее марево на фоне закатного неба.

— Я не стану спрашивать, что ты наделала, Моника. Это и так ясно. Скажи мне только: зачем?

Блондинка повернула ко мне заплаканное лицо. Спутанные волосы блеснули в косых лучах чистым золотом.

— Потому что я люблю его, разве не понятно? И если он не может быть моим, то и ничьим другим тоже! Лучше я убью и себя, и его! И тогда мы будем вместе!

Я закусила губу. Как все просто. Как все сложно. Некроромантика, черт бы ее побрал… Сказка, у которой нет конца.

— Вы, люди… Почему вы стремитесь уничтожить то, что любите? Откуда столько жестокости? Убить любимого… Убить себя… а в итоге-то что?

Она смотрела на меня странным, слегка удивленным взглядом. И почему-то в этот момент несчастная, недалекая, вздорная Мон была куда больше похожа на королеву, чем я.

— А тебе какое до этого дело, ведьма? Ты все равно ничего не изменишь. И я ничего не изменю. И не исправлю. Даже если я…

Я сделала шаг к Мон. А она — из окна. Три десятка этажей — и мерзлая, покрытая тонким слоем снежного пуха земля.

И будь я хоть тысячу раз королева, я не умею воскрешать мертвых.


Так получилось, что в замке я задержалась еще на неделю. Пока суд да дело, пока с меня сняли обвинения в убийстве Моники — нелепость, но инициатором проклятия посчитали именно меня. Серьезных неприятностей следствие не доставило, благо все это время я прожила в апартаментах Мэйсона. Все равно он целыми днями пропадал то на лекциях, то в лаборатории. Так что выгораживал меня, в основном, Хэл. Мы крепко сдружились за это время. Никогда раньше у нас с братом не было общих интересов, а здесь… В некотором роде я была даже благодарна Монике.

В процессе расследования выяснились подробности заклинания, которым воспользовалась девушка. Ничего особенного — оно всего лишь заставляло вспомнить человека о самом страшном. Интересно, а почему на меня вместо этого напало какое-то потустороннее существо? Когда я подошла с этим вопросом к Хэлу, он долго смеялся. "Слушай, Нэй, да ты у нас оказалась бесстрашная. Вместо дурных воспоминаний притянула квинтэссенцию ужаса". А может, дело действительно было в том, что меня ничего не мучило? Нет, страхи у меня были, да и в жизни случалось всякое, но я ни о чем не жалела. Что не ломает — делает нас сильнее, так ведь? И незачем мучить себя, раз за разом прокручивая прошлое…

Переговорить по душам с Рэмертом так и не удалось. Если честно, я на него даже слегка обиделась. Но потом узнала, что это он поручился за мою невиновность, что избавило меня от заключения в карцер — и все мои обиды мгновенно перешли в глубокую симпатию.

Так или иначе, но и эта неделя закончилась. Я в очередной раз собрала вещи, натянула эльфийские доспехи и отправилась к порталу. До ворот меня провожала довольно большая компания — Валь, Хэл, Адди, который так и не смирился с гибелью Моники — видно, он все же любил ее больше, чем показывал, Рэйчел и еще несколько студентов, чьи имена я не запомнила, хотя они упорно считали себя моими друзьями, и, конечно, Рэмерт. К сожалению, из ворот Академии со мной вышел только некромант — студентам запрещено покидать территорию учебного заведения после заката, и никаких исключений здесь быть не может. Разве что исключений из Академии, ха-ха…

— Ну что, прощаемся? — неловко обратилась я к Мэйсону. Портал был совсем рядом — шаг, и я уже ближе к Дальним пределам, чем к Академии. Некромант держался немного скованно. То ли воспоминания были тому причиной, то ли просто настроение испортилось — кто знает.

— Прощаемся, — потерянно кивнул Рэмерт. Дыхание облачком вылетело на морозе.

Я повернулась к порталу, но некромант перехватил мою руку.

— Постой. У меня есть для тебя подарок. Не подумай чего, просто я тебе обязан. Даже больше, чем жизнью… Разумом и душой. Вот, держи.

— Что это? — я с любопытством посмотрела на широкий серебряный браслет с инкрустацией из гематита.

— Мэйсон.

— Не находишь, что поздновато представляться? Мы вроде как уже знакомы, — съязвила я.

— Да нет, это имя браслета, — улыбнулся Рэмерт. — Понимаешь, я вложил в него кальку своего сознания… В некотором роде, это я и есть. И все мои знания по магии и алхимии — тоже там. Такая своеобразная база данных с голосовым контролем. Думаю, тебе пригодится такая штучка.

— С моим-то уровнем образования… Еще как пригодится. Спасибо, Рэм!

— Опять «Рэм»! Ну я же просил! И, детка, спасибо не шуршит…

— А если так?

И, пока некромант не пришел в себя, я закинула ему руки на плечи и поцеловала. В этот раз получилось даже дольше, чем в прошлый… если бы я еще все время не хихикала… а он не ругался… Боги, ну мы и зрелище представляли со стороны, я полагаю!

— Ужас, — Рэмерт уткнулся мне в шею — нос отогревал, наверное. — До чего дошел. Целуюсь тут с несостоявшейся студенткой, да еще и хочется сказать что-нибудь возвышенное…

— Эх, ты, некроромантик… Еще увидимся, Рэм.

— До встречи, детка… Ты не забывай меня, приезжай навестить… Только обязательно в той самой юбке!

Нет, с облегчением констатировала я, погружаясь в бело-голубое мельтешение портала. Есть люди, которых не только смерть не исправит… но даже и романтика.


ЛУЧ ТРЕТИЙ. ДАЛЬНИЕ ПРЕДЕЛЫ


Жизнь заточает в рамки, за барьеры


И планы заставляет строить нас.


Учёба, дом, работа, брак, карьера.


Все глубже увязаем каждый час.


Но ради тех, кому мы дарим сердце,


Мы бросим вызов жизни и судьбе.


Чтоб оградить от боли, зла, от смерти —


Перешагнем легко любой предел.


Чертов браслет не снимался.

Я должна была заподозрить что-то неладное, еще увидев это многообещающее выражение на лице Рэмерта. Или когда он говорил о «кальке» со своего сознания. В конце концов, чего ждать от некроманта, кроме неприятностей? Чего угодно, только не…

Только вот не такой навязчивой, почти отцовской опеки. Бездна, я же уже не ребенок!

Хотя нет, неохотно признала я. Еще какой ребенок, если сую руку в некромантский артефакт, не разузнав предварительно все о его свойствах. Но Мэйсон, каков подлец, а? Помимо обещанной базы данных, против которой я не возражала, в браслет были заложены функции «маячка», определяющего мое местонахождение и физическое и эмоциональное состояние. Как будто мне общих снов с Максимилианом и связи со звездой не хватало! Теперь еще и чокнутый некромант будет присматривать за мной круглые сутки!

Ненавижу!

То, что подарок Мэйсона — большая подстава, я поняла не сразу. Прошла через портал, пешком добралась до ближайшего города, сняла номер в гостинице, как обычно мы делали с мамой, когда перебирались из Зеленого в Приграничный. Шесть переходов — неделя. Можно и быстрее, но не хочется лишний раз связываться с человеческим транспортом. Утром спустилась в дешевую студенческую кафешку позавтракать. Пока ждала свой горячий шоколад и оладьи, ко мне подсел симпатичный парень. Я особенно не возражала — свободных столиков не осталось. Мы разговорились. Как тебя зовут, а ты местная или проездом, а куда направляешься, а можно узнать твой теле…

"Вот еще!"

Я вздрогнула, не сразу сообразив, что голос принадлежит Мэйсону и слышно его только мне.

"Рэмерт, ты что, следишь за мной?"

"Не постоянно, но поглядываю. Ты поосторожнее с этим парнем, вряд ли у него добрые намерения".

"Выметайся из моей головы, параноик несчастный!"

"Как скажешь, детка".

Улыбка в его голосе почти ощущалась на вкус. Боги, почему мужчины такие… снисходительные? Я несколько раз глубоко вдохнула, стараясь успокоиться. Иначе все шишки достанутся ни в чем неповинному парню напротив. Который как-то странно поглядывает на мой рюкзак… в котором лежат все результаты исследований… а у парня интересная аура… Хм…

С завтраком я покончила как можно быстрее. Вернулась в номер и первым делом попыталась снять браслет — нечего Рэмерту делать у меня в голове. Пусть бы и из лучших побуждений. Сам он рассказывать, как дезактивируется артефакт, отказался, пришлось доходить своим умом. Но все усилия оказались тщетны — замочек не желал расстегиваться, не уступая ни физическому давлению, ни заклинаниям. А ломать подарок некроманта не хотелось — Рэм обидится, да и полезная это штука. В общем, пришлось смириться.

Не считая эпизода с браслетом, путешествие до Приграничного прошло без особых происшествий. Правда, один раз ко мне прицепилась полиция, а документы я оставила дома… Словом, пришлось отводить глаза и в срочном порядке эвакуироваться. С людьми в этом плане проще, хотя раньше я очень боялась применять против них магию — вдруг инквизиция засечет. Но с прошлого лета многое изменилось…

А вот Приграничный остался прежним.

Первое, что замечаешь, попадая в этот городок — вкус воздуха. Он совершенно особенный — свежий, чуть влажный и с острыми нотками магии. Наверное, сказывается близость к эльфийским Пределам. А быть может, дело в том, что это место целиком расположено на другом плане, и людей здесь нет. Зато другие расы чувствуют себя превосходно. Эльфы, вампиры, ведарси-оборотни, маги всех мастей и, конечно, ведьмы. Не видно только Смотрителей, но не думаю, что Орден оставляет без внимания столь явный "рассадник скверны", просто надзор ведется негласный.

Люблю этот город. Он суматошный — но уютный. Маленький — но очень разный. В нем полно чужаков и просто странных типов — но все они кажутся почти родными… Где-то здесь живет невезучая, славящаяся неудачными шутками, но добрая и приветливая мечтательница Айч. Она потомственная ведьма, одно время даже помогала маме в ее проектах, а еще сдавала нам домик на лето, когда мы еще не были знакомы с Дариэлем.

Дариэль…

Пожалуй, мне все-таки стоит признаться хотя бы себе, что я боюсь встречи с ним. И чем ближе я к Кентал Савал — тем страшнее становится. Вот и отвлекаю себя разными мыслями о браслетах, некромантах и маленьких городках. Мы не виделись лишь два года — пустяк и ерунда для бессмертного, но в семнадцать лет такой срок значит очень и очень много. Столько всего случилось — в голове не укладывается. Путь королев, Максимилиан, инициация, сражения с демонами и проклятиями, жизнь в Академии… А Дариэль помнит меня угрюмой, растрепанной, застенчивой девчонкой. Сможем ли мы подружиться… вновь?

Я боялась. Возможно, именно поэтому оттягивала поездку в Дальние пределы, как могла. Вот и сегодня я остановилась на ночь в одной из гостиниц Приграничного, хотя вполне могла успеть до закрытия стационарного портала. Формальной причиной было желание разобрать материалы по противоядию, но фактически… Возможно, не так уж недалеко я ушла от той застенчивой, нерешительной девочки. Вдруг Дэйр и не заметит разницы?..


Говорят, время не властно над эльфийскими лесами. И десять, и двадцать тысяч лет назад они были такими же, как сейчас. Темная зелень листьев, белизна камня и теплый, коричневый цвет коры. Свежий воздух с привкусом травяной горечи; рассеянный, будто в аквариуме, солнечный свет. Присыпанные галькой дорожки и прохлада деревянных ступеней…

Вот уже час я не решалась постучаться в дверь за моей спиной. Миновал полдень, Дариэль наверняка уже закрыл лабораторию и теперь возится в маленькой, уютной кухне с кастрюлями и сковородками. Самое время ввалиться в дом с воплем "А вот и я, доставай мою кружку, ушастый!". Дэйр улыбнется из-под длинной челки и отправит меня в погреб — за вареньем к чаю. Целитель долго ждал меня и наверняка был бы только рад. Я знала это, но все равно сидела на ступеньках, скинув рюкзак, и уныло разглядывала яблоневый сад.

Тихо скрипнула входная дверь. Поясницу обдало сквозняком, но поежилась я не поэтому.

За спиной вздохнули, а потом знакомый голос мягко произнес:

— Знаешь, я тут наткнулся на одну сказку… Тебе понравится, — я улыбнулась. За десять лет слушать эту фразу и то, что обычно за ней следовало, стало почти необходимостью. — Жил-был эльф. Каждое лето к нему приезжала в гости маленькая принцесса. Эльф очень любил принцессу и старался сделать все, чтобы она была счастлива. А потом случилось ужасное… — голос упал до трагического шепота. Я хихикнула, предвкушая кульминацию. — Отвратительный сын ночи похитил сердце маленькой принцессы, и в ее глазах навеки поселилась печаль. Мысли ее обратились к зловещим тайнам и жутким ядам… — я уже не хихикала, я тихо хрюкала от смеха, уткнувшись лицом в колени. Нет, в словах не было ничего особенного, но как он их произносил! — Преданного эльфа охватила тревога за жизнь и рассудок принцессы, и он самоотверженно бросился ей на помощь, но, увы, опоздал… Исцелить печаль красавицы могло только одно средство… Кстати, оно стоит в погребе, справа от входа, на третьей полке сверху. Яблочное, твое любимое, если я не ошибаюсь.

— Дэйр, ты чудо! — я не выдержала, вскочила и повисла у эльфа на шее.

— С этого и надо было начинать, Нэй, — хмыкнул целитель и уткнулся носом в мою макушку. Длиннющая коса тут же перевесилась и огрела меня по спине. — А то сидишь здесь, страдаешь, а я уже чайник по третьему разу на огонь ставлю.

— Так ты знал, что я здесь? — восторженно выдохнула я в довольное лицо Дариэля.

— Конечно, знал, shai. Я тебя уже второй год в гости жду, странно, если бы пропустил твой приезд.

Дэйр развернул меня, легонько подталкивая к двери.

— Иди, вымой руки и садись за стол. Вещи я отнесу в твою старую комнату, ладно? Там чисто, я убирался вчера…

— Давай. Я быстро…

Спускаясь по темным ступенькам в купальню, я улыбалась. Счастье? Пожалуй…

Мы с Дэйром безумно похожи. Нет, не в плане внешности, до Дариэля мне, при всей его неряшливости, как до звезды. Сияющей и несравненной. А вот сотни мелких привычек… Манера одеваться, заплетать косу, говорить, не глядя собеседнику в глаза. Пренебрежение общепринятыми правилами и уважение к чужим тайнам. Любовь к старым сказкам, черному цвету и травяному чаю… Список можно продолжать и продолжать. Наверно, это естественно — подражать своему кумиру-и-наставнику-почти-старшему-брату. Единственное, пожалуй, что я не копировала, просто так вкусы совпали — пристрастие к яблокам и корице в любом виде. Его маленькая кухня насквозь пропахла сладковатой пряностью, и мне это всегда безумно нравилось.

Дэйр заварил чай, и мы сели за стол. Вопреки обыкновению, эльф был очень разговорчив и с дотошным, почти болезненным интересом выспрашивал у меня подробности жизни за последние два года. Было заметно, что он всеми силами старается обходить тему Максимилиана и моего отношения к нему. Но я прекрасно понимала эльфа. Мы слишком долго не виделись, чтобы сейчас поднимать конфликтные вопросы.

И все же, открытое игнорирование некоторых событий меня задевало. Бездна, я слишком люблю Дэйра, чтобы просто забыть о его мнении, пусть даже и нелестном!

— А как у тебя дела? — я аккуратно подцепила ложкой прозрачно-золотистый яблочный ломтик с темными крапинками корицы. Варенье в меня уже не лезло, но отставить креманку я не могла. Эх, что делает с людьми жадность!

— Как обычно, — хмыкнул эльф, наматывая на палец косую челку. Пряди были разной длины, некоторые спускались ниже подбородка, и во время работы Дэйр всегда закалывал их наверх, чтобы не мешались. — Лаборатория, пациенты, книги. Недавно поцапался с Лиссэ.

— А по поводу?

— Госпожа Ашель Эльнеке решила в очередной раз заняться моим воспитанием, — целитель не смог сдержать страдальческий вздох. — Знаешь, забавно слышать от существа, которое младше тебя на семь с лишним тысяч лет, что ты ведешь себя, как ребенок. Нет, я понимаю, что в детях она разбирается, и в воспитании тоже, уже и внучку вырастила, но меня-то зачем мучить?

— И чего она такого наговорила, что ты до сих пор бесишься? — у Дариэля нет привычки дергаться по пустякам, а значит Лиссэ наступила на одну из "любимых мозолей". На которую?

— Она посоветовала мне, наконец, наладить отношения с семьей, — голос у Дариэля был подозрительно ровный. Как будто он не сказал ничего особенного.

Так я и поверила.

Собственно, семьи у Дэйра не было. Мать погибла при загадочных обстоятельствах, когда он едва достиг совершеннолетия. И кому могла помешать юная (всего двести сорок лет) золотоволосая красавица, не думавшая ни о чем, кроме балов и ухажеров? Тем не менее, Дэйр остался один, без родных и близких. Отец… Он признал сына — с опозданием в сотню лет, из жалости. Так Дариэль стал принцем без права наследования. Сначала он обретался при дворе в качестве то ли паршивой овцы, то ли бесплатного аттракциона, а потом случилось нечто, заставившее его бежать в Кентал Савал. Нечто, навсегда искалечившее душу… Дэйр не рассказывал об этом, но я знаю, что он подозревает кого-то из кровных родственников. Возможно, сестру — наследницу престола и гордость Единых Пределов, Меренэ эм-Ллиамат. Она была старшей, была рождена в браке, но… обычно преемниками становились сыновья. Пусть и незаконные. За всю историю у эльфов была только одна королева, и она оставила после себя не самые приятные воспоминания.

Меренэ опасалась, что Дариэль займет ее место — и относилась к нему соответственно. Как к врагу. Травля длиною почти в восемь тысяч лет… Если бы не въевшийся в кровь закон, запрещающий убийство пророков и целителей, то Дэйр давно был бы мертв. Леарги знал о том, что творит его дочь, но не вмешивался в "дрязги детей". Он был плохим отцом, но хорошим правителем: поддержи Леарги сейчас сына хоть в малости, и в будущем целитель может стать причиной раскола в Пределах. Кое-кто был не прочь сменить династию или усадить на трон марионетку, чтобы развязать восстание, им нужно было только «знамя» — еще один претендент на трон. Меренэ, при всех ее недостатках, прекрасно справилась бы с ролью повелительницы, в отличие от Дариэля.

Погибшая мать, завистливая сестра и равнодушный отец. Не удивительно, что Дэйру было неприятно говорить о родственниках.

— Э-э… еще чаю? — выдавила я из себя, старательно отводя глаза. Дариэль не любил, когда ему лезут в душу. И тем более, когда его жалеют.

— Да нет, мне уже хватит, — целитель задумчиво звякнул ложкой об краешек чашки. Звук вышел нелепый, оборванный. Стекло не должно так звенеть.

— Ты сейчас в лабораторию?

— Нет, — эльф запнулся. — Я хотел предложить тебе прогуляться.

Мы с Дэйром долго бродили по окрестностям, изредка перебрасываясь словами, а я все никак не могла выкинуть из головы мысли о его семье. Родственнички, в бездну их… Все они, кроме Меренэ, были знакомы мне только по портретам и рассказам. Принцесса на моей памяти несколько раз приезжала в Кентал Савал, всегда тайком и без подобающей свиты. Они с Дариэлем надолго запирались в гостиной, говорили о чем-то, а потом Меренэ убиралась восвояси. Дэйр после таких визитов всегда подолгу приходил в себя, был мрачен и молчалив. Однажды он в сердцах бросил, что лучше остаться сиротой, чем иметь в родственниках королевскую династию. К несчастью, происхождение Дариэля было в буквальном смысле написано на лице. Фамильные черты Дома Ллиамат: темно-зеленые, почти черные глаза с угольным ободком по краю, золотистая, словно загорелая кожа, тонкие властные губы — все это в полной мере перешло ему от отца. Он был бы точной копией Леарги, если бы не унаследованный от матери цвет волос — как чистое золото, как мед, как солнце на грани заката. Гладкие, мягкие пряди.

А Ллиамат славились непокорными огненно-алыми кудрями. Впрочем, если судить по Меренэ, это было скорее экзотично, чем красиво. А Дариэль… Дариэль прекрасен, и этим все сказано. До того, как встретить Максимилиана, я всерьез считала, что улыбчивый целитель в черных растянутых майках и линялых джинсах — идеал.

— Всегда было интересно, о чем ты думаешь, когда у тебя такое мечтательное выражение лица? — идеал сидел справа от меня, задумчиво сощурив глаза. Тонкие пальцы с коротко остриженными ногтями небрежно вертели сухую травинку.

"В руках целителя — его сила", — почему-то вспомнилась мне расхожая фраза. Никогда не спрашивала у Дариэля, правда это или нет.

— Сейчас думала о тебе, — призналась я, слегка покраснев. Нет, нет, нет. Я вовсе не сравнивала его с Максимилианом. Ведь правда же? — А часто у меня бывает мечтательное выражение?

— Раньше — часто бывало, — улыбнулся целитель, глядя куда-то поверх моего плеча. — Сейчас — не знаю. Долго не виделись.

— Это упрек?

— Может быть. Я скучал, Нэй.

— Я тоже скучала. Жаль, что не смогла приехать раньше.

— Не смогла или не захотела?

— Дэйр!

Я подскочила. Целитель выжидающе смотрел на меня снизу вверх, по-прежнему сузив глаза. И их выражение мне не нравилось. Да что на него нашло, в конце концов! Переживает из-за слов Лиссэ? Я устало опустилась рядом с эльфом, машинально вцепилась в косу. Его, разумеется.

— Я не собираюсь устраивать дуэль взглядов, Дариэль. Просто скажи, что тебя на самом деле беспокоит.

Травинка в пальцах замерла и выскользнула на землю. Я не смотрела в его лицо, но знала, что сейчас он закрывает глаза и откидывает голову. Дэйр всегда так делал, когда пытался успокоиться. Но никогда раньше он не выходил из-за меня — даже если я без спросу забиралась в лабораторию.

— Расскажи мне о нем.

Очень тихо. Очень неуверенно.

— О ком? — в первую секунду растерялась я, бросая взгляд на Дариэля. Тот чуть наклонил голову, глядя в сторону.

— О своем вампире. Ты любишь его? Действительно любишь?

— Дэйр!

— Не торопись, подумай.

— Это важно для тебя?

— Да.

Что-то в его голосе заставило меня отнестись к этой просьбе серьезно. Честно говоря, в последние месяцы я много копалась в себе, по полочкам раскладывая события прошедшего года. Размышляла о звезде, о статусе королевы… и о Максимилиане. Не раз и не два мне казалось, что от чувств не осталось и следа, что вся эта любовь приключилась со мной только потому, что он так захотел, потому, что я была ему нужна. Да и ситуация располагала к романтике. Опасный, но красивый спутник, приключения, временная изоляция от общества, вынужденные совместные ночевки… Странно было бы, если я после этого не стала заглядываться на вампира. И насколько проще сложилось все, если бы я забыла о нем на следующий же день, как оказалось дома. Нет, такое вынужденное, навязанное чувство не может быть серьезным, но…

Но, но, но.

Я помнила его до сих пор — до малейший черт лица, тончайших оттенков запаха, невесомых интонаций голоса. Нам все еще снились общие сны… и после одного из таких снов, в котором Максимилиану угрожала опасность, я не успокоилась, пока не связалась с Тантаэ и не предупредила его.

Несерьезно?! Черта с два!

— Я люблю его, Дариэль. Ответ — да. Это не помешательство, не увлечение и не фантазия. Просто я чувствую, что он — мой, а я — его. Вот так.

Лицо Дариэля не выражало абсолютно ничего.

— Понятно.

В мысли закралось невероятное, невозможно подозрение.

— Дэйр… Ты что, ревнуешь?

Глаза целителя удивленно-насмешливо распахнулись. Губы изогнулись в неверящей улыбке — так, словно он сейчас рассмеется.

— Ревную? Я?! — грустный вздох. Потерянно: — Конечно, я ревную, Нэй. Посуди сама: долгие годы я занимал место в твоем сердце. А тут приходит незнакомец, коварный и беспринципный, и просит подвинуться, потому что это место теперь его.

Я невольно улыбнулась. Он переживает за меня. Ревнует! Это неправильно, но… приятно.

— Прекрати городить ерунду, Дэйр. Он вовсе не посягает на твое место. Знаешь, есть семь человек, которые мне безумно дороги. Те, без кого я не мыслю своей жизни. Элен, Хэл, моя звезда, ты, наконец… И знаешь, что? Как бы сильно я не любила Максимилиана, он всегда будет только восьмым.

На лице Дариэля расцвела блаженная ухмылка.

— Похоже, это ему надо беспокоиться.

— Ты только что это понял? Черствый эльф, — я ткнула его пальцем в бок. Дэйр шутливо пихнул меня в ответ. Через минуту мы уже вовсю боролись, пытаясь защекотать друг друга и не захлебнуться смехом. Я чувствовала себя так, словно вернулась в детство. Или не уходила из него?

— Все, хватит, я задыхаюсь уже, — я со стоном растянулась на траве. Дэйр развалился рядом больше из солидарности, чем из необходимости. Сбить дыхание эльфу щекоткой — это надо постараться. Я на такой подвиг не способна.

— Вечереет, — невпопад отозвался Дариэль.

— Угу.

Весна в Дальних пределах — странное время. На календаре еще февраль, а яблони уже покрываются бело-розовыми ароматными цветами. Ночи наступают рано, по-зимнему длинные, но теплые. Еще пара месяцев — и в Кентал Савал вернется неповторимый оттенок, четкий отпечаток эльфийского бытия. Но сейчас это место словно застыло на границе между миром человеческим и иным.

— Домой?

— Пожалуй…


Заснула я быстро. Утомительный переход, долгая прогулка на свежем воздухе, мятный чай, теплая ванна — устоять было невозможно. К тому же маленькая темная спальня (а в доме Дариэля все комнаты, кроме гостиной и лаборатории, были небольшими) навевала столько приятных воспоминаний… Кровать Хэла, стоявшая раньше напротив, куда-то исчезла, вместо нее появилось кресло со столиком и книжный шкаф. В нем разместились украденные из Академии книги и записи разработок — завтра покажу Дариэлю.

Да, комната была уютной и до боли знакомой, но когда я проснулась посреди ночи, то не сразу поняла, где нахожусь. В воздухе витало неприятное чувство обреченности. Такое впечатление, будто нити вызванивают рваную печальную мелодию. Раньше я не была столь чувствительна к изменению фона, но в последнее время… Эх, легче сказать, что не поменялось в последнее время. И, как правило, все перемены приносят сплошные неприятности. Заглянуть, что ли, к Дариэлю, попросить снотворное? Вряд ли он обрадуется ночному визиту, но сам вид безмятежного эльфа может подействовать, как лучшее лекарство.

Я одернула безразмерную футболку, служившую мне ночнушкой, и пошлепала босыми ногами по коридору. Не буду будить его, просто загляну внутрь и выйду. Так часто случалось раньше — почему бы не продолжить традицию?

Скрипнула дверь. Я замерла на пороге.

Дариэль не спал. Он сидел, уткнувшись лицом в колени, тяжело дыша. Волосы мерцающей волной рассыпались по плечам, укрывая разгоряченную кожу шелковистым плащом.

— Эй… — я неловко коснулась его рукой. — Ты что?

Тихий, почти беззвучный шепот на вдохе. Я прислушалась…

— …кукла, просто кукла… красивая, сломанная кукла…

Бездна! Вот бездна… Это приступ. Неудивительно, ему пришлось поволноваться в последние дни. Лиссэ с ее советами, я со своей любовью к Максимилиану… Наверняка все началось еще вечером, мне надо было внимательнее отнестись к нему, вовремя заметить…

— Дэйр… успокойся, — я осторожно присела на кровать, обхватила лицо эльфа руками, заставляя смотреть мне в глаза. Зрачки его были расширены так, что казалось, что в обрамлении темно-золотых ресниц — две черные бездны. Он меня не видит и не слышит, но это ничего. Главное — говорить. Не останавливаться. — Все хорошо. Я здесь, понимаешь? Что случилось? Тебе плохо? Отвечай, Дэйр. И не волнуйся. Все будет хорошо. Я здесь. Слышишь меня?..

На десятом круге целитель вздрогнул. Взгляд, наконец, сфокусировался на моем лице.

— Найта… — хрипло.

— Да, я здесь. Я рядом, — я взяла его руку в свою. Ладонь была влажной и холодной. — Плохо, да?

— Не уходи.

— Я не уйду. Успокойся, Дариэль. Дэйри, мой Дэйри… — сжимая пальцами его ладонь, другой рукой гладила его по волосам, пока он не откинулся на подушки и тихо не рассмеялся.

— Все так плохо выглядит? Ты сюсюкаешь со мной, как с младенцем.

— Тебя это раздражает? — выдохнула я почти с облегчением. Все, самое трудное позади.

— Нет. Не уходи, пожалуйста.

— Я же сказала, что не уйду. Не дергайся, я за пледом. И дай мне, пожалуйста, одну подушку. Не все же под себя подгребать… Учти, будешь пихаться, пересяду в кресло. И давай руку. Вот так. Все будет хорошо, Дэйр.

Все будет хорошо. Я обещаю…


На разных сторонах кровати — так далеко, как позволяют сомкнутые руки. Моя коса расплелась, и черные пряди перемешались с золотыми. Луна заглядывает в окошко, рассыпая искры по волосам, и мне чудится, что к мягкому, теплому аромату корицы примешивается свежий и острый запах смятой травы.


Малыш… Кто это рядом с тобой?

Друг.

Ты всегда спишь с друзьями?

Ревниво.

Смеюсь.

Только с некоторыми. Мы просто спим рядом, Ксилле. Ничего больше.

Нежность, тепло, тоска.

Я знаю.

Молчим.

Найта… Пообещай мне, пожалуйста… Если мы не сможем быть вместе — будь только с ним. Он сможет тебя защитить, он любит тебя…

Ксиль!

…и ты его любишь.


— Это что, все?! Ну, Нэй, я ожидал большего.

— Слушай, ты…

— Я не отрицаю, ты хорошо поработала, но все же допустить такое количество ляпов…

Вот уже третий час мы вели споры на сугубо научные темы. В облике Дариэля ничего не напоминало о ночной истерике: волосы заплетены в тугую косу, челка заколота, те же джинсы, что и вчера, черная линялая майка. У меня почти такая же, только вместо надписи «Гринпис» на ней красуются черепа.

Забавная мы парочка, ничего не скажешь.

— То, что ты сумела выйти на основные компоненты антидота — замечательно. Но, пойми, побочные эффекты все равно сведут пациента в могилу! Да и лекаря заодно…

— Ты имеешь в виду, моя кровь ядовита?

— Да! Но это меньшая из проблем. В столь небольших порциях твой вампир ее переварит. К тому же можно будет подобрать дополнительные компоненты замедленного действия, которые ослабят влияние темной крови. Скажем, состав с элементами серебра или рябины… Или еще что-нибудь, отваживающее нечисть. А с жаждой-то что делать?

— Жаждой?

— Ну да! — эльф возвел очи к небу, будто его можно увидеть сквозь потолок лаборатории. Даже ангельское терпение рано или поздно подходит к концу. — Ладно, не понимаешь так — объясним на конкретных примерах. Твой Максимилиан умеет контролировать число регенов? — киваю. — Значит, он свел их количество к минимуму, если уж дожил до наших дней. Представь, что антидот сработал, и сдерживающий фактор в виде яда исчез… Что мы имеем в итоге?

— Очень голодного, абсолютно неконтролирующего себя вампира с уровнем князя, — нехотя признала я, вспоминая все, что говорили мне Максимилиан и Тантаэ о влиянии регенов на поведение. — Или даже старейшины, потому что случай у нас уникальный. А с практической точки зрения… Первый, кто окажется в зоне досягаемости, превратится в завтрак. Это будет больно, но быстро. Или больно и медленно. Зависит от настроения пациента, — уныло закончила я. У меня уже был опыт как добровольного, так и принудительного «кормления» вампира, и ничего хорошего ни то, ни другое не принесло.

— Вот именно. Есть два выхода, — Дариэль перестал расхаживать по лаборатории, одобрительно кивая, и уселся за стол, подперев голову кулаком. — Первый — хорошо зафиксированный пациент…

— … в анестезии не нуждается, — радостно продолжила я известный анекдот. Дариэль фыркнул.

— Не представляет опасности для целителя, я хотел сказать. То есть можно связать его и покормить с ложечки, фигурально выражаясь. Ввести необходимый состав… Внутривенно, например.

— Не пойдет, — покачала головой я. — Как удержать на цепи князя? Да еще невменяемого? И не факт, что иголка, даже с серебряным напылением, проткнет кожу вампира. Особенно если он будет в невменяемом состоянии, то есть элементы боевого режима окажутся активированными.

— Ладно, тогда вариант второй. Готовим дополнительное зелье, энергетическое. Вливаем его в пациента сразу после противоядия, пока инстинкты еще не взяли верх. Потом отпускаем уже вменяемого вампира на охоту или опять-таки кормим с ложечки.

— Этот вариант мне нравится больше. Но не забывай, что кроме физического и энергетического, есть еще эмоциональный голод.

— Ну, я думаю, что если две из трех составляющих будут утолены, то он сможет держать себя в руках… В конце концов, мы же не собираемся пытать кого-то в его присутствии, чтобы смягчить муки голода, — с непередаваемой иронией произнес Дариэль. — Проблема в другом. Я понятия не имею, как делать зелье достаточной энергетической насыщенности так, чтобы не превратить его в бомбу замедленного действия. А значит, этого не знает никто из живущих.

Я огорченно уткнулась носом в стол.

— Опять тупик.

— Не совсем… есть одна идейка.

Я присмотрелась. Задумчивая физиономия целителя прямо таки обещала скорые неприятности.

— Говорят, в библиотеке Kaenntoh al'le-Nattie'e были алхимические трактаты, посвященные этой теме. До Первой войны наука в Единых Пределах была на высоте… Не талантливые одиночки, как сейчас, но школы.

— Спускаться в подземные дворцы? Ну уж нет, — я решительно встала. — Одного раза вполне хватило.

— Ты побывала в одном из малых городов, не в столице Предела. И даже там библиотека была богатейшая, — Дариэль кивнул на том сказок, стоявший на стеллажах. Эту книгу я действительно добыла в подземном дворце — можно сказать, с риском для жизни. — А Темные пределы — своего рода научный центр старых эльфийских владений… Не бойся, все будет хорошо. Не в первый раз туда иду… К тому же здания Кентал Наттэй ушли в почву не целиком. Не придется никуда спускаться. Возьмем с собой амулеты для телепортации и, если что пойдет не так, сразу удерем.

Я задумалась. Предложение было заманчивое. Но с некоторых пор я страдала легкой формой паранойи, поэтому…

— Уговорил. Но никаких "завтра на рассвете выступаем". Сначала достанем подробную карту Темных пределов, включая планы дворцов, разузнаем все о местных хищных «зверюшках» и прочих сюрпризах, подготовим снаряжение и сделаем "маячки", — я невольно коснулась браслета на левом запястье. В последние дни Мэйсон (да и сам некромант) никак не давал о себе знать. Я только сейчас подумала, что такая навязчивая опека однажды может спасти жизнь.

— Взрослеешь, shai, — Дариэль, перегнувшись через стол, ласково потрепал меня по голове. — Раньше ты бы с разбега окунулась в приключения, не думая о том, что на дне заводи могут быть острые камни.

— Ну… — я смущенно уставилась вниз. Честно говоря, авантюристкой некая Найта становилась только в присутствии Дариэля. Все остальное время она пряталась в книжках, стараясь как можно меньше обременять общество своей персоной. — У меня уже есть опыт мрачного блуждания в подземельях. Не хотелось бы его повторять.

— Значит, решено, — довольно улыбнулся эльф. — Собираем все необходимое и уходим. Картами можешь поинтересоваться у Ашель Эльнеке, кажется, Ани занималась коллекционированием чего-то подобного…

— Заодно и верну Лиссэ одеяла, — вздохнула я.

Добровольно отправиться на растерзание к Лиссэ? Действительно, взрослею…


Этот дом походил на крепость. Нет, не внешним видом — хрупкое видение из белого камня, увитое темно-зелеными цветами, напоминающими розы, было построено в абсолютно эльфийском стиле — огромные окна, затененная веранда, часть крыши — прозрачное стекло. Бесполезная красота… Но Лиссэ Ашель Эльнеке не была бы собой, если бы просто положилась на волю Вечных, надеясь, что они не оставят ее жилище без защиты. Стоило закрыть глаза и протянуть руку, касаясь аккуратно подстриженной живой изгороди, как свернутые заклинания ощетинивались невидимыми иглами, а духи-защитники устремлялись к чужаку. И горе ему, если он замышлял недоброе!

К счастью, я к чужакам не относилась, а поэтому могла сколько угодно пинать дверь, рисуя в мечтах красочные сцены убийства нерадивой хозяйки. Она что, издевается? Договорились же вчера, что я зайду в полдень, так нет же. Уже почти три часа, сидение на пороге мне порядком надоело, а Лиссэ и не подумала появиться и вознаградить мое ожидание хотя бы стаканом холодного морса.

Ладно, рано или поздно она придет. В конце концов, обычно тетушка не опаздывает, могу один раз и потерпеть. Я с тоскливым вздохом обняла яблоню, прижимаясь щекой к шершавому стволу. Сладкий запах бело-розовых лепестков кружил голову, делая мысли вязкими и ленивыми. Такие сады — своего рода визитная карточка Кентал Савал. Вишни, яблони, груши и сливы и еще десятки видов деревьев, которым люди и названия-то не знают, — весной это великолепие благоухает на все Единые пределы, а осенью сладкие, но никому не нужные плоды осыпаются на землю. Деревья расслабляются, сбрасывают листву и впадают в спячку. И так — из года в год, тысячи лет. Раньше не было ни яблонь, ни вишен — были другие. Время мало меняет эльфийские сады…

Я вздохнула.

С недавних пор слово «время» вызывало у меня странное беспокойство и смутное чувство вины. Сны, в которых я вижусь с Максимилианом, приходили все реже, и все чаще в них ощущался привкус боли и отчаяния. Все чаще он говорил: "Если я не вернусь…", и в этих словах грусть сливалась с сердечным теплом. А вчера я связалась с Тантаэ. Пепельный князь выглядел встревоженным. Уже почти четыре месяца он не мог отыскать Максимилиана. Северный просто исчез, скрылся. Если бы не сны, в которых изредка мелькал его голос, можно было бы решить (и от одной мысли об этом я приходила в ужас), что синеглазого вампира больше нет в живых.

Мне было тоскливо, а с единственным близким и понимающим существом, находившимся сейчас рядом со мной, я не могла об этом говорить. Ирония, да?

— Не двигайся, пожалуйста, — прошелестел справа голос, отвлекая меня от тяжких раздумий. Я подскочила от неожиданности и тут же приняла прежнюю позу. Больно уж знакомый голос. И повадки тоже… знакомые.

— Ой, это ты… Здравствуй, Ани, — я скосила глаза, не делая, впрочем, попытки обернуться. Если уж на эльфийку накатило вдохновение и источником его на данный момент оказались вы, то лучше заранее смириться с перспективой простоять неподвижно два-три часа. Хотя бы из уважения к таланту наследницы дома Эльнеке.

— Здравствуй, Нэй. Не дергайся, мне недолго осталось. Фон я потом закончу, а вот фигуру…

— Давно ты работаешь? — «недолго» в понимании эльфийки может растянуться на час, а стоять в обнимку с яблоней не очень удобно.

— С самого начала. Сперва я сделала пару набросков, как ты сидишь на пороге, сходила за красками, смотрю — уже спустилась в сад. Такой образ… У меня сегодня настроение, — неожиданно закончила Ани, и я поперхнулась фразой "а какого ты тогда держала меня за дверью?!" Вдохновение — это серьезно. Творчество — не моя сильная сторона, если не считать возни с нитями (что среди ведьм — исключение), поэтому к созидательным порывам отношусь с искренним уважением.

— Покажешь потом, что получилось?

— Конечно. А, может, даже и подарю… Не отвлекай меня, пожалуйста. И не шевелись.

Ах, да, она не любит разговаривать за работой. Придется развлекать себя самостоятельно.

Где-то через полчаса мимо прошмыгнула Лиссэ. Поздоровалась, извинилась за опоздание ("Дела, Нэй… Торговля ленивых не любит") и одарила ободряющей улыбкой, мельком оглядев работу Ани. Из этого я заключила, что мучиться мне осталось недолго. Потом тетушка удалилась в дом — надеюсь, готовить что-нибудь вкусненькое. Если честно, я не планировала пропускать обед… А спустя еще десять минут Ани счастливо выдохнула: "Все…" и зашуршала листами. Как только линии защитного контура заняли свое место вокруг мольберта, я решилась оглянуться.

Ани из дома Эльнеке — это воплощение представлений об идеальной эльфийской аристократке. Волосы — ровно на две ладони выше колен. Черные, с едва заметным красноватым оттенком, шелково мерцающие, волнистые, они уложены в замысловатую прическу из жгутов, косичек серебряных цепочек и лазуритовых подвесок. На лбу — ободок из белого металла, удерживающий непослушные пряди, в аккуратных заостренных ушках — сережки-листики. Кожа — белая, глаза — по-стальному серые, с неуловимым оттенком небесной бирюзы. Вы никогда не увидите Ани в мужском костюме или доспехах — нет, только платья и только шелковые.

Если подумать, она является полной противоположностью Лиссэ. Но ведь ладят же…

— Не устала? — сочувственно поинтересовалась художница, приподнимаясь на цыпочки и выуживая из моих волос розоватый благоухающий лепесток. Небрежно размяла ароматный комочек пальцами… И все это с непередаваемым изяществом. Я подавила горестный вздох. Рядом с Ани я всегда чувствовала себя оборванкой с манерами уличного бродяги.

— Есть немного, — кивнула я. — Сюда пешком топала, и ждала долго…

— Тогда проходи скорее… Знаю, знаю, о чем ты хочешь спросить. Да, я нашла карты, но они… Позже сама увидишь, — улыбнулась эльфийка, глядя снизу вверх.

Как мило…

Я ведь не забыла сказать, что выглядит она, как ребенок двенадцати лет? Шестьдесят пять — для эльфа не возраст…

— Ты сильно изменилась, Нэй, — первое, что выдала Лиссэ, когда мы устроились на веранде. Было жарко, и куртку пришлось снять и остаться в простой синей рубашке с коротким рукавом.

— Мне это каждый второй говорит, — не смогла не улыбнуться я. — И никто не хочет объяснять, что это значит. Неужели инициация так сильно меняет человека?

— Не инициация, — покачала головой эльфийка. Ани со странным выражением лица наблюдала за нами. — Любовь.

— Что?! — я поперхнулась чаем. — Простите, — смутилась я. Повышать на Лиссэ голос было стыдно. — Просто любовь у меня ассоциируется с розовыми очками, блаженной улыбкой и совершенно идиотским выражением лица.

— Ну, поначалу так оно и было, — тетушка невозмутимо сковырнула с пирога вишню. Я покраснела, вспомнив, как наткнулась на эльфийку, направляясь с князем к третьему испытанию. — Но сейчас ты успокоилась. Повзрослела. Думаю, дорогая моя Нэй, что ты только теперь начинаешь понимать, что любовь — это выбор и ответственность, а не просто романтические вздохи под луной на Королевском пути.

Ответственность… О да. Вы не представляете, как угадали, тетушка. От меня напрямую зависит его жизнь. Во всех смыслах…

— А еще — твоя сила накладывает отпечаток. Вокруг тебя — сумерки, девочка, — Лиссэ, внимательно сузив глаза, всматривалась в мое лицо. И от этого пристального взгляда становилось не по себе. Ани заметила это и постаралась перевести разговор на что-нибудь нейтральное — светские сплетни, свои рисунки, и наше с Дариэлем намечающееся путешествие.

— … Принцесса собирается посетить Дальние пределы? — переспросила я. Последняя фраза Лиссэ выбила меня из колеи, заставив испугано вздрогнуть. Бездна. Вряд ли Меренэ упустит возможность повидаться с «любимым» братом. А Дэйру после приступа ой как несладко. — Когда?

— На днях. Завтра или послезавтра, — рассеянно уточнила эльфийка. Мне вдруг страстно захотелось увидеть целителя и убедиться, что с ним все в порядке. — Что-то случилось, Найта?

— Нет. Я в порядке, — быстро ответила я. — Лиссэ, Ани… Я ужасно рада вас видеть и с удовольствием посидела бы подольше, но Дэйр взял с меня обещание вернуться до темноты, а до дома еще часа два идти, даже если коротким путем. Ани, можно взглянуть на карты?

— Да, пожалуйста, — кивнула художница. — Пойдем наверх. Правда, это не совсем то, на что ты рассчитывала…

Мы не возьмем с собой карты в подземелья — это я поняла сразу. Использовать в походе толстенный фолиант… два фолианта… Вряд ли будет удобно. Что же делать, хм… Скопировать нужные? Долго. Даже если магией. Постараться запомнить? Нереально. А как тогда…

"Вообще-то Мэйсон может накапливать не только энергию, но и информацию, — хмыкнул на границе сознания некромант. — Детка, я могу обидеться, если ты не будешь пользоваться моим подарком…"

"Я бы рада, но только как?"

Тон некроманта стал откровенно предвкушающим.

"Я помогу".

Сказано — сделано. Никаких тебе "расслабься, Найта, это не больно" или "открой свое сознание". Просто рука вдруг сама тянется к книгам Ани и браслет вспыхивает зеленоватыми искрами. Разогревается, тяжелеет — и все. Магия свершилась.

"Нужно будет воспользоваться картой — просто сделаешь запрос, мысленно", — невнятно буркнул Рэмерт и смылся из моего сознания. Похоже, заклинание далось ему нелегко. Я даже спасибо не успела сказать.

С деревянным стуком закрылась обложка фолианта.

— Благодарю за помощь, Ани. Надеюсь, это позволит нам не заблудиться, — я вернула книги художнице. Та и бровью не повела во время представления, устроенного Рэмертом, будто магия для нее — в порядке вещей. Хотя, кто знает…

Лиссэ хотела меня проводить, но я отказалась. Все же это эльфийские владения, опасаться здесь нечего. Тем более ведьме.

Разумеется, я не уложилась в обещанные Дариэлю рамки. Когда деревянные ступеньки заскрипели под моими ногами, в небе уже прочно обосновалась острая кромка месяца. В воздухе разлилась упоительная ночная прохлада, какая бывает только весной. Я замерла, вдыхая запах цветущего сада, с наступлением темноты ставший почти осязаемым. И вздрогнула, услышав негромкие голоса.

Скорее всего, это в гостиной на втором этаже. Окна выходят на другую сторону, и в любое другое время я бы ничего не услышала, но вечером звуки разносятся далеко… Говорили по-эльфийски. Один голос принадлежал целителю, а второй, женский, был мне незнаком. Вроде бы ничего необычного — тихий, мелодичный, но у меня мурашки по спине пробежали.

Стараясь не шуметь, я открыла дверь и проскользнула внутрь. Аккуратно повесила на крючок куртку, разулась и поднялась по ступенькам. Дверь приглушала звук, и слова доносились не слишком отчетливо, но кое-что я разбирала. Незнакомая девушка холодно выговаривала Дариэлю за "недостойное поведение"… Бездна, это что, его подружка? Или…

…или Меренэ прибыла на день раньше?

Я прислушалась. Спор шел уже на откровенно повышенных тонах. Дэйр не стеснялся в выражениях, советуя… замороженной… отмороженной… о! Я покраснела. У меня бы такие слова точно отбили "непомерное желание совать длинный нос не в свои дела". Девица что-то сдавленно прошипела. Ругается?

А вот эту фразу я поняла слишком хорошо.

Только дай мне повод, Дариэль. Я почти хочу этого.

Я мрачно шваркнула дверью об стену.

— Не смей ему угрожать, Меренэ.

Мой голос был лишен всякого выражения. Но силы в нем было — с лихвой.

— Это что еще за девка?! Твое домашнее животное? — прошипела принцесса. Уже не на эльфийском, дабы я (ха-ха!) смогла полностью прочувствовать оскорбление.

Нет, Меренэ не была красива. Теперь я видела это совершенно ясно, и не важно, что мир провалился в черно-белое кружево. В ней все было слишком. Совершенное лицо — такого не бывает. Тонкие губы. Яркие глаза. Изящный носик, больше подошедший бы куколке. Но хуже всего — жажда власти, жажда видеть всех вокруг на коленях, сломанными.

Это было уродливо.

— Нэй? — Дариэль удивленно вскинул брови. — Ты давно здесь?

"Что ты слышала?" — говорит встревоженный взгляд.

— Достаточно, — ответила я на оба вопроса. Но с целителем я потом разберусь. Сначала — эта женщина.

— Сейчас ты уйдешь отсюда, — очень четко сказала я, всматриваясь в лицо Меренэ. — Уйдешь, и больше никогда не навредишь ему — ни словом, ни делом.

Эльфийка растянула губы в фальшивой улыбке.

— Или что? Не много на себя берешь, звереныш? Как там тебя, Нэй? Хорошая кличка.

Мне стало смешно. Тьме во мне понравился ее гнев. Он сделал ситуацию проще. Не обязательно сдерживаться, когда тебя оскорбляют. Это могут принять за слабость.

— Для тебя — не Нэй. Уходи, или получишь повод, который так ждешь. Слово эстаминиэль Ар-Нейт, что тебе это не понравится.

Меренэ недоверчиво протянула руку, посылая щекочущий нити импульс. Я равнодушна пропустила его в себя. Пусть смотрит. Не жалко.

— Dei'a-Nattie'e… — прошептала эльфийка, стремительно бледнее. Глупые Старшие, вы всегда боялись тьмы. А свет гораздо страшнее…

Стремительное движение, обдавшее потоком воздуха, хлопнувшая внизу дверь — и вот о незваной гостье напоминает только удушливый цветочный аромат. В груди слабо трепыхнулось и начало отсчет ударов сердце. Бездна, все это время оно не билось…

Я глубоко, до боли, вдохнула, оседая на пол. Дариэль подхватил меня, устраивая на коленях. Золотистая коса мазанула по лицу. Цвет, наконец-то!

— Дэйр, — прохрипела я, с ужасом понимая, что натворила. — Кажется, меня тошнит…

— Еще бы, — проворчал целитель. — Такая эффектная демонстрация. Стоять можешь? Ладно, подожди на диване, заварю травок и принесу сюда…

О да, травки мне сейчас нужны. Валериана и сердечник. И мята до кучи.

Я угрожала наследнице престола. Угрожала своей силой. И, что самое интересное, Меренэ — маг не последней категории, да еще старше даже Дариэля на несколько тысяч лет! — испугалась и сбежала, пешком, забыв о порталах.

— Интересно, остался ли в этой комнате кто-то недостаточно впечатленный? Включая меня, разумеется, — философски спросила я, прихлебывая обжигающий напиток. Руки все еще дрожали.

— Пациент шутит — значит, идет на поправку, — констатировал Дэйр, помешивая свой напиток. У него травки были заварены покрепче, и, насколько я поняла, не такие безобидные, как у меня. — Что ты так завелась-то? Меренэ периодически приезжает промывать мне мозги, но почти за восемь тысячелетий так и не удосужилась перейти от слов к делу.

— Не знаю даже, — вырвалось у меня. — Открывала дверь все еще я, но та, что заговорила… у нас с ней мало общего, разве что тело и память. Бездна, я уже и раньше обращалась к своей силе, но никогда не теряла контроль настолько! Как будто нажали на кнопку, переключая режим. Эмоций не было вообще. Какие-то обрывки, которые я заставляла себя ощущать. Насмешка, любопытство, долг.

Целитель откинулся на спинку, теребя косу. Кружка с нетронутым настоем осталась на столе.

— Ты, может, удивишься, но я не испугался. Наоборот, почувствовал облегчение… Вот потом, когда ты начала падать, меня прихватило.

— Конечно, облегчение, — вздохнула я. Напиток был горьким, как хороший кофе, и пах сырой крапивой. — Я же тебя защищала.

— Ммм?

— Дело в том, что Меренэ действительно искала повод тебя убить. Несмотря на то, что ты ее брат… и целитель, — меня аж передернуло. — И я очень-очень четко почувствовала ее желание. Наверное, это меня и спровоцировало.

— В таком случае, сестренке повезло, — с улыбкой заметил Дариэль. — Я слышал, на что способны ведьмы даже невеликого ранга, защищающие близких. Я тебе дорог, да?

— Конечно, придурок! — выкрикнула я… и расплакалась.

Подслушивание, обмен угрозами, обморок, истерика. Вечер определенно удался.

Мы поболтали еще немножко и разошлись по комнатам. Дэйр взял с меня клятвенное обещание не баловаться магией, я с него — не увлекаться суицидом. На том и порешили. Уже в своей комнате я поняла, что так и не узнала у целителя, чего же в этот раз хотела от него сестра.


Тай, прошу тебя, позаботься о моих птенцах.

Истеричный смешок.

Они сами могут о себе позаботиться. Ты же знаешь, что я…

Нетерпение.

Да, да, ты слабее. Но им нужен хозяин. Князь. В конце концов, ты же управляешься со своими.

Вздох.

Я сделаю для тебя все, что угодно. Но почему ты заговорил об этом сейчас?

Молчание.

Ксиль?

Тревога. Холод. Опоздал, опять опоздал.

Ксиль, звезда моя, нет…


В дверях стоял Дариэль. Полностью одетый, с сумкой через плечо и с угрюмым выражением лица.

— Доброе утро. Куда собрался? — зыркнула я одним глазом из-под одеяла. Снаружи было прохладно, и уютная, нагретая постель категорически не хотела меня отпускать. Я ее, впрочем, тоже.

— Доброе… — тон Дариэля говорил об обратном. — В Кентал Наттэй. Ты со мной или дома посидишь?

— С тобой, конечно, — я со вздохом выпуталась из одеяла и спустила ноги на пол. Ох, в следующий раз ни за что не оставлю окно открытым… — А к чему такая спешка? Вчера мы собирались подождать еще недельку, разузнать насчет местной фауны и тому подобное…

— Вчера ты еще не поссорилась с Меренэ. Ты знаешь, что она здесь с официальным визитом? Так вот, готов поклясться, что эти три дня она превратит в ад, если тебе знакомо такое понятие.

Я невольно почувствовала себя виноватой. Да, принцессу лучше было не злить. Вчера она испугалась, но страх наверняка уже выветрился, а вот чувство обиды — осталось. А эльфы очень, очень мстительны.

Да, я была неправа, действовала необдуманно. Но и Дариэль сейчас перегибает палку!

— Думаешь, наше бегство чего-то изменит? Вряд ли твоя сестрица забудет обо всем за столь короткий срок. Да и вообще, бояться надо мне, а не тебе… Я же нахамила. И вообще, ты целитель, ты неприкосновенен. Дэйр, ну подумай сам, зачем уходить сейчас? Что изменится за время нашего отсутствия, скажи мне?

— Ну, я морально подготовлюсь, — уже более оптимистично заявил Дэйр. Ага, приходит в себя. А то собрался бежать. Сумку даже собрал.

Я со вздохом сдалась.

— Ладно, я уже одеваюсь… Иди, что ли, завари мне кофе…

Целитель понял намек и прикрыл за собой дверь, давая мне возможность переодеться. Вскоре внизу загремели посудой. Я приведением прошмыгнула в купальню (ванной называть это помещение у меня язык не поворачивался), а когда вышла, отмытая и причесанная, горьковатый запах уже целиком наполнил дом.

Завтракали мы молча. То есть это я цедила маленькими глоточками божественный черный кофе с палочкой корицы и параллельно уничтожала бутерброды, а эльф просто сидел и смотрел в окно.

— Дэйри, а Дэйри… А чего ты такой странный? Из-за вчерашнего?

Целитель вздрогнул и перевел на меня темно-зеленый взгляд. Я заметила, что коса сегодня была заплетена неряшливей обычного, с перепутанными прядями.

— Нет, не из-за этого. Просто уже несколько дней у меня плохое предчувствие… Ладно, не будем об этом. Ты закончила?

— Да, — я подхватила с блюда последнюю крошку сыра.

— Тогда иди за вещами. Иди, не спорь, я сам уберу.

Уже наверху, в тесной комнатке под самой крышей, я запихивала в рюкзак все, что могло пригодиться, и думала о том, что опять ввязываюсь в приключение неподготовленной. Карты не испытаны, амулеты для телепортации не готовы, в голове все еще кавардак после вчерашнего. Да еще это Дариэлево предчувствие…

Я неуверенно посмотрела на свою ладонь. Потом достала из кармана рюкзака нож и, морщась, уколола палец. Слава Вечным, лезвие было острым и получилось с первого раза…

Одежда разбросана, окно открыто, а на столе — неопрятная лужица крови. Что ж, теперь я в любом случае найду обратную дорогу…


До Кентал Наттэй — двое суток пути. Все время — по границе. Сначала по узенькой прослойке между человеческими землями и эльфийскими, потом — глухим дебрям, где Единые пределы потихоньку переходят в Срединный лес. Интересно было наблюдать, как меняется природа — исчезают яблоневые рощи, больше становится хвойников, подлесок ощетинивается колючками. Расположение руин старых эльфийских городов можно было угадать уже по вкраплениям нетипичной флоры — изумрудным соцветиям свайтеля, оплетающим белые камни, мелким лепесткам звездоглазки, державшимся в тени, алым даже весной стебелькам медовой травы. Лет пять назад мы с Дэйром уже проходили по этому маршруту, но тогда я совершенно не обращала внимания на дорогу, будучи по уши влюбленной в зеленоокого целителя.

— И как вы раньше перемещались по таким зарослям между городами… — в очередной раз беззлобно проворчала я, зацепившись ногой за ежевичную лозу. Колючки соскользнули с гладкой ткани доспехов, захлестываясь петлей на сапоге.

— Раньше здесь были дороги, — улыбнулся Дариэль, останавливаясь и поджидая меня. Несмотря на то, что я сейчас была в значительно лучшей форме, чем два года назад, с эльфом в лесу мне не тягаться. Он не запинался об корни, не путался в высокой траве и нюхом чуял ямы и колдобины. Если бы я не привыкла к постоянному ощущению физического превосходства в обществе Максимилиана, то сейчас наверняка чувствовала бы себя не лучшим образом. — К тому же желающие могли воспользоваться стационарными порталами… Многое было утеряно после той войны.

— Знаешь, иногда у меня возникает стойкое чувство, что ты осуждаешь своих соотечественников, — в сердцах бросила я, пытаясь отцепить приставучую лозу. Дариэль понимающе хохотнул.

— Что есть, то есть. Тогда мы сглупили, связавшись с вампирами. Но, знаешь, выбирая между кровососами и моими родичами…

— Меренэ определенно более разрушительна, чем любой из вампиров, с которым я была знакома.

— А ты знаешь многих? — Дэйр иронично приподнял бровь. — Брось. Шакаи-ар — это почти демоны. Лично я бы по доброй воле ни за что не связался ни с одним из них… Но ты посмотри, какая ирония: сейчас я иду в опасную вылазку по подземельям ради спасения вампирской жизни…

Мне в голову пришла неожиданная мысль. Пугающая. Нет, Дэйр не стал бы так поступать… Не смог бы. Я покосилась на эльфа. И невольно подумала, что он безумно похож на свою сестру. Те же упрямые губы, тот же настороженный прищур…

— Скажи мне, Дэйр… А если бы Максимилиан пришел бы к тебе сам и попросил о помощи? Не ссылаясь на меня и не обещая ничего взамен… ты помог бы ему?

Дариэль резко развернулся и уставился мне в глаза. И во взгляде его промелькнула тень, которой я раньше не замечала… Пока не сравнила его с Меренэ.

— Знаешь, Нэй… Я бы очень хотел, чтобы твой вампир так и сделал. Чтобы он пришел сам и сам отдал себя в мою власть. Я мог бы сказать ему… многое, да…

Дариэль внезапно зажмурился и прижал ладони к лицу. Мне стало жутковато. Каких призраков я разбудила этим вопросом? И кто меня за язык тянул, ясно же, что Дэйр недолюбливает Ксиля не только потому, что он вампир. Была еще какая-то скрытая причина, суть которой я уловить не могла.

Нервный смех моего целителя царапнул кожу, как сухой снег. Я настороженно посмотрела на него.

— Эх, Нэй… — Дариэль осторожно обнял меня. — Ну что ты забиваешь себе голову всякими глупостями? Знаешь же, что я все равно помог бы ему. И даже не заикнулся бы о плате.

— Правда?

— Правда.

Конечно, я поверила ему. Но так и не набралась смелости, чтобы заглянуть в глаза и убедиться…

На ночевку мы остановились в развалинах. Что прежде представляли из себя эти светлые камни, сохранившиеся только благодаря чарам, Дариэль не знал, но, по его словам, "место здесь хорошее". Я только скептически хмыкала. Кошмаров я и так не боялась, а вот какого-нибудь хищного или не совсем живого гостя…

Я с тоской покосилась на толстые, прочные ветки над головой. Чего-то в нашем снаряжении явно не хватает!

— Почему не спишь? — негромко поинтересовался Дариэль с другой стороны костра. Оранжево-красные угли жарко тлели, но почти не давали света, и наполовину занавешенное медовыми прядями лицо казалось то насмешливым, то испуганным. Интересно, а какой он видит меня?

— Размышляю…

— О чем?

— О личной безопасности.

Дариэль тихо рассмеялся.

— Ну, маленькая, раньше в моем присутствии тебе было море по колено.

— Раньше меня не похищали из собственной квартиры посторонние вампиры… Ой, прости, Дэйр, — покаялась я, услышав сдавленный стон.

— Ты можешь говорить о ком-нибудь кроме своего князя? Просто как в старые добрые времена до знакомства с ним.

— Не знаю, не пробовала, — хихикнула я. Бедный замученный эльф. — Но обязательно попробую… Дэйри, а расскажи сказку?

— О чем? — сразу встрепенулся целитель.

Я подумала.

— О детстве и юности одного белобрысого эльфийского принца, который не знал, что он принц.

— Такое детям не рассказывают, — пробурчал целитель, натягивая на нос одеяло. Снаружи осталась только пушистая копна волос. Не понимаю Дариэля в этом: он лучше будет полчаса утром вычесывать из шевелюры всякую гадость, чем хоть один раз заплетет на ночь косу. — Триллер, самый натуральный.

— А я люблю страшные сказки. Ну расскажи!

— А что конкретно обо мне ты хочешь знать? — прямо спросил Дариэль, не прикрываясь сказочками. Ночь сразу показалась мне ужасно холодной.

— Кем ты хотел стать в детстве? Целителем? — осторожно начала я. Достаточно нейтральный вопрос. Все дети о чем-то мечтают, ведь так?

— Ну… Боевым магом, — неохотно признался Дэйр. Я фыркнула. Представить его сражающимся было выше моих сил. Нет, я не сомневалась, что при необходимости Дариэль вполне сможет себя защитить. Ведь исцеление и умерщвление — это две стороны одной медали. Если ты знаешь, как срастить кости, то сломать их ничуть не труднее. Слабые места, сильные места… Болевые точки и манипуляции энергетическими узлами. У целителей и наемных убийц схожий дар. — Я даже нашел себе учителя… Он погиб, кстати. Ушел в карательный отряд и не вернулся после стычки с одним из шакарских кланов.

— Ты поэтому их не любишь?

Эльф вздохнул. Голос из-под одеяла звучал глухо.

— Нэй, ты нарочно?

— Нет, — устыдилась я. — Все, больше не буду. Кстати, давно хотела спросить… Ты как бы считаешься бунтарем, а за шевелюру трясешься, как настоящий аристократ. С чего это такое отступление от образа?

Молчание.

— Дэйр? — протянула я, опираясь щекой на руку. Эльф только поглубже нырнул в одеяла.

Мне показалось, или уши у него пунцовые? Нет, вряд ли. Скорее всего, это угли так отсвечивают. Определенно.

— Ладно, считай, я не спрашивала.

Дариэль с несчастным видом выпутался из одеяла. Он и вправду был смущен.

— Ты не подумай чего… Не особенно интересная история. Просто меня раз обрили налысо в качестве наказания, и я так два года ходил. Ужасно было, если честно.

Я представила лысого Дариэля и хихикнула. Вот уши, небось, торчали… Как локаторы.

— А за что тебя так, если не секрет?

Дэйр немного успокоился. Видимо, история была из разряда тех, что поначалу смущают и мучают, а потом с удовольствием рассказываются по нескольку раз, чтобы смущать и мучить окружающих. Глаза эльфа загорелись предвкушающим блеском. Ой, что сейчас будет.

— Жил-был непослушный эльфенок. И узнал он как-то раз, что отец его вовсе не погиб в геройской стычке на границе, а живет себе припеваючи в роскошном дворце, и все ему кланяются. А красавица мама так и вовсе называется словом, за которое самому эльфенку наставник уши дерет. Несправедливо! Малютка подумал-подумал и решил отомстить. Пробрался на бал, выследил папашу… А тот — что удумал! С дамой какой-то любезничает! Мститель не стерпел и ка-ак шарахнул по ней заклинанием. Крику-то было… Разумеется, прическа и туалет дамы пали смертью храбрых, а герой был оттаскан за ухо. В процессе оттаскивания выяснились некоторые подробности родственных связей… В общем, отец чуть не признал сыночка прилюдно. А дома наставник, чтоб неповадно было перед обществом позориться, обрил эльфенка. И ходил он два года лысенький, а папа сидел на троне, а мама причитала, а дама строила козни, а наставник ворчал, и все они жили долго и счастливо. Конец, а кто слушал, молодец.

— Так вот в чем кроются корни твоей бунтарской натуры, — сказала я, отсмеявшись. — В неустроенном детстве. И из-за одного раза ты так бережешь прическу?

— Нет, — совершенно серьезно ответил Дэйр. — Просто цвет волос — единственное, что во мне от матери. Уж лучше быть похожим на нее, чем на одного из Ллиамат.

Я замолчала, не зная, как ответить. А когда решилась, Дариэль уже спал. Вот ведь везучий эльф!

До Кентал Наттэй мы добрались без приключений, что само по себе настораживало. Даже картой не пришлось пользоваться — Дэйр уже бывал здесь, а в таких вещах, как ориентирование на местности, на эльфийскую память вполне можно положиться. Дворец сохранился удивительно хорошо, назвать его руинами язык не поворачивался. Да и по размерам он больше походил на город. Часть этажей ушла под землю, а то, что осталось наверху, было сплошь покрыто вьюнками, а местами даже поросло кустарниками и деревьями. Башни цвета слоновой кости прорывали зеленый ковер, как иглы — толстое сукно. По периметру тянулась глухая стена, без намека на окна и двери.

— И как мы туда попадем? — обреченно вздохнула я. — Ломать придется?

— Нет, Нэй, не в коем случае! — усмехнулся Дариэль. — Это же в некотором роде памятник архитектуры… К тому же все, что нужно, сломали до нас. Правда, придется еще немного пройтись…

Дэйр прикинул что-то, огляделся и пошел вдоль стены направо, продираясь сквозь заросли ежевики. Мне не оставалось ничего другого, кроме как следовать за ним.

Не знаю почему, но Темные пределы вызывали у меня чувство беспокойства. Как будто я оказалась в огромном доме с привидениями. В прошлый раз мы с Дариэлем побывали на самом краешке Кентал Наттэй. Там я ничего подобного не ощущала. Место как место, заброшенное, но красивое. А здесь — четкая иллюзия взгляда в спину. Мысль о том, что вдобавок ко всему придется спускаться в подземелье и, возможно, несколько дней не видеть солнечного света вызывала инстинктивное отторжение.

— Не передумала? — бросил через плечо Дариэль, словно почуяв мои сомнения.

— Нет, — как можно тверже ответила я. Чего бояться, в конце концов, здесь же не Срединный лес. До обитаемых мест рукой подать. — Просто немного не по себе оттого, что надо идти под землю. В прошлый раз мне капитально с этим не повезло…

Эльф покровительственно улыбнулся.

— В прошлый раз с тобой не было меня,

Заявление было сделано шутливым тоном, но я все равно успокоилась. Привычка доверять Дариэлю во всем въелась в плоть и кровь. Если он говорит, что все пройдет хорошо — значит, так тому и быть.

— А ты уже бывал здесь? Я имею в виду не местные леса, а сам дворец.

— Бывал. Два раза. Первый — еще в юности, до совершеннолетия. Наставник приводил, так сказать, показывал боевую магию в деле… Видишь ли, есть еще дворец, севернее, и там частенько встречается нежить. Но не волнуйся, это далеко, и за пределы строения хищники не сунутся… А когда мне было четыре с чем-то тысячи, я наведался в библиотеку. Она раньше находилась на третьем ярусе, а сейчас придется спускаться. А вот и вход, кстати.

"Вход" представлял собой дыру в стене — не больше, не меньше. Такое чувство, будто по камням с размаху врезали тараном… или боевым заклинанием средней мощности. Фрагментов кладки нигде не было видно. Наверное, отдельно от стены камни теряют свои волшебные свойства и не могут противостоять разрушительному влиянию времени.

— Дыра располагается прямо под потолком внешнего коридора, — пояснял Дариэль, разматывая веревку. — Высота там метров десять, поэтому прыгать лучше не будем. Готовься к тому, что под ногами окажутся ступеньки — там совсем рядом лестница. Дорогу я более-менее знаю только до первого зала — в прошлый раз на библиотеку наткнулся случайно, поэтому придется воспользоваться твоей картой. Держись ближе ко мне. Помнишь, что я тебе объяснял утром?

— Не применять магию без острой необходимости — может возникнуть резонанс. Не орать — мало ли что на крик прибежит. Не отставать — потеряюсь к чертовой матери, — заучено забубнила я, не глядя на эльфа. Иногда его наставнические нотки просто бесили. Приходилось напоминать себе, что Дэйр никогда не говорит что-то просто так.

— Хорошо, молодец. Ладно, сначала спускаюсь я, потом ты. Готова?

Я кивнула.

Дариэль перекинул веревку через край и посветил вниз фонариком, внимательно оглядывая помещение, и начал спускаться только тогда, когда убедился, что там нет ничего подозрительного. Обычная предосторожность, но мне было ужасно не по себе от всех этих приготовлений. Оставаться снаружи одной тоже не хотелось, поэтому я поторопилась вслед за целителем, едва дождавшись, пока он ступит на каменные плиты.

Внутри было достаточно темно. Свет из пролома загораживали ветки кустарника, и рассеянные лучи доходили только до середины стены. Внизу же приходилось довольствоваться бледным пятном от карманного фонарика. У меня был еще один такой же, а в Дариэлевой сумке лежал другой, помощнее, а еще запасные батарейки, спички и свечи. Целитель почему-то очень настаивал на том, чтобы не пользоваться магией. "Даже зачарованные вещи вроде твоего рюкзака могут доставить неприятности", — сказал он с утра. Интересно, а как бы он без помощи скрытого пространства нашел место для одеял, например? Повесил бы их себе на спину? Бр-р.

— Осторожно, ступенька, — эльф поддержал меня за локоть, не давая сверзиться с лестницы. Но вместо того, чтобы отпустить руку, когда я обрела равновесие, он улыбнулся и обхватил пальцами мою ладонь. Ну я же не маленькая!

— Идем, — слегка потянул он меня. — Нам вниз. Не волнуйся, обратную дорогу я запомню. Лучше посмотри пока, что там с картами, но осторожно. Лишняя магия нам ни к чему.

Я послушно сделала запрос и чуть не присвистнула: подарок Рэма оказался не в пример удобнее компьютера. Никаких дополнительных уточнений не потребовалось, как будто артефакт знал, что именно мне нужно. Более того, наше местоположение на «мысленной» карте отмечалось движущейся точкой. Так точно не заблудимся!

Идти к упомянутому Дариэлем залу пришлось довольно долго. Я постоянно вертела головой по сторонам, отвлекаясь на интерьеры дворца. Конечно, толстый слой пыли и слабый свет фонарика не давали возможность в полной мере оценить богатство красок и дизайнерские идеи, но все равно это впечатляло. Как ни странно, в отделке почти не использовалось характерное для эльфийских жилищ дерево — больше ткань и металлы. Интересно, это особенность Кентал Наттэй или в то время везде была такая мода? Богатое убранство выглядело нетронутым, брошенным в спешке.

— Дэйр, — я слегка сжала его пальцы, привлекая к себе внимание. Эльф вздрогнул.

— Да, Нэй?

— Слушай, а библиотека здесь, наверно, очень ценная…

— Уникальная, — осторожно подтвердил кивком целитель.

— И других полезных и единственных в своем роде вещей здесь наверняка полно…

— Можно сказать и так, — пожал плечами эльф. — После окончания войны многое пришлось начинать с нуля. Большая часть сокровищ, как материальных, так и духовных, вроде книг, так и осталась в старых городах.

— А почему тогда никто не перевез их на новое место? Я имею в виду библиотеки и прочее. С помощью магии можно было хоть сами города перевезти. А сюда никто даже не совался. Почему? — задала я мучавший меня вопрос.

Дариэль посмотрел на меня очень по-эльфийски. Снисходительно, по-доброму и с неуловимой капелькой неудовольствия.

— Города прокляты, — сказал он так, будто это все объясняло. Увидел блаженно-непонимающее выражение на моем лице и нехотя развил тему. — Когда эльфы отступали перед натиском шакаи-ар, никто и не думал, что однажды мы вернемся. Фактически — готовились к смерти. Города бросали навсегда, понимаешь? Какие-то сжигали дотла, где-то оставляли «подарочки» вроде тех сторожевых змеек, и почти каждый раз — проклинали. Война закончилась неожиданно, эльфы чудом избежали полного истребления. Постепенно все возвращалось на круги своя, но путь в прежние земли оказался закрыт. Не столько из-за оккупации вампиров, которым не было дела ни до чего, кроме своих гор и ночной охоты, а из-за собственных проклятий. Сначала опасались реального вреда, потом запрет на посещение прежних Пределов перешел в разряд неписанных законов. Ходить в старые города — это табу. Вынести что-то — вообще немыслимо. Те, кому удается это — везунчики вроде тебя… или изгои вроде меня, которым наплевать на проклятия, — невесело улыбнулся целитель.

— Понимаю, — только и смогла кивнуть я. Хотя больше всего хотелось погладить его по голове и сказать, что никакой он не изгой.

— Вот мы и пришли. Дальше следуем твоей карте, — как ни в чем ни бывало продолжил Дариэль. — Это место удобно брать за точку отсчета, потому что сюда сходятся все коридоры двадцатого яруса. Нам нужно на третий. Что скажешь?

Я прикрыла глаза, выкидывая из головы лишние мысли. Время подумать о глобальном и таинственном еще будет. Лучше пока сосредоточиться и посоветоваться с картой.

— Нам в четвертый коридор слева, — уверенно сказала я через некоторое время. — Так будет короче всего. Но в любом случае мы в этом дворце еще заночуем. Ты готов к этому?

— Вполне, — улыбнулся эльф из-под челки. Медовые пряди опять выбились из кепки. — Но должен тебя предупредить об одной неприятной вещи… На седьмом ярусе в потолок вмурованы пиргитовые вставки. Поэтому если спустимся ниже, то не сможем быстро оттуда телепортироваться, если что-нибудь случится. И еще. Я, конечно, уже говорил об этом, и не раз, но все же… помни об осторожности, используя магию. Во всех слухах, что бродят об этом месте, есть нечто общее. Чем бы не объясняли рекомендацию воздерживаться в Кентал Наттэй от колдовства, возможным резонансом или явлением пожирателей душ — нет дыма без огня. Лучше поостеречься.

— Я постараюсь, Дариэль. Можешь рассчитывать на мое благоразумие.

— Конечно, Нэй. Будь аккуратнее.

С каждым шагом по величественному пустому дворцу я все яснее осознавала, что Первая война стала поистине убийственной для эльфийской расы. Уже сто тысяч лет позади — это больше, чем вся история человечества! — а Старшие еще живут прошлым. Школы магии и науки до сих пор не восстановлены, и то, и другое двигают вперед гениальные самородки вроде Дариэля. Обучение проходит в семье, из-за чего многие открытия так и не становятся достоянием общества. Поражающие воображение красотой города остались в прошлом. Даже столица, Кентал Артэй, это всего-навсего скопление усадеб, не ограниченное ни единой территорией, ни общим стилем. Крепостной стены, и той нет. Насколько я знаю из рассказов Дэйра, количество населения с момента окончания войны нисколько не увеличилось. В сравнении с тем же самым человечеством или хотя бы с вампирами, число которых, как рожденных, так и обращенных, неизбежно растет, Старшие уже давно проигрывают. Да, эльфы бессмертны и могут себе позволить поздние браки, но если бы сейчас началась война, например, с людьми, то воинство Единых пределов просто смяли бы числом.

А столкновение эльфов с вампирами или инквизицией вообще станет началом конца Старшей расы.

Я покосилась на Дариэля.

Эльфийские гены очень слабые. Положительно пересекаются они только с шакарскими — такие дети практически в полной мере получают признаки «остроухих» родителей, но могут при желании пройти инициацию и стать «рожденными» вампирами. А вот в крови других рас эльфийская наследственность растворяется.

С какой стороны ни посмотри, получается, что самая прекрасная из Старших рас имеет все шансы исчезнуть с лица земли.

— Дэйри… А тебе не кажется, что эльфы…м-м… деградируют? — выдавила я из себя, отчаянно краснея. — Не принимай на свой счет, это я в общем…

Целитель задумчиво сощурился.

— А что навело тебя на такую мысль? Раньше ты вовсе не была озабочена судьбами мира, — улыбка Дариэля оказалась вполне искренней и доброжелательной.

— Просто я смотрю на все это, — я обвела рукой богатое убранство зала, — и не могу не сравнивать с теми же Дальними пределами. А ведь Кентал Наттэй — даже не бывшая столица.

— Небольшой исследовательский городок, важный только для ученых и людей искусства, — со вздохом подтвердил мою мысль Дариэль. — И даже он не идет ни в какое сравнение с нынешней столицей. Нет, Найта, мы не деградируем, все гораздо хуже. Деградацию еще можно повернуть вспять, если случится какое-то из ряда вон выходящее событие — например, внешняя агрессия. А из застоя длиной в сто тысяч лет выбраться гораздо труднее. Магия, технология — все топчется на месте. Сейчас эльфийское влияние в мире держится только за счет прошлых достижений.

— Если мы уж заговорили о политике… Что ты думаешь обо всей этой истории с инквизицией, провокациями и союзами? — неожиданно для себя спросила я. Никогда не была любительницей "кухонных разговоров" о судьбах мира, но сейчас вопрос легко слетел с языка, будто так и надо.

— Ты о чем? — настороженно уставился на меня Дариэль. Ах, да, раньше мы этого не касались. Даже излагая свои злоключения, я умудрилась обойти тему политики.

— Королевы считают, что инквизиция пыталась стравить нас с вампирами. И если судить по событиям в Зеленом, угроза новой войны — это не шутка и не параноидальный бред Северного князя. Все вполне реально. Орден контроля и созидания сумел как-то откреститься, представив провокацию "излишней инициативой рядовых сотрудников". Честно, я не очень-то разобралась в сути дела, — повинилась я, глядя в серьезные глаза эльфа. — Просто сейчас мне выпала возможность сравнить прежний уровень Единых пределов и нынешний. И результаты… не утешают. Представь на секунду, что война действительно начнется. Именно такая, как предсказывал Северный князь — на уничтожение. Если все пойдет по самому худшему сценарию, и ведьм и вампиров истребят, а маги уйдут в подполье…

— И те, и другие рано или поздно восстановятся, — продолжил за меня Дариэль. — Ведьмы чаще рождаются в человеческих семьях, чем в династиях, и к тому же есть такая полезная штука, как память матерей, хранящая знания, так что вам даже деградация не грозит. Маги будут нужны инквизиции — хотя бы как двигатель прогресса. Вампиры — живучие твари. Не верю, что их вообще можно уничтожить. А вот истребить под корень эльфов — это запросто. Ты это имеешь в виду?

— Я ничего не имею в виду и вообще в политике не разбираюсь, — повторилась я, жалея, что начала этот разговор. — Просто подумалось вдруг, что из всех магически одаренных рас эльфы — самая уязвимая. И не только в физическом плане.

— Мы выгодно смотримся лишь в сравнении с людьми или оборотнями, это так. Даже в искусстве человечество давно нас превзошло… Кроме музыки, пожалуй, — нахмурился Дариэль. — А уж техника и магия… Ты права. Мы уязвимы. Остается только надеяться, что разговоры о войне так и останутся разговорами.

Неизвестно, до чего бы мы еще с Дариэлем дошли в своих измышлениях на тему мировой политики, но реальность очень грубо вернула нас с небес на землю. Впереди была стена — абсолютно монолитная, а на карте она обозначалась как дверь. Обидно получается. До ближайшей лестницы на следующий ярус добираться не меньше часа, если обходить неожиданное препятствие.

— Думаешь, ошибка? — поинтересовался Дариэль, все еще мрачный после неприятного разговора. — Или здесь какой-то потайной механизм?

— Не знаю даже, — я не сразу ответила, потому что копалась в картах. Нет, никаких подсказок. Увы. — В принципе, можно попробовать через нити…

— Не вздумай! — резковато одернул меня целитель. — Никакой магии. Конечно, отсюда я сумею нас телепортировать, если что-то пойдет не так, но рисковать бы не хотелось. А если и вправду резонанс?

— Уговорил, будем идти в обход, — послушно сдалась я и еще раз сверилась с браслетом. — Нам назад, до того зала с красной отделкой. Помнишь дорогу?

— Конечно.

Эльф развернулся и направился вниз по коридору. А я задержалась. На минуту всего. Уже пару раз нити мелькали у меня перед глазами, и упускать такую возможность не хотелось. Я не буду ничего делать, просто посмотрю…

Странное плетение. Действительно странное. Если судить по нему, то «дверь» открывали совсем недавно. А подземные лабиринты пустуют много лет… Да и нити какие-то обрубленные. Или закольцованные. Будто не могут выйти за пределы стен. Похоже на искусственно замкнутое пространство — в магическом плане. Так что лучше обойтись без телепортов, отдача будет такая, что мало не покажется. А потайной ход действительно есть, и открывается довольно просто…

Нить, получившая дополнительную подпитку, вздрогнула, порождая чистый высокий звон. Соседние фрагменты узора завибрировали, внося свою лепту в зарождающуюся мелодию. Громче, громче, громче… Уже не мелодия, а бешеная какофония звуков. Я сползла по стене, зажимая уши руками. Дариэль встревожено бросился ко мне. Сам он, похоже, ничего не слышал.

Я подумала, что больше не выдержу этого, и в ту же секунду шум прекратился. Нити сияли ровным теплым светом.

— Что случилось, Нэй? Ты в порядке? — руки целителя быстро пробежались вдоль тела, отыскивая повреждения.

— Все нормально, Дэйр. Ох, смотри…

В стене появилась трещина. Другая, третья… Мгновение — и невидимая прежде дверь беззвучно распахнулась.

— Ты колдовала?

— Ну… случайно получилось, — промямлила я, не глядя эльфу в глаза. Кажется, краснею.

— Ох, глупая… — выдохнул Дариэль, заключая меня в объятия. Я уткнулась эльфу в плечо, радуясь возможности скрыть пылающее лицо. Мне было стыдно. — Значит, все же резонанс… Хорошо еще, что все обошлось.

"Я надеюсь, Дэйр. Очень на это надеюсь", — подумала я, но вслух ничего не сказала. Эти новые, светящиеся нити мне не нравились.

За дверью обнаружилась небольшая комнатка, вроде помещения для стражи, и лестница вниз. На седьмой ярус.

С чего древним эльфам вздумалось отделывать целый этаж пиргитом — загадка. Конечно, среди всех прочих рас их магия меньше всего поддается ограничениям с помощью этого материала. К примеру, человеческие способности к волшебству пиргит блокирует полностью. Достаточно небольшого осколка, касающегося кожи, и самый великий колдун станет беспомощнее ребенка. С ведьмами сложнее. Если, например, надеть на меня…ну, пиргитовый ошейник, наподобие тех, что применяют смотрители, то использование силы ограничится рамками моего тела. Самолечение, защита, манипуляции с сознанием — пожалуйста, а вот превратить свою туфельку в хрустальную уже не получится. Вампиры на свойства этого минерала плевали с высокой башни, так как магией не владели, а на мистические манипуляции с гравитацией, телепатию и прочие трюки пиргит воздействия не оказывал. Реакция же инквизиторов была до мелочей схожа с реакцией обычных человеческих магов — полная блокировка, что наводило на мысли о непричастности высших сил к фокусам выходцев из ордена.

Магия эльфов в присутствии пиргита ослабевала, заклинания работали хаотично, но тем не менее легко пробивали созданный его излучением барьер.

Что ж, радует, что я ведьма. Может, я и не телепортируюсь отсюда, но постоять за себя смогу и наколдую именно то, что захочу. Даже в условиях магически замкнутого пространства.

— Дэйр, как думаешь, зачем здесь эти плиты? — я кивнула на вкрапления пиргита в потолке. Бр-р, мороз по коже.

— Известно зачем, — усмехнулся эльф. — Для красоты. Это же бальные залы. Танцы, приемы, званые вечера.

— Что? — ошарашено протянула я, округляя рот буквой «о». — Для красоты? Ты ничего не путаешь? Уверен?

— Да, — пожал плечами Дариэль. — Раньше пиргит считался неплохим отделочным материалом… да и встречался гораздо чаще. На нашу магию излучение влияет слабо, так что древние вполне могли себе позволить такое украшение. Янтарный зал, нефритовый зал, пиргитовый зал…

— И откуда ты все знаешь, — с видимым неудовольствием проворчала я, скрывая острый приступ зависти. У него всегда, на все вопросы находился подробный ответ или хотя бы внятная гипотеза. Вот она, разница в возрасте и образовании…

— Много читаю, Нэй, чего и тебе советую. Ты нервничаешь? — неожиданно спросил он заботливым тоном.

— Немного, — призналась я. — Вот всякая ерунда в голову и лезет. Не очень-то я уютно себя чувствую в закрытом пространстве… и я не энергетический уровень имею в виду. Почти клаустрофобия.

— Понимаю.

Седьмой уровень оказался действительно парадным и бальным… на наши головы. В подсобных помещениях лестницы встречались гораздо чаще, а здесь пришлось протопать половину дворца. Снаружи наверняка уже заходило солнце. Не знаю, как Дэйр, но я уже начала уставать. Все-таки двенадцать часов на ногах (небольшие перерывы "на отдых и перекус" не считаются) кого угодно вымотают, тем более не приспособленную к длительным прогулкам девушку. Да и куда спешить, вниз мы спускались около четырех часов, значит столько же времени понадобится на обратную дорогу. Мы вполне укладываемся в отведенные нам Лиссэ пять дней, после которых она начнет бить тревогу. На обратном пути можно будет и телепортироваться — координаты своего дома Дариэль прекрасно знает. Да и я оставила на всякий случай… метку. Надеюсь, правда, что она не понадобится.

— Может, привал? — с надеждой дернула я эльфа за рукав. Дэйр вздохнул, мимоходом зарываясь пальцами в мои волосы.

— Ты так сильно устала?

— Очень!

— Потерпи, — пальцы на затылке чуть сжались, дергая за корни. Одновременно по руке полилась теплая энергия, ненадолго прогнавшая тяжесть из тела. Целитель — это своего рода диагноз, чтобы там не говорили люди о нерадивых врачах… — Я бы хотел сначала добраться до библиотеки. Там и устроимся. Смотри, мы уже на шестом ярусе, до лестницы на пятый рукой подать…

— Уговорил, — я с неохотой отстранила теплую ладонь, перекочевавшую к основанию шеи. Дэйр в своем репертуаре — перельет мне энергию, а потом сам будет плестись еле-еле. Нежелание беречь себя и соизмерять силы — его худшая и лучшая сторона. Дариэль многих сумел спасти именно потому, что не задумывался, во что ему это встанет, но я боялась, что когда-нибудь цена окажется слишком высока.

И, кроме того… От его прикосновений у меня в последнее время мурашки по коже. Мнительность развивается? Или целитель в последнее время действительно ведет себя странно?

Нет, выкинуть это из головы. Мне хватает подобных проблем с Максимилианом. Дариэль — просто друг, самый лучший, самый близкий, и ничего кроме.

Эльф непринужденно убрал руку и тут же начал незаметно теребить себя за косу. Я вздохнула с облегчением, отставая на шаг. К счастью, Дэйр ничего не заметил.

Залы, коридоры, комнаты, балконы, арки и ступени — все слилось в одно пятно. Ткани, прекрасные, но безнадежно пыльные, статуэтки, картины, поблекшие фрески, ковры и циновки под ногами… Последние двадцать минут я откровенно висела на Дариэле, невзирая на солидную порцию влитой в меня энергии. Видимо, есть предел ведьминской выносливости. К тому же меня не оставляло поганое ощущение, что замкнутый узор дворца тянет силы, как дерево — соки из земли. Звон улегся, напоминая о себе лишь легким ощущением диссонанса, но и этого хватало с лихвой. В висках неприятно покалывало — еще не головная боль, но уже на грани. Дэйру, видимо, тоже было не по себе, но он держался молодцом, подавая мне положительный пример, тем более что дорога заняла больше времени, чем мы предполагали. Дважды пришлось обходить завалы на месте рухнувших потолков, что удлинило путь чуть ли не втрое. Хотя, надо признать, этот дворец сохранился гораздо лучше своего близнеца в Срединном лесу. Естественно, здесь же не шли боевые действия…

— Оно где-то здесь, Нэй. Я узнаю это место.

Да, приметная лестница. Каменные полупрозрачные перила, плетеные панели на стене из посеребренных прутьев… Я не постеснялась отломить кусочек, чтобы убедиться в том, что это все-таки крашеное дерево, а не цельный металл. Машинально сунула трофей в карман и побежала вниз за Дариэлем.

Эльф стоял на небольшой площадке в верхней части лестницы и сосредоточенно копался в сумке. Фонарик был зажат в зубах. Как мило! Надеюсь, он его хотя бы тряпочкой протер. А еще целитель!

— Чего делаешь? — неяркий луч скользнул по перилам, дробясь в прозрачном камне. Дариэль взглянул на меня исподлобья с непередаваемым выражением (что очень забавно смотрелось с фонариком во рту) и нехотя опустил сумку на пол, освобождая руки.

— Сюрприз тебе готовлю, — эльф отвернулся к темному провалу в нижний зал. — Хотел найти светильник помощнее, но и так сойдет. Посмотри.

Я послушно глянула вниз, следуя за световым конусом.

И онемела.

Я думала, что после многочасовых скитаний по древнему эльфийскому дворцу меня уже вряд ли можно удивить масштабом. Но это… Лабиринты полок уходили вдаль, теряясь в темноте. И везде — книги, книги, книги. Обложки некоторых фолиантов, видимо, отделанные драгоценностями, вспыхивали в луче фонарика, как яркие звезды, другие наоборот втягивали свет. Кое-где — я перегнулась через перила, сощуривая глаза — на шкафах были нарисованы руны, мерцающие неярким металлическим блеском. Переливались хрустальным блеском многогранники, бывшие много веков назад вместилищем магического огня. И так — вперед, на много-много метров, так, что даже свет фонаря терялся, не достигая дальних стен.

— Дэйр… — простонала я, оседая на пол. — Мы никогда не найдем нужную книгу. Их здесь слишком много!

— Мы попытаемся, — спокойно ответил Дариэль, опуская руку на мой затылок. — Древние архивы хранились по четкой схеме. Видишь надписи на шкафах? Это обозначение тематики. Магия, лекарское дело и алхимия находятся в западной части.

— Но…

— Язык не слишком отличается, так что ты вполне сможешь читать. Мы сможем, Нэй, — Дэйр легонько дернул меня за основание косы и улыбнулся. — Говорят, где любовь, там случаются чудеса. Ну как, организуем твоему вампиру чудо?

— Да, — я скрипнула зубами. — Если эта книга необходима, то я здесь зазимую, но найду ее. Слово даю, Дэйр.

— Надеюсь, твоего энтузиазма хватит хотя бы до завтра, shai, — вздохнул эльф. Луч фонарика описал дугу, возвращаясь к лестнице. Зал внизу погрузился во мрак. — Спускаемся. Под лестницей должны быть покои хранителя архивов, там и заночуем.

Целитель не ошибся, внизу за неприметной дверью обнаружилась просторная комната без окон. Похоже на филиал библиотеки — шкафы, книги, у стены — массивная столешница на толстой каменной ножке. Но меня, если честно, гораздо больше заинтересовало подобие то ли дивана, то ли кресла — в общем, оно хоть и было пыльное и достаточно узкое, но там вполне можно было улечься, даже вдвоем. Впрочем, я наверняка буду отлеживать себе бока на этой фиговине в полном одиночестве. Дэйр — не Максимилиан, он ни за что не позволит себе вольностей с «дамой». Даже если «дама» — всего лишь его друг, причем значительно младший… Пару раз мы с Хэлом умудрялись задремать у него в комнате, но каждый раз эльф выпутывал нас из своих одеял и укладывал спать в детской. Единственное исключение — тот случай пару недель назад, когда у Дариэля был приступ.

Как я и угадала, эльф благородно уступил мне кушетку, устраиваясь в спальнике на полу.

— Ты ложись, — улыбнулся мне целитель. — А я пока установлю защитный круг и кое-какую сигнализацию. Мало ли что…

— Магия? — ревниво заметила я. Мне запрещает, а сам…

— Алхимия, — пояснил Дэйр, запуская руку в недра сумки. — Один любопытный эликсир… Спи и ничего не бойся. Я рядом.


Малыш… У меня очень плохое предчувствие.

Насмешливо.

С каких это пор ты заделался пророком, Ксиль?

Язвительно, нетерпеливо.

С тех самых пор, когда из развлечений у меня осталась одна болтовня.

Умоляюще. Контраст бьет по нервам.

Shannie, я понимаю, что это звучит глупо, но постарайся поскорее уйти оттуда, где ты сейчас.

Вздох.

Не трать время на уговоры, Максимилиан. Я все равно уйду не раньше, чем завершу дело. Скажи лучше, где тебя искать? Тантаэ беспокоится, и я… я…

Он закрывается. Закрывается стремительно, полно, и я уже не чувствую за этим барьером ни единой эмоции, словно читаю безликий печатный текст.

Не надо, малыш. Не ищи меня. Пожалуйста.

Ксиль…

Все идет, как должно. Верь мне.

Обрыв.


Я резко дернулась, ухая спиной в пустоту. Чувствительно приложилась лопатками к каменному полу, медленно втянула воздух сквозь зубы, успокаиваясь. Что он скрывает, черт возьми?! Где носит этого вампира? Если нам сегодня повезет, то еще несколько месяцев — и противоядие будет готово. Останется только найти пациента…

— Дэйр? — тихонько позвала я, не надеясь на ответ. Тьма вокруг пугала, сдвигала невидимые стены, ложилась удушливой подушкой на лицо. Надо же, боюсь. А еще называюсь Дэй-а-Натье.

— Найта? — голос у Дариэля был хриплый спросонья и неожиданно низкий. В первый момент я даже не узнала его.

— Ты спишь?

В темноте фыркнули.

— Уже нет. Да и время к десяти часам, все равно скоро вставать, если хочешь найти свою книгу…

— Твою книгу, — машинально огрызнулась я, осторожно усаживаясь спиной к дивану. — Откуда ты знаешь, который час? — добавила уже мягче, словно извиняясь. Ночной диалог с Ксилем никак не хотел выходить из головы.

— Чувствую, — уже откровенно рассмеялся целитель. — А если честно, то я проснулся еще полчаса назад и уже успел слазить в сумку за часами. Будешь подниматься или еще поваляешься?

— Да куда уже валяться, день не резиновый…

Дариэль зашуршал в темноте сумкой. Тем временем я нашарила фонарик и попыталась привести себя в порядок, насколько это возможно сделать без умывания. Чувствую себя отвратительно — невыспавшаяся, растрепанная, грязная. Вчера утром мне удалось искупаться в речке, но это вряд ли улучшило ситуацию. Хочу в душ, горячий, с ароматным гелем и пушистым белым полотенцем. И чтобы на завтрак — кофе и тосты, а не дурацкие мятые бутерброды с теплой минералкой.

Вот что значит плохая подготовка к походу.

Позавтракали мы при свечах — очень романтично. Воск капал на столешницу, распространяя острый цветочный аромат. Дэйр сказал, что запах бодрит и придает сил, но мне он только добавил головной боли. Честное слово, такое чувство, что меня всю ночь за волосы дергали. Внимание с недосыпа рассеянное, мысли разбегаются — как буду искать нужную книгу среди сотен тысяч ей подобных?

— Ты хоть представляешь, с чего начинать? — угрюмо спросила Дариэля, не глядя в его сторону. За мрачно-капризное поведение было стыдно, но я ничего с собой поделать не могла.

— Примерно — да, — просто ответил Дэйр, сочувственно поглядывая на то, как я массирую пальцами виски. Не то чтобы это помогало, но так легче было сосредоточиться на словах. Уверена, если бы не запрет на использование магии, эльф бы уже поднялся, молча подошел и провел ладонью над затылком, не касаясь волос. Даже одно воспоминание о теплой ладони притупляло боль. — Видишь ли, когда-то я уже интересовался изготовлением подобных составов… Сохранившиеся источники указывают на несколько книг, принадлежащих к библиотеке Кентал Наттэй. Достаточно будет, если найдем хотя бы одну. Посмотри сюда, — он подтолкнул в мою сторону мятые тетрадные листочки. — Это названия нужных трактатов. Всего девять. Длинная фраза внизу — обозначение процесса заключения жизненной энергии в эликсире. Если найдешь какую-нибудь книгу, в которой оно встречается — покажи мне. Вдруг она окажется даже лучше, чем мои источники. Все поняла?

— Все, — нахмурилась я, разглядывая крупные ломаные руны. Несколько раз встречала такой термин — "врачебный почерк". Дэйр — целитель, но ситуацию это особо не меняет. Ладно, разберусь.

Нужную секцию мы отыскали довольно быстро. Масштабы не обнадеживали — под труды о магии, алхимии и лекарской науке была отведена площадка размером с небольшой стадион. Обшарить все — нереально, к тому же не факт, что нужная книга стоит здесь, а не валяется в одной из комнат дворца. Что ж, остается надеяться на удачу.

Еще одна неприятность заключалась в том, что до верхних полок можно было добраться только по лестнице. Не сомневаюсь, что в былые времена существовала альтернативная система поиска, но сейчас к магии не рисковала обращаться даже я — доказательства существования «резонанса» были весьма убедительны. Поэтому пришлось ограничиться визуальным осмотром. Один держит лестницу, другой разгребает книги — в итоге производительность труда уменьшается вдвое.

Спустя пару часов от рун-закорючек рябило в глазах, и я уже не могла отличить "Трактат о травах" от "Исследования внутренних органов". Разве что по гравюрам. Мы отвлеклись, перекусили, Дэйр уговорил-таки меня на «лечебную» процедуру — что-то вроде нажатия на определенные точки на лице, снимающего боль. Помогло. По крайней мере, теперь я могла думать не только о холодном душе и здоровом девятичасовом (как минимум) сне.

— О чем думаешь? — бодро поинтересовался Дариэль, потягивая теплую минералку из бутылки, словно какой-нибудь коктейль.

— О том, что в прошлый раз это было проще, — вздохнула я. — Когда я провалилась в старый дворец в Срединном лесу, то интересная и действительно необходимая книжка сама свалилась мне в руки. Я имею в виду фолиант с ведьминскими заклятиями, а не сборник сказок, — поспешила я добавить, глядя на расплывающегося в улыбке эльфа.

— А что, заклятия потом пригодились?

Я мрачно усмехнулась, припомнив сражение с инквизиторами и багровый туман заклинания, оставивший после себя только одного чудом выжившего человека. Странно, но сейчас, спустя почти год, то, что я своими руками лишила кого-то жизни, не казалось мне уже чем-то сверхъестественным. Верно говорят, что инициация меняет постепенно, но капитально. Хотя сомневаюсь, что теперь я могу раздавать смертельные заклятия направо и налево. Разве что в бою… или защищая близких.

О да, в этом случае я легко смогу "спустить курок".

— Пригодились, Дэйр. Хотя лучше бы не пригождались. Слушай, а у эльфов часто рождались ведьмы? — внезапно заинтересовалась я.

Целитель фыркнул.

— Можно подумать, что я знаю все на свете. Впрочем, если судить по количеству литературы на эту тему — ведьм было предостаточно. Причем именно высоких уровней — эстиль, аш-эстиль, эстаминиэль. Сегодня их гораздо меньше… — эльф задумчиво прикрыл глаза. — Говорят, что среди нынешних королев всего одна представительница нашей расы. Это правда?

Вопрос поставил меня в тупик.

— Не знаю даже… Я воспринимаю ведьм как отдельную расу… Но если тебе интересно — в Замке-на-Холмах есть одна королева, родившаяся в семье эльфов. Ишимэ, третья сестра Иллюзиона.

— Ты ее так хорошо запомнила из-за острых ушей?

— Нет, — рассмеялась я. — Просто она — одна из трех королев, находящихся в первом возрасте.

Облокотившийся на столешницу эльф прямо таки излучал внимание. Готова поклясться, что до сих пор он только читал о возрастах эстаминиэль, а вот достоверных рассказов не слышал. Это, конечно, не тайна, просто так получается, что знают об этом только посвященные.

— М-м-м… Первый возраст? Звучит загадочно, — с намеком произнес Дариэль. Напрашивается на лекцию, определенно.

А я возьму и расскажу. Что, мне жалко, что ли?

— Возраст королевы в годах — понятие более чем условное, — осторожно начала я, следя краем глаза за реакцией эльфа. В конце концов, теперь все сказанное касается и меня… Дэй-а-Натье. — После того, как эстаминиэль переступает определенный предел освоения собственной силы… Я не инициацию имею в виду, Дэйр, так что можешь пока за меня не волноваться… Так вот, после того, как эстаминиэль поднимается на новый уровень самоконтроля, ее сила начинает в большей мере влиять на ее физическое состояние.

Тут я слегка покривила душой. Ведьмы практически никогда не стареют, это общеизвестно. Сила любой ведьмы влияет на ее физическое состояние и зависит в основном от эмоций, чувств и склада характера, а не степени самоконтроля. Поэтому моя мама, ответственная, властная и вдумчивая, имеет облик красивой женщины лет тридцати-тридцати пяти. Я этому рада, если честно, потому что многим юным ведьмочкам трудновато приходится в общении с мамами, выглядящими как их ровесницы. А вот, например, безалаберная Айч, которая старше Элен лет на пятьдесят, внешне — пятнадцатилетняя человеческая девчонка. Так что, глядя на ведьму, вы всегда можете уверенно сказать, что она из себя представляет, потому что характер прописан у нее на лице.

Степень же влияния силы на облик у королев несколько больше, чем у обычных ведьм, и поэтому вариаций «возраста» только четыре.

— Внутреннее состояние, эмоциональный и чувственный фон определяет и внешний облик, и возможности слияния со своей стихией. Самая могущественная и первая ступень, так называемый первый возраст — «познание». Эстаминиэль выглядит, как ребенок не старше десяти лет. Ведь детство — это время уроков мира. Все, к чему стремится дитя — это познание окружающей вселенной, а поэтому эстаминиэль в первом возрасте не может проиграть, так как любой опыт, даже отрицательный — это новая ступень познания, — я аккуратно подбирала слова, стараясь делать свой монолог понятным не только для себя, но и для настороженно внимавшего эльфа. — Второй возраст — «битва». Сам догадываешься, что королевы, находящиеся на этом этапе — вылитые подростки. Знаешь, как люди говорят? Переходный возраст — это время, когда "весь мир идет на меня войной". Вот так-то. Контроль над силой — минимальный, это самая слабая форма, но захватить врасплох эстаминиэль-битву практически нереально. Она всегда настороже, ждет неприятностей в любой момент. Например, Риан, Танцующая — это «битва», хотя и выглядит она несколько старше. Следующий и самый приятный этап — я позволила себе улыбнуться — «любовь». Особенность в том, что силы «влюбленной» королевы пробуждаются только для защиты любимых… во всех смыслах этого слова. Парень, подруга, учитель, незнакомый ребенок, домашнее животное — что угодно. Особенность этого возраста в том, что эмоционально ведьма становится очень зависима от «возлюбленных». Половина историй о безумствах эстаминиэль — это рассказы о тех, кто находится в возрасте любви.

Я ненадолго замолчала, задумываясь. Интересно, а какой возраст подошел бы мне.

— А четвертый возраст?

— Четвертый? А, точно, — встрепенулась я. — Самый могущественный после «познания». Это «власть». Даже не так — Власть. Полный контроль над собой и своими действиями и практически полное слияние со стихией… Творящая из Триады искусств сейчас находится в возрасте Власти, — я нахмурилась, вспоминая что случилось в башне эстаминиэль Мелиссы. Одно простенькое стихотворение чуть не отправило меня на тот свет — настолько точно оно описывало мои внутренние метания. Да, сила слова… — Ну, иногда возрасты называют еще эпохами, почему уж так повелось, не знаю.

Дэйр, казалось, размышлял о чем-то важном. Этот разговор был для него настолько значимым?

— А почему вообще заинтересовался этим? С точки зрения науки или…

— Или, Нэй, или, — улыбнулся эльф. — А тебе не кажется, что пора приступить к поискам? Ты же хочешь спасти своего… любимого?

Я только фыркнула. Надо же, сколько яда.

Мы посоветовались и решили изменить фронт работ, на этот раз уделив внимание магии, а не алхимии. Работа продвигалась быстро. Здесь почти все книги имели подписи на корешках, и не обязательно было выуживать толстенный фолиант с самой высокой полки только за тем, чтобы убедиться в том, что он не нужен. Дэйр стоял на лестнице, я придерживала ее за основание, не давая колесикам слишком сильно отъезжать в сторону, и просматривала ряды книг на нижних полках.

Одну работу, посвященную магии крови, мы уже отложили. Не совсем то, что надо, но все равно интересно. К сожалению, книги в таких масштабах совершенно не воспринимались как уникальное сокровище, наследие древней цивилизации. Просто бесконечные однообразные стопки в разноцветных обложках.

— Dess! — ругнулся Дариэль. Я задрала голову и еле успела увернуться от летящего с верхней полки тома. Резко отступила назад, поскользнулась, задевая опору…

Словно в кошмарном сне, лестница медленно накренилась. Дэйр ухватился руками за полку, отчаянно не успевая сделать хоть что-нибудь. Книги дождем посыпались вниз, выворачиваясь из-под ставших вдруг неловкими пальцев.

Секунду он держал равновесие, а потом вдруг завалился — спиной вниз.

Мы ошиблись одновременно. Машинально вырвавшееся заклинание левитации у него и мои пальцы, резко натянувшие нити.

На этот раз жуткий звон слышала не только я. Дэйр повалился рядом, зажимая уши. Минута шумовой атаки — и тишина. В которой отчетливо слышен далекий вой.

— Черт… — протянула я. — Черт, черт, черт!

Нити все еще были зажаты в моих ладонях, и это делало меня почти всезнающей в стенах дворца. За одно мгновение я поняла и осознала все — и систему резонансно-энергетической сигнализации, приводящую в действие спящие охранные заклинания, расположение каждой комнаты во дворце, каждого камня. Нужные нам книги стоят через три ряда, наискосок — и их гораздо больше, чем мы рассчитывали. Но у нас нет на это времени, потому что где-то на другом конце лабиринта уже воет голодная нежить, проспавшая почти сто тысяч лет, а жадный узор тянет и тянет магическую силу, отводя все заклинания в пиргитовые плиты четырьмя ярусами выше.

Мы попались.

— Бегом, — я вскочила на ноги и потянула за собой Дариэля. Судя по его лицу, объяснять ничего не надо. Целитель прекрасно разбирался в ауре любых существ — как живых, так и не очень, и наверняка почуял защитников дворца.

— Куда? — дернулся он. — Лестница там.

— Нет, — скрипнула зубами я. — Сначала книги. Иначе все зря.

Дэйр, не тратя время на споры, пристроился к моему размашистому шагу и зажег магический светильник. Несмотря на разницу в росте, сейчас я шла даже быстрее эльфа. А вот и те самые полки… Нашла нужную, уже не таясь потянула за нити — все, что можно, мы испортили, прятаться поздно. Дариэль, ругаясь сквозь зубы, помог покидать мне драгоценные рукописи в рюкзак. Сознание раздвоилось, как во время боя. Одна часть механически сгребала книги, другая — просчитывала кратчайший маршрут по карте до седьмого яруса. Не успеваем. Нас перехватят в любом случае. Придется пробиваться с боем.

И чем выше — тем сильнее будет влияние пиргитового контура. Проклятые эльфы, не могли придумать что-то более безобидное? Все равно вампиры бы в эту ловушку не попались!

Я ухватила Дариэля за руку, и мы бегом понеслись к ближайшей лестнице. Стремление выжить очень хорошо действует на физическую форму, да. О том, что дыхание может сбиться, я вспомнила только посередине пятого яруса, когда, влетев в очередной зал, задохнулась от запаха тлена и прелой земли.

Время словно замедлилось.

Эти твари выглядели, как большие полуразложившиеся псы. Крупные, по пояс, с вытянутыми мордами и горящими некромантской зеленью глазницами. Шерсть свисала грязными клоками, местами обнажая серую бугристую кожу. Где они все прятались, пока не было активировано заклинание? Я шевельнула пальцами, накидывая на «собачек» невидимую сеть. Это остановит их… ненадолго.

Нити дернулись, до крови царапая ладони. Сухость во рту, коленки дрожат… Сила уходит в пустоту, впитываемая жадным минералом двумя этажами выше. Сумасшедшая магия, сумасшедшие законы. Долго я не продержусь.

"Не надо держаться…"

Голос слабый, хриплый, на границе сознания. Рэмерт?! Как, ведь пиргит глушит любое волшебство!

"Я…я учитывал такую возможность, создавая браслет, — призрачный смешок толкнулся в уши. — Жаль, ты так и не научилась пользоваться моим подарком… Слушай. Эти твари перед тобой — гончие. Классический образчик некромантии. Опорные точки заклинания…"

"Рэмерт! — чувствую, как в мыслях прорезаются истерические нотки. — Я ведьма! Я ничегошеньки не понимаю в опорных точках! И в классической магии тоже!"

"Значит, придется напрячься и понять, — почти не слышу его, но тон предельно жесткий. Перед глазами вспыхивает картинка. Цепочка формул, точки приложения силы, вербальный компонент. — Ударишь в узлы коротким импульсом — заклинание распадется. Удачи, детка. Не подведи старика-учителя…"

"Рэм, не бросай меня, пожалуйста!"

Рэм…

Я резко, болезненно вдохнула… и открыла глаза. Кажется, прошло всего несколько секунд. Дариэль замер, закусив до крови губу, вокруг вытянутых рук разгорается золотистое сияние. Сила целителя — страшная, безжалостная. Может воскресить и отнять подобие жизни одним прикосновением.

— Дэйр, придурок, нет!

Я честно попыталась установить его, но не успела. Сорвалось заклинание, окутывая тварей зыбким горячим маревом…

Нити взбрыкнули, рванулись из моих пальцев, освобождая тварей из невидимой сети. Два или три пса расползлись склизкими кучами — а ведь силы, которой вложил в заклинание мой эльф, должно было хватить на сотню врагов. Дэйр осел на пол, загибаясь от жесткой отдачи. Да, древние хозяева дворца знали толк в блокировке.

— Бегом!

Я дернула целителя за шиворот, насильно ставя на ноги и выталкивая обратно за дверь. Уши заложило от яростного воя. Развернулась, собрала волю в комок, посылая слабый заряд прямо в покрывающее тварей плетение. Опорные точки, да? Я их не вижу. Зато вижу места пересечения нитей. Может, это они и есть.

Вой, хрипы, оседающая на плиты слизь. Да, это точки, определенно.

Я захлопнула дверь, оставляя беснующихся тварей с той стороны, заклинила первым подвернувшимся предметом и только после этого хорошенько встряхнула непутевого эльфа.

— Ты что делаешь, идиот?! Сам же говорил, что нельзя здесь пользоваться магией, не помнишь? — в дверь за моей спиной что-то глухо стукнулось. И еще раз. Как таран, рычащий и взвизгивающий. — А знаешь, почему? Так я скажу тебе! Любое заклинание отводится в пиргит, отдача убийственная! — я с трудом держалась на ногах, нутром чувствуя ту самую отдачу. А ведь заряд был совсем маленьким… Как же Дэйр?.. — Мне чуть руки не вывернуло, когда я за нити схватилась. Ты сдохнуть хочешь?

— Нэй, — прохрипел он, отцепляя судорожно сведенные пальцы от своего воротника. — Я уже понял. Прости.

— Время, — почти зло сказала я. — Долго дверь не протянет. Хочешь сразиться с собачками вручную? Поднимайся на ноги и бегом!

Как ни странно, Дэйр послушался. Наверно, его сильно приложило. Если честно, то и я стояла на ногах только потому, что слабость сейчас была равносильна смерти. А мне еще рано умирать. Мы тащились в обход, вслушиваясь, всматриваясь, вздрагивая от каждой подозрительной тени, накрепко блокируя двери у себя за спиной. Кажется, гончие отстали… или у нас еще есть фора.

Очередная немертвая тварь атаковала внезапно. Она была похожа на человека с собачьей головой… и кошачьими повадками. Тощая, как скелет, обтянутый шкурой, лысая, с непропорционально длинными передними конечностями и черными когтями. Зашла со спины, спрыгнула с люстры, просто материализовалась в воздухе — я не заметила. Успела только отшатнуться, и когти соскользнули с шелка доспехов. Повезло — еще на десяток сантиметров выше, и разорвали бы горло.

Рядом дико закричал Дэйр. У него доспехов не было. Не думая о последствиях, рванула нити, разрывая порождение некромантии пополам. Отдача пришла мгновенно, вышибая воздух из легких и скручивая внутренности. Бездна. Чем ближе к седьмому ярусу, тем хуже. Что же будет там?

— Ты как? — прохрипела я, вытирая с губ кровь. Дышать было больно. Но гораздо больше меня пугало стремительно расползающееся по рубашке эльфа пятно. Черное, влажно блестящее на фоне пропыленной ткани.

— Жить буду, — почти улыбнулся Дариэль. И тут же поморщился. — Не пугайся так, крови много, но важные органы не задеты. Сама-то можешь идти?

Я кивнула, поднимаясь на ноги. Колени подгибались. Странно как-то. Я давно должна была свалиться от истощения и болевого шока, а стою ведь. И собираюсь идти дальше. Как будто предел прочности еще не пройден. Но много ли осталось?..

Дальше мы с Дариэлем шли в обнимку. Я старалась не сильно давить на располосованный бок, но эльф все равно шипел от боли. Сам он передвигаться почти не мог. Если бы на нас сейчас напали, то вряд ли мы смогли бы защитить себя. Но как только шестой ярус остался позади, нападения прекратились. Даже воя не было слышно. Только шаркающие шаги и хриплое дыхание. Наше.

Если честно, то я уже понадеялась на благополучное завершение нашего приключения. До выхода на восьмой ярус было рукой подать, всего три или четыре зала и лестница наверх. А там уже можно телепортироваться, пиргитовая изоляция не помешает. Хватило бы сил…

Я расслабилась и получила по заслугам. Всего лишь переворачивающаяся плитка, даже не полноценная ловушка. По пути вниз приходилось частенько перешагивать через такие. А здесь — наступила. Ухнула вниз с двухметровой высоты, едва успев оттолкнуть от себя Дариэля. А вот сгруппироваться не сумела — сказалась усталость.

Что-то хрустнуло, в глазах потемнело. В уши ввинтился хриплый, надрывный крик. Я не сразу поняла, что он исходит от меня. Ногу от ступни до бедра словно проткнули изнутри штырем, пропускающим электричество.

— Тише, тише, Нэй, — горячие пальцы сдавили колено. Боль сразу отсекло.

— Дариэль… — выдохнула я сорванным горлом. Перед глазами постепенно прояснялось. Я валяюсь в яме-ловушке, эльф сидит рядом.

— Потерпи, — целитель осторожно дотронулся до моего лица. Сам еле держится и меня утешает. — Я сейчас…

— Не вздумай! — с трудом поднялась на локтях, вглядываясь в темно-зеленые глаза. — Дэйр, не надо. Никакой магии. Откат тебя по стенке размажет.

Он облизал сухие губы и отвернулся.

— Нэй… я не смогу тебя нести. Слишком тяжело. И… сам отсюда тоже не вылезу. А если мы не сдвинемся с места, то рано или поздно сюда доберутся гончие. Я не могу ничего не делать.

— Дэйри… — начала я, но закашлялась. Целитель склонился над моей ногой, и глаза у него были совершенно безумные. — Дэйр, я не позволю. Это самоубийство. По моей глупости… Знаешь что, иди вперед. Пройдешь на восьмой этаж, телепортитуешься за помощью. Я дождусь, честно.

Последние слова я сцедила в воротник. Слишком страшно оставаться одной. Но выхода нет. Это единственный шанс. На сломанной ноге далеко не упрыгаешь.

— Глупая…

Дэйр ласково проводит ладонями по спине вверх, заставляя поднять голову. Его лицо совсем близко — всего в паре сантиметров. Бледный, несмотря на загар, грязный, вымотанный. И все равно смеется.

Пальцы зарываются в мои спутанные волосы. Подаюсь еще чуть-чуть вперед, так, что дыхание смешивается.

— Я не могу тебя оставить. Никогда.

Забываю про сломанную ногу, про гончих, про странный узор нитей. Про все забываю. Слишком близко. Слишком жарко. Аромат корицы плавит кости. В черно-зеленых глазах напротив отражается встрепанное бледное существо с лихорадочным румянцем на щеках.

— Я люблю тебя, Нэй. Выйдешь за меня?

Если бы я могла говорить, то сказала бы «да». Но горло сжимается, судорожно всхлипываю, а через мгновение он прижимается горячими губами к подбородку, скользит вверх.

Запах — корицы, а вкус — крови.

Я не знала, что Дэйр умеет так целоваться. Властно, горячо. Сводя с ума. И уж точно не думала, что потеряю от этого голову, цепляясь пальцами за золотистые пряди, впиваясь ногтями в шею, жадно подаваясь вперед. До головокружения, до остановки дыхания, до звездочек в глазах.

А потом меня накрывает другая волна, и в этом потоке растворяется боль, усталость и онемение. А Дэйр свистяще втягивает воздух и заваливается набок — изломанно, безжизненно.

Несколько минут тупо прихожу в себя, разглядывая лежащего передо мной эльфа. Кровь теперь сочится отовсюду, стекая по загорелой коже, по золотым волосам, пропитывая пыльную ткань. Из ушей, из носа, изо рта, из рваной раны на ребрах.

А он красивый, мелькает маньячная мысль. Почти как Максимилиан.

Бездна, я не должна сейчас думать о нем… о них.

Встать. Зацепиться руками за верхний край. Подтянуться.

Я смогу.

Оказавшись наверху, понимаю, что не могу оставить Дэйра там. Это немыслимо. Полчаса уходит на то, чтобы соорудить из покрывал, порезанных на ленты, подобие веревки. Закрепляю, спускаюсь вниз, обвязываю эльфа под мышками. Успеваю обрадоваться, что он все еще дышит, хотя такая отдача должна была выжать его досуха. И кровь, везде кровь…

Дариэль весит больше меня в полтора раза. Существенная разница в росте сказывается. Как я умудряюсь вытащить его из ямы, а потом еще нести на себе через бесконечно длинные залы, по скользкой, задирающейся к потолку лестнице — ума не приложу. Наверное, когда переходишь определенный порог, становится уже наплевать и на усталость, и на возможное-невозможное. Я должна, и точка. Нет никакого дальнего предела, за которым можешь позволить себе сдаться. Есть только ломающая тяжесть на спине и цель.

Делаю шаг, другой… и вдруг понимаю, что отпустило. Что давно уже не давит, не сковывает иссушающая жадность пиргита. Выше — всего лишь каменные перекрытия и слой земли.

Не думая о возможной отдаче, хватаюсь за нужную нить и тянусь сквозь пространство к маленькой частичке себя, бурым пятном подсыхающей на деревянном столе.

Падаю на мягкий янтарный ковер.

Глаза закрываются, но я успеваю выдохнуть в загустевший воздух:

— Мама…


Видимо, чудеса все же случаются. Потому что в себя я пришла не где-нибудь, а в доме Лиссэ. Чистая, отдохнувшая, на свежих шелковистых простынях. А напротив, на разных концах дивана дремали Элен и Хелкар.

Мама и брат. Семья.

Боги, как же я соскучилась!

— Мамочка!

Я кубарем скатилась с кровати, путаясь в одеяле. Хэл среагировал даже раньше мамы, подскочил, усадил обратно. Элен села рядом, осторожно обнимая за плечи.

— Ох, Найта… как же ты нас всех напугала.

История с маминой точки зрения и вправду выглядела устрашающей. Отчаянный зов, потом молчание. Нас нашли спустя всего полчаса, но за это время натерпелись… Очень помогла Лиссэ. Если бы не она, то, возможно, Дариэль бы и не выжил…

— Что с ним? Он в порядке? — переспросила я. Перед глазами сразу встала жутковатая картинка из подземного дворца: влажная от крови рубашка, разметавшиеся волосы, слабеющее с каждым вздохом дыхание.

— Раньше тебя на ноги встал, — хмыкнул Хэл, отсаживаясь обратно на диван. — Кто, думаешь, тебя выхаживал? И где вы, кстати, схлопотали такие травмы? В Кентал Наттэй?

— А где же еще… стоп, вам Лиссэ рассказала? Или Дэйр?

— Лиссэ, — поморщилась мама. — Дариэль молчит, как на допросе. И чего вас туда понесло, не скажешь?

— Не поверишь, за книгами, — вздохнула я, вызывая нездоровый приступ хохота со стороны брата.

— Хорошо прогулялись, — поджала губы мама. — Чтобы больше такого не было. Если уж идешь в такое опасное место, изволь подготовиться.

— Но ты же еще не знаешь, что там произошло!

— Зато я знаю тебя, Найта. Дариэль ни за что не поставил вас под угрозу, а вот в твоих способностях соизмерять риск и реальные возможности я сомневаюсь. Хорошо еще, что эм-Ллиамат о тебе позаботился.

Да уж, позаботился. Я отвернулась, скрывая проступивший румянец. Желание общаться с родственниками пропало напрочь. Еще проболтаюсь ненароком…

— Э-э… Спасибо, что напомнила. Мам, мне надо кое-что обсудить с Дариэлем. Не знаешь, где его найти? — смущение в голосе скрыть не удалось, но Элен сделала вид, что ничего не заметила. Хэл же неразборчиво хмыкнул и уткнулся в книжку. Обожаю своего брата за то, что он никогда не лезет в душу без приглашения.

— Дариэль сейчас у себя дома, где же ему еще быть, — пожала плечами леди Элен. Я отвернулась, чувствуя на себе пристальный взгляд. О чем ты догадываешься, мама? Или сумасбродный целитель все тебе рассказал? Нет, он не стал бы. До разговора со мной — точно. — Изучает ваши находки. Эти книги действительно настолько важны, что вы готовы были рискнуть жизнями ради них?

— Они могут дать ключ к спасению Максимилиана, — ровно ответила я, стараясь не замечать, как передернулся Хэл и посуровела мама. Они не одобряли моего выбора. Пускай. В свете последних событий я и сама уже запуталась, не зная, чего действительно хочу.

Я люблю тебя, Найта. Выйдешь за меня?

Ох, Дэйр, Дэйр. Я чуть не сказала тебе «да». Не думая, от всего сердца. Просто потому, что ты не спросил, а попросил, а отказать тебе невозможно. Получается, что я… изменяю Максимилиану?

Бред.

Я люблю только Ксиля. Дариэль — учитель, друг, почти брат. Он нужен мне… но по-другому. А это предложение… Хорошо, что я тогда не могла об этом думать. Иначе свихнулась бы.

Я люблю Максимилиана. Но почему же тогда не могу представить нашу с ним совместную жизнь? И вполне могу — с Дариэлем? Дом в Кентал Савал, яблоневые сады, дни в лаборатории и вечера в уютной кухне, пропитанной запахом корицы…

Дариэль — это спокойствие. "Безмолвное обещание защиты" — так Северный князь говорил о Тантаэ. Что ж, вполне подходит и к целителю. К такому нельзя оставаться равнодушной. Но что Дэйр нашел во мне? В неопрятной ведьме, которая младше его на целую эпоху? Или…

…у меня внутри все оборвалось…

…или это просто случайность? Дэйр был ранен, я тоже, давящая темнота подземелий, боль отката заклинаний, гончие… Может, эльф просто не выдержал? Сорвался? Или сказал это только потому, что думал, что не выживет? Перед смертью всякое в голову приходит…

Нет, я не буду об этом думать. Пока не поговорю с ним лично и не увижу сама — точно.

— Пойду, пожалуй…

Мама дернулась ко мне, но Хэл осторожно перехватил ее руку и что-то тихо сказал. Элен не изменилась в лице, но ощутимо напряглась. Что это значит?

— Ладно, Найта, иди. Но мы еще поговорим, ладно? И возвращайся поскорее, — мамино лицо смягчилось. — Мы ужасно соскучились.

Я неловко кивнула и поскорее сбежала. Было стыдно.

Все больше от них отдаляюсь. На первое место выходят свои, личные проблемы, которыми не хочется делиться даже с семьей. И секретов становится слишком много. Взросление, да? Не хочу взрослеть.

Дорога к дому целителя заняла непозволительно мало времени. Я не успела толком привести мысли в порядок, не решила, с чего начинать разговор. Нельзя же так просто спросить: "Слушай, как там насчет твоего предложения, да, того самого?". Тем более, если он сам считает свои слова ошибкой. Проще было бы забыть обо всем на время… Но проблему это не решит. Значит, придется серьезно поговорить.

Дверь оказалась заперта. Целитель куда-то вышел. Что ж, это к лучшему. Успею привести себя в порядок и продумать предстоящую беседу. Ключ остался в рюкзаке, но он мне не нужен — зачем, если есть нити.

Бездна, я уже чувствую себя здесь как дома.


Дариэль вернулся только поздно вечером. И не один.

— Приветствую Вас, эстаминиэль, — с достоинством склонила голову Меренэ. Я нервно хихикнула. Надо же, особа королевской крови кланяется перед девчонкой в драных джинсах. Скажешь кому — не поверят.

Интересно только, она с прошлой нашей встречи не отошла или это часть какой-то интриги? Наследница Ллиамат — большой мастер морочить людям головы.

— Добрый вечер, — нейтрально поздоровалась я. Метнула косой взгляд на Дариэля, но у эльфа было абсолютно нечитаемое выражение лица. Значит, все плохо. — Я приготовила ужин, вы к нам присоединитесь?

Целитель дернулся, а Меренэ обворожительно улыбнулась.

— С удовольствием.

Ели молча. Точнее, ел из нас один Дариэль, а Меренэ только аккуратно размазывала овощи по тарелке. Боится, что отравят? Мне же от волнения кусок в горло не лез. Даже собственноручно приготовленный.

— И что же привело Вас… сюда? — неловко закончила я фразу, утыкаясь в тарелку. Меренэ насмешливо выгнула бровь.

— Разговор.

Надо же, какая новость! Сегодня, видимо, день такой. Всем позарез хочется поговорить. Звезды, что ли, так сложились?

— И о чем Вы…

— Нэй, — глядя в сторону, оборвал меня Дариэль. — Мы не на светском приеме. Говори нормально, а? Мне кажется, что в прошлый раз вы достаточно близко познакомились, чтобы уже перейти на ты.

— Я не против, — с Меренэ мгновенно слетела маска аристократки. И мне это не понравилось. Такая наследница меня пугала — мгновенно заострившиеся черты хищного лица, настороженно-насмешливый взгляд, жесткая линия губ. Даже цвет волос теперь напоминал не пламя, а кровь. — Тем более, что тема разговора напрямую связана с тем происшествием.

— Да? — ответ прозвучал несколько грубовато. Это все от нервов, исключительно от нервов. — И что же вы… ты хочешь обсудить?

— Моего драгоценного брата, — улыбнулась (оскалилась?) Меренэ. Дариэль довольно успешно делал вид, что ничего не слышит и вообще хочет добавки. Крышки от кастрюль звенели ненатурально громко. — Твое заявление изрядно осложняет ситуацию. В верхах начинают бродить слухи о новом претенденте на трон. Поддержка эстаминиэль много значит… И кое-кто может решить, — Меренэ сладко сузила глаза, разве что не облизываясь от удовольствия, — что физическое устранение этого претендента может уберечь Пределы от смуты.

— Я от своих слов отступаться не собираюсь, — внутри у меня все мгновенно заледенело. В кончиках пальцев скопилось неприятное покалывание. — Тронь его — и пожалеешь. И мне плевать на дипломатические последствия. Дариэль слишком дорог мне.

Вот я и сказала это. Целитель выронил вилку и замер. Меренэ усмехнулась.

— А я ведь собирала информацию о тебе, королева. И все слухи венчают тебя с другим. Как его, Максимилиан? Северный князь? — нежно пропела принцесса. Меня передернуло.

— Это мое личное дело.

— Тогда почему ты защищаешь Дариэля, если не он твой любовник?

Не покраснела я исключительно от приступа злости. Но ровный голос дался с трудом.

— Фактически и с Максимилианом отношения у меня чисто платонические. Дело не в этом. Я не могу позволить кому-либо причинить боль, тем, кого я люблю. Это немыслимо.

— Но Дариэль не…

— Похоже, мы с тобой по-разному понимаем слово "любовь", — сочувственно улыбнулась я. Проглоти это, кукла несчастная. — Но я тебя не осуждаю. Сложно, наверное, говорить о том, чего никогда не испытывала.

— Ты!

Не знаю, чему их там во дворце учат. Тарелки она швыряет прицельно, да. Но вот вряд ли когда-нибудь стирала сама. Иначе бы не рискнула оставлять на моей замечательной бежевой футболке отпечаток свекольного салата.

— Думаю, разговор можно считать оконченным, — я аккуратно промокнула пятно салфеткой, ничуть не расстроенная. Чтобы два таких великих алхимика, как мы с Дариэлем, не смогли справиться с какой-то свеклой!..

Меренэ молча поднялась и хлопнула дверью.

— Похоже, разговор не окончен, и тема осталась открытой. И чего она так взбесилась, — философски вздохнула я. — Это же меня оскорбляли. А я так, ответила.

— У Меренэ действительно проблемы с серьезными отношениями, — злорадно рассмеялся Дариэль. Никогда не видела его таким. Надо же, оказывается мой эльф — не концентрированная добродетель, он еще и ненавидеть умеет. Причем не только абстрактных вампиров. — Точнее, со взаимностью… Впрочем, у нас это семейное.

Последняя фраза прозвучала мрачновато.

— Почему ты так решил?

Дэйр нервно запустил пальцы в растрепанную косу.

— Ты так и не ответила мне тогда.

Упс. Приехали. Кто-то не знал, как начать разговор, да?

— Ну… я не… это все так…

— Это просто — да или нет.

Дэйр резко развернулся, опуская руки на спинку моего стула. Лицом к лицу, так близко, что дыхание обжигало кожу. В висках застучало, словно разом перекрыли кислород.

— Но я…

Он пристально вглядывался в мое лицо, будто пытаясь отыскать там ответы на все вопросы. А я краснела и бледнела, старалась выдавить из себя хоть слово — и не могла. "Что делать, что делать?" — лихорадочно проносилось в голове.

— Понятно, — с горечью сказал Дариэль, прикрывая глаза. А потом наклонился и прикоснулся к моим губам. Пока только прикоснулся. — Вдруг это поможет тебе принять решение…

Последние слова я скорее угадала, чем услышала. А потом стало как-то все равно.

Мне стоило бы лучше держать себя в руках. Если я не собираюсь говорить «да», зачем тянуться за ним? Зачем скользить ладонями по спине, теребить косу? Зачем?..

Я дрожу. Почему здесь так жарко, ведь окно открыто?

Вкус корицы — горький. Каким бы сладким ни был ее аромат…

Задыхаюсь.

Пытаюсь отстраниться — но меня держат крепко. Одна рука на затылке, другая обжигает спину сквозь тонкую ткань футболки. Обжигает в прямом смысле, лучась изменчивой силой целителя. Никогда не думала, что на моих нитях можно играть такие мелодии…

Уже не кровь бежит по венам — раскаленная тьма.

Он отстраняется сам, когда я уже начинаю терять сознание.

— Дэйр…

Так странно видеть мудрого, всегда спокойного эльфа растерянным, раскрасневшимся, с расширенными зрачками.

— Я не хочу на тебя давить, Нэй, — о, да, что же это было только что, если не давление? Вот она, твоя темная сторона, Дэйри… — Я знаю, ты считаешь, что любишь его, — неуверенно продолжил целитель. Я хотела отвести взгляд, но не смогла. — И поэтому не прошу тебя принять решение сейчас. В конце концов, ты несовершеннолетняя, даже по человеческим меркам, и с моей стороны…

Дариэль вконец смутился и опустил глаза.

— Дело не в возрасте, — тихо возразила я. Ну что же такое со мной творится? Почему никак не могу успокоиться?

— И в нем тоже, — невесело улыбнулся Дэйр. — Ты еще ничего не видела в этой жизни. За тобой никогда не ухаживали… серьезно. И поэтому очень легко ошибиться и принять за любовь — влечение или влюбленность. Или дружбу, — добавил он совсем тихо. — Поэтому прошу об одном — подумай.

Дэйр сунул руку в карман и протянул мне… кольцо на цепочке. Золото и изумруды, цвета дома Ллиамат.

— Послушай, я не могу…

— Надень это, — мягко перебил меня эльф. — Принятие кольца еще ни к чему не обязывает. Если ты носишь его на цепочке — значит, что обещала подумать. Давай договоримся так — когда ты найдешь своего вампира и вылечишь его, то вспомнишь обо мне… и либо наденешь кольцо, либо вернешь обратно.

— Дэйр… — беспомощно выдохнула я, чувствуя, как застегивается на шее цепочка. Металл приятно холодил кожу.

— И еще, Нэй… Что бы ты тогда не решила — я в любом случае буду ждать тебя в Кентал Савал. Не хочу терять тебя… никогда…

И тихо вышел, оставив меня на кухне, одинокую и растерянную, окончательно запутавшуюся в своих желаниях.

Я подумаю, Дэйр. Обещаю.


На следующее утро целитель ни единым словом не намекнул на произошедшее накануне. Словно бы и не было ничего. Только цепочка с кольцом болталась у меня на шее, как напоминание-обещание.

— Как спалось?

— Неплохо. Эх, я, наверно, на неделю выспалась, — немного виновато добавила я, глядя на часы. Стрелки указывали на половину первого.

На самом деле, проснулась я еще давно, но никак не могла заставить себя спуститься вниз и посмотреть Дариэлю в глаза. Да только все старания оказались тщетны — кажется, я вообще никогда не смогу глядеть на него, не вспоминая от тех двух поцелуях.

— Дэйр… — неуверенно позвала я, балдея от собственной смелости.

— Да? — эльф отвлекся от заваривания травок в чайнике и рассеянно глянул из-под челки.

— Ты вчера сказал, что любишь меня… почему? — ох, мое косноязычие!

— Почему сказал? — усмехнулся Дариэль, выгибая бровь. И смотрелось это не так театрально, как у Максимилиана, а… нет, я не сравниваю. Нет, нет.

— Почему любишь. Ведь мы… разные, — я с трудом заставила себя произнести последнее слово. — Ты старше. В сотни раз. Ты умнее. Ты красивее. Ты талантливее. Ты столько всего увидел, познал… вряд ли я могу чем-то тебя удивить, — добавила я виновато. — Так почему?..

К моему удивлению, эльф от души рассмеялся.

— Нэй, маленькая… Как объяснить необъяснимое? Разве любят за что-то? За ум, за красоту, за талант? Не знаю… — он покачал головой. — Нэй… я всегда тебя любил. С самой первой встречи, тогда, на пороге моего дома, когда ты была еще ребенком, — голос звучал задумчиво. Я поймала себя на мысли, что слушаю Дариэля с ощущением, что он рассказывает мне одну из своих чудесных сказок. — Но эта любовь ощущалась такой разной… Она изменялась. Был ли тебе нужен старший брат, учитель, друг… я был им. Думая только о том, как лучше для тебя. Но сейчас… — золотистые ресницы приподнялись. В темных глазах бушевало изумрудное пламя. — Сейчас я смотрю на тебя и понимаю, что впервые хочу что-то для себя.

От последних слов меня обдало жаром. Я судорожно вдохнула и сцепила руки на коленях в замок. И это — Дэйр?

— Я понимаю, что тебя волнует, — продолжил эльф, продолжая рассматривать меня своими невозможными глазами. Почему я раньше не замечала, какой он красивый? Даже когда была в него влюблена — тогда, целую жизнь назад. — Неравенство… такое удобное слово. За ним так легко прятаться от жизни. Возраст? Что в нем такого? Ты не человек, чтобы впадать в прострацию от слов "ему тысяча лет". Эстаминиэли не стареют — когда-нибудь и тебе стукнет тысяча, — улыбнулся он. А мне стало плохо. Тысяча лет, мамочки…. Мне сейчас только семнадцать, скоро будет восемнадцать, но и эта цифра кажется мне огромной. А двадцать лет — вообще почти старость! — Талант… тут можно и поспорить. Уже сейчас ты — королева, владеющая уникальной силой. Знания? Это дело наживное. Красота? — голос его начал медово плавиться. — Нэй, ну кто тебе сказал, что ты некрасива?

По спине пробежали мурашки. Я сглотнула и отвернулась. С таким Дариэлем спокойно общаться было невозможно.

— Ты прекрасна… — шепот раздался над самым ухом. Кожу щекотнуло теплым выдохом. — Веришь мне?

— Дэйр! — я вскочила со стула, дернулась в сторону и успокоилась только тогда, когда отгородилась от несносного эльфа столом. — Прекрати! Когда ты так делаешь, я думать не могу ни о чем, кроме… кроме…

— Кроме? — подначивающе улыбнулся целитель.

Я покраснела.

— Сам догадайся. А, у тебя чайник выкипает, — я суетливо метнулась к плите, скрывая пылающее лицо. Ох, мало мне было Максимилиана… Опять этот вампир влезает в мою голову! — Э-э… Давай поговорим о чем-нибудь другом?

— Хорошо, — пожал плечами эльф, принимая прежний, домашне-уютный вид. Я вздохнула с облегчением. Зря я начинала эту тему, ой, зря…

— М-м-м… Ты уже разобрал книги, которые мы вынесли из подземелья?

— Да, — рассеянно кивнул Дариэль. — Разобрал. Не удержался. Очень интересные попались экземпляры.

Я замерла.

— Это то, что было нужно?

— Определенно, — улыбнулся целитель. Насквозь меня видит, похоже. — Не волнуйся за своего вампира. С такой базой разработка энергетического эликсира — дело времени и техники.

— А вот со временем проблемы, — вздохнула я. — У нас есть год, максимум — два. Знаешь, — мой голос дрогнул, — я никогда себе не прощу, если не успею.

Дэйр отвел глаза. Боги, что я делаю. Заставляю несчастного эльфа спасать жизнь соперника… На мгновение представилось, что если бы Северный князь умер, то, возможно, это сделало бы целителя счастливым… и освободило бы меня.

Закружилась голова. Во рту стало сухо.

Я… без Максимилиана? Любимая и влюбленная… в другого? Без жертв, истерик, предательств и недомолвок?

Нет.

— Нэй, что с тобой? — голос Дариэля доносился, как сквозь ватное одеяло. Почти как в бреду, я осела на пол, прислоняясь затылком к деревянной стене.

Непостоянный, лживый, жестокий, самовлюбленный мальчишка… Что ты сделал с моим сердцем, если при одной мысли, что тебя может не быть, земля уходит из-под ног, а мир проваливается в черно-белую бездну? Почему я люблю тебя, а не…

— Найта, Найта, не пугай меня… Посмотри на меня, слышишь?

Теплые руки поддерживают, оберегают, обещают покой.

— Дэйр… Мы ведь успеем, да?

Эльф придвинулся совсем близко и заглянул мне в глаза. Он улыбался. И дышать становилось как-то легче.

— Клянусь тебе, Нэй. Мы успеем.


Остаток дня прошел… мимо. Мы болтали на посторонние темы, стараясь не затрагивать ничего личного, обсуждали проблемы алхимии и магии, перебирали трофеи из Кентал Наттэй. Я и не заметила, как опустились сумерки.

А вечером дом наполнили запахи готовящейся еды, звуки голосов и смех.

— Что такое? — я спускалась по лестнице, сонно потягиваясь. Успокаивающие отвары, которыми напичкал меня Дариэль после приступа, все еще оказывали действие, притупляя реакции. — По какому поводу праздник?

Ответом мне стал громовой хохот присутствующих.

— Сестра, ты крута! — хмыкнул Хэл, откладывая книгу на подлокотник. — Уважаю… Забыть о собственном дне рождения?!

— Что?.. — я с глупым видом застыла на последней ступеньке, лихорадочно подсчитывая. Разве?.. Нет, точно… — Но двадцать второе марта только через четыре дня…

— Ну… — задумчиво протянула Ани, накручивая на палец прядку. — Вообще-то сегодня. Если честно, то мы ужасно боялись, что ты не придешь в себя до этого времени. Все-таки травмы были серьезными.

— Э-э… постойте… Вы хотите сказать, что я провалялась в постели четыре дня? — цифра определенно не желала укладываться в мозг. Как-то не верится. Даже с точки зрения гигиены — четыре дня в неснимающихся доспехах… Хм…

— Вообще-то пять, — порадовал меня Дариэль, с убийственно серьезным видом втыкающий свечки в торт. — Честно, ты нас ужасно напугала тогда. Слишком все это смахивало на энергетическую кому — жизненные процессы почти остановились, один вдох в десять минут, зрачки на свет не реагируют… Но потом леди Элен сообразила, что твой организм просто перестраивается сообразно циклам развития эстаминиэль. Тем, о которых ты мне рассказывала. Наверное, шок спровоцировал. Но как только изменения зафиксировались, ты пришла в себя… Жаль, я при этом не присутствовал.

Я ошалело хлопала ресницами. Значит, перестройка по образу и подобию эстаминиэль… Что ж, это многое объясняет. В том числе и провалившиеся вникуда четыре дня. Но как же так?

Тряхнув волосами, я метнулась к зеркалу в гостиной. Покрутилась, оглядывая себя со всех сторон. Вроде бы ничего необычного. Шевелюра — встрепанная, как обычно, изменений фигуры не наблюдается, глаза прежние — светло-зеленые, непонятного оттенка, сейчас заспанные и слегка удивленные.

Ничего не понимаю.

— Но я же такая же, как была! — вырвался крик души. — И это, по-вашему, один из возрастов? Какой же именно?

— Как это — какой? — ласково улыбнулась мама. За все это время она не произнесла ни слова, наблюдая за мной с какой-то ностальгической нежностью. — Любовь, конечно. Это же совершенно очевидно, Найта… — вздохнула она, а Дариэль взглянул на меня так, что я покраснела. — А ведь еще недавно ты была таким ребенком!

— Она и сейчас ребенок, — фыркнул брат. — Феноменальная наивность и зацикленность на внутренних проблемах — это очень даже подростковое.

— Хелкар!

— А что такого, мам? — возмутился юный некромант.

— Ничего, Халли, ничего.

Не успела я опомниться, как меня вытолкали из гостиной под предлогом, что "здесь готовится главный сюрприз, ты же не хочешь все испортить, да, Нэй?" и затолкали обратно в комнату. Лиссэ, выпроводив Хэла и Дэйри, торжественно вручила мне аккуратно перевязанный сверток… с очередным платьем.

Лучше б я в подземелье осталась!

— Нэй, не упрямься, тебе очень пойдет, — сюсюкала Ани, забегая то справа, то слева и жалобно заглядывая в глаза.

— Найта, невежливо отказываться от подарка. Найта, не обижай уважаемую Лиссэ. Найта, послушай меня, родная мать плохого не посоветует, — флегматично бубнила леди Элен с дивана, не отрываясь от просмотра книги из Кентал Наттэй.

— Ты, милочка, совершенно зря волнуешься, оно очень даже скромное, уж поверь моему опыту, — наставляла меня Лиссэ, тыкая в нос подарком. Я вертелась и отнекивалась, чувствуя, что все это бесполезно.

Короче говоря, было ужасно весело и шумно.

В конце концов меня уговорили одеть злосчастное платье — синее, с рельефной белой вышивкой, из посверкивающей ткани, с пышной многослойной юбкой до колена и открытыми плечами. Как ни странно, к нему идеально подошел браслет Рэмерта. Я боялась, что меня спросят, что это за кольцо висит у меня на шее, но Лиссэ только многозначительно переглянулась с Элен и заправила его за шиворот, оставляя на виду одну цепочку. Потом меня отловили, усадили в кресло и — о, ужас! — уложили волосы в подобие эльфийской высокой церемониальной прически из локонов и косичек. Похвалили за терпение и сбежали — готовить упомянутый сюрприз. А я осталась сидеть в комнате, боясь даже пошевелиться, чтобы не дай бог не попортить прическу — еще раз процедуру укладки я бы не вынесла!

К счастью, долго ждать не пришлось. Спустя некоторое время я уже стояла в гостиной, украшенной лентами и шариками, диковинно смотревшимися в эльфийском интерьере, и принимала поздравления и подарки. От Хэла — книгу по алхимии, от мамы — серебряную диадему с зелеными камнями, передававшуюся в нашей семье по наследству. Дэйр — вот умора-то! — вручил плеер последней модели и стилет из кости, смазанный хитрым ядом. Поздравляя, эльф, ничуть не стесняясь присутствующих, сладко поцеловал меня в губы, нарываясь на возмущенный крик Хелкара "И ты туда же!".

Последней ко мне подошла Ани.

— Знаешь, Нэй, я долго не знала, что тебе подарить… Конечно, настоящее совершеннолетие еще не скоро, но восемнадцать лет по человеческим меркам — это серьезная дата. Поворотная точка, по-своему… — эльфийка улыбнулась. — Скоро многое поменяется в твоей жизни. Поэтому я решила, что лучше всего будет дать тебе то, что будет всегда напоминать о времени, которое ты провела здесь, Кентал Савал.

Ани — потрясающая художница… Теперь я осознала это в полной мере.

На этой картине уместились мы все. Я стояла, облокотившись на ветку яблони, и мечтательно-грустно смотрела вдаль. Дэйр сидел у моих ног, откинув голову назад, словно ловя каждое мое движение. Против обыкновения, волосы целителя на картине не были заплетены в косу — художница пожелала увидеть рассыпанную по его плечам золотисто-медовую волну. Хэл сосредоточился на игре в шахматы с Ани, задумчиво, разглядывающей черно-белые фигурки. Справа, на пороге устроились за чаепитием Элен и Лиссэ, снисходительно поглядывающие на «молодежь».

А вокруг — пьянящая весна, утопающая в ворохе розово-белых лепестков и острых зеленых стебельках травы. Весна в Кентал Савал…

— Ани… Но как?!.. — от охвативших меня эмоций я потеряла способность связно выражать мысли. Но то, что увидела в моем взгляде художница, очевидно, заменило все похвалы и благодарности на свете.

— Я заставляла всех позировать по отдельности, — тихонько пояснила юная эльфийка. — А потом соединила все наброски и этюды в этой картине… Самым трудным было подловить тебя, Нэй, но я справилась. По-моему, получилось неплохо…

— Неплохо?! — наконец, отдышалась я. — Картина замечательная! Ани, это… это… это лучший подарок на свете! Я люблю тебя, честно!

— Ну вот, я же говорила, что возраст очевиден, — заметила в сторону мама. Все рассмеялись, только Дэйр как-то грустно посмотрел на меня.

А потом еще было застолье, и свечки на праздничном торте, и много добрых слов и воспоминаний о светлых днях в Дальних пределах. Все было так тепло, так близко, так по-настоящему… Расходиться по комнатам не хотелось. Неудивительно, что спать мы легли глубоко за полночь.

Ближе к вечеру следующего дня мама засобиралась в Приграничный — ей нужно было кое-что забрать у Айч, кое с кем переговорить, отловить пару старых знакомых… В общем, все как обычно. Мы с Дэйром и Хэлом отправились ее провожать. Брат решил остаться в Дальних пределах еще на недельку, благо Рэмерт отпросил его из Академии — "позаботиться о больной сестре". Мама тоже собиралась задержаться в Кентал Савал, когда разберется с делами.

Мы шумной веселой компанией вывалились из телепорта на площади и проводили Элен до дома Айч, благо это было недалеко. По дороге я заметила, что город выглядел как-то странно: мало прохожих, часть огней не горит, люди настороженные. Нет, поспешила успокоить себя я, если бы случилось что-то серьезное, нас бы уже давно предупредили, вести до Кентал Савал доходят быстро…

Айч встретила нас на пороге, недовольно отстукивая ногой по ступеньке.

— Ну, где тебя носило, Элен! В такое время опасно ходить маленькими группами… Хотя что тебе, ты у нас эстиль, да и у Найты ранг не маленький, но пожалела бы меня! Одной здесь страшновато, между прочим, а жильцы два дня как съехали…

Сердце трепыхнулось от дурных предчувствий.

— Стой, стой, Айч, по порядку. Что случилось? Почему одной тебе опасно? — быстро сориентировалась и взяла под контроль ситуацию Элен. Дэйр недовольно хмурился, поглядывая по сторонам. Похоже, ему тоже было не по себе.

Светло-серые глаза Айч смотрели предельно серьезно.

— А разве вы не знаете? Началась война.

В глазах резко потемнело, и последнее, что промелькнуло у меня в голове, прежде чем я провалилась в беспамятство, было:

"Так и знала, что инквизиция не оставит меня без подарка!"


ЛУЧ ЧЕТВЕРТЫЙ. О ЛЮДЯХ И ВОЛКАХ


— Как вы считаете, князь, — она задумчиво опустила подбородок на сложенные ладони. — Можно иногда пожертвовать одной жизнью ради спасения многих? Или чужой жизнью — ради спасения дорогой для себя лично?

Задумчивый вишневый взгляд встретился с испытующим золотым.

— Иногда первое решение бывает единственно верным, — со вздохом согласился собеседник. — Но важно отличать те ситуации, когда нам хочется спасти своих близких за счет тех, к кому мы равнодушны. Все люди кому-то дороги… И жертвовать кем-то из личных побуждений — неправильно.

Она медленно закрыла глаза.

— Вы говорите это, опираясь на личный опыт?

— К сожалению, — подтвердил он. — Самый последний подобный случай напрямую касается наших общих знакомых… Точнее, моего друга и вашей подруги, леди… Но зачем вы спрашиваете? Если я не ошибаюсь, вы уже сделали выбор?

— Да, князь. К сожалению, это было необходимо.

Они помолчали.

— Соболезную, леди…


Чем дольше знаю я людей,

Тем больше нравятся собаки:

Когда, мой друг, дойдет до драки,

То пес окажется верней.


Чем дольше я гляжу в глаза

Всецело преданных мне псов,

Тем больше я люблю волков,

Свободно рыщущих в лесах.


Но ночью мне терзает слух

Тоскливый, одинокий вой.

И я, стремясь вернуть покой,

Тогда тянусь к тебе, мой друг.


Увы, забота книзу гнет.

Уйду я от тебя скорей,

Среди других пожить людей…

И завершится оборот.


Во всех наших неприятностях мы виноваты сами.

Это немудреное изречение следует золотыми буквами написать на серебряной пластинке и повесить… Ну, скажем, над компьютером, чтобы уж раз-то в день точно перечитать и проникнуться. Увы, ввиду насыщенной личной жизни (нет, это совсем не то, о чем вы подумали), я давно забросила и родной ноутбук, и бережно лелеемые в школьные времена конспекты по философии. А потому возможность резко поумнеть, раз за разом вникая в смысл этих дивных слов мне явно уже не светила… Но в самое ближайшее время, полагаю, такой шанс обязательно появится. В добровольно-принудительном порядке.

А все дело в том, что я — эстаминиэль, ведьма в третьем и самом прекрасном возрасте, и, наконец, просто взрослая, восемнадцатилетняя девушка — умудрилась вновь загреметь на школьную скамью. Да еще на заграничную. Дэйр, когда узнал, смеялся как ненормальный. Брат же ехидно заявил, что это вполне в моем стиле. И, мысленно перебирая события прошедшего года, не могу с ним не согласиться. Ровно тринадцать месяцев назад, в июле, я приняла судьбоносное решение — заняться разработкой антидота к солнечному яду, чтобы спасти Северного князя. И после этого последовательно начала влипать в неприятности. Для начала ввязалась в расследование убийств на жарком южном побережье. Потом восстановила против себя почти весь преподавательский состав Академии и была с позором изгнана из оплота знаний… И — апогей моей невезучести — чуть не угробилась на пару с Дариэлем, исследуя подземелья Темных пределов в поисках необходимой для работы книги.

Вроде бы все.

Ах, нет, забыла упомянуть самое позорное. И как я умудрилась грохнуться в обморок на глазах у мамы и Дэйра, не дослушав, что говорила Айч?

Конечно, неосторожно обороненное невезучей ведьмой слово «война» заставило понервничать всех. Но лишиться сознания изволила только я. Потом меня долго приводили в чувство, успокаивали, поили мятными отварами (Дэйр постарался), отчитывали (мама была очень недовольна)… А под конец все же объяснили, что Айч, по обыкновению, слегка преувеличила и до открытых военных действий еще далеко. После этих слов я немного расслабилась и даже выслушала то, что мне пытались объяснить в четыре голоса Элен, Хэл, Лиссэ и сама Айч. А там было ради чего навострить уши.

Самая шокирующая и таинственная новость — исчезновение инквизиции. Всего за одну ночь из столиц, городов, городков, поселков и деревенек бесследно пропали все, кто имел отношение к смотрителям — от мелкой сошки, вроде осведомителей и шпионов, до полностью укомплектованных элитных отрядов и высшего руководства. Здания остались нетронутыми, но внутри не удалось обнаружить ни единого следа пребывания Ордена контроля и созидания. Чистые до стерильности помещения — ни завалящей бумажки с черновиками коварных планов, ни зацепившегося за косяк обрывка форменной одежды.

Конечно, пропавший Орден пытались искать. Но тщетно. Не помогало ни вампирское чутье, ни магические заклинания, ни ведьмины гадания. Казалось, что смотрителей прикрывает божественная рука… или демоническая.

Колдовской мир бурлил, как котел с зельем. Слухи и нелепые предположения наслаивались одно на другое, словно краски на картине сумасшедшего художника. Поговаривали, что в отдаленных уголках стали пропадать слабые, молодые ведьмы, что вампиров-одиночек давят в закоулках, как мух, что Академию, полноценно работавшую во время эпидемий и бунтов, переводят на карантинное положение… Но что из этого правда, а что досужий вымысел, не знал никто. Редкие осведомленные персонажи делали таинственные глаза и грустно улыбались, не опровергая слухи, но и не подтверждая их.

На фоне этого мои мелкие домашние неприятности и душевные терзания отошли на второй план. А потом я вернулась в Зеленый… и завертелось.

После пяти месяцев, проведенных под крылышком Дариэля, в тиши и царственном спокойствии Дальних пределов, шумный человеческий город с его давкой и суетой ворвался в мою душу предчувствием карнавала. Первое время, каюсь, шарахалась от автомобилей и навязчивых консультантов в торговых центрах, но потом заново пообтерлась, привыкла и даже осознала, что все это время скучала по людской толкотне на улицах. В немалой степени этому поспособствовали старания подруг, вытаскивавших меня "в общество" при первой же возможности. Честно говоря, до моего отъезда в Академию и Кентал Савал мы редко собирались всей компанией, разве что на пикники да по большим праздникам. А в последнее время, даже направляясь в магазин "по шмоткам", вызванивали друг друга и сбивались в стайку. То ли связь Звезды действовала, то ли долгая разлука — не знаю… Но меньше, чем втроем, мы уже не ходили.

Вот и сейчас компанию Джайян, озаботившейся, наконец, выбором университета, составили мы с Айне. Четвертым прибился пофигистичного вида маг эльфийских кровей, приходящийся нашей мастерице ветров то ли парнем, то ли близким другом — так сходу и не разберешь. Знакомы с ним мы были давно, пожалуй, уже года четыре. Представляясь впервые, маг невнятно пробурчал длинное имя, что-то вроде Пассер Ди Иллигерус, и тут же предложил не морочиться и звать его просто Птицей — с детства, мол, прозвище, уже привык. Обаятельно улыбнулся, вызывая в ответ невольные улыбки, сунул большие пальцы в карманы джинсов и пристроился справа от Джайян незаметной тенью, нисколько не напрягая нашу девчачью компанию своим присутствием.

Что сейчас действительно вызывало неудобство, так это необходимость носить маски. Мне, убравшей волосы в косу и занавесившей лицо длинной челкой, досталась простенькая, всего лишь смазывающая впечатление, а вот девочкам не повезло. Матово-золотые локоны и тяжелый, пронзительно-желтый взгляд пророчицы мог укрыть только качественный морок, ощущавшийся мягкой теплой паутиной. Джайян, не умевшей плести подобные чары, достался амулет со схожими свойствами. Странно, казалось бы, во внешности нашей мастерицы ветров не было ничего необычного, неприсущего людям — непослушные пшенично-русые пряди, бархатистая кожа с легчайшим налетом загара, четкие линии лица, каре-зеленые глаза с хитринкой… Но тем не менее, попадая в любое человеческое общество без маски, Джайян мгновенно оказывалась в центре внимания… не всегда безобидного. Не спасало даже молчаливое присутствие Птицы за плечом. Вот и приходилось накладывать мороки и бессовестно отводить честным людям глаза…

Непростое дело, особенно в таком месте, как Ежегодная ярмарка образования в Золотой столице. Под проведение этого масштабного мероприятия отвели выставочный центр в западном округе. На четырех этажах разместились представители институтов и университетов из обеих столиц и всех мало-мальски значимых городов, учебных центров, курсов всего-о-чем-только-можно-мечтать, колледжей и академий. Акулы и акулята от образовательной индустрии суетились, зазывали на тесты, раздавали листовки и солидно гнусавили у стендов о благах, ожидающих абитуриента, прибившегося именно под их кров. Джайян, с азартным видом метавшаяся по залам, надолго застряла у стола Медицинского университета, почтительно внимая немолодой женщине в белом халате. Мы с Айне понимающе переглянулись и отправились прогуляться, оставив неугомонную валькирию на попечение Птицы.

Через полчаса мы обошли весь первый этаж и поднялись на второй. Я шутки ради набрала целую кипу листовок и теперь с интересом их изучала, пытаясь выстроить на руинах радостных обещаний картину реального процесса обучения. Получалось плохо. Айне, перехватившая у меня половину стопки, занималась тем же самым, судя по выражению лица — гораздо более успешно. Конечно, она же происходит из человеческой семьи, наверняка ей родители рассказывали о бурной юности, проведенной за партой. Вот пророчица мельком проглядела рекламку экономического отделения, взялась за следующую… и замерла.

Сила внутри меня шевельнулась горячим комком, реагируя на вспышку одного из лучей. Ощущение мгновенной мобилизации — вот что это было. Словно все мышцы разом напряглись и тут же расслабились.

Я нехотя подняла голову. Пророчица смотрела сквозь меня фирменным тяжелым взглядом. Мне это не сулило ничего хорошего.

— Нет, Айне. Что бы ты не видела, я не буду в это ввязываться. И не надейся, — как можно тверже сказала я. Приключений мне за последний год с лихвой хватило.

Не говоря ни слова, пророчица слезла со стула, где она до этого с комфортом сидела, поджав одну ногу, и поволокла меня через толчею вниз, на первый этаж.

— Айне, ты с ума сошла?!

Ноль внимания. На ладони, в которую вцепилась пророчица, наверняка останется отпечаток ногтей — так сильно впиваются пальцы. Да что же она увидела такого, что заставляет ее так нервничать? И, что самое непонятное, — действовать?

— Ты мне объяснишь или нет?

— Поздно, — хихикнула Айне, становясь прежней собой. — Пришли уже.

С этими словами моя так называемая подруга грубо толкнула меня в спину и захлопнула дверь.

Я оказалась в небольшой комнатке, уставленной столами. Все они, кроме одного, были заняты старательно строчащими в анкетах юношами и девушками.

— Вот и соискательница. Вовремя, — с сильным акцентом проговорила женщина в синем бархатном костюме. — Прошу вас, займите свое место.

Я послушно плюхнулась на место, недоумевая, зачем понадобилось Айне пристраивать меня за этот тест. Можно подумать, я пойду учиться в человеческий университет! Нет уж, мне Академия до сих пор по ночам в кошмарах снится… Так, посмотрим, что тут у нас… Кажется, иностранный язык. Островной. Хм, я его не знаю, но вот Элен, кажется, прекрасно говорит на этом самом распространенном в современном мире наречии. Язык бизнеса и дипломатии, науки и культуры… Ха. Пользоваться шпаргалками, конечно, нельзя, но про память матерей никто ничего не говорил, верно?

Тест я прошла дольно быстро, небрежно заполнила анкету с личными данными, накатала стандартную отписку на вопрос "а почему именно вы должны получить главный приз?" (что за приз такой, кстати?), сдала документы иностранке в синем костюме и отправилась отлавливать пророчицу-интриганку.

К моему величайшему разочарованию, Айне уже успела удрать с ярмарки, предупредив Птицу о мифических срочных делах. На мои расспросы маг только виновато улыбнулся и, небрежно взъерошив коротко остриженные волосы, предложил поискать ее дома. Я поблагодарила, попрощалась и последовала его совету.

Айне как сквозь землю провалилась. Удивленная и разозленная, я почти решилась на магический поиск, когда через несколько дней на наш адрес пришло письмо из Центра изучения иностранных языков (ЦИЗа в просторечье) с уведомлением о том, что мне посчастливилось выиграть конкурс на поездку по обмену в заокеанскую школу. На конверте размашистой рукой Айне было начеркано:

"Удачи, Найта. Не подведи".

Я дважды перечитала надпись и поняла, что отвертеться не получится. Глубоко вдохнула, успокаиваясь, и отправилась объяснять маме, что в конце августа снова покидаю родной дом.

Надеюсь, рекомендация пророчицы окажется достаточно убедительной причиной…


Никогда не забуду этот перелет над океаном. Почти тринадцать часов провести в воздухе, в замкнутом пространстве авиалайнера, с невозможностью создать хоть какую-то иллюзию уединения… Честно говоря, я вздохнула с облегчением, когда самолет приземлился, и можно было наконец встать и размять ноги.

Конечно, воздушным транспортом дело не ограничилось. Пришлось садиться в машину, вновь поджимая ноги, и терпеливо ждать, когда автомобиль прибудет к месту назначения. Городок, в котором располагалась новая школа, был более чем провинциальным. Лишь тридцать пятый по величине округ страны (до сих пор никак не могла отучиться называть ее Заокеанией на ведьминский манер), графство Короля-и-Королевы, поселение Роща белых акаций — таков был теперь мой адрес. Старшая школа имени Святого Джеймса — видимо, единственное учебное заведение, не сумевшее отвязаться от программы "студенты по обмену". Мой встречающий, по иронии судьбы звавшийся Джейми Сайнтом, уже успел поведать, что жить я буду в семье владельца пекарни и его супруги, попечительницы школьного совета, что фамилия их Грэймены, что в семье трое детей, но старшая дочь в прошлом году поступила в столичный колледж и навещает родителей только по большим праздникам… Во время подробного рассказа о младшей дочке, Элизбет, я еще как-то проявляла вежливый интерес, но когда господин Сайнт, энергично жестикулируя свободной от руля рукой, перешел к описанию мерзопакостного характера единственного сына семейства Грэймен, Ричарда, я с откровенно скучающим вздохом уставилась в окно.

Зелень, зелень, зелень. Нависающие над трассой ветки в резных листьях, размытые силуэты толстых стволов, плотный подлесок… Среди быстро мелькающих за окном зеленых исполинов я успела уже различить клены, вязы, редкие вкрапления сосен, разлапистые каштаны и возвышающиеся над сплошным лесным покровом кроны тюльпановых деревьев. Если бы я никогда не бывала в эльфийских Пределах, это могло бы произвести на меня впечатление. А так… я скучала и размышляла.

Зачем Айне нужно было отправить меня сюда? В Заокеании практически нет магии, за исключением примитивного шаманства коренных народов. Говорят, раньше у чикахомини, мехерринов, монаханов и прочих памунков рождались ведьмы, но с приходом "белого человека" и началом истребительной войны Вечные и Изначальные отвернулись от континента. Да и вампиры как-то не прижились в местном климате — с их-то гибкостью! Только в больших городах можно встретить ар-шакаи и заезжих магов. Но, как ни странно, именно местные «фокусники» и «иллюзионисты» (ну не поворачивается у меня язык называть этих шарлатанов волшебниками!) известны на весь человеческий мир… Неисповедимы пути славы!

Итак, возвращаясь к нашей желтоглазой пророчице… Факты следующие. Айне что-то видит, и это что-то ее пугает. Подруга подстраивает каким-то образом то, что я выигрываю дурацкий конкурс по программе обмена. Меня заносит в богом забытый городок под названием Роща Белых Акаций на скучный континент, где даже нитей меньше, чем в иных местах.

Зачем ей это нужно?

Я вздохнула, косясь на провожатого. Слава богам, скорость у нас была черепашья, иначе давно следовало бы начать опасаться за свою жизнь. Уж больно подробно и живо рассказывает господин Сайнт, отвлекаясь от дороги…

Причин подобного поведения пророчицы может быть две. Первая, неприятная — мне угрожает опасность. Поэтому дорогие мои лучики решили отослать свою Найту от греха подальше, чтобы самостоятельно разобраться в проблеме. У версии один большой минус: гораздо проще было бы спровадить меня в Дальние пределы, под присмотр Дариэля. Хотя, что есть такое, с чем справился бы Дэйр и не справилась мама? Глупый вопрос…

Вторая возможная причина звучит как подпитка для моего самолюбия. Айне могла предвидеть какую-то катастрофу, предотвратить которую в состоянии только Дэй-а-Натье. Льстит, конечно, но вряд ли такое возможно. Если бы здесь начиналась действительно серьезная заварушка, то подруга ни за что не отпустила бы меня одну, понадеявшись на благоприятный исход пророчества.

Похоже, сразу и все я не узнаю… Придется разбираться на месте.

К слову, место назначения полностью соответствовало своему названию. Робинии, белые акации, были повсюду. По обочинам дорог, в садах, парках… Сейчас деревья не цвели, но весной, наверное, это было потрясающее зрелище. Джейми Сайнт, сворачивая к дому Грэйменов, успел уведомить меня, что городок славится производством меда и сладостями на его основе. Я незаметно сцедила усмешку в кулак. Мед я не особенно любила, разве что яблочный, из садов Кентал Савал. Ну, так то эльфийский, необыкновенный…

Машина остановилась. Джейми проявил недюжинное знание правил этикета: обошел машину и открыл для меня дверцу. А я-то думала, что его соплеменникам подобное поведение не свойственно… Как же, нарвешься еще на феминистку. Я фыркнула, но предложенной помощью с удовольствием воспользовалась.

Свежий, горьковатый запах воздуха почти опьянил меня. После четырех часов, проведенных в салоне автомобиля, наполненном испарениями кондиционера и дешевого ароматизатора, здешний ветер казался почти живым. Да и в самом этом месте было нечто особенное, отличающее его от прочих уголков континента…

Магия. Да, именно она. Словно некое божество или просто добрый дух укрыл Рощу Белых Акаций своим волшебным щитом-эгидой, отделяя ее от остального мира. И нити… нити благодарно звенели, посылая в сердца странный, тревожащий заряд. Их было больше, чем везде на этом материке, где я успела уже побывать.

Я осторожно коснулась пальцами одинокой нити, будто лаская котенка.

И все равно — слишком мало. Из-за этого окружающий мир выглядит таким… пустым. Не привыкла я к такому.

Дом, в котором мне предстояло жить, впечатлял размерами. Конечно, рядом с усадьбой Дариэля — ничего особенного, да еще вкус хромает, а вот по сравнению с нашей квартиркой в Зеленом — настоящие хоромы. Два этажа, стены цвета топленого масла, темно-красные ставни и черепица. Вместо сада, увы, были ровно подстриженные газоны. Посыпанная хрустящим гравием подъездная аллея, чуть дальше — приземистое здание, то ли гараж, то ли сарай, к крыльцу стелется выложенная светлыми плитками дорожка.

Короче говоря, вполне себе представительный дом для людей, чуть побогаче среднего класса. Те самые люди, кстати, то ли высоко себя ценили, то ли попросту не успели закончить уборку к моему приезду и теперь судорожно запихивали мусор под кровати и шкафы, так как на звонок среагировали только спустя пять минут. Мне-то ничего, я после перелета буквально спала на ходу, а вот господин Сайнт явно разнервничался. Лицо пошло красными пятнами, глаза сделались виноватыми, а неловкие узловатые пальцы то и дело стряхивали с манжет несуществующие пылинки. Когда дверь, наконец, открылась, он выдохнул с явным облегчением, обменялся приветствиями с супругами Греймен и официально представил меня.

— Мисс Ната Верманова, — я поморщилась, услышав свою «фамилию». У ведьм бывают только имена, особые, но, разумеется, и у меня, и у Элен, и у Хэла были нормальные паспорта с обычными данными. Так Найта превратилась в Нату, Хелкар в Виктора, Элен в Елену. Мама и с возрастом умудрилась смошенничать, вместо честных ста четырех лет значилось всего тридцать семь. В моем нынешнем паспорте, кстати, тоже стояла меньшая цифра — шестнадцать лет. Но это не столь важно. Дело в том, что свои «человеческие» имя и фамилию я оставила сразу после школы и не собиралась заново к ним привыкать, поэтому пришлось поправить Джейми Сайнта:

— Можете звать меня просто Найта, — и приветливо улыбнуться.

Миссис Грэймен, высокая полноватая женщина с отчетливым влиянием южной крови, просияла в ответ и тут же, оказывая ответную любезность, предложила звать её Габриэлой. "Точно южные корни" — подумала я, ненавязчиво разглядывая ее. И темперамент, и манеры совсем другие. Вот мистер Грэймен, напротив, поморщился, не одобряя такое сокращение дистанции. Похоже, он — из первых переселенцев, можно сказать, почти коренной житель, и страшно этим гордится. Даже имя у него было на редкость благонадежное — Томас.

Вообще, они смотрелись вместе довольно нелепо — высокая, смуглая, темноволосая женщина, с карими глазами и тяжелыми чертами лица, и среднего роста светлоглазый блондин, легко краснеющий и наверняка страдающий отдышкой. Она — экспрессивная, открытая, он — замкнутый, подозрительный. Бизнесмен до мозга костей. Единственное, что их объединяло — это массивность фигуры. Вряд ли Грэймены отказывают себе в лишней булочке за обедом.

— Найта, вы, наверное, устали с дороги, проходите, пожалуйста, я покажу вашу комнату, а Том и Ричард пока позаботятся о чемоданах. Верно, Ричи? — Габриэла послала нежный взгляд куда-то через плечо. — И, конечно, я познакомлю вас с нашими детьми. О, это совершенно замечательные ребята, вы наверняка подружитесь. Ричи, Лиз, выходите, не стесняйтесь.

Элизбет, или Лиз, как предпочла ее представить миссис Грэймен, похоже, действительно стеснялась. Этот маленький белокурый ангелок что-то пискнул в ответ на мое приветствие и сразу же скрылся за одной из дверей. А вот Ричард…

"У меня будут проблемы. Наверняка", — обреченно вздохнула я про себя.

Ричард Грэймен вряд ли знал, что такое стеснение. Слова «стыд» и «совесть» тоже не значились в его лексиконе. Он выглядел, как типичный представитель касты «популярных» в старшей школе — высокий, унаследовавший от матери смуглую кожу и чуть грубоватые черты лица, а от отца — блондинистую шевелюру и высокомерие. Готова спорить, что наш Ричард играет в школьной футбольной команде и занимает одну из верхних строчек негласного рейтинга популярности среди местных девчонок. Избалованный вниманием и всеобщим поклонением, скорее всего, считает себя пупом земли. Ко мне он отнесся с явным пренебрежением, но проигнорировать просьбу матери не решился и, скрипя зубами, потащил наверх оба моих чемодана. Ничего, пусть поработает, они не тяжелые… К тому же большинство самых важных и нужных вещей надежно спрятано в зачарованном рюкзаке, упакованном в меньший чемодан.

— … две ванных комнаты, одна внизу, другая наверху, и еще джакузи на улице. Бассейн располагается на заднем дворе, скромный, но нам хватает… — без умолку вещала Габриэла. Несмотря на сонливость, болтовня хозяйки дома меня не раздражала. Я чувствовала искреннюю симпатию к себе и готовность помочь в любой проблеме.

Когда я увидела душ, все мысли о сне мгновенно отошли на второй план. Ох, уж эта дорога… Долго я ее буду еще вспоминать. Как бы теперь вежливо спровадить Габриэлу и избавиться от слишком пристального внимания Ричи? Честно говоря, с тех пор, как я вышла из самолета, меня преследовало смутное ощущение, что я забыла какую-то важную вещь, и это очевидно для окружающих. Как будто вышла на улицу в тапочках, и еще не понимаю этого, но уже нюхом чую подлянку. Под взглядами Грэймена-младшего это чувство становилось почти физически ощутимым… Я нервно одернула юбку и перекинула косу через плечо. Сейчас я почти жалела, что для перелета облачилась в некое подобие делового костюма, а не в нейтральные джинсы с майкой. Хотела произвести благоприятное впечатление, как же… Вот и впечатлила, похоже.

Наконец Габриэла смекнула, в чем дело, и оставила меня наедине с вещами и душем, прихватив с собой сына. Я с облегчением вздохнула и тут же закопалась в чемоданы в поисках одежды на смену и банных принадлежностей. Распихивание вещей по шкафам не заняло много времени, а душ с ароматным гелем взбодрил, так что к обеду я спустилась вполне вменяемой и одетой в джинсовые штаны вместо юбки. Пусть не так изящно, зато вполне комфортно.

За столом миссис и мистер Грэймен поддерживали вежливую беседу, больше интересуясь особенностями моей родины, чем биографии. Ричи сверлил меня презрительным взглядом, в котором, впрочем, без труда читалась заинтересованность, Лиз уткнулась в свою порцию картофеля со стейком и жутко стеснялась, краснея по поводу и без. Вообще Грэймены не произвели на меня впечатления крепкой, любящей и понимающей семьи, несмотря на многочисленные фото в рамках на полках и над камином в столовой и напоказ предупредительное отношение. Томаса явно раздражала говорливость и экспрессивность жены, Лиз чувствовала себя не в своей тарелке, Ричард снисходительно поглядывал на всех присутствующих. К середине обеда меня опять сморил сон, и на вопросы я отвечала коротко и неохотно. Беседа увяла на корню, и вскоре меня отпустили спать, пообещав разбудить вечером и рассказать про школу, расписание занятий и тому подобное. Я радостно согласилась и сбежала в спальню.


Хм, малыш?

Да?

Ты чего смеешься?

Ну… есть примета такая: спишь на новом месте — приснись жених невесте.

Хохочет.

Это намек?

Ага.

Замолкаю, собираясь с мыслями.

Ксиль… послушай, у меня для тебя сюрприз. Это что-то, что тебе очень нужно сейчас… Где ты? Ты сможешь приехать в Дальние пределы?

Быстро, жестко, холодно.

Нет. И забудь об этом.

Но… почему?

Почти плачу.

Если ты не хочешь встречаться с эльфами, приезжай в Зеленый. Я буду ждать… Мы…

Нет, Найта. Не будет никаких «мы». Ничего уже не исправить.

Но противоядие…

В голосе словно стукаются гранями осколки льда.

Никакое противоядие мне уже не поможет. Я не смогу вернуться. И мы больше не увидимся. Это последний сон.

Совсем тихо.

Прости, что заставил тебя ждать…

Максимилиан!

Тишина.

Максимилиан…


Подушка была влажной и горячей от слез. Живот сводило болезненными спазмами, и я тяжело дышала в мокрую ткань, давя всхлипы. Ну почему, почему так… Когда только-только появилась надежда, что все закончится хорошо, когда даже эльф, заклятый враг всех вампиров и соперник конкретно этого, предложил свою помощь…

Максимилиан больше не придет. Сны закончились.

Наверное, все могло бы быть по-другому. Если бы я сразу сказала ему о противоядии. Если бы Тантаэ разыскал его раньше. Если бы я не отпустила его тогда…

"Если бы, если бы… История не пишется в сослагательном наклонении. Даже личная", — ворчливо отозвалось в голове.

"Отстань от меня, Рэм, — вяло огрызнулась я. — Это не твое дело".

"Это дело стало моим, когда ты обратилась ко мне за помощью в исследовании, — сердито откликнулся некромант. — Не забывай об этом, дорогая ученица".

"Это не твое дело!"

"Повторяешься, сладкая, — хмыкнул Рэмерт. — Поверь, я не стал бы в это лезть, постоянно сидеть в твоей голове — сомнительное удовольствие, но сейчас ты так фонишь по связи, что истерику не заметит только глухой. Да возьми себя в руки, идиотка!" — некромант рявкнул так, что я подпрыгнула на кровати, мгновенно перестав всхлипывать. Слабо переливающийся в закатном свете браслет показался мне ужасно зловещим.

"Нервишки-то лечить нужно… Успокоилась? — ехидно протянул Мэйсон. — Так-то лучше. А теперь слушай. Что такого случилось? Ну, погрозился твой вампир больше не сниться. Ну, не может он сам приехать к тебе, не важно, по каким причинам. Но неужели ты просто опустишь руки, не пытаясь его найти? Честное слово, не узнаю тебя, Найта".

Пальцы непроизвольно сжались в кулак.

"Но что я могу сделать?"

"Ты можешь все. Только не надо жалеть себя и надеяться на других. Так-то, королева", — припечатал Рэмерт. Ощущение чужого присутствия исчезло. Я нервно расхохоталась. Вот так промывка мозгов! Сразу видно, что преподаватель с солидным стажем. Если бы не Рэм, неизвестно, сколько бы я еще кисла. А теперь — трясет немножко, но уже хотя бы могу соображать.

В дверь ненавязчиво постучали.

— Найта, просыпайся. Ты будешь спускаться к ужину? — жизнерадостно спросила Габриэла, заглядывая в комнату. Я поспешно занавесила заплаканное лицо волосами. Еще заметит, расспросы начнутся… Впрочем, всегда можно отговориться тоской по дому.

— Конечно, буду, — жизнерадостным мой голос мог показаться только уж совсем непритязательному слушателю, но, кажется, миссис Грэймен относилась именно к этой категории. — Спасибо, что разбудили.

— О, не стоит благодарности. Мы будем ждать тебя внизу, — дружелюбно улыбнулась женщина и оставила меня одну. Слава богам.

Плетение косы — успокаивающий процесс, особенно если волосы достаточно длинные. Приводя в порядок прическу, упорядочиваешь и мысли. Наверное, поэтому уже спустя пару минут ситуация с поисками Максимилиана уже не казалась мне такой безнадежной. Я даже составила примерный план действий. Во-первых, сегодня же вечером свяжусь с Тантаэ и узнаю последние новости. Если о Северном князе по-прежнему ничего не слышно, созвонюсь с Айне, пророчица вполне могла видеть что-то, что поможет мне в поисках. На крайний же случай… В той книге с заклинаниями для ведьм, которую я нашла в эльфийском дворце, мне встречалось описание одного интересного ритуала. «Притяжение» — более чем говорящее название. Необходимые компоненты я раздобуду. Вещи, принадлежавшие Максимилиану, наверняка есть у Пепельного князя. Ингредиенты для зелья позаимствую у Дариэля, он не откажет, или поищу какую-нибудь местную лавочку. Быть такого не может, чтобы в городе не торговали травами. Впрочем, это Заокеания, здесь все, не как у людей… то есть не как у магов. Но попытать счастья определенно стоит.

— Ты спускаешься или нет? — прервал мои размышления Ричард, нагло облокачиваясь на дверной косяк. Я вежливо улыбнулась, тщательно давя недостойное ведьмы желание наградить его заковыристым сглазом. В конце концов, это всего лишь избалованный ребенок. Мальчик! Он младше меня на целых два года.

— Да, уже спускаюсь. Спасибо за напоминание, Ричард, — мой голос вполне мог сойти за качественный мед, особенно в здешней темноте.

Маленький Ричи, естественно, не удостоил меня ответом, если не считать за таковой презрительное фырканье. Я горестно вздохнула. Нет, вряд ли мы подружимся. Габриэла все-таки оптимистка…

Семейным ужином это можно было назвать только формально. Ела только Лиз. Томас прятался за газетой, уделяя беседе и своей тарелке одинаково мало внимания. Ричард потягивал сок из запотевшего стакана, то и дело награждая меня странными взглядами, которые я никак не могла истолковать. Зато Габриэла говорила за четверых, умудряясь одновременно рассказывать о новой школе и расспрашивать о моей семье. Пока я успешно отделывалась ничего не значащими ответами, но меня уже начинал напрягать заданный в трех разных вариантах вопрос о работе Элен. "Моя мама — ведьма, она зарабатывает на жизнь изготовлением зелий и амулетов на заказ" — так ведь прямо не скажешь. Зарабатывает… Хм… Это ведь можно рассматривать, как частное предпринимательство, верно?

— А что с расписанием? — поинтересовалась я, уводя разговор в сторону от опасной темы. — Мне завтра надо будет подойти в администрацию? Или где там его берут?

— Нет, Ричи уже обо всем позаботился. Верно, солнышко? — ласково проворковала Габриэла, с нежностью глядя на сына. — Будь умницей, сходи за расписанием для нашей гостьи.

Блондин медленно встал, всем своим видом демонстрируя неудовольствие, и отправился наверх. Боги, а ведь моя комната находится прямо напротив его… Мы же все время будем сталкиваться. Решено, встаю завтра пораньше. Может, и не пересечемся тогда.

Но не успела я додумать эту замечательную мысль, как миссис Грэймен разбила мои надежды.

— Ричи проведет для тебя небольшую экскурсию по школе. Он на прекрасном счету у преподавателей, так что тебе будет гораздо легче освоиться среди сверстников, — хоть убей, не я не могла уловить связи между двумя этими утверждениями. — Знаете, наш мальчик играет за сборную школы. Он прирожденный футболист, — похвасталась Габриэла, подтверждая мои догадки. Ага, как же. Ричи — мистер старшая школа. Со всеми вытекающими обстоятельствами.

— Держи, — в мою тарелку с десертом шлепнулась кипа листочков. Габриэла охнула, Томас послал сыну укоряющий взгляд, возымевший не больше действия, чем оханье матери. Я только усмехнулась и аккуратно подцепила листы с расписанием, делая другой рукой незаметный жест под столом. Вопреки всем законам физики, крем и не думал размазываться по бумаге, целиком и полностью оставаясь на тарелке.

— Спасибо, Ричард, — сладко пропела я, демонстрируя чистое и сухое расписание. — Ты так добр ко мне…

Блондин отчетливо скрипнул зубами. Ничего, перебесится. Я ему не добровольная жертва. Хватит, натерпелась уже в старой школе. Так, глянем, что за уроки… Химия, литература, потом перерыв на обед, а после физика и история. Не так уж плохо. На химии вообще можно будет расслабиться — сомневаюсь, что местные преподаватели скажут мне чего-нибудь новое. Все-таки я не зря училась у Дариэля, а химия не сильно отличается от алхимии.

— Ричи поможет тебе выбрать какой-нибудь дополнительный предмет на твой вкус, — продолжала заливаться певчей птичкой Габриэла. — Верно, солнышко? Дополнительное образование очень важно для саморазвития, а сразу сориентироваться и определиться, чего ты хочешь, очень сложно, особенно для иностранки. Уж я-то знаю…

— Габи! — негромко произнес мистер Грэймен. Габриэла осеклась на полуслове. На мгновение на ее лице промелькнуло болезненное выражение, но женщина тут же взяла себя в руки и вновь улыбнулась.

— Верно, что же это я. Найта, наверняка ты захочешь осмотреть окрестности. Думаю, Ричард с удовольствием составит тебе компанию, правда, милый?

— Э-э… Благодарю за заботу, но сегодня мне хотелось бы отдохнуть, — быстро сказала я, пока бедняжку Ричи не разорвало от возмущения. — Дорога была очень утомительной, а завтра в школе мне придется не легко, поэтому лучше лечь пораньше… Кстати, а как я буду добираться до школы? — ухватилась я за нейтральную тему. — Здесь ходят какие-нибудь автобусы или что-то вроде?

— Раньше был специальный школьный автобус, которых доставлял детей на занятия, но после того случая… — Томас вновь неодобрительно глянул на жену поверх газеты. — В общем, Ричард довезет тебя на машине. Он в этом году получил права, и теперь вместо нашего папы возит Лиз на уроки. А теперь вы будете ездить втроем, правда, замечательно? — широко улыбнулась женщина. Я подавила вздох. Нельзя быть такой наивной, честное слово.

— Пойду прогуляюсь, — резко отодвинув стул, Ричард поднялся из-за стола. — Я договорился с друзьями.

— Но, Ричи… — беспомощно захлопала ресницами миссис Грэймен.

— Пусть идет, Габи, — заметил Грэймен-старший, не отрываясь от газеты. Я все больше проникалась симпатией к этому человеку. Сидит тихо, не лезет в душу с расспросами, но при этом замечает, что творится вокруг. — Нехорошо подводить… друзей.

Судя по тону, каким это было сказано, никаких ожидающих его друзей у нашего Ричи и в помине нет. Ну и хорошо, меньше общения — меньше возможностей испортить отношения. И вообще, в последнее время я все больше верю старой примете Лиссэ: "от блондинов хорошего не жди". Правда, она намекала на Дариэля, но это мелочи. Но светловолосые меня явно недолюбливают — сначала Моника непонятно за что взъелась, теперь вот Ричард…

— О… Конечно, — несколько растерялась Габриэла. — Разумеется, ты прав, Том. Но, может, Лиз составит тебе компанию? Ты ведь уже взрослая девочка, да, Лиззи? Посидите в комнате, поболтаете о своем, о девичьем? — подмигнула мне она. Не желая расстраивать добрую женщину, я согласилась. В конце концов, поговорить с Тантаэ я смогу и ночью.

К моему удивлению, общаться с Элизбет было вполне приятно. Она оказалась старше, чем я сначала подумала — почти тринадцать лет, а выглядела едва на девять. Стеснительность объяснялась просто — из-за проблем со здоровьем ("Слабое сердце", — смущенно пояснила сама девочка) Лиз до прошлого года не посещала в школу, занимаясь с репетиторами. Ей было трудно находить общий язык даже со сверстниками, а уж разговор с иностранкой не мог присниться и в страшном сне. А еще… еще она очень скучала по своей старшей сестре, Джессике.

У меня никогда не было младшей сестры, только не по годам серьезный брат. Но, думаю, с Элизбет мы поладим.

— Не сердись на Ричи, — заметила девочка, обнаружив, что я избегаю упоминаний о Грэймене-младшем. — Он сейчас бесится, потому что его Эмили бросила. Эмили сейчас с Элайджей вместе, а Ричи с Элом дружили раньше, они в одной команде, и мистер Спарк их всегда хвалил, а Саманта…

— Постой, постой, — я рассмеялась и замахала руками. Теперь, когда малышка освоилась, стало ясно, что пусть внешность наша Лиззи унаследовала от папы, но вот говорливость — явно от мамы. — Давай по порядку. Что за Эмили с Элайджей, и причем здесь мистер Спарк и эта самая Саманта?

— Ну… — мелкая забавно сморщилась, накручивая на палец прядку льняных волос. — Рич вроде как говорил, что Эмили, ну, его девушка, — Лиз смущенно уткнулась взглядом в пол. — А потом Эмили стала бегать с Элом. Эл — это Элайджа Саммерс, он с Ричи с детства дружит. Мистер Спарк — учитель физкультуры и тренер нашей футбольной команды… Мы, кстати, доходили до десятого места на чемпионате штата, — похвасталась девочка. — Мистер Спарк еще в младшей школе заметил, что у Ричи и Эла талант и взял их в команду.

— Ясно. А Саманта здесь причем? — Лиз так увлеченно рассказывала, что я почти всерьез заинтересовалась местным любовным треугольником и его окружением.

— Ой, Саманта — подруга Эмили, она раньше с Элом встречалась, а сейчас они все вместе рассорились, — пояснила Лиз. Эх, как все запутано. Герои мыльных опер вздохнуть спокойно — их дело есть, кому продолжить. — Жалко так. Саманта классная, — доверительно поделился со мной ребенок. — Она болельщица, и ее все любят. Когда я перейду в старшую школу, я тоже буду болельщицей.

— А Эмили тоже болельщица? — поинтересовалась я.

— Нет, Эмили, как ее, эта… вертихвостка. Так папа говорит, — смутилась Лиз. — Ой, а ты знаешь, что это такое? Ты так хорошо говоришь, что я забываю, что ты приехала из другой страны.

— Я понимаю ваш язык, как родной, — со вздохом призналась я и поежилась. Бр-р. Как вспомню эти жуткие заклинания, которыми вбивали в мою бестолковую голову знание островного наречия… Но результат того определенно стоил. Жалко, что нельзя таким же образом выучить эльфийский язык. Слишком сложная система пересекающихся значений слов и корней, такую ни в одно заклинание не вложишь.

— А я вот не знаю никакого другого языка, — расстроилась Элизбет.

— Ничего, выучишь еще, — успокоила я ее. — Вся жизнь впереди.

Ближе к девяти вечера малявку сморил сон, и я осталась одна. Мягкая кровать совершенно не привлекала. Может, потому, что я выспалась, а может быть, из-за страха убедиться, что Ксиль действительно больше не придет. Попытки связаться с Тантаэ успехов не имели — вампир то ли был занят, то ли по близости не оказалось ни одного зеркала, стекла или хотя бы лужи. С тоской взглянув на часы, я мысленно прикинула разницу во времени и набрала номер Айне. После двенадцатого гудка, когда меня уже посещало нескромное желание шваркнуть телефоном об стену, ответ все-таки пришел. Правда, не с мобильного.

— Доброе утро, Найта… — раздалось за спиной смущенное покашливание. — Или, вернее, доброй ночи!

— Тише, — зашикала я на пророчицу. — Люди спят… Еще засекут, как я объясню тогда наличие в моей комнате призрака подруги? Привет, кстати.

— Скажешь, что им это снится, — неуловимо улыбнулась Айне, скрещивая руки на груди. — Как долетела?

— Неплохо, — я присела на краешек кровати, с удовольствием вытягивая ноги. — Только у меня теперь аллергия на позу "спать лицом в колени". Слушай, Айне…

— Знаю, знаю, можешь не продолжать, — вздохнула подруга, устраиваясь рядом. Наверняка она просто села у себя в комнате, но умное заклинание сопоставило ее действия с окружающей обстановкой. — Неужели ты бы стала звонить в полночь только для того, чтобы узнать, как у меня дела?

— Айне… — с обидой протянула я. Хотя на самом деле мне было стыдно. Если бы не острая необходимость проконсультироваться с пророчицей, я вряд ли бы сегодня стала искать подругу.

— Да я не обижаюсь… — улыбнулась Айне, мечтательно уставившись в потолок. Желтые глаза приобрели теплый сливочный оттенок. — Когда я влюблюсь, я тоже немножко сойду с ума…

— Это предсказание?

— Вроде того…

Мы помолчали. Каждая думала о своем, но, наверно, в этот момент наши мысли оказались бы удивительно похожи, только люди в них были разные.

— К Тантаэ пока не суйся, новостей никаких, а вот дел у него и без тебя по горло, — негромко проговорила подруга, не глядя в мою сторону. — Это я не предсказываю, просто мы с утра созванивались, он интересовался, как ты добралась… С «притяжением» тоже не торопись, ты сама поймешь, когда для него наступит время. Пока ищи материалы для ритуала. Здесь. Больше ничего не скажу, а то получится пророчество.

— А так у меня будет выбор, — полуутвердительно-полувопросительно улыбнулась я. Когда Айне вела себя так серьезно, она выглядела гораздо старше своих лет. Мне вдруг подумалось, что если она и обретет вскоре возраст королевы, то это будет только Власть.

Подруга скосила в мою сторону глаза, словно подслушав мысли.

— Ложилась бы ты спать, Найта. Не выспишься, завтра будешь вареная.

— Это пророчество?

— А ты как думаешь? — уголки губ чуть дрогнули, намечая улыбку. Грустное лицо словно осветилось изнутри, теряя лишние годы.

Ровесница, смешливая, чуточку ехидная, мечтательная девушка. Как порой обманчиво первое впечатление! Так темный омут только притворяется спокойным и неглубоким.

— Ну так я пойду?

— До встречи, — вздохнула я. Отпускать подругу не хотелось.

— До встречи, — усмехнулась Айне. — Ты позвонишь мне… Уже завтра, — снова этот взгляд с хитринкой. — И еще, Найта… Я тебя прошу, будь завтра повнимательней. Не забудь что-нибудь важное, когда станешь собираться в школу. Иначе проблем не оберешься.

Вздох — и комната пуста.

— Ну вот, — недовольно пробурчала я, разбирая постель. — Опять напророчествовала. Неужели нельзя было нормально сказать? Думай теперь, что забудешь… Ну не штаны же.

Эх, Айне, Айне. Она всегда оставалась самой странной и загадочной из нас, и с каждым годом ее было все труднее понять. Сила эстаминиэль изменила ее меньше других — может быть, из-за ее редкого дара, может — из-за склада характера. Пророчицы всегда были властью, как воздух — битвой, жизнь — познанием, а иллюзион — любовью. Прочие могли выбирать… Я невольно вспомнила неприятный разговор с Риан незадолго до отъезда. Танцующая специально приехала в Зеленый, чтобы предупредить меня.


— Не кривись, Ар-Нейт. Я не шучу. Это все очень важно.

— Но почему именно я! — бешусь. — Половина королев в Совете — в эпохе любви. Им ты лекции не читаешь! Им не надо заводить питомцев! Им не надо влюбляться принудительно!

— Успокойся, ты все неправильно поняла, — быстро касается моей щеки прохладной рукой. — Не питомцев, а подзащитных. Не любить, а защищать…

— Да какая разница!

— Пойми, без опоры ты будешь беспомощна. Не сможешь призвать магию, кроме совсем уж элементарной. Ну подумай, Натье, ты получишь более выгодную позицию и возможность пользоваться своей силой, а взамен просто позаботишься о каком-нибудь человеке. Сделаешь доброе дело…

— Вмешательство магии в жизнь простых людей всегда приводит к трагедии, — цежу сквозь сжатые зубы прописную истину. Риан устало вздыхает. — И не называй меня Темной. У меня имя есть.

— Хорошо… Найта. Я не прошу решать прямо на месте. Приедешь, оглядишься… Обдумаешь все хорошенько. Выберешь себе подзащитного…

— Нет.

— Тогда судьба выберет его за тебя.


Против моих ожиданий, заснула я быстро, убаюканная воспоминаниями. Наверное, все же сказалась усталость от перелета, не утоленная коротким дневным отдыхом. Но в этот раз мне не снилось ничего…


— Вставай, деточка! Опоздаешь, — ласково проворковали за дверью. Я сдавлено хрюкнула в подушку, глуша смешки. Похоже, Габриэла за ночь свыклась с мыслью, что у нее появилась новая «дочка». Деточка, как же. Уж больно это Лиссэ напоминает.

— Хорошо, Габриэла. Спасибо, что вы разбудили меня.

— Спускайся, завтрак уже на столе.

Забег до ванной и обратно был выполнен с рекордной скоростью. Я мельком глянула вниз через перила, осматривая столовую. Оказалось, что славное семейство Грэйменов уже в полном составе собралось за столом, и ждут только меня. Сдавленно чертыхнувшись, я метнулась обратно в комнату, напяливая на себя первый попавшийся комплект одежды, благо перед отъездом Феникс основательно перетряхнула мой гардероб, избавив его от откровенно «неносибельных» вещей. Собрала волосы в аккуратную косу, перевязала лентой — все второпях. Челка никак не хотела ложиться правильно, пришлось зачесать набок и заколоть. Перед спуском в столовую я на всякий случай посмотрелась в зеркало — Айне предупреждала, что я могу что-нибудь забыть. Так, вроде все на месте, ничего не торчит, не напялено на изнанку, не перекручено. Узкая темно-зеленая юбка выше колена вполне сносно сочетается с бежевой вышитой блузкой. Ценники вроде оторвала… Ой, нет, один болтается. Так и знала. Наверное, Айне намекала именно на это.

— Доброе утро, — я выжала из себя ослепительную улыбку и придвинула поближе миску с хлопьями. Конечно, хотелось бы с утра чего-нибудь поосновательнее, но, видимо, здесь так не принято. Ничего, в школе перекушу.

— Как спалось на новом месте? — жизнерадостно поинтересовалась Габриэла. Похоже, энтузиазм этой женщины неиссякаем — сказывается южный темперамент. Томас покровительственно улыбнулся, глядя на супругу, и опять уткнулся в свежую прессу. Интересно, как он с таким аппетитом умудряется сохранять столь внушительную комплекцию? Издержки работы? Очередная заокеанская загадка.

— Неплохо. Не заметила, как наступило утро, — на этот раз улыбка вышла более искренняя. М-м-м, какие вкусные хлопья.

— Вижу, аппетит у вас отменный, — заметил Томас, сверкнув очками поверх листа. — Смена часовых поясов не слишком сбивает с жизненного ритма?

— Какой ритм после суток на ногах, — вздохнула я, отодвигая пустую миску. Завтрак подразумевал под собой также довесок к хлопьям в виде чашки кофе с тостами, но я постеснялась просить что-нибудь "на бутерброд". Заедать же ароматный напиток плохо подсушенным хлебом с намазанным на него подтаявшим маслом и ягодным джемом непонятного происхождения было выше моих сил. — Все в порядке, я даже выспаться успела.

— Хорошо, — кивнул мистер Грэймен и снова спрятался за газетой.

Смешно, но с завтраком я расправилась раньше всех, хотя к столу спустилась последней. Элизбет, видимо, вообще не хотела есть и только размазывала хлопья по стенкам посуды, ожидая, когда Габриэла разрешит отставить миску. Ричи тоже был странно задумчив. После того, как очередная попытка опрокинуть на себя кофе — по-другому назвать это действо у меня язык не поворачивался — увенчалась успехом, блондин несколько оживился. Чертыхнулся пару раз, нарвавшись на укоризненный взгляд матери, почему-то жутко смутился и бегом отправился наверх — переодеваться. Когда он вернулся, Томас негромко произнес: "Дети, опаздываете", после чего Лиз с радостью избавилась от размокших хлопьев, а Ричард, даже не оглянувшись на родителей, выскочил на улицу. Поблагодарив хозяйку за завтрак, я последовала его примеру.

Машина у Грэймена-младшего была старая. Очень. Но, кажется, Ричи тащился уже от самого факта ее существования, и такие мелочи, как облупившаяся зеленая краска, заметная вмятина на заднем бампере и звездочка на лобовом стекле не сильно его смущали. Внутри салона была идеальная чистота. Сиденья закрывали чехлы, имитирующие кожу, сзади болтался освежитель-елочка. На зеркале висела целая связка амулетов — фигурки животных, игральные кости, брелок с непонятным символом.

— Я сам ее купил, — с деланным безразличием заметил Ричи, глядя в сторону. Жадное внимание, исходившее от него волнами, мог не заметить только совсем уж слепой.

— Круто, — рассеянно произнесла я. Парень тут же надулся от гордости и повернулся ко мне с сияющими глазами.

Если честно, то таким, естественным, он нравился мне гораздо больше.

— Копил два года. Присмотрел ее аж в другом городе, пришлось добираться туда на автобусе, зато обратно приехал уже на своих колесах, — он широко улыбнулся и с превосходством посмотрел на меня. Иллюзия милого мальчика тут же разбилась в пыль. — Сейчас собираю деньги на ремонт. Покрашу, стекло заменю — конфетка будет. Девчонкам нравится, — добавил он уже с явной провокацией в голосе. Похоже, ждет от меня комментариев.

— Э-э… здорово. Наверное, ты очень популярен в школе? — выдавила я из себя. Ладно, мне не сложно, а ему приятно будет услышать.

Я не прогадала. Блондин буквально засветился от удовольствия.

— Говорят, что да, — небрежно произнес он, жадно наблюдая за моей реакцией. — У меня есть репутация, знаешь ли…

Я тоскливо оглянулась в окно. К счастью, появление Лиз избавило меня от продолжения этого абсурдного диалога. Надо же, только я решила, что в Ричи есть что-то хорошее… Впрочем, он и вправду молодец. Сам заработал на машину, копит на ремонт, имеет влияние на одноклассников… Жаль, что у нас немного разные ценности.

Всю дорогу мы провели в молчании. Ричард больше не хвастался, видимо, стесняясь присутствия сестренки, Элизбет усиленно изображала увлечение уроками, я наслаждалась временным затишьем. Первый день в новом месте — это всегда кошмар. Уж я-то знаю. До седьмого класса я сменила четыре школы. Правда, все они, кроме крохотного здания в Приграничном, принадлежали людям и находились в одном и том же районе. Каждый раз все начинается с одного: на тебя пялятся, подходят, заговаривают о ерунде, стараясь понравиться, потом спешно разочаровываются (мальчики не находят ожидаемую принцессу, девочки прозревают, обнаруживая соперницу), и в итоге ты остаешься наедине с собой, пока кто-нибудь не решится подружиться с тобой по-настоящему.

Тогда, в самой первой школе, куда я попала после Приграничного, этим кем-то оказалась Этна. Потом мы уже вместе кочевали по учебным заведениям, и "знакомство с классом" так не напрягало. Но сейчас вряд ли стоит надеяться на подобное везение…

Школа имени Святого Джеймса представляла собой комплекс из десятка корпусов, огороженный высоким кирпичным забором. На входе стояли металлодетекторы, дежурный открывал двери только после того, как ученик показывал пропуск. Похоже, я погорячилась, назвав этот городок захолустьем. Или, подумала я, школа одна на весь город, что более вероятно.

— Она со мной, — нетерпеливо втолковывал охраннику Ричард. Я стояла рядом, ощущая себя крайне неловко. Было такое чувство, будто и впрямь дома осталось что-то важное. Запутала меня Айне… Странно, вроде бы я перед выходом погляделась в зеркало, в глаза ничего не бросилось. — Это Найта Верманова, она по обмену приехала… Вам не передали карточку?

— В администрации заберете, — буркнул дежурный, пропуская нас внутрь. — Сегодня без карточки проходите, раз такое дело. Но в следующий раз не пущу.

— В следующий раз такого не будет, уверяю вас, — улыбнулась я. Хмурый дядька в окошке сразу как-то расслабился. Он что, думал, что я кусаюсь? У меня настолько грозный вид? Или я и впрямь проглядела что-нибудь важное? Ох, Айне…

— Удачного дня, — донеслось мне в спину. Ладно, может, я и приживусь здесь. Люди-то те же самые, только говорят немного по-другому…

У входа в один из корпусов Ричард притормозил. До начала занятий еще оставалось время, и парень решил потратить его на короткую, но прочувствованную лекцию.

— Значит, так. Ты, Найта, здесь чужая. Можешь не делать вид, что это не так, — меня так и подмывало рассмеяться. Да уж, Ричи, ты не представляешь, насколько я чужая. — Сейчас зайдешь в этот корпус, поднимешься на второй этаж. Там кабинет химии. Лучше садись на последние парты, меньше пялиться будут. Выбери себе какого-нибудь партнера, он тебе все расскажет по уроку. Литература у нас общая, я тебе сам объясню. Химика я знаю, нормальный мужик, а вот литераторша, мисс Нэггинг, та еще штучка. Во-первых, сразу вызовет тебя к доске рассказать о себе, готовься заранее. Во-вторых, на следующем же уроке попробует подловить на несделанном домашнем задании. Если ты проколешься, я тебя сам убью. У нашей семьи здесь есть репутация. Все поняла?

— Да. Спасибо за совет, — я со вздохом развернулась к корпусу.

— Не благодари. Я для себя стараюсь. Не облажайся там, — Ричи махнул рукой и направился к соседнему зданию. Что ж, мы хотя бы будем рядом. Я нервно дернула за косу и решительно шагнула к входу. Была — не была.

Все оказалось гораздо хуже, чем я могла предполагать. Не думала, что в такой большой школе проявят столько внимания к новенькой, наверняка же большинство здесь знает друг друга только в лицо, и то не всегда. Теряюсь в догадках, что могло послужить причиной тому, что меня сразу отметили — иностранное происхождение или реклама программы по обмену студентами. Прямо на пороге класса ко мне подскочила высокая брюнетка и начала что-то верещать про приятное знакомство и помощь. При этом в глазах ее светилось жадное любопытство и неуемная жажда славы. Знаю такой тип людей. Они живут только промыванием косточек ближнего своего. А тут — такой шанс! Новенькая, иноземка… Будет о чем поболтать за обедом.

Я постаралась предельно вежливо отделаться и от девушки… Эммы, кажется, и от ее «помощи». Потом ко мне привязался какой-то парень — видимо, из местной элиты. Еще более странно, обычно на меня такие вот «звезды» внимания не обращают. А тут — прямо классика жанра. Блондин, чем-то напоминающий Ричи, только стрижка покороче, лоб поуже, глаза поголубее и манеры понаглее… И наверняка тоже играет в футбол. Специально их, что ли, подбирают? Представился он Джейкобом. Потом была Ребекка, два Майкла, Изабелла, Моника (я внутренне содрогнулась, но к счастью, эта девушка оказалась ничуть не похожа на Мон), Кэтлин, Тайлер и Эндрю, после которого моя память взбунтовалась, отказываясь воспринимать новую информацию. К счастью, прозвенел звонок — какая-то классическая мелодия, и ученики поспешили занять свои места. Я растерянно замерла, оглядывая класс. Двое из тех, чьи имена начисто вылетели у меня из головы, отчаянно делали знаки, видимо, предлагая сесть рядом. Но их жадное внимание… К сожалению, свободных парт практически не наблюдалось. Я уже готова была занять место рядом с Николь, невысокой темноволосой девчонкой со смешными короткими косичками, довольно спокойно отнесшейся к нашему знакомству, когда взгляд наткнулся на пустое пространство в задних рядах — как по заказу. Я уверенно направилась к нему… и чуть не споткнулась. Потому что на такое чудо сложно было смотреть равнодушно.

Это был парень. Определенно. Хрупкий по сложению, как эльф или вампир, накрашенный, бледный — но все же парень. Белая кожа, тщательно подведенные каре-зеленые глаза — странный контраст. С первого взгляда казалось, что веки просто-напросто намазаны углем. Длинные ресницы, темные и густые, безразличный взгляд — не деланно, а по-настоящему. Драные джинсы, вызывающие в голове ностальгические воспоминания о Дариэле, светлая майка с неприличным рисунком, тонкие запястья почти не видно за мешаниной браслетов — плетенных из ниток, металлических, кожаных ремешков с инкрустацией, деревянных и каменных бусин на леске, шнуров с колокольчиками-подвесками. Уверена, что если бы он шевельнулся, то звон был бы, как от хорошего оркестра. Вокруг горла — несколько цепочек с кулонами и ошейник. Дикое смешение стилей в украшениях настолько бросалось в глаза, что производило впечатление скорее приятное, чем глупое, но несколько диссонансное. Но больше всего меня поразили волосы незнакомца.

От природы почти наверняка темно-русые — этот цвет еще просматривался там, где до разномастных прядок не добралась рука сумасшедшего парикмахера. Но, кроме этого, каких только оттенков там не было! Зеленые пряди, ярко-розовые, оранжевые, черные, кислотно-желтые, нежно-салатовые, лиловые, кроваво-красные, фиолетовые, синие, цвета фуксии, белые, фиолетовые, голубые… И все это — безумство? великолепие? — тщательно растрепано в художественном беспорядке.

Я немного глупо хлопнула ресницами, отходя от шока, и решительно села рядом.

— Не занято?

Существо (по-другому не скажешь), флегматично скосило на меня один глаз. Другой был лениво прикрыт.

— Ну, нет. А сказал бы занято, ты что, развернулась и свалила бы? — голос оказался неожиданно низкий. Да, такой с женским не перепутаешь.

— Конечно, нет, — невозмутимо ответила я, доставая из сумки тетрадку в белой обложке. — Ведь в крайнем случае ты бы уступил мне место, я думаю.

Парень неожиданно хихикнул. Безразличие в каре-зеленых глазах уступило место насмешливому интересу.

— Зачет.

Я невнятно хмыкнула в ответ, расписывая ручку на последнем листе. Ой, кажется, в этой тетради я уже черкала что-то… похоже на отрывки из дневника. Точно, оно. Неужели перепутала, когда собирала сумку? Ладно, дома разберусь.

— Ками Кайл. Что фамилия, а что имя, даже мои опекуны затрудняются ответить, так что оставляю выбор за тобой.

Я обернулась. Ками (или Кайл? А, не важно…) протягивал мне руку.

— Найта, — я решительно сжала тонкие пальцы. — И обойдемся без фамилии.

— Ну что ж, Найта-без-фамилии, будем знакомы, — хмыкнул мой сосед. — Чувствуй себя, как дома.

Что ж, возможно, в этой школе мне будет не так уж плохо…


Кайл оказался идеальным соседом по парте. Он не страдал словесным недержанием, но на вопросы по делу отвечал внятно и емко, не пихался локтями и не сопел в ухо, и если бы не перезвон браслетов, то о нем вполне можно было бы забыть. Урок прошел скучно, если не сказать больше. Я убедилась в том, что химия и алхимия — все же немного разные науки. К счастью, недостаток академических знаний удалось чуть-чуть компенсировать незаметными манипуляциями с нитями и советами Рэма. Браслет был поистине неиссякаемым источником информации! Конечно, определения не всегда совпадали с классическими, ведь о перемене свойств материала в зависимости от насыщения его энергией разного типа люди и понятия не имели. Ладно, кое-что я еще помню из школьного курса…

Что меня действительно напрягало, так это шепотки и взгляды через плечо. Даже для девушки, приехавшей учиться по обмену из экзотической страны, внимания было слишком много. О чем говорить, если и преподаватель, пожилой мужчина в строгом костюме, нет-нет, да и посматривал в сторону задних рядов?

— Ты случайно не местная знаменитость? — шепотом поинтересовалась я у соседа. Ками цинично усмехнулся и покачал головой.

— Только если в обратном смысле… Обычно в мою сторону стараются даже не оглядываться. Еще бы, такая заноза в за… в неудобном месте. Нет, это все твой фан-клуб.

— И скоро они успокоятся? — мрачно осведомилась я. Стать этакой зверушкой в зоопарке мне совсем не улыбалось.

— Вряд ли, — Кайл явно наслаждался происходящим. — Еще и из других классов набегут. Еще бы, такая красотка…

— Что?! — на мой сдавленный вопль обернулось полкласса. Кайл хихикнул, а я смущенно уставилась в парту. Уж кем-кем, а «красоткой» меня назвать было сложно. И дело здесь не во внешних данных, а, скорее, в манере держаться, подавать себя. Например, в прежней школе меня всегда считали серой мышкой. Вечно встрепанная коса, полное отсутствие косметики, угрюмость и гардероб в Дариэлевом стиле — этого даже ведьминское обаяние пересилить не могло. Конечно, сейчас я не в старых джинсах, одежду мы выбирали вместе с Феникс, но…

Стоп. Ведьминское обаяние. Ой, ду-ура…

Риан ведь предупреждала, что могут быть накладки. Я же теперь не просто эстаминиэль, а эстаминиэль в третьей эпохе… Напомнить, как она называется? Вот-вот. Самое противное, что это даже не приворотная аура, ее не заглушишь, разве что маской. А вот про маску-то я как раз забыла. А Айне предупреждала… И ведь ничего уже не поправишь… Слишком много людей видели меня настоящую.

— Эй, ты чего? — ох, и сильно же меня перекосило, если даже Кайл занервничал. Так, срочно приводим выражение лица в порядок.

— Ничего. Просто поняла вдруг, что я клиническая идиотка, — вырвался у меня невольный вздох. Кайл с мнимым сочувствием похлопал меня по плечу.

— Ну не печалься так, дитя мое, никто от этого не умирает… Разве что окружающие, но их не жалко.

— Шутки у тебя, — невольно улыбнулась я. На душе немного полегчало. Ладно, мне еще повезло, а что началось, если бы Феникс прошлась по нашему городку без маски… Тем более, что она тоже скоро примет третий возраст.

Когда звонок возвестил об окончании урока, я вздохнула с облегчением. Хотя и говорят, что умный человек учится всегда, школа — это только один из этапов жизни. Начальный, основной… но все же этап. И когда он пройден и изучен, то насильственное возвращение к нему воспринимается почти болезненно. Вспомнились сны Рэмерта, донимавшие его, когда некромант находился под властью проклятия. Вот уж не думала, что саркастичного и независимого Мэйсона может что-то ввести в уныние, но оказалось, что достаточно одного напоминания о времени, когда он еще не мог выбирать и подчинялся правилам взрослых — о школьных годах. И сейчас меня мучило похожее чувство. Я осознавала себя гораздо старше этих мальчиков и девочек вокруг. Их амбиции, вращающиеся вокруг оценок, места в негласном рейтинге популярности и независимости от родителей, вызывали почти недоумение: как можно отдаваться им с такой страстью? Неужели не очевидно, что есть гораздо более важные вещи, например, найти свой путь в жизни и тех, кто захочет этот путь разделить, кто сможет стать твоей опорой и кого готов будешь защитить ты, в чьи глаза будешь смотреть, растворяясь, теряя себя и…

Стоп. Вот бездна! Я же размышляю, как типичная эстаминиэль в третьей эпохе. Все, надо вытряхивать эти глупости из головы, а то такими темпами я скоро начну говорить не «люди», а «смертные» и снисходительно улыбаться, как Риан. Бр-р! Не надо мне такого счастья.

— Идешь? — поинтересовался Кайл, опираясь на парту. Вот кому вполне подходит усмешечка а-ля Риан. Невероятный тип.

— Иду, — я одним движением запихнула в сумку учебник и тетрадь, остро сожалея, что приходится обходиться без магического рюкзака. Сумку, что ли, зачаровать… Надо будет в книге из эльфийских подземелий посмотреть, наверняка там есть что-то подобное. Под понятие "боевых заклинаний" у моих остроухих предшественниц попадали порой весьма странные вещи… — Меня у входа должны ждать.

— Дай-ка догадаюсь, кто… Неужели наш золотой мальчик Ричи? Он уже второй месяц хвастается, что в их семье будет жить самая настоящая иностранка. Целую рекламную кампанию устроил. Разве что билеты не продает, как на представление, — насмешливо протянул парень, выпрямляясь. В тот же момент я встала… скользнула взглядом поверх макушки… и от души расхохоталась.

— Что? — брови под разноцветной челкой грозно нахмурились. Потом Кайл проследил направление моего взгляда и только махнул рукой: — И ты туда же… Сама-то небось на каблуках.

Я автоматически прикинула, что будь я на каблуках, то оказалась бы ровно на голову выше моего соседа по парте.

— Нет, Ками, к счастью, я не на каблуках, — покровительственно улыбнулась я, глядя сверху вниз. Недобро сощурившийся парень на секунду напомнил мне Феникс с ее невеликим ростом и неподдающимся пониманию умением казаться выше собеседника.

— Почему к счастью?

Не обращая внимания на одноклассников, заинтересовавшихся любопытной сценой, я чуть наклонилась вперед, доверительно шепнув в самое ухо:

— А я на них ходить не умею. Или ты хочешь, чтобы я себе шею свернула?

— Нет, не хочу, — механически ответил парень, обводя глазами класс. Интересно, а что они подумали? — А стоило бы.

— Хотеть?

— Свернуть, — ослепительно улыбнулся Ками и не спеша направился в коридор.

Выходя из кабинета, я грозно зыркнула на любопытных и демонстративно хлопнула дверью. Достали.

— Теперь куда? — поинтересовался Кайл, когда мы оказались у входа в корпус. — У меня физкультура, не совпадаем?

— К сожалению, нет, — скривилась я. — У меня литература. Ведет какая-то мисс Нэггинг.

Настроение мгновенно испортилось. Сейчас опять начнется урок, меня будут все разглядывать, а на месте ироничного, яркого и искреннего Кайла окажется самодовольный Ричи.

— Найта?!

Упс. Легок на помине.

— Что ты делаешь рядом с этим… с этим… — по-арийски холодные глаза Грэймена лучились презрением. Так смотрят на жирное пятно на белой рубашке или на таракана в компоте. Меня покоробило. Да какое он имеет право так на него смотреть? На моего… не важно, кого, главное — на моего.

— Ты меня обманул, — шутливо пожурила я Ками. — Говорил, что непопулярен… И что я вижу?! Прямо у входа нас караулит твой поклонник.

Кайл демонстративно сунул руки в карманы и ковырнул мыском землю.

— Я такой забывчивый… Совершенно вылетело из головы, что у нас здесь свидание…

Прямо ангелочек. А Ричард сейчас лопнет от возмущения. Или паром изойдет.

— Что ты себе позволяешь, ты… Не смей впутывать меня в свои…

— Как скажешь, любимый. Ты такой хорошенький, когда сердишься, — манерно протянул Ками.

— Ты…

Кайл нежно улыбнулся, вплотную подошел к блондину, встал на цыпочки и звонко чмокнул его куда-то в район подбородка — выше не дотянулся. Ричард совсем по-девчачьи взвизгнул и шарахнулся в сторону. Кайл махнул рукой и спешно удрал, пока блондин не опомнился. Я старательно давила хихиканье, рвущееся наружу, и делала вид, что ужасно интересуюсь узором облаков на голубом небесном покрывале.

— Правда, он милый? — невинно поинтересовалась я у Грэймена. — И такие прелестные шутки…

— Прелестные, значит? — Ричард с омерзением вытер ладонью подбородок. — Так ты ничего не знаешь о Кайле?

Я насторожилась.

— А что именно я должна знать?

— Он бывший приютский, — охотно поделился со мной блондин. — И до двенадцати лет его никто не хотел забирать, потому что он со странностями. Кларсоны пошли на это, потому что им больше никто не светил. Билл пьет, Клара попадалась на жестоком обращении с детьми. Им пятнадцать лет отказывали в усыновлении, и если бы в приюте так не хотели избавиться от этого кретина, то отказали бы и в тот раз.

Хм… я не заметила за Ками каких-то странностей. А внешность… это личное дело каждого. В конце концов, мы же не эльфы, у которых даже длина волос строго регламентирована! Но и там к бунтарям относятся с пониманием — делайте, что хотите, только нас, консерваторов, не принуждайте… Впрочем, люди порой проявляют даже большую косность, чем любая из Старших рас.

— Что ты подразумеваешь под словом «странности»? Я не видела ничего такого… — решилась спросить я у Ричарда. Конечно, он просто поливает Кайла грязью, но это не похоже на приступ злости из-за неудачной шутки. Да и не бывает дыма без огня.

— Не видела, значит? — нехорошо оскалился Ричард. — Еще увидишь. И не говори потом, что я не предупреждал тебя. От таких друзей одни неприятности.

— Скажи мне, кто твой друг, и я скажу, кто ты, — вполголоса процитировала я автора «Фауста». И очень остро осознала, что не хочу дружить с Ричи. К Ками меня явно тянет больше.

— Вот-вот, — обрадовался Грэймен. Я рассеянно кивнула. Пусть думает, что хочет.

Мисс Нэггинг была ужасна. Во-первых, она оказалась кайса. К счастью, неинициированной, необученной и понятия не имеющей об инквизиции, но даже подсознательных стремлений оказалось достаточно, чтобы возненавидеть меня. Охота на ведьм и магов всех мастей вложена в стремления кайса на генетическом уровне, так что можно сказать, что у мисс Нэггинг не было выбора. Но врожденную неприязнь еще как-то можно пережить и оправдать, но вот мерзкий склад характера — никогда. А нрав преподавательнице литературы достался воистину инквизиторский — это во-вторых.

В-третьих, мисс Нэггинг действительно вызвала меня к доске и заставила рассказать о себе, то и дело перебивая и комментируя речевые ошибки. От этого я еще больше волновалась и сбивалась. Бубнила что-то про родилась — жила — училась — служу родине… Потом пытка, наконец, закончилась. Преподавательница милостиво разрешила занять свободное место за одной из последних парт. Когда я уже садилась, в спину мне долетело сухое:

— В следующий раз, мисс Верманова, придете без накладных ресниц. Обильный макияж в школе запрещен.

Бах! — рухнула доска за спиной Нэггинг. Совершенно невредимая учительница ойкнула и отпрыгнула в сторону. Я медленно выпустила воздух сквозь зубы, прикрывая ресницы. Накладные, как же. Это все человеческая зависть… Жгучее раздражение, спровоцировавшее выброс магии, постепенно улеглось.

Что ж, по крайней мере, теперь точно выяснилось, что Нэггинг — кайса. Если бы я ошибалась, то литературу бы сегодня отменили в связи с сотрясением мозга у преподавателя.

— Наверное, шурупы ослабли… — неуверенно промямлила Нэггинг, разглядывая помятую доску. — Надо сообщить в администрацию. Сходите вы, Паркер, — добавила она уже более жестко. Быстро приходит в себя… кайса несчастная.

А мне, кроме придирок ненормальной учительницы, пришлось весь урок терпеть восхищенные взгляды вполоборота от невнимательной половины класса и боязливые, исподтишка — от тех, кто умудрился сопоставить оскорбительную фразу, мой яростный взгляд и рухнувшую доску.

Да, сегодня я по проколам бью все рекорды. Может, смена климата влияет? Или часовые пояса? Или я просто расслабилась, проведя почти год в обществе магов и эльфов, знающих, кто такая эстаминиэль? Не иначе…

— Как тебе первое впечатление от школы? — вежливо поинтересовался Ричард за обедом. Видимо, попытки мисс Нэггинг меня унизить смягчили его суровое сердце, и он решил простить мне дружбу с Кайлом. Даже представил меня своей компании… Хотя, честно, я бы прекрасно без этой компании обошлась. Особенно за обедом. Любая еда доставляет гораздо меньше удовольствия, когда каждый кусок провожают внимательные взгляды. Кроме того, среди светловолосых накачанных футболистов и их загорелых подружек-болельщиц я смотрелась белой вороной… То есть бледной.

— У вас здесь интересно, — дипломатично ответила я, не уточняя, что именно меня заинтересовало. — Все по-другому устроено, чем у нас.

— Да? — заинтересованно наклонился вперед один из парней, Майкл (уже четвертый Майкл, встретившийся мне в школе) не обращая внимания на ревнивый взгляд подружки. Этот, кстати, был единственным темноволосым на их белобрысую компанию. Еще немного, и я начну думать, что в футбольную команду отбирают по цвету волос и количеству квитанций на посещение солярия.

— Да, — я потянулась за соком, чтобы занять руки. — У нас классы постоянные, за десять лет все так друг к другу притираются, что получается вторая семья… Отношение, конечно, разное бывает, но все-таки класс — отдельная единица системы. А здесь все постоянно мешается…

— Ну, у нас более правильный подход. Научный, — безапелляционно заявила Сара. Вот она мне ужасно напомнила Монику, земля ей пухом. Та же непробиваемая уверенность в собственной правоте, только здесь еще и помноженная на патриотизм. — В вашей стране устаревшая система, которая провоцирует отделение личности от общества, замыкание в себе. У нас человек имеет больше возможностей.

"Наша раса — самая просвещенная раса в мире. У всех других просвещение неправильное. Мы придем и научим вас просвещению", — чуть не процитировала я изречение одного из Смотрителей, но вовремя удержалась. Боюсь, здесь бы меня не поняли.

— Ната Верманова? — внезапно раздался детский голосок над ухом.

— Да, это она, — небрежно кивнул Ричард. В своей компании он окончательно расслабился. — А что нужно?

— Миссис Кроуфорд просила заглянуть к ней после уроков в двенадцатую аудиторию, в четвертом корпусе, — пискнула девочка и убежала. Я даже толком разглядеть ее не успела.

— А что это за миссис Кроуфорд? — поинтересовалась я у ребят.

— Понятия не имею, — ответил за всех Ричи. — Наверное, кто-то из учителей.

— Да, и ее назначили куратором, — поддакнула Сара. Я раздраженно прикрыла глаза. Откровенно влюбленные взгляды, которыми эта девушка награждала Ричарда, оставляли после себя неприятный привкус, как лишняя ложка сахара в чае. Вроде и ничего особенного, но пить уже невозможно. — Только вот я не помню, где в четвертом корпусе расположена двенадцатая аудитория, — задумчиво заломила брови Сара.

— Как-нибудь найду, — отмахнулась я. — Там наверняка есть табличка с номером. Только интересно, надолго это?

— Скорее всего, да, — хмыкнул Грэймен. — Так что я сначала отвезу домой сестру, а потом вернусь за тобой. Часов в семь. Не возражаешь?

Я не возражала. До семи еще дожить надо, а впереди у меня физика, которой и в старой школе я не уделяла должного внимания, и история. Интересно, скажут мне там что-нибудь новенькое? Вряд ли. А вот я могла бы такого порассказать…

Мечтательная улыбка искривила мои губы, вгоняя в прострацию собеседников. Ничего, мы еще повоюем…


Как мы и условились, я ждала Ричи в переулке за воротами. Блондин задерживался. Часы показывали половину восьмого, и почти все машины со школьной стоянки уже разъехались. Прилегающие улицы тоже опустели. Редкие пешеходы торопливо шли мимо, не обращая на меня никакого внимания, то ли потому, что действовала временно одетая маска, то ли от усталости. Я внимательно глядела по сторонам, боясь пропустить появление Ричарда. Он-то меня вряд ли заметит, тем более в сумерках.

После шумных школьных коридоров вечерняя тишина почти оглушала. Устроившись в тени, за пределами оранжевого круга света от фонаря, я нервно теребила сумку. Поздно, темно, есть хочется, да еще и нервишки шалят — все мерещится, что на меня смотрят. Привыкла за день… А Грэймен-младший, кажется, решил не спешить. Жаль, что телефон дома остался, и не узнаешь теперь, почему такая задержка. А вдруг машина сломалась, и я его вовсе не дождусь? Тут пешком-то идти всего час, не больше, а дворами наверняка быстрее получится. Доберусь до дома, обязательно занесу карты города в браслет Рэмерта, пригодится еще, как раз для таких случаев.

Ощущение взгляда в спину стало почти невыносимым. Ради собственного успокоения, я закрыла глаза и мысленно заскользила по нитям. Ни души вокруг, только машины шныряют по соседним улицам да у ворот смутно знакомая аура. Наверно, один из тех, с кем я сегодня была на уроке. От скуки я внимательней пригляделась к позднему прохожему. Интересно… Кажется, он даже не чистокровный человек. Или не человек вовсе… Но с такими аурами я раньше не сталкивалась. Ладно, сейчас он подойдет ближе, и хотя бы узнаю, кто это… Общее впечатление, как от хищника, но это определенно не вампир. Не рожденный и не обращенный… Тогда кто же? Ну, подойди ближе… еще…

За спиной взревел мотор. Я обернулась и вскинула руки, ослепленная светом фар. В бок врезалось что-то горячее, твердое, отбрасывая меня на несколько метров. В ту же секунду раздался дикий скрежет. Лежа на асфальте, придавленная чем-то сверху, я с ужасом смотрела, как огромный черный внедорожник сдает назад, отъезжая от поваленного столба, разворачивается и, жутко грохоча, скрывается за поворотом.

— Что это было, шатт даккар? — ошалело поинтересовалась я, созерцая искореженный фонарь. Разбитые локти саднили, в правом колене горячо пульсировала боль, но, кажется, обошлось без серьезных травм.

— Черт его знает, — растерянно отозвались сверху. Я вздрогнула и попыталась сесть, оглядываясь на своего спасителя. Сзади еще раз чертыхнулись, а потом рядом со мной на асфальт плюхнулся… Кайл. Растрепанный, с разошедшейся по шву футболкой и абсолютно невменяемыми глазами. — Ты в порядке?

Я осторожно потрогала раскровавленный локоть. Ничего, заживет, а вот коленкой ударилась сильно. Придется сегодня распаковывать травки, которые напихал мне в рюкзак Дариэль.

— Бывало и хуже, — резюмировала я, одергивая рваные рукава. Блузку, конечно, жалко, но в хозяйственных заклинаниях не разбираюсь совершенно, поэтому придется отложить ее на дно чемодана. — А ты как?

— Полный аут, — глупо хихикнул Кайл. Покачнулся на отставленных за спину руках — и откинулся назад, на теплое дорожное полотно. В сумерках было не различить оттенков, и буйная разноцветная шевелюра казалась пегой, как волчья шерсть. В расширенных до черноты зрачках серебряной монетой отражалась полная луна.

— Давай лучше на лавочку пересядем, — вздохнула я, нашаривая рядом сумку. Удивительно, но во время всех этих кульбитов она нисколько не пострадала. — А то принесет еще какого-нибудь придурка…

Лавочек поблизости не оказалось, пришлось топать к пропускному пункту. Наверное, мы с Кайлом производили ужасное впечатление. По крайней мере, когда дежурный увидел нас, измазанных в крови, с разодранной одеждой, он побледнел, и, заикаясь, провел в комнатку "за стеклом". Пока я судорожно пила минералку, приходя в себя, Ками рассказал об аварии. По его словам, джип специально свернул с дороги, чтобы прижать меня к столбу. От осознания, что на этой темной улице пять минут назад действительно могла закончиться моя непутевая жизнь, мне ощутимо поплохело.

Дежурный вызвал полицию, а потом я попросила разрешения воспользоваться телефоном. Карточка с номером Грэйменов отыскалась не сразу. Два раза я сбивалась при наборе — так дрожали пальцы. Наконец, после девятого невыносимо долгого гудка на том конце сняли трубку.

— Алло?

— Добрый вечер, Габриэла. Это Найта Верманова.

— Деточка, все в порядке? Мы не могли дозвониться до тебя… Где ты?

— Я забыла дома телефон. Сейчас нахожусь в школе. Все в порядке, — выдавила я из себя, покривив душой. Ладно, зачем заранее пугать бедную женщину, позже сама все увидит. — Вы не знаете, что с Ричардом? Он обещал меня забрать, но не приехал.

Трубка виновато вздохнула.

— Пока Ричард обедал, кто-то забрался на нашу подъездную аллею и проткнул колеса. Мы ужасно перепугались, здесь впервые такое случается… У нас очень спокойный город, — нервно добавила миссис Грэймен. — Пришлось ждать, пока приедет Томас и одолжит Ричи машину… Сейчас он приедет за тобой. В каком ты корпусе?

— Э-э… Я не совсем в корпусе, — замялась я. — Пусть Ричард подъедет к центральному входу. Я… впрочем, расскажу дома. Хорошо?

— Деточка, что-то случилось? Почему у тебя такой голос? — разволновалась Габриэла. Ну вот, не удержалась.

— Все в порядке, не волнуйтесь. Просто небольшой инцидент… Я приеду и все расскажу, обещаю. До встречи.

— До встречи… — рассеянно вздохнула миссис Грэймен.

Совершенно не умею сообщать плохие новости. Обычно после моих утешений люди только за валерьянкой тянутся. Кайл хмыкнул, словно читая мысли. За все время телефонного разговора с Габриэлой он не проронил ни слова. Сидел и теребил свои браслеты, закусив губу.

— Хорошо я начинаю учебу… — пожаловалась я в пространство. Дежурный на улице разговаривал с полицией, так что в «стекляшке» мы с Ками остались одни. — У вас всегда такое… оживленное движение?

— А ты всегда нарываешься по-крупному на новом месте? — съязвил в ответ Кайл. У меня вырвался нервный смешок. Надо же, в самую точку попал. Видел бы он, что я творила в Академии…

— Ты правда думаешь, что это была не случайность? Те, в джипе, действительно хотели меня размазать по тротуару? — прямо спросила я.

— Где ты видела такие случайности? — ехидно поинтересовался Кайл, теребя запястье. Один из браслетов не выдержал варварского обращения, и деревянные бусины, как живые, разбежались по полу. Я рассеянно проводила их взглядом. — Он свернул через две полосы, снес столб к чертовой бабушке и сразу смылся. Если бы это был несчастный случай, тот тип дождался бы полицию, сто процентов. И не стал бы выключать фары, чтобы его не засекли. Повезло еще, что он не попробовал трюк с тараном еще раз.

Я задумалась. А ведь действительно. Машина явно была бронированной, и фары погасли не в момент столкновения, а гораздо позже. Подъехал автомобиль достаточно тихо и опять-таки с выключенным светом. Фары загорелись, только когда неизвестный выкрутил руль, нацеливаясь на меня. Зачем? Чтобы ослепить, ошарашить? Что ж, ему удалось. Если бы не Кайл, я была бы уже трупом. Тонко-тонко размазанным по асфальту трупом.

Да остальное уж больно хорошо сходится. Я задерживаюсь на беседу с якобы преподавательницей кружка, которого нет, как нет и двенадцатой аудитории. И вообще о миссис Кроуфорд никто ничего не слышал. Жаль, не запомнила ту девчонку, которая мне о ней сообщила… Может, Ричард запомнил. Спрошу потом. И обязательно осмотрю вспоротые колеса… В машинах я не разбираюсь, но какие-то следы на нитях наверняка остались. Да еще это постоянное ощущение взгляда в спину… сейчас я ничего не чувствую, кстати. Если это все не совпадение, то…

— Кажется, в этом милом городке открыт сезон охоты на ведьм, — пробормотала я под нос, подводя неутешительные итоги.

— Каких еще ведьм? — вскинулся Кайл. Темные глаза подозрительно сощурились. Я прикусила язык.

— А… ну, это выражение такое. Про Средние века, не слышал? — выкрутилась я. И быстро перевела стрелки: — Кстати, а что ты делал так поздно в школе? И как умудрился меня оттолкнуть? Ты не выглядишь, э-э…

— Знаю, что не выгляжу, — нахмурился Ками. Надеюсь, я не обидела его. Невысокие люди часто переживают по поводу своего роста. — Наверное, аффект. Знаешь, я жутко перепугался. В жизни так ни за кого не переживал. Думал — все, хана пришла. Впервые вменяемая подружка появилась, и такой облом… — хихикнул он. Глядя на него, я тоже прыснула от смеха.

— А раньше что, тебе ни одна девочка не нравилась? — простонала я, уткнувшись в ладони. Интересно, а ведь главный вопрос он проигнорировал… Случайность?

— Не-а, только мальчики, — с убийственно серьезным выражением лица подтвердил Ками. — И исключительно старшеклассники. Они такие… высокие… сильные… белобрысые… м-м-м, Ричи, ты разбил мне сердце…

— Ну не переживай, встретишь еще самую-самую, — утешительно похлопала я его по плечу, всхлипывая от смеха. Бездна, это ведь истерика. Натуральная.

— Мисс Верман, — искалечил мою фамилию дежурный. — С вами хочет побеседовать полисмен. И с мистером Кайлом тоже.

— Идем, — откликнулась я. — Кстати, Ками, а почему у тебя фамилия Кайл, а не Кларсон? — поинтересовалась я, вспомнив рассказ Ричарда.

Ками скривился.

— Что, птички уже напели про моих драгоценных опекунов? — я виновато опустила глаза. Не надо было этого спрашивать. — Ладно, я не сержусь… Рано или поздно бы нашлись доброжелатели, — махнул рукой он. — Я в приют попал в три года, и с собой у меня была только подвеска в виде мордочки лисы и свидетельство о рождении на имя Ками Кайла. Сам ничего не помню. Подвеску у меня отобрали еще в семь лет, она серебряная была. Тогда я и начал собирать все это, — Кайл выразительно тряхнул браслетами. — А потом еще стали появляться всякие придурки, которые хотели лишить меня и имени, заменив его своим… Думаешь, надо было согласиться? — иронично поинтересовался он.

— Думаю, что свое имя надо беречь, — твердо сказала я. Мы остановились перед самой дверью. Дежурный и полисмен ждали нас снаружи. — Это одна из немногих вещей, которая принадлежит только тебе.

— В мире есть куча придурков, которых зовут Кайл или Ками, — искривил рот в усмешке мой приятель, отводя взгляд.

Я осторожно подцепила пальцами острый подбородок, заглядывая тоскливые каре-зеленые глаза. Ками вздрогнул от моего прикосновения, однако даже не попытался высвободиться. Только смотрел, распахнув густо накрашенные ресницы.

— Может, и есть. Только вот ты один такой, Ками Кайл. Единственный. Уникальный. Запомни это хорошенько. Идет?

— Идет, — шепотом выдохнул парень, потрясенно глядя на меня. Я опустила руку, стесняясь своей вспышки. И что меня так тянет защищать и учить этого парнишку? — Знаешь, ты странная, Найта. Иногда мне кажется, что тебе не шестнадцать, а сто шестнадцать лет. В твоей стране все такие? — хохотнул он.

Я улыбнулась, распахивая дверь. Порыв ветра разметал непослушную челку, звякнул серьгами и унесся прочь, довольный.

— В стране — нет. А вот в семье — пожалуй.

Увидев меня, беседующую с полисменом, бедняжка Ричард чуть не лишился сознания. Представляю, что он себе там навоображал. Подойти и прервать наш разговор со служителем правопорядка он так и не решился. Хорошо хоть, Кайл отвел его в сторонку и ввел в курс дела. Грэймен-младший был так шокирован, что даже не вспомнил про утренний инцидент с поцелуем. Или, что более вероятно, вспомнил, но предпочел промолчать.

— Тебя нельзя оставлять одну, — убежденно произнес Ричард, когда я села в пахнущий дорогой кожей салон, и автомобиль бесшумно тронулся.

— Не оставляй, — согласилась я. После сегодняшнего случая я уже не надеялась так на свои ведьминские способности. Не помогли же они увернуться от машины, когда я увлеклась разглядыванием ауры незнакомца…

Стоп. Какого незнакомца?! Это же Кайл был! А я его даже вблизи не рассмотрела… Ладно, будет еще время. И посмотрю, и поспрашиваю. Не исключено, что все «странности» Ками объясняются его не совсем человеческим происхождением. Мало ли рас на земле. На кайса не похож, и ладно.

Вернувшись домой, я первым делом улизнула в гараж и внимательно исследовала порезанные шины. Конечно, до специалиста мне далеко, но, думаю, если бы хулиган использовал нож, то разрез был бы один и гладкий. А здесь — три параллельных, рваных прорыва. Есть над чем подумать.


Вся следующая неделя прошла напряженно. К счастью, нападений и черных джипов больше не было. Да и я не пренебрегала теперь безопасностью, обвешавшись защитными заклинаниями, как рождественская елка — гирляндами. Мой личный круг насчитывал уже восемь контуров. Это давало определенные гарантии — все же сила эстаминиэль, пусть и не самая послушная, способна на многое.

Разгадать природу происхождения Ками так и не удалось. Да я и не стремилась особенно. Мне просто нравилось проводить время с этим парнем. Он оказался гораздо умнее своих коллег по параллели и был практически единственным, кто не провожал меня жадным взглядам, стоило лишь мне появиться в поле зрения. К вниманию я так и не привыкла, но к концу недели уже привыкли ко мне, и навязчивых предложений познакомиться стало гораздо меньше. Правда, паранойя, пробудившись, так и не заснула. Мне постоянно мерещилось, что за мной наблюдают. Однажды, когда я вышла вечером во двор, мне даже показалось, что я заметила чью-то тень за забором. Однако приглядевшись, убедилась, что это всего лишь бездомная собака, пусть и крупная. В общем, жизнь вошла в новую колею, пока еще непривычную, но близкую к этому.

А во вторник произошло событие, которое в очередной раз перевернуло все с ног на голову. Я нашла в этом скучном, немагическом городе ведьму. Наверное, одну из немногих на всем континенте.

Все произошло внезапно. Я даже не успела осознать, что к чему. Во время обеденного перерыва, когда я уже отстояла очередь, оплатила еду и собиралась присоединиться к Кайлу, откуда-то сбоку послышался жуткий грохот.

— Бедняжка Ханна Семтемор осталась без обеда? — злорадно протянул женский голос. — Ой, какая жалость. Интересно, она соскребет свою пиццу с пола или купит новую? Или у нее опять нет денег?

Такие сценки повторяются ежедневно. Всегда есть жертвы, а есть хищники, которые их травят. И, возможно, и в этот день я прошла бы мимо, не обратив внимания, если бы в голове не взорвался беззвучный крик:

"Помоги!"

Эстаминиэль — это не просто титул, дарующий безоговорочную власть над более слабыми. Это еще и обязанность встать на защиту тех самых слабых, если они попросят. Сила стихии и инстинкты делают нас рабами такой просьбы. Пусть всего на секунду, но…

Я медленно развернулась, окидывая недобрым взглядом разыгрывавшуюся сцену. Как и предполагалось — одна жертва, один хищник и целая компания падальщиков. Как мило. Кажется, им всем лет по пятнадцать — класса на два младше меня. Тем лучше.

— Ну что же, Ханна, — мерзко пропела хищница. А на взгляд — обычная девушка. Короткая темная стрижка, очки в дорогой оправе, мини-юбка. Каждая деталь выверена и идеально подходит к остальным. Падальщики-подпевалы стоят в сторонке и внимательно наблюдают, перехихикиваясь.

— Пожалуйста, пропусти меня, Эшли, — тихо попросила девочка-жертва. Теперь, вблизи, ясно видно, что она ведьма. Не моей стихии — скорее, ближе к иллюзиону, да и к тому же неинициированная. Но магии, бушующей в моей крови, уже все равно. Я слышала ее беззвучный крик. Точка.

— Что? Я не слышу, что ты говоришь?

По компании прокатились одобрительные смешки. Я вздохнула и поудобнее перехватила поднос в одну руку.

— О, Хани, вот ты где, — беззаботно прощебетала я, появляясь за спиной жертвы. Имя переиначилось само и легко скользнуло на язык. — Идем, я тебя везде искала.

— Но… — начала было возражать Ханна и осеклась. — Хорошо.

Я осторожно подхватила ее под локоть, уводя к своему столику. Напоследок обернулась, посылая Эшли со компанией холодный взгляд, никак не сочетающийся с ласковой улыбкой. Брюнетка вздрогнула, шагнула вперед и рухнула, как подкошенная, поскользнувшись на опрокинутом подносе Ханны. Юбка со злорадным треском разъехалась по шву почти до пояса. Эшли вскрикнула, залилась краской и пулей вылетела из столовой, стягивая распоротый край руками. Что ж, может, это научит ее осмотрительности.

— Ты сильно голодная? — я аккуратно поставила на столик перед Хани поднос и села напротив, рядом с ничего не понимающим Кайлом. — Ешь давай, пока не остыло.

— А как же вы?.. — робко спросила девочка, оглядывая тарелку с салатом, пару горячих бутербродов и чашку кофе голодным взглядом. Ну и что, что голод тщательно скрывается, я-то все равно вижу.

— А я на диете, — ослепительно улыбнулась я. — Кстати, Хани, познакомься, это Ками Кайл. Очень замечательная личность, в своем роде… — "замечательная личность" состроила недовольную физиономию и погрозила мне под столом кулаком. — Кайл, хочу представить тебе твою новую подругу — Ханна Семтемор. Уверена, она тебе понравится. Да, кстати, Хани, меня зовут Найта.

— Подругу… Ну, если ты так говоришь… Привет, Ханна. Не пугайся, Найта не всегда такая бесцеремонная, но иногда на нее находит, — расплылся в улыбке Кайл, подхватывая игру. — И ешь уже этот салат, хватит его гипнотизировать…

Ханна послушно взяла вилку, а я получила наконец возможность спокойно рассмотреть свою… наверное, подопечную. Даже не будь она ведьмой, человеком она со временем станет примечательным. И настоящей красавицей. А пока… С первого взгляда видно, что это дитя нескольких человеческих рас. Темная, но не слишком, кожа, скорее, медно-красноватая, чем коричневая — от предков-аборигенов, от них же высокие скулы и резковатые черты лица. Наследие Черного континента, иначе называемого Южным — пухлые, красиво изогнутые губы и густая копна черных, вьющихся волос, сейчас безжалостно собранных в хвост. Отметка предков с моего родного Великого материка — светлые, до серебряного, глаза с миндалевидным разрезом. Сейчас эти черты находятся в дисгармонии, перекрикивая друг друга, но через пару-тройку лет все станет на свои места, и утенок превратится в грозного черного лебедя.

— Хани, скажи мне, — вкрадчиво начала я, — почему эта компания к тебе привязалась?

— Потому что Эшли меня не любит, — буркнула девочка, смущаясь. — Мы враги, только она популярная, а я нет, — добавила она. Это хорошо, что Хани мне доверяет. И, конечно, не последнюю роль играет то, что она ведьма, а я эстаминиэль, к которой она обратилась за защитой, пусть и неосознанно.

— И давно вы враги? — поинтересовалась я, делая знак Кайлу. Парень быстро понял намек и отвернулся, делая вид, что ищет что-то в своей сумке.

Ханна усмехнулась, неожиданно жестко. О, эта девочка определенно не такая робкая и забитая, как кажется на первый взгляд. Просто играть роль жертвы проще всего. Особенно когда от тебя только этого и ждут.

— С тех пор, как ее исключили из кружка, а меня там оставили.

— Какого такого кружка? — а это уже любопытно. Я до сих пор не выбрала себе никаких дополнительных занятий или кружков, а Ричард говорил, что это нужно сделать до конца недели. — Он только для вашей параллели?

— Нет, он для всех, — улыбнулась девочка. — Мы изучаем мифы и легенды родного края. Что-то вроде истории.

Я переглянулась с Кайлом. Кажется, теперь выбор, на какую секцию ходить, передо мной уже не стоит.

— Очень здорово… Ты поможешь устроиться мне в этот кружок? А то я не знаю, куда податься… — улыбка получилась просящей.

Ханна было радостно кивнула, но тут же вся подобралась и нахмурилась.

— А… можно спросить? — она осторожно отложила вилку в сторону. В движениях проглядывало напряжение. — Почему ты все это делаешь? Защищаешь меня от Эшли, угощаешь обедом, набиваешься в друзья? Что тебе нужно?

Я поймала взгляд недоверчивых серебряных глаз. Поймет или нет? Должна понять. Все-таки Хани — ведьма.

— Потому что я должна тебя защищать. Иначе никак. Ты ведь позволишь?

Ханна вздрогнула. Зрачки расширились, заполняя взгляд чернотой. Я почти кожей чувствовала, как напрягаются редкие нити вокруг, вибрируя свежей силой. Первый этап инициации — признание старшинства. Сознательное позволение взять себя под опеку.

Придешь под мою руку, равейна? — перезвоном нитей.

— Да, — на оба вопроса. Вслух, тихо, но твердо.

Интересно. Может, ради нее меня сюда отправила пророчица? С нее станется. Но провести инициацию до конца я не могу. Сначала Ханна должна сама решить, хочет этого или нет.

За разговором я как-то упустила момент, когда столовая опустела. Скоро начнется урок… так не вовремя!

— Ладно, — я со вздохом встала и начала собираться. — Увидимся после школы, ладно, Хани? Беги, а то опоздаешь. И не давай больше себя в обиду.

Семтемор ойкнула, подхватилась со стула и рванула к выходу, только махнув рукой в знак согласия. Боится опоздать. Надо же, какая дисциплинированная… Я покосилась на Кайла, который и не думал ускоряться. Вот уж у кого синдром отличника отсутствует начисто.

— Ты странная, — тихо произнес Ками, глядя в пространство. Как всегда в минуты задумчивости, голос у него стал удивительно низким и бархатным. — Почему ты ей помогла?

— Я же сказала — по-другому нельзя, — спокойно ответила я. — Она попросила о помощи. Не вслух. Ты бы смог отказать, если бы тебя попросили?

— Не знаю, — еще тише отозвался Кайл. — Возможно…

И все то время, пока мы шли к спортивному залу, Кайл не проронил ни слова. Инцидент с девочкой чем-то задел его, а чем — я не могла понять. Саму Ханну он принял дружелюбно, с интересом, но потом смутился и выпал из разговора. Что-то здесь не так… Но не спросишь же в лоб. Ладно, потом поинтересуюсь, может, и скажет. Сейчас, на физкультуре, мне своих забот хватит.

К слову, физкультура была для меня именно тем предметом, где я могла морально отдохнуть. Метода преподавания не сильно отличалась от нашей, разве что нормативы не надо было сдавать. Конечно, спортсменкой меня сложно назвать, не покривив душой, но марш-бросок к Замку-на-Холмах по Срединному лесу и активные походы "за травками" в Кентал Савал сделали свое дело. Да и ведьмы от природы чуточку сильнее людей… Так что в волейбольной команде меня ценили. К тому же, что греха таить, иногда я слегка помогала себе магией… Нечестно, конечно, зато так соблазнительно!

— Найта, сыграешь сегодня за нас? — заюлила Сара, стоило мне зайти в зал. — Эмма заболела, а в вашей команде тебя есть кому подменить. Мистер Стивенс разрешил, — добавила она.

Я отчетливо скрипнула зубами. Мистер Стивенс — это Нэггинг в брюках. Преподаватели явно общались между собой и успели нахвататься друг от друга сведений о новых «любимчиках». Так что травля, затеянная кайса на уроках литературы, отчасти продолжалась и на волейбольной площадке. К счастью, здесь ко мне было сложно подкопаться — играла я довольно хорошо. Немного раздражали придирки по поводу внешности.

— Мисс Верманова! — вкрадчиво прошелестели над ухом. — Что сегодня с вашей прической?

Ну вот! Я же говорила!

— Все нормально, — я заставила себя говорить спокойно. Волосы у меня сегодня были собраны в высокий хвост. Ладно, пучок ему не по нраву — спицей можно уколоться, распущенные — якобы не побегаешь, но не с косой же мне все время ходить! — Вас что-то не устраивает?

— Я боюсь, что во время игры свободные концы будут вам мешаться, — мурлыкнул Стивенс. — Да и потом вы их не расчешете… Запутаются.

Я сузила глаза, окидывая преподавателя презрительным взглядом. Серый, невыразительный, скользкий, как змея. Все в нем средненькое, серединка-на-половинку: волосы такие короткие, что цвет не разберешь, кожа не темная и не светлая, рост — чуть повыше меня, глаза — желтовато-серые. Да и характер мелкий, вкрадчивый, завистливый. А, кроме того, Стивенс — подкаблучник. С точки зрения ведьмы это, конечно, благо, но угораздило же его оказаться именно под каблуком этой мегеры Нэггинг!

— Не помешаются, — "А это не твое дело. Раз хожу так, значит удобно". — И не запутаются, уверяю вас, — "Уж ты бы, со своей лысиной, промолчал лучше". — Я могу идти? — "И отвали от меня".

Я холодно улыбнулась. Проговариваемые про себя не очень вежливые фразы очень улучшали настроение. Главное, вслух случайно не сказать — проблем не оберешься.

— Нет, — едко отрезал мужчина. — Сначала приведите себя в порядок. Длина ваших волос…

— Да далась она вам! — не выдержала я. И хотела уже высказать накипевшее во всеуслышание, но на плечи мягко опустились горячие руки.

— Мистер Стивенс, — ласково пропел Кайл, опираясь щекой мне на плечо. — Это что, дискриминация по внешности? Вы хотите попасть в суд?

Преподаватель поджал губы. О, да, судов здесь боялись. Страшное дело! И нервы вытреплет, и денег вытянет немало.

— Можете идти, мисс Ната. Но в следующий раз учтите мои пожелания, — он развернулся и пошел к комнате для инвентаря, сердито сопя. Ками ухмыльнулся и с чувством показал сутулой спине оттопыренный палец.

— Настучат, — флегматично заметила я.

— Ну и черт с ними, — в тон мне ответил Кайл. И хихикнул.

Я несильно дернула его за прядку, заставляя отпустить мои плечи. Ками неохотно повиновался.

— Что, решил поиграть в рыцаря? Спасибо, конечно, но я и сама бы справилась, — проворчала я, откидывая назад челку. Вот что действительно мешало, а то хвост, хвост…

— Разумеется, справилась бы, — согласился Кайл. — Но мне понравилось быть защитником сирых и убогих. К тому же ты первая начала. Как ты кудахтала вокруг маленькой Хани! Прямо индюшка какая-то… Кстати, как ты собираешься искать потом своего птенчика? Вы же не договаривались, где встретитесь после школы.

А, вот что его беспокоит. Ладно, одно маленькое удивление ему не повредит.

— Хочешь, поспорим, что я ее сама найду? — не так уж сложно, учитывая, что Семтемор — единственная ведьма на весь город, а между нами уже натянута первая нить.

— На что?

— Ну, скажем, если ты проиграешь, то в выходные составишь мне компанию в прогулке по городу.

— А если выиграю? — азартно сощурился Ками. Надо же, зацепило! Значит, ему что-то от меня надо, что он так попросить не может.

— Хм… на желание сойдет? — лукаво улыбнулась я. Ах, как глаза заблестели! Явно что-то задумывает.

— Сойдет. Но потом не жалуйся! — хмыкнул Ками и поднырнул под сетку. — Эй, ты куда?

— Я сегодня вместо Эммы, — вырвался у меня невольный вздох. Играть сразу расхотелось.

— Можешь считать, вы уже продули, — авторитетно заявил Кайл, стукнув мячом об пол. Браслеты глухо звякнули. — Я здесь лучший.

Я шутливо погрозила ему пальцем, хотя Ками вовсе не хвастался, просто констатировал факт. Действительно, несмотря на маленький рост, парень играл сногсшибательно. Не в буквальном смысле, хотя иногда его подачи и вправду валяли соперников по полу… Прыжки, удары и скорость реакции внушали настоящее уважение. И все — без капли магии. Я проверяла.

Все игроки заняли позиции. Свисток… Игра началась!


— Ну, и где она, по-твоему? — Кайл нетерпеливо притопывал ногой. Настроение у парня было замечательное — его команда победила с разгромным счетом, а под конец мяч и вовсе угодил зловредному учителю прямо по затылку. Многочисленные побрякушки звенели, сережка в ухе болталась из стороны в сторону, и вообще Ками в этот момент жутко напоминал мне какого-то юркого зверька.

— Скоро придет.

— Именно к этим воротам? Почему не к другим?

— Потому что она живет… О, привет, Хани! А мы уже заждались.

"Будешь должен прогулку", — шепнула я, проходя мимо удивленно застывшего Ками. Надо же, он и вправду не верил. Наивный! Кто же с ведьмами спорит?

— Как вы меня нашли? — мрачно поинтересовалась Ханна. Какая недоверчивая…

— Ну, мы же договорились, — невозмутимо пояснила я. — А я своих обещаний не нарушаю. Слушай, а давай мы тебя до дома проводим, а ты расскажешь поподробнее, что вы там с Эшли не поделили. Ведь она на тебя не только из-за кружка взъелась, так?

— Так, — смущенно созналась Семтемор. — А почему вы спрашиваете? — не выдержала она. — Вам правда интересно?

— Правда, правда, — ослепительно улыбнулась я.

Конечно, просто так, сразу раскрывать душу почти незнакомке девушка бы не стала. Но нахальство вкупе с ведьминским обаянием порой творит чудеса, я это еще в Академии заметила. И Ханна разговорилась.

История ее была банальна, как ночь или день. Девочка родилась в очень небогатой семье. Кроме нее, у родителей уже было два сына — Малкольм и Мэтью, и дочь — Аманда. Самой младшей приходилось несладко. Положение ухудшилось во много раз, когда мать погибла в автокатастрофе и отец с горя запил. Мистер Семтемор совершенно не оправдывал свою фамилию, шарахаясь от собственной тени. Он целыми днями сидел дома, не собираясь устраиваться на работу. Если бы не старший брат, Малькольм, который вместо поступления в колледж стал зарабатывать деньги, фактически принимая на себя обязанности главы семьи, то детей бы уже давно отдали в приют. Сейчас уже все, кроме Ханны, достигли совершеннолетия. Аманда в прошлом году вышла замуж и переехала в столицу округа, Мэтью поступил в университет и тоже оставил родной дом. Даже Малкольм предпочитал жить отдельно, отсылая раз в месяц необходимую сумму на еду и одежду. Отец все так же предпочитал нормальной жизни бутылку и пособие по безработице.

В классе девочка еще некоторое время держалась среди лидеров, во многом благодаря отличным оценкам. Но потом наступил подростковый возраст — жуткое время, когда любое отклонение от массы, будь то особенный говор, одежда из секонд-хэнда или неполная семья, может стать поводом для травли. Всегда найдется кто-то в противовес — из коренных жителей, в дорогих шмотках и с «правильными» родителями, которого будет раздражать сам факт существования отличного от других.

В школе Святого Джеймса такой парочкой антагонистов стали Ханна Семтемор и Эшли Уильямс.

Эшли задавала моду. Девушка надевает вельветовую юбку — и на следующей же неделе одноклассницы приходят на занятия в вельвете. Приобретает очки в модной оправе вместо контактных линз — и половина группы срочно записывается на прием к окулисту. Мисс Уильямс замечает, что яблоки полезны для молодой кожи — и уже завтра в столовой стоит сочный хруст.

Но если у кого-то проблемы с учебой, то обращаются к Ханне. И эта маленькая доля уважения, призрачный след власти над умами задевает Эшли больше, чем она показывает. И начинается охота на Семтемор. В ход идет все — и сплетни о пьющем отце, и ерничанье по поводу смешанного происхождения, и насмешки над невзрачной, застиранной одеждой, и постоянные придирки в столовой, когда у девочки не хватает денег на обед… Но травля не выходит за определенные рамки, пока на занятиях кружка по мифологии родного края под началом госпожи Венты Лобейра Ханна неосмотрительно не ввязывается в дискуссию с Эшли… Уступить в споре, пусть на этом и настояла сама преподавательница, оказалось для Уильямс страшным ударом по самолюбию. Вдрызг разругавшись на очередном занятии с госпожой Лобейра, Эшли вылетает из кружка… и начинает мстить Ханне, уже не ограничиваясь только словесными подначками.

Результат одной из таких стычек мы могли наблюдать сегодня в столовой.

— Почему ты не дашь ей отпор? — нахмурилась я, когда Хани выговорилась. — Ты же умнее. Ты можешь так окоротить ее, что она надолго заречется спорить!

Ханна скривилась, но не ответила. За нее высказался Кайл.

— Потому что у таких «эшли» всегда куча дружков с крепкими кулаками. И ни капли совести, — ядом из его голоса запросто можно было отравиться. — Пара «случайных» встреч после школы — и ты уже автоматически скрючиваешься и закрываешь рот на замок, когда очередная Эшли делает тебе замечание. Они тебя били, Ханна. Я прав?

Девочка смотрела на него расширенными глазами, вцепившись рукой в высокий ворот водолазки. Только сейчас я обратила внимание на то, что Хани одета в очень закрытые вещи, несмотря на жару… Синяки?

— Откуда ты знаешь? — хрипло выдохнула юная ведьма. — Я никому не говорила…

Ками покраснел и тихо выдохнул в сторону:

— Думаешь, ты первая? Меня тоже… учили.

— И что ты делал? — Хани не смотрела на него. Только в землю.

— Дрался, — усмехнулся Ками. — Пока они не поняли, что легче меня убить. А для этого у них смелости не хватает.

Ханна ошарашено уставилась на него. И не она одна. У меня тоже в голове не укладывалось, что хрупкий, невысокий — даже ниже Хани! — паренек способен на подобное. И только теперь внимательный взгляд отмечал несущественные прежде детали: белый шрамик над верхней губой, еще один — на мочке уха, будто в запале драки с мясом выдрали серебряную серьгу. Два тяжелых кольца на руке — скорее, похожи на кастеты, чем на украшения… Солнечный зайчик, отразившись от полированной подвески браслета, стрельнул мне в глаза, и я дернулась в сторону, жмурясь. Что-то чиркнуло по брусчатке, дробя камень… Я неверяще глядела на острые осколки в неверном свете заката.

"Твою мать!"

Браслет некроманта полыхнул. Тело само метнулось вперед, отбрасывая детей на землю, за густую полосу кустарника и стволы акаций. Я нырнула следом, выбрасывая руку в классическом защитном жесте. Все восемь контуров мгновенно активировались, выстраивая непреодолимый круг.

"Нашла время любоваться! В тебя стреляли, дура!" — прошипел в ухо Рэмерт, возвращая контроль над телом.

"Еще раз так сделаешь, сама тебя убью", — пригрозила я, прислушиваясь к ощущениям. Меня мутило. Организм явно не привык к рефлексам боевого мага с опытом рейдов. С противным вжиком еще две пули соскользнули с внешнего щита.

"Сначала выживи, ученица", — так же зло проворчал некромант, но я отчетливо уловила в его голосе беспокойство.

"Постараюсь… Спасибо тебе", — выдавила я из себя. Бездна с ним, с вмешательством в разум. В конце концов, если бы не Рэмерт, то меня бы уже…

"Будь осторожней, детка", — хмыкнул преподаватель, исчезая.

Еще один выстрел срезал ветку у меня над головой… Так, они нас не видят, стреляют наугад… Только вот откуда?

— Что происходит? — прохрипел придавленный двойным весом Ками. Ага, теперь он внизу. Бедняжка.

— Нас пытаются убить, вот что, — отрезала я. — И, наверное, даже не нас, а меня, если вспомнить джип на аллее… Лежите тихо, они пока не понимают, где мы. Возможно, нам повезет, и им надоест искать или патроны кончатся.

Ханна пискнула и уткнулась лицом в траву, словно стараясь провалиться сквозь землю. Кайл затих, подозрительным взглядом сверля кусты вокруг. Надо же, испугались. Но ничего, я не собираюсь оставлять все на волю Удачи. Сосредоточиться, вдох…

Редкие нити послушно налились силой. Я скользнула вдоль по спирали, как невидимый паук, зорко следя за малейшими колебаниями «паутины». Так, рядом — Ками с узнаваемой аурой и неинициированная равейна иллюзиона. Дальше — испуганная кошка, двое в автомобиле — не охотники на ведьм, к счастью, а просто влюбленная парочка. А чуть за ними, на крыше гаража…

Вот оно. Ближе, осторожно цепляясь на ниточку…

Бездна!

От неожиданности я выпала из транса, вздрогнув всем телом. Несостоявшийся убийца уже улепетывал, как я и предполагала, он не планировал задержаться здесь надолго, но…

Но его аура ужасно напоминала рисунок Кайла.

— Послушай, а с тобой рядом опасно находиться, — вырвал меня из размышлений задумчивый голос Ками. — Второе покушение за неполные четырнадцать дней… И часто с тобой бывает такое?

— Попытки застрелить или сбить машиной? Нет, — жестко усмехнулась я, поднимаясь на ноги и одергивая юбку. — А вот в смертельно опасные передряги я попадаю регулярно… примерно с прошлого лета.

— А что такое случилось прошлым летом? — мрачновато поинтересовалась Хани. Зрачок в серебристо-серых глазах был чуть расширен, но других признаков шока не наблюдалось. То ли девочка еще не осознала толком произошедшее, то ли восприятие ведьмы эфемерата девяти отражений потихоньку брало свое. Сестры иллюзиона очень спокойно относятся к смерти. В конце концов, это всего лишь еще одна грань в уходящем вникуда зеркальном тоннеле…

— Прошлым летом я влюбилась, — честно ответила я. — Знаете, от этого одни неприятности…

Кайл хрипло расхохотался.

— Верю. Наверняка твой парень еще более чокнутый, чем ты!

Мои губы тронула улыбка. Северный князь — псих. А что-то в этом есть…

— Пожалуй, ты прав.

Я откинулась спиной на ствол каштана. Теплое дерево шершаво льнуло к затылку, снимая напряжение. Вечные, как я устала…

Постепенно смеркалось. Небо сияло, как шелковый покров, вышитый драгоценными камнями. Янтарь на западе, выше — аметист, потом — прозрачный сапфир, а на востоке — темная муть жадеита с бриллиантовой пылью звезд. Под этим небом перемигивались желтыми фонарями улицы, гудело шумом моторов автомобильное шоссе, лаяли собаки и смеялись дети. Где-то там, среди аккуратных домов в окружении акаций и каштанов, скрывался тот, кто хотел меня убить, а великолепный Ричи нервно выстукивал ритм ногой, глядя на часы.

Бездна, я, кажется, начинаю влюбляться в этот город!


Ричард не просто нервничал. Он был в ярости.

— Где тебя носило, идиотка?! Я уже час жду!

Я тяжко вздохнула, с удовольствием облокачиваясь на спинку сиденья. День был трудным.

— Не поверишь, опять объяснялась с полицией.


На вызове стражей порядка настояла Ханна Семтемор, проявив неожиданную твердость в этом вопросе. Местным служителям закона очень не понравился тот факт, что по школьникам открыли огонь из охотничьего обреза. Мне не понравилось выкручиваться, объясняя несостыковки. Еще одно такое нападение, и я фактически распишусь в том, что являюсь ведьмой.

— Сколько было выстрелов, мисс Семтемор?

— Я слышала шесть или семь. Последовательные, со значительным интервалом, — послушно отвечала Хани. Она была абсолютно спокойна. Ками истерил и теребил браслеты. Я мрачно сверлила взглядом заполняющего протокол копа.

— Вы можете указать направление, из которого велась стрельба?

— Нет. Найта почти сразу опрокинула нас на землю, за кустарник и деревья. Я практически ничего не видела, только слышала.

— Опрокинула, значит? Интересные у вас инстинкты, мисс Верманова, — задумчиво протянул полицейский. Этот тип мне не нравился. Слишком умный. Не старый, но уже и не юноша — лет тридцать пять, не меньше. Глаза темные, птичьи. Бронзовая кожа выдает принадлежность к коренным обитателям этих мест. В черных волосах, убранных в хвост, отчетливо видны седые пряди. Высокий, не слишком впечатляющего телосложения, но опасный — чем-то напоминает Рэмерта. Да, заварил кашу некромант… Хотя я сама бы вряд ли лучше справилась. — Вы не похожи на человека, привычного к подобным… инцидентам, — коп позволил себе ироническую улыбку, окидывая взглядом убранные в хвост длиннющие волосы, скромную юбку до колена и трикотажный жакет невинного голубого цвета… почти чистый, кстати. — Тем не менее, это уже второй странный случай с вашим участием за последние две недели. Оак-сквер, школа Святого Джеймса, пятница, восемь вечера, черный джип — правильно я запомнил? Тогда это приняли за неудачное стечение обстоятельств…

Так та аллея называлась Оак-сквер? Надо взять на заметку.

— Я не знаю, кому могла насолить в вашем городе, — честно призналась я. — Тем более, в первый день. Открытой неприязни никто не демонстрировал, по крайней мере, я не обратила внимания. Теряюсь в догадках, зачем все это могло кому-то понадобиться.

— Вероятных причин даже слета можно назвать уйму, — неожиданно по-свойски усмехнулся полицейский, мгновенно приобретая сходство с опасной птицей — с коршуном или вороном. — Молодая, красивая, интересная девушка привлекает всеобщее внимание, и кто-то решает устранить соперницу. Или через вас пытаются повлиять на Грэйменов.

Соперница? Инструмент шантажа? Я засомневалась, и в тон моим мыслям неодобрительно нахмурился Мэйсон. Некромант лично решил проконтролировать мои действия после появления полиции, и поэтому не спешил покидать непутевую ведьму.

— Не думаю, что подобные версии имеют под собой хоть какую-то основу, — покачала головой я. — Обиженный школьник не стал бы выслеживать меня с обрезом, хотя джип вполне вписывается в такую теорию. А к Грэйменам легче подобраться через их собственных детей. Да и не похоже это на серьезные покушения… — неожиданная мысль вспышкой пронзила сознание. — Скорее, на попытки меня запугать.

Полицейский заинтересованно поднял брови. К нашему разговору уже прислушивались все, включая шерифа и парня в тонких перчатках, собирающего улики. Ками замер, накрутив на палец шнурок с деревянным кулоном.

— Поясните, — осторожно попросил черноглазый полицейский. — Что подтолкнуло вас к такому выводу?

— Сложно сказать… — я задумчиво переплела пару прядей из хвоста. Сейчас у меня за спиной болталось уже с десяток неоконченных косичек. Разговор выходил нервный. — Наверное, ощущение, что все это не всерьез. Понимаете, у этого типа, если в прошлый раз развлекался тоже он, дважды была прекрасная возможность меня убить. Во-первых, он мог просто-напросто переехать меня джипом, пока мы с Ками валялись на дороге. Увернуться бы не успели. Во-вторых, первый выстрел сегодня прошел в стороне. Возможно, конечно, я дернулась или это стрелок такой косорукий, но что-то не верится. К тому же стрельба прекратилась довольно быстро. И еще. Свидетелей он не боится, потому что иначе дождался бы сегодня момента, когда я возвращалась назад одна… — недоплетенная косичка выскользнула из рук, и я замолчала. — Такое чувство, что меня просто хотят выгнать из города. У вас здесь нет случайно экстремистских группировок, скажем, ненавидящих моих сородичей?

— О! — выгнул брови полицейский. — Считаете, что это как-то связано с вашим происхождением? Были намеки, угрозы? Это требует внимательного расследования…

— Ничего не было, повторяю… — в висках уже слабо пульсировало от усталости. Содранная коленка саднила. Эх, был бы сейчас рядом Дариэль… Опять придется делать отвары и объяснять Габриэле, что это "всего лишь бабушкин рецепт, народное средство". — Я всего лишь предположила. Расследование — не мое дело. И, к слову, мне пора домой. Уже поздно.

— А это верно, — усмехнулся коп. — И первое, и второе, и третье… Я думаю их можно отпустить, а, шеф? Больше эти детки ничего не скажут.

— Вы свободны, — подумав, кивнул шериф. — Идите, пока родители не начали названивать в управление. Может, выделить вам сопровождение? Что скажешь, Крис, прогуляешься до школы?

— Нет, спасибо, — быстро отказалась я. Еще чего. Мне лучше, чтобы свидетелей не было. Магии я доверяю как-то больше, чем местной полиции, а в присутствии сопровождающего не покол дуешь. Я и так подставлялась, активируя контур для Кайла и Ханны. Впрочем, если Семтемор пройдет инициацию… — Лучше проводите Ханну или Ками. Они живут примерно в одном районе, так что разом двух зайцев убьете, — или не позволите кому-то убить двух зайцев… — А мне недалеко здесь идти, а там Ричард подхватит.

— Если вы настаиваете… — развел руками полицейский. — Не буду навязываться. Тогда закончим с этим на сегодня. Но если возникнет желание продолжить разговор — обязательно звоните в участок, — он неожиданно подмигнул.

— Кого позвать к телефону? — хмыкнула я. Заботливый какой. Неужели думает, что я что-то скрываю?

— Позовите Кристиана Рэда. Или просто Криса — вас поймут, мисс.

— Ладно, — улыбнулась я. Ками послал мне жутко собственнический взгляд через плечо. — Всего доброго, господа. Кайл, Хани — до встречи в школе. Осторожнее там, в темных переулках! — я подхватила сумку и сбежала, пока копы не передумали. Когда поворот уже остался позади, ветер донес тихое, удивленное восклицание эксперта:

— …за чертовщина, шеф! Никак не могу понять, обо что так сплющило эти пули, если рядом только трава и чертовы кусты!

Я подавила страдальческий вздох и ускорила шаг. Придется переделывать щиты. Пусть они, что ли, помягче отводят пули в сторону…


— Ты хочешь сказать, что в тебя стреляли? — недоверчиво покосился Ричи в зеркало заднего вида. Эй, мальчик, осторожнее, ты же машину ведешь!

— Не веришь, спроси завтра у Ками, — раздраженно откликнулась я. Головная боль, увы, в душном салоне только усилилась. — Ты ему понравился, так что он с радостью ответит на твои вопросы.

— Заткнись, — стиснув зубы, блондин сверлил взглядом дорогу. Я с удовольствием последовала его совету. Тем более мне было, о чем поразмышлять.

На меня охотятся. Не важно, с какой целью, главное, что в методах не стесняются. Уже второй раз я чудом отделываюсь только легкими царапинами и синяками. И то за счет магии. А если бы рядом оказался кто-то вроде Нэггинг? Как бы я активировала контур? Кайса сбивают настройки, разрушают магию одним своим присутствием, тем более такую тонкую, как защитная. Ладно, если меня заденут, Дэйр свою ведьму хоть с того света вытащит… А если Ханну? Или Ками? Они — люди, им не за кого держаться…

Напрягала странная реакция полиции. Нападения на студентку по обмену — это уже попахивает международным скандалом. А они ограничиваются рекомендациями не гулять по городу в одиночестве.

Я начала сомневаться в том, что позвать Кайла на прогулку по городу было хорошей идеей. Конечно, он знает город лучше меня и сможет подсказать, где можно найти лавку с травами или чем-то вроде. Но подвергать его опасности… С другой стороны, я уйму времени провожу в школе, где тоже могут совершить нападение. И там свидетелей побольше — так просто их щитом не накроешь! Так что риск есть всегда. Не сидеть же в одиночестве, право слово… Ладно, решено. С Кайлом мы пойдем вместе, но щиты я навешу соответствующие. Незаметные, эффективные и многослойные. Сегодня же вечером займусь изготовлением. Да и вообще стоит подарить Ками какой-нибудь амулет с защитным плетением. Привязать заклинание, скажем, к браслету, и подарить. Парень не откажется, я думаю, и будет с удовольствием носить. Нанизать на нитку какие-нибудь поделочные камешки — разноцветного кварца у меня хватает, Элен в дорогу дала, чтобы я на досуге практиковалась в изготовлении артефактов. Вот и навыки подшлифую заодно. Надо только подобрать подходящий повод для подарка…


— Что?! В тебя действительно стреляли?

Это определенно начинало надоедать. Сначала Ричи, потом Элизбет, теперь вот Габриэла… Если еще и сам мистер Грэймен выскажется в таком же духе, то я сама застрелюсь.

— Но это же… ужасно! Как ты себя чувствуешь, дорогая? — взволнованно закудахтала миссис Грэймен. Иногда южный темперамент — это зло.

— Все в порядке, — в десятый раз за день повторила я, запасаясь терпением.

— Мне очень, очень жаль! В нашем городке такое впервые! Роща Белых Акаций — очень спокойное место! — воскликнула Габриэла, будто оправдываясь. — У нас никогда ничего не происходит.

— Неправда, — неожиданно возразил Ричард. — А как же тот случай с волками?

На комнату опустилась тишина. Звякнула о краешек тарелки вилка, выпавшая из ослабевшей руки. Ричард сумрачно огляделся вокруг. Впервые на моей памяти он выглядел таким серьезным. Даже взгляд стал цепкий и властный, как у отца. Напряжение висело в воздухе, как дым в сырую погоду.

— Какими еще волками? — мой голос дрогнул. Слишком уж жутко прозвучало в устах Ричи последнее слово.

— Случилось одно… происшествие, — неохотно протянула Габриэла. Экспрессии как не бывало. Да что же это они так заледенели? Ой, не зря говорят, что и в маленьком шкафу может уместиться не один скелет. Похоже, не все так спокойно в Роще Белых Акаций. — Ничего особенного.

Так я и поверила! Когда ничего особенного не происходит, так не дергаются.

— Расскажите, — попросила я.

Габриэла поджала губы. Ричард усмехнулся. Элизбет продолжала нарезать бифштекс ножиком на микроскопические кусочки.

— Странная атмосфера царит сегодня за ужином, — констатировал голос мистера Грэймена у меня за спиной. — Добрый вечер, Габи. Лиз, Ричи, как дела в школе? У вас все в порядке, Найта?

— Добрый вечер, — я обернулась к припозднившемуся отцу семейства. — Все хорошо, спасибо. Габриэла как раз начала рассказывать интересную историю, когда вы пришли.

— О, какую же? — равнодушно поинтересовался Томас. Миссис Грэймен подарила мне удивленный взгляд. Ричард наконец злорадно скалиться и полез под стол за упавшей вилкой.

— Про волков, — невинно улыбнулась я. Мистер Грэймен расслабленно кивнул.

— Ах, эту. Ничего интересного, на мой взгляд. Или вы имеете в виду происшествие с автобусом?

— Не знаю, — простодушно призналась я. — А какую имели в виду вы?

Мистер Грэймен пожал плечами, усаживаясь за стол.

— Примерно шесть лет назад в округе объявились волки. Конечно, мы всегда знали, что леса рядом с Рощей Белых Акаций изобилуют живностью и не придавали этому большого значения, но тогда звери повели себя странно. Они стали появляться даже в центре города, не говоря уже об окраинах. Шериф предположил, что волки бешеные, и поэтому не боятся приближаться к человеческому жилищу, и объявил награду "за волчью голову". Не в буквальном смысле, разумеется, но заработок у таких охотников выходил весьма приличный. Вскоре люди шерифа обнаружили довольно большое волчье логово. К всеобщему удивлению, там находились одни детеныши, причем явно от нескольких семей. Волчат перестреляли, а взрослые звери перестали появляться в городе. Вот, собственно, и все. Как я и говорил, ничего интересного.

— Вы великолепный рассказчик, мистер Грэймен, — польстила я. Фактически, это даже не лесть была, потому что история и вправду получилась интересной. А ровный голос Томаса заставлял казаться ее почти зловещей.

— Это еще не все, — подал голос Ричард. — Ты забыл самое главное, папа. Через неделю после той охоты под колеса школьного автобуса на мосту бросился волк. Автобус упал в реку, и все, кто был там в этот момент, включая и водителя, погибли.

Я вздрогнула. Вот так поворот сюжета.

— Нет никаких доказательств тому, что это был волк, — холодно возразил Томас. — Свидетели ссылались на то, что это было крупное животное, похожее на собаку. Наверняка это и была собака — бродячая. Труп несчастного зверя так и не нашли.

— А я считаю, что это был волк, — угрюмо пробурчал Ричи.

— Жутковато, — поежилась я.

— Не бери в голову, дорогая, — вздохнула миссис Грэймен. — Это всего лишь домыслы. И волки не имеют никакого отношения к тому, что в тебя сегодня стреляли.

— В мисс Верманову стреляли? — поперхнулся картошкой Томас. — Как ты себя чувствуешь, Найта?

Я тоскливо огляделась. Меня мучило нестерпимое желание побиться головой об стенку.


Остаток недели пролетел мгновенно. Никаких особых происшествий не было, не считая того, что я таки не сдержалась и поругалась на уроке с Нэггинг. Итогом стало домашнее сочинение на тему "Отличия в культуре общения в разных странах". На пятьсот слов… Мрачно сверля взглядом ненавистную преподавательницу, я остро сожалела, что не могу сглазить кайса. И как, скажите на милость, ведьме написать о человеческой культуре? Ладно, есть такая замечательное изобретение, как всемирная паутина, и такой подлый прием, как списывание. В крайнем случае, попрошу Ками — поможет мне с местным этикетом. А вот, кстати, и сам Кайл.

— Ками, это тебе! — радостно оскалившись, я протянула удивленному парню простенький браслет — мутные зеленоватые бусины, нанизанные на шелковистую нитку с металлическим блеском.

— Мне? А с какой это радости? — подозрительно осведомился Ками, разглядывая подарок. Внутри кварцевых шариков вспыхивали и гасли золотистые искры. А я-то надеялась, что магия будет не так заметна… Может, сойдет за неизвестную породу камня? Вот будет смешно, если Кайл понесет мою поделку к ювелиру…

— Ну… можешь считать, что я подлизываюсь. Ты же грозился, что не пойдешь никуда в воскресенье, — безмятежно соврала я.

— Серьезно? Не помню такого, — удивился Кайл. Ловкие пальцы вертели простенький замок браслета. Кстати, застежку к нему я искала долго. Вот почему люблю зачаровывать кулоны — провертел в камешке дырку, продел в готовую цепочку и не мучаешься.

— Говорил, говорил. Когда стреляли, — похлопала я его по плечу. — Так что, передумал? Составишь мне компанию? Ну пожалуйста!

— Ладно, — легко согласился Ками, застегивая, наконец, браслет на тонком запястье. Тут же с неслышным щелчком распрямился узор заклинания. Есть! Надеюсь, что Кайл будет дорожить моим подарком и не снимать лишний раз. — Спасибо за браслет. У меня как раз зеленого не хватало, — он демонстративно встряхнул унизанной почти до локтя рукой. По губам расплывалась довольная улыбка. Надо же, ему действительно понравилось. Я невольно улыбнулась в ответ. Видеть Кайла таким радостным оказалось неожиданно приятно. — Ты здесь купила?

— Нет, из дома привезла, — на этот раз — почти не вранье. Камешки-то мама в сумку сложила… Правда, после того, как я с ними поработала, там мало что осталось от кварца. Да и сложное многоступенчатое плетение никак не хотело ложиться в заготовку… В конце концов я созвонилась с Элен, и она посоветовала мне добавить к камням немного металла. Лучше — серебра. Еще лучше живого. После этого я мучила уже Рэмерта вопросами о том, как можно это сделать. Времени ушла уйма. Почти два дня доводила основу до ума. Зато теперь мой Ками был обладателем уникальной вещицы — браслета на шелковой нити, пропитанной живым серебром (как я извлекала его из кольца — отдельная история… отталкивалась от идеи, что материал самовоспроизводящийся), с бусинами из кварца-накопителя. Недешевое удовольствие, подумалось вдруг мне. Если продать такую вещь какому-нибудь магу, то можно на вырученные деньги дом отгрохать. Не в Дальних пределах, конечно, а вот в Приграничном — запросто. — Небольшой сувенир на память.

— А что за камень? Прикольно блестит.

— Зеленый кварц.

— И такой бывает?

— Бывает. Не слышал? Еще его называют празем. Если с вертикальным отливом — то кошачий глаз.

— Я думал, что кошачий глаз — это название породы камня, — засмеялся Ками. Я невольно залюбовалась золотистыми сполохами заклинания. Жаль, что он сам не может этого видеть! — Ты так хорошо разбираешься в камнях?

— Нет, — честно призналась я. — Только в некоторых, — "Которые использую в работе", — добавила я про себя. Вот мама — она разбирается. Иногда мне кажется, что она вообще разбирается во всем на свете… Но это, конечно, иллюзия памяти матерей.

— Такая умная, — иронично похвалил парень. — И что ты в школе тогда делаешь?

— Не знаю, — грустно вздохнула я. — Спроси у Нэггинг. Думаю, у нее найдется, что сказать.

Кайл заливисто расхохотался.

— Да уж, точно. "Мисс Верманова, у вас отсутствуют элементарные знания. Это ваши личные проблемы или метода образования в родной стране?" — тоненько протянул он, изображая строгую учительницу в круглых очках.

— Нашел, что вспомнить, — я хихикнула, убито роняя голову на сложенные руки. — Кайл, она мне сочинение задала. Индивидуальное. У вас это нормально? — пробурчала я в стол.

— Вполне. Что за сочинение? — заинтересовался Ками. Писать и рассказывать истории он любил. Ой, неужели я решу свою проблему за счет друга? Нехорошо… Ну, только если он мне чуть-чуть поможет…

— Ками, — проникновенно улыбнулась я, широко распахивая глаза. Почти как Феникс, только голубые наивные очи смотрятся, пожалуй, еще убойней. — Ты никогда не хотел сравнить нормы вежливости в разных странах? Слов на пятьсот?

Кайл поперхнулся. Уголок рта странно дернулся. Я подарила парню еще одну жалобную улыбку…

— Почему бы и нет, — обреченно вздохнул парень. — Есть такая мысль… Слушай…

Конспектируя рассказ Ками, я мечтательно улыбалась. Эй, Нэггинг, посмотрим еще, кто кого…


В субботу за семейным ужином выяснилось, что все мои планы на выходные находятся под угрозой срыва. Вот уж действительно, хочешь насмешить Вечных…

— Габриэла, а обязательно и мне участвовать в этом? — тоскливый вздох вырвался помимо моей воли. Миссис Грэймен недоуменно оглянулась. По ее мнению, я должна была, наверное, прыгать от счастья. Даже Томас поглядывал как-то неодобрительно поверх традиционной газеты.

Южанка внимательно посмотрела на меня, убеждаясь, что я не шучу. Потом сделала последнюю попытку переубедить несговорчивую иностранку.

— Найта, я не верю своим ушам. Разве тебе не интересно пройтись по магазинам, дорогая? Там столько всего интересного! — Габи вдохновенно закатила глаза. — Подумай, разве это не замечательно? Сначала мы будем долго гулять по бутикам, все вместе! Томас уже согласился, правда, милый? И Ричи, и Лиз. А затем мы пообедаем в ресторане. "В гостях у Хэма" — замечательное место. А какое там делают рагу! Вечером можно будет сходить на аттракционы. Там такая иллюминация! Ах, если бы ты увидела это, то ни за что не упустила бы возможность…

— Благодарю вас за приглашение, Габриэла, — вежливо, но непреклонно прервала ее я. Томас нахмурился. — Но у меня уже есть планы. К тому же не хотелось бы мешать семейному отдыху…

— Ты — тоже наша семья, дорогая! — воскликнула миссис Грэймен. — Не надо думать, что ты нас стеснишь или будешь лишней!

Судя по недовольному виду Ричарда, как раз таки буду. Вот лицемер. В школе липнет ко мне, как жвачка к подошве, потому что я до сих пор привлекаю внимание. А дома Найта-мечта-старшей-школы сразу превращается в Найту-презренную-иностранку.

— Простите, миссис Грэймен, — повинилась я. — Но мне действительно сложно будет перенести свои дела на другое время.

— А что у тебя за планы, дорогая? Может, мы как-то поможем? — судя по тону, Габриэла свыклась с мыслью, что я никуда не иду. Победа!

— Не думаю, — покачала головой я. — Мисс Нэггинг задала мне дополнительное сочинение. Одноклассник обещал помочь, но он будет свободен только в воскресенье, — заготовленная отговорка легко слетела с языка. Никто же не знает, что готовое сочинение уже лежит в ящике стола этажом выше…

— Какой одноклассник? — поинтересовался Томас из своего угла. Вот кто еще с удовольствием бы отказался от "воскресного отдыха".

Я только открыла рот, чтобы ответить, но меня перебил язвительный голос Ричарда.

— Наверняка этот недомерок, Ками Кайл. И как ты с ним общается? Или он еще не продемонстрировал тебе свои милые отклонения? Или ты сама такая же? Я бы не удивился.

Габриэла шокировано прижала пальцы ко рту, глядя на сына.

— Ричи, немедленно извинись!

— И не подумаю, — огрызнулся блондин.

— Ричи!

— Все в порядке, Габриэла, — успокоила я женщину. — Для Ричарда я действительно иностранка с причудами, а Кайл — просто странный парень. Это нормально в его возрасте — бояться всего чуждого. Со временем пройдет.

Готова поклясться, я почти поймала задумчиво-понимающий взгляд Томаса. Возможно, мистер Грэймен и сам когда-то был похож на Ричарда. А потом повзрослел… и женился на эмигрантке с шумными манерами и южной экспрессией.

— Зато у тебя не пройдет, — съязвил Ричард, бросая вилку на стол. — Спасибо, мама, я наелся. Всего хорошего.

Блондин демонстративно покинул столовую. В комнате воцарилась гробовая тишина. Все из-за меня. Бездна. Как-то неловко получается.

— Э-э… я пойду, пожалуй, — тихо заметила я. — Лягу пораньше. Очень устала за неделю. Благодарю за ужин, миссис Грэймен.

Стараясь не думать о том, что последняя фраза прозвучала почти издевательски, я поднялась по лестнице. Опять начинала болеть голова. Настроение было испорчено, как этого и добивался Ричард. Маленький крысеныш… Я с трудом заставила себя принять душ, доползла до постели и провалилась в разгоряченную темноту.

Мне снилась Айне. Пророчица, скрестив лодыжки, сидела на берегу ручья, погружая одну руку в воду. Вокруг перешептывались листвой деревья. Ветер мягко колыхал темные волны травы, обнажая белесую изнанку. Сверкающие струи с мелодичным шелестом поднимались вверх, к темному безлунному небу с серебряными осколками звезд.

Оборотная сторона зеркал. Река, что течет в небо. Место, где рождается будущее.

— А, ты нашла дорогу сюда, — улыбнулась пророчица, не оборачиваясь. Взгляд ее был прикован к темной поверхности воды. — Хочешь что-нибудь спросить?

— Не знаю, — ошарашенно прошептала я.

Лицо пророчицы сделалось грустным. В янтарно-желтых глазах появилось что-то неизмеримо древнее, почти изначальное.

— Тогда я дам тебе совет.

Тонкие пальцы пророчицы сложились лодочкой, удерживая драгоценную влагу. Звездный свет играл на мерцающей поверхности, как будто вода была жидким бриллиантом.

— Не слушай, что поет волчий ветер, он лжив. Береги свое отражение, зеркало может разбиться. Если рыжая радуга не сможет вернуться, ни в коем случае не молчи.

Хрустальные капли стекали по белой коже, теряясь в широких складчатых рукавах. Айне идет глубоко-синий матовый шифон, но я не видела, чтобы она надевала такие платья в реальности.

— Чего?.. — полагаю, вид я имела довольно глупый. — Ты можешь выражаться понятнее? Что за радуга такая?

Губы Айне искривились в насмешливой улыбке.

— Поймешь со временем. А пока — кыш отсюда! Рано тебе еще разгуливать по таким местам, я вижу.

Вода сверкающим дождем выплеснулась из сложенных ладоней в мое лицо. Я раскашлялась, пытаясь руками стереть ледяную влагу, но она словно просачивалась под веки, под кожу, застывая, вымораживая воздух в легких…

Крик… Я рывком села на кровати, распахивая глаза. В ушах до сих пор стоял смех пророчицы. Подушка была покрыта кристалликами льда. Огненной громадой над горизонтом поднималось солнце. А меня мучил один-единственный вопрос: как радуга может быть рыжей?!

Айне — это Айне. Странно, если бы она вдруг сказала что-то прямо. За точными прогнозами — это к метеорологам.

Рассветает. Значит, уже почти шесть утра. Грэймены начнут просыпаться в девять, а на семь у меня назначена встреча с Кайлом. Он, как и я, оказался любителем ранних прогулок. Надеюсь, Габриэла не сочтет невежливым, если я оставлю записку на холодильнике со словами "Вернусь к ужину, не ждите"?

После странного сна холодная вода в ванной не вызывала у меня положительных эмоций. Бр-р, я теперь долго не смогу спокойно думать о закалке. А еще этот лед на подушке… Не думала, что моя подруга способна на такое. Впрочем, она теперь эстаминиэль, Хозяйка всех вод. Раньше, до инициации, у Айне лучше всего получалось работать с зеркалами, тенями и отражениями. Если бы я тогда не замкнула звезду, то пророчица наверняка посвятила бы себя иллюзиону, но поднялась бы не выше, чем до пятого ранга. Дар предвидения блокирует остальные способности… Интересно, она не жалеет о потерянных возможностях? Или… или они вовсе не потеряны? То место, где я была во сне… Там река текла вверх. Неужели я гостила в эфемерате?

Меня передернуло.

Если так, то мне крупно повезло, что пророчица выбросила меня из сна. Те, кто непричастен к иллюзиону, побывав в отраженном мире, быстро сходят с ума. Может, я уже?

Хм. Интересная мысль.

Я стояла и сомневалась, завтракать мне или нет. И так много времени потратила на водные процедуры и поиски практичной одежды. Распаковав на днях чемодан до конца, я с ужасом обнаружила, что теперь мой гардероб состоит сплошь из юбок, блузок, кофт и кофточек. Кошмар… Ни одной трепетной любимой мной безразмерной майки линяло-черного цвета, ни следа свободных джинсов с разрезами на коленках. Одинокие джинсовые штаны, обманом проникшие в чемодан, были подозрительно узкими и темными, а брюки — и вовсе в какую-то непонятную клетку. Не помню, когда это покупала. Не иначе, Феникс приложила руку к такому безобразию. Ну да, ей-то все идет…

Так не вовремя закопавшись в вещах, я упустила часы из вида. Ладно, обойдусь без завтрака. Наверняка через час уже пожалею о таком решении, но лучше потом зайти в кафешку. Кайл наверняка уже ругает меня, на чем свет стоит. Я одернула свитер, закинула на плечи рюкзак (наконец-то могу его взять с собой!) и бесшумно прикрыла за собой дверь, чтобы не разбудить Грэйменов.

Утренний город в выходные — удивительное место. Особенно если утро — раннее, а город — маленький. В такие минуты кажется, что по пустынным улицам гуляет только солнечный ветер, а дома превращаются в причудливые сказочные декорации. Стоит потрясающая тишина, лишь изредка прерываемая гулом мотора. Слышно, как где-то далеко кричат птицы. Чуть позже город начинает просыпаться — и воздух наполняется потрясающе вкусными запахами и звуками. Кофе, стук чашки о краешек блюдца, поджаренный хлеб, отдаленные голоса. Где-то на окраине заливаются лаем собаки. Сонные хозяева выгуливают своих питомцев, зевая и украдкой прикрывая рукой рот. А потом солнце снова доходит до точки икс — и свет странным образом превращается в дневной. Не успеешь оглянуться, и вот уже по улицам снуют прохожие, с игровых площадок доносится детский смех, а водители вяло переругиваются в пробках.

— Нравится? — вкрадчиво произнес рядом с плечом Ками. — Хотел шепнуть тебе на ухо, но не достал, — иронично покаялся он.

— А смысл? — улыбнулась я.

— Напугать, конечно. Ты слышала, как я подошел?

— Да. И ты был прав, это фантастически красивое место.

Почти самая высокая точка города — выше только чертово колесо. Здесь, на вершине холма, невесть как затесавшегося среди аккуратных домиков, росла одна-единственная акация. Очень старая, с засыхающими ветвями и корявым, как корень, стволом. Она последняя осталась от той рощи, которая подарила городу название. Место, на первый взгляд слишком открытое, чтобы чувствовать себя в безопасности, особенно в свете последних событий, но я учла свои прошлые ошибки. Теперь, выходя из дома или школы, я сразу подключалась к нитям, благо моих недоброжелателей легко можно было отличить по аурам. Так что Кайла я засекла задолго до того, как он начал подниматься на холм.

— Ну что, объяснишь мне, наконец, цель своей прогулки? — весело спросил парень, опираясь рукой на корявый ствол. Сегодня Ками был не похож на себя — вместо необъятных джинсов надел темно-синие вельветовые брюки, зауженные книзу, рубашку и свитер с треугольным вырезом. Разноцветные вихры прикрывала черная кепка козырьком назад с непременными буквами «эн» и «уай». Только браслеты все так же позвякивали под закатанными рукавами, и перепутанные со шнурками цепочки на шее болтались из стороны в сторону.

— Цель… — я задумалась. Ляпнуть что-то вроде "А где у вас магическая лавка?" не хотелось. Мне кажется, Ками еще не готов к такому признанию. Хотя в последнее время я все больше склонялась к мысли, что открыться ему будет правильно. — Ты не знаешь, есть здесь место, где продаются лекарственные растения?

— А зачем тебе? — подозрительно уставился на меня парень, сощурив глаза. Или это от солнца? — Ты ищешь что-то… особенное?

Несколько минут я переваривала услышанную фразу, ища в ней подтексты… Боги, он же не думает, что я галлюциногенами балуюсь? Фи. Хотя Дариэля бы это посмешило.

— Ничего особенного, — подкупающе улыбнулась я. — Обычные успокаивающие травки для заваривания. Мята, валериана, зверобой, липа… что найдется. Понимаешь, я не очень люблю таблетки и прочую химию, а в последнее время совсем плохо сплю…

Кажется, Ками легко проглотил это объяснение. Мне стало немного совестно. Ладно, даю себе слово, что до отъезда обязательно расскажу ему правду о себе. Он заслужил немножко волшебства…

— Из-за нападений? — сочувственно переспросил он. — Не переживай. Если за них взялся сам Кристиан Рэд, то можешь спать спокойно — он это дело распутает.

Что-то в словах Ками заставило меня насторожиться.

— Этот Рэд — важная птица, да?

— Птица? — хохотнул Кайл. — Ну, типа того. Хищная птичка… Кристиан всегда очень серьезно относился к своей работе, а теперь, когда кроме работы у него нет ничего, он стал опаснее для всяких незаконопослушных элементов раза в два.

— Нет… ничего? — в воздухе ощутимо похолодало. Или мне показалось?

Ками удивленно вскинул брови:

— А разве ты не знала? У него дочка умерла пару лет назад. Совсем мелкая была…

— Это как-то связано с волчьей охотой? — перебила я его. Почему-то все, что касалось рассказанной Томасом истории, казалось мне очень важным… Да и Айне говорила о "волчьем ветре".

— Так ты слышала! — протянул парень. — Да. Она была в том автобусе, который упал с моста. А миссис Рэд скончалась годом раньше. Рак.

— Мне очень жаль, — вырвалось у меня. Такое чувство, что в этом городке меня притягивает к людям с исковерканной судьбой. Ками, Ханна, теперь Кристиан Рэд…

— Да, паршивая история… — вздохнул Ками, засовывая руки в карманы. — Может, тему сменим? Чего в прошлом копаться…

Догадываюсь, что сейчас мысли мальчика заняты вовсе не прошлым Рэда… А его собственным.

— Ладно. Не надо было мне начинать этот разговор… Так что там с магазином?

Кайл задумчивым взглядом обвел панораму города, будто ища вдали невидимые отметки. Сейчас было почти восемь, и город потихоньку оживал. Сверху люди казались смешными заводными фигурками, выполняющими заданную программу. Их так легко сломать… О, это сладкое чувство вседозволенности. Сжав зубы, я прислушалась к трепетанию нитяного узора, заставляя себя ощутить в нелепых силуэтах жизнь. Почти сразу полегчало. Дышат, чувствуют… такие же, как я. На грани восприятия скользнула полузнакомая аура. Где же я ее уже видела? Не могу припомнить… Наверняка кто-то из школы, с кем я сталкивалась в столовой или на уроке.

— Насчет специализированных магазинов с лекарственными травами — не знаю, — подвел итог своим раздумьям Кайл. — Вроде нет таких, по крайней мере, я не слышал. Но можем попытать счастья в цветочном магазине на Янг Соул стрит. Я там как-то покупал букет для… для одного человека, — фраза прозвучала смазанно. — Там выбор — закачаешься: от орхидей до мяты в горшочках. Если не найдешь нужные травы, то может хоть подскажут, где дальше искать.

— Здорово, — я загорелась неподдельным энтузиазмом. Многие виды цветов, в том числе и различные орхидеи, тоже используются в алхимии. А для ритуала «притяжение» требуются растения, которые почти наверняка отыщутся в свободной продаже у людей. За исключением, пожалуй, заворот-травы и вечноцветки. Но их я сама смогу найти.

— Тогда идем, — обрадовался Кайл, поворачивая козырек на бок. Браслеты глухо звякнули. — Нам вон туда, видишь? Где дом с зеленой крышей, только подальше.

— Так близко? — удивилась я.

— Ну-ну, — ехидно протянул Ками. — Размечталась. Мы на высоте стоим, поэтому такой глюк — кажется, что близко. А так идти часа полтора. Ножками, ножками… Не слабо?

— Обижаешь, — я гордо задрала нос, начиная спуск с холма. — И не такие расстояния брали.

— Что-то не верится, — хмыкнул парень. — Эй, ты куда? Нам в другую сторону.

Дорога к цветочной лавке затянулась. Кайл воспользовался случаем и устроил мне обзорную экскурсию по городу. Мы гуляли и просто болтали о чем придется, заходили в каждый примечательный дворик. Ками надергал с чужой клумбы синих цветов с резким запахом и вплел мне их в растрепавшуюся косу. Я в благодарность угостила его мороженым с малиновым сиропом, которое мы разделили пополам, устроившись на качелях под деревьями на шумной детской площадке. Мамаши, квохчущие над чадами, неодобрительно поглядывали на нас, но замечаний не делали — уж больно счастливо мы хохотали. Мне было так хорошо, что даже ненавязчивое ощущение слежки, преследовавшее меня после самого спуска с холма, не портило настроения. В конце концов, это просто какой-то случайный знакомый, человек — аура не имеет ничего общего с моими вероятными преследователями. Возможно, мой поклонник… От этой мысли стало смешно.

— Чего улыбаешься? — ткнул меня в бок Ками. Я согнулась, спасаясь от щекотки.

— Да вот, задумалась о своих поклонниках.

— Поклонниках? — в притворном негодовании нахмурил он брови. — А что, у тебя их, типа, много? У-у, я зол, я жутко зол! Покусаю!

— А что, считаешь, я недостойна поклонения? — я кокетливо приложила палец к щеке. Ками фыркнул от смеха, утыкаясь мне в плечо.

— Пусть поклоняются на расстоянии, — мерзким голосом предложил он. — Подлые совратители… Испортят нам свидание.

— А это что, свидание? — хихикнула я, демонстративно глядя сверху вниз. Мелкий мой… Кайл подхватил игру, запрокидывая голову и приседая.

— А ты только поняла? — широко распахнул он глаза. Даже без привычной туши ресницы выглядели по-девичьи длинными. — О, тогда я воистину гений подлого коварства… Эй, ты все еще хочешь в магазин? Может, в следующий раз?

— Нет, давай сейчас зайдем, — вздохнула я. — Долго еще осталось?

— Да в соседнем дворе, — почему-то сник Ками.

— Эй, ты чего? — я встревоженно склонилась к его лицу. Парень как-то съежился и отвернулся.

— Ничего. Просто вспомнил… неважно. Ладно, идем. Погулять еще и потом можно будет.

Я не стала настаивать на ответе. Захочет — сам расскажет. Нет — значит, не готов еще.

Ками слез со скамьи и встряхнул головой, словно отгоняя нехорошие мысли. Постоял немного, потом вздохнул и нехотя пошел вдоль по улице. Я незаметно пристроилась рядом. Поймала рукой его ладонь и ободряюще сжала. Горячие пальцы чуть подрагивали поначалу, а потом расслабились и обхватили мои почти по-хозяйски. Когда мы добрались до магазина, Кайл уже почти вернулся в прежнее цинично-смешливое настроение.

Только переступив порог лавки, я сразу поняла, что нашла именно то, что искала, и даже больше.

Магия. Здесь она ощущалась так же остро, как в эльфийских Пределах. Редкие в остальном городе нити туго сплетались в гармоничные узоры, будто выверенные невидимой рукой. Загипнотизированная переливами колдовских кружев, я не сразу обратила внимание на обстановку. Изнутри магазин был сплошь увит плющом. Конечно, я могла ошибаться, но в естественном виде он вряд ли будет стелиться по потолку, как ковер! А растения в горшочках, выставленные на полках и витринах… Драконий глаз тройственный, лейнис псевдоживой, ангельская мяхарка… Я жадно переводила взор от одной редкости к другой, пока не столкнулась взглядом с хозяйкой.

Высокая, худощавая, чуть сутулая женщина с короткими русыми, в зеленоватый отлив, волосами и светло-карими глазами подалась вперед, наклонившись над прилавком. Человек… только на первый взгляд. Несколько секунд мы молча разглядывали друг друга, а потом одновременно выпалили:

— Кто ты?

— Это правда ты?

Я смутилась, уставившись в пол. Ками поперхнулся приветствием и теперь жадно хватал воздух ртом, широко открыв глаза от удивления. Потом женщина нервно улыбнулась, откинув назад неряшливую прядь волос.

— Скажи… я ведь не ошиблась? Это ты?

— Что вы имеете в виду? — осторожно спросила я, косясь на Ками. Ох, наслушается парень лишнего!

Хозяйка сощурилась и протянула руку вперед. Повеяло пряным цветочным запахом. Нити отозвались тихим звоном.

— Да… — потрясенно выдохнула она. — Глаза меня не обманывают. Ты — сердце Звезды. Тьма и свет… Ты пришла навести порядок в этом городе? — во взгляде таилась такая отчаянная мольба, что я невольно подалась навстречу. Что-то внутри меня поднялось горячей волной, как тогда, когда я впервые увидела Хани Семтемор. Сила, тепло, узы… долг. Кончики пальцев покалывало от скопившейся энергии.

— Кто-то… — мой голос изменил тональность, став глубже и ниже. — Кто-то нарушает законы?

Уголок ее губ дернулся вниз. В глазах стояла тоска и одновременно — надежда.

— Я дождалась… все-таки дождалась! — она счастливо расхохоталась. Ками вздрогнул и рефлекторно отступил назад.

— Что здесь происходит? — обманчиво мягко мурлыкнула я. Тьма все еще ядом бродила в моих венах, изменяя восприятие. — Расскажи мне. Не бойся.

Хозяйка сверкнула хищной улыбкой.

— Они совсем забыли стыд, госпожа. Думают, что это сойдет им с рук. Мнят себя властелинами всех окрестных земель. Но я-то знаю, под чью дудку они пляшут! — женщина вновь полубезумно рассмеялась. — Жалкие выкормыши Ордена! Нет, меня они не трогают, боятся… пока боятся, — ее голос упал до шепота. — Но взгляните, что они сделали с миром вокруг, — это загадочное «они» уже начинало напрягать. Особенно в контексте с упоминанием инквизиции. — Молятся Древним. Убивают детей. Такие, как вы не рождаются более! И это их заслуга. А прочие — боятся и сидят по норам… Или умирают.

— Кто это — они? — я поймала ее взгляд. — Назови имена.

— У них нет имен, — пожала плечами хозяйка. — Только мерзкие клички. Мнят себя хищниками… а на самом деле трупоеды, — усмехнулась она.

Так, похоже, сейчас точных сведений я от нее не добьюсь. Или выясню сама, или попробую расспросить ее же, но попозже. Тем более, что у меня уже есть догадки. Волчий ветер, охота на волков… Да здесь не просто попахивает, здесь воняет ведарси.

Хищники… Это объясняет странные ауры. Но тогда Ками?.. Нет. Не верю.

— А кто ты? — тихо спросила я, глядя на женщину.

— Я — душа этой земли, — хозяйка гордо выпрямила спину. — Белая акация.

Щелчок — и нити раздвигаются, открывая взгляду всю ауру целиком. Перед взором мелькает картинка — холм, утро, ветер лениво играет с листьями старого, узловатого дерева. В шепоте ветвей слышится тихий голос…

Душа земли. Белая акация… дриада?

Я судорожно втянула воздух сквозь сжатые зубы, снимая напряжение. Сила уже успокоилась, и восприятие вернулось в норму. А с ним и возможность удивляться… Дриады были почти легендой. Даже в эльфийском лесу редко можно было встретить этих странных духов. Обычно они принимают облик маленьких девочек, лет пяти-шести, с зелеными волосами разных оттенков и равнодушными глазами цвета янтаря. С людьми и другими представителями как старшей, так и младшей ветви практически не общаются.

Дриады могущественны. Они привязаны не к одному дереву, а к целому виду. Клен или сосна, дуб или ясень… Даже если вырубить целую рощу, дриада не погибнет, а только затоскует и начнет мстить обидчику. Поэтому у поджигателей и дровосеков обычно несчастливая судьба. Но если дриаду не трогать, то она не станет вмешиваться в дела смертных. А здесь… Душа деревьев приняла облик женщины средних лет, и не просто общается с людьми, а торгует! Да еще чем — растениями! Нонсенс.

— А почему ты?.. — я осеклась, недоговорив.

— Живу так? — насмешливо закончила за меня Белая Акация. — Они заперли меня в этом теле. Облили кровью мои корни! Думали, что я начну стареть и погибну. Но нет, — она усмехнулась. — Я сильная. Они боятся меня… а я боюсь их. Но теперь ты пришла, Дэй-а-Натье, — она торжествующе расправила плечи. — И власть принадлежит тебе. Скоро они поймут это.

— Боюсь, уже поняли, — я мрачно улыбнулась, вспомнив покушения. Наверняка дело рук таинственных «их». — Но вообще-то я пришла за помощью.

— Все, что угодно, — с достоинством ответила дриада. — Эй, а ты что жмешься у двери, лисенок? Напугали тебя непонятные разговоры?

Лисенок? Я скосила на парня глаза и тихо хихикнула. Меткое прозвище. Чем-то он и вправду ужасно похож на хитрую лису.

— Нет, — Кайл с вызовом вздернул подбородок. — Просто я воздухом хочу подышать. На улице. Да, точно.

— Ками, — с укором обратилась я к другу. — Ты что, считаешь, что я сумасшедшая? Тебе неловко со мной?

— И ты мне говоришь про психов, — хохотнул парень, слегка расслабляясь. — Зачет! Но, знаешь, на одну минуту мне стало не по себе. У тебя такой взгляд был… Жуть.

— Какой? — насторожилась я. Конечно, после всех этих разговоров Кайл все равно насторожиться, но не хотелось бы провоцировать его лишний раз.

— Опасный, — Ками инстинктивно обхватил плечи руками, но тут же одернул себя, заставляя принять более открытую позу. — Не то чтобы я испугался, но…

— Ками, — я проникновенно заглянула ему в глаза. — Уж поверь, тебе я никогда не причиню вреда.

— Это уж точно, — сощурилась хозяйка. — Не трусь, лисенок.

— Я и не трушу.

— Вот и умница. Тогда иди сюда и перестань хвататься за ручку. Оторвешь — прикручивать заставлю, — шутливо пригрозила она.

Я рассмеялась, разряжая обстановку.

— Ками, ты хоть отвертку в руках когда-нибудь держал?

— Не поверишь, — хмыкнул парень, — но я и молоток держал. Вот этими самыми пальцами, — и он повертел ими у меня перед глазами, демонстрируя тяжелые кольца. — Недолго, но зато так крепко, так крепко! Ну… уронил совершенно случайно. А как потом распевался отчим! Ну чисто соловей!

Это хорошо. Шутит — значит, не боится. Или, по крайней мере, расслабился.

— Вот и молодец, — я обернулась к хозяйке. — Знаете, я хотела спросить, а у вас есть белый клевер, эвкалипт, вечноцветка, золотой дуб, омела… — ударилась я в перечисление. Дриада прослушала, задумчиво покивав.

— Что ты собираешься делать с этим, Дэй-а-Натье?

— Притяжение, — коротко ответила я, не вдаваясь в подробности.

— О, — нахмурилась женщина. — Интересно. Сейчас у меня нет всего комплекта. Приходи после новолуния.

— Сколько это будет стоить? — я мысленно подсчитала свою наличность. Н-да, не хватает… В принципе, можно будет расплатиться заклинанием…

— Укажи им на место — этого будет довольно, — улыбнулась дриада.

Мне захотелось выругаться. Получается, я получу материал только тогда, когда разберусь "с ними"? Веселенькая перспектива. Особенно если учесть, что сейчас «они» ведут со счетом два-ноль.

Напоследок я заказала пару травок для заживляющих зелий. Пока мы с дриадой оживленно торговались (лично для меня процесс сбивания цены отдавал абсурдом), Ками забрел в оранжерею полюбоваться на редкие цветы. Без его подозрительного взгляда я сразу почувствовала себя свободнее и быстро сговорилась с хозяйкой магазина, согласившейся принять в уплату плетение. Простенький «щит» в обмен на распространенные повсеместно травы — по-моему, неплохая сделка.

В общем, лавку я покинула весьма довольная собой и жизнью. Обещание разобраться "с ними" несколько прибивало меня к земле, но в остальном мир рисовался в радужных красках. В конце концов, не обязательно же делать это прямо сейчас. Я даже вспомнила смешную историю про свои похождения в лаборатории Дариэля, и теперь с удовольствием рассказывала ее Ками, переделав эльфа в учителя биологии, а не до конца прибитую нежить — в крысу в банке. Повествование подходило к кульминации, когда сторожевые нити вдруг дернулись, сжимаясь в смертельную петлю. Я споткнулась на ровном месте. Да, быстро же они среагировали на мой визит к дриаде… И с отдачей я не рассчитала…

— Бездна!

— Эй, ты что? — встрепенулся Кайл. — Ударилась? Ножкой или головкой? Если головкой, не страшно, нечему там портиться…

— Нет, — стиснула зубы я. — Но, кажется, сейчас нас и вправду… ударят. Слушай, Ками, иди на детскую площадку. Там людей побольше. За тобой не сунутся. Иди, ты мне не поможешь.

К моему удивлению, вместо того, чтобы послушаться умного совета, Ками зло ощерился.

— Что-то ты себе много позволяешь, дорогуша. Развела тайны — секреты… Я никуда не пойду, пока не скажешь, кто это такие «они» и что им нужно от тебя и хозяйки магазина. И вообще, я не маленький мальчик, чтобы прятаться за юбкой и убегать!

Я с трудом подавила желание как следует встряхнуть строптивого мальчишку. Если здесь и вправду замешаны ведарси, то легко мы не отделаемся. И лучше всего будет обезопасить Ками от наших разборок, но…

— Поздно, — выдохнула я, следя за стремительно приближающимися аурами. Теперь, вблизи, было очень хорошо видно, что принадлежат они, во-первых, мужчинам, во-вторых, один из них явно привык повелевать, в-третьих, все трое — бойцы, и очень опасные. — Хотел их увидеть? Вот и смотри. И я заодно полюбуюсь.

Бездна. Я попала. По-крупному.

Обладатели аур должны были показаться из-за поворота через десяток секунд. Я спешно активировала защитный контур.

— Ками, все это очень серьезно. Я сама не понимаю, что происходит. Но, ради всего на свете, держись позади меня и не высовывайся. Если что-то пойдет не так — беги. Мне одной будет проще… — "Не придется сдерживаться", — добавила я про себя.

Каре-зеленые глаза задумчиво сузились.

— Уговорила.

Ох, что-то мне подсказывает, что если я переживу этот день благополучно, мне предстоит одна тяжелая беседа…

…Они шли по дороге уверенно, по-господск