Book: Свадебный подарок



Свадебный подарок

Бобби Смит

Свадебный подарок

Пролог

Техас, начало 1870-х годов

Лейн Мэдисон. и два его работника пришпорили лошадей, покрывая последние мили до усадьбы ранчо «Бар-Эм». После трех дней, проведенных на пастбищах, им не терпелось оказаться дома.

— Здорово будет отведать домашней стряпни уже нынче вечером, — сказал он. — Моя женушка прекрасно готовит.

— Ты совершил мудрый поступок, женившись на Кейти, — заметил Рик Мейерс. — Она не только хорошенькая, но и прекрасная кулинарка.

При мысли о своей темноволосой красавице жене Лейн улыбнулся. Оглянувшись на Рика, он добродушно предупредил:

— Только не заглядывайся на нее, ладно?

— Я бы, может, и попробовал заглядеться, если бы не знал, как ловко она орудует чугунной сковородкой. Так что я даже близко к ней не подойду.

Все рассмеялись, вспомнив, как Кейти утихомирила одного из подвыпивших ковбоев, когда тот попытался затеять беспорядки на ранчо пару недель назад, когда Лейн был в отъезде.

— Бьюсь об заклад, у Моуза еще долго гудела голова после того, как она огрела его по башке, — сказал Лейн.

— Это точно, — согласился Рик. — И я чертовски рад, что мы не видели его с тех пор.

— Да, повезло тебе с Кейти, — включился в разговор второй ковбой, Бак Уилсон. — Возможно, в один прекрасный день и мы с Риком найдем себе жен, похожих на нее.

По мере приближения, к ранчо Лейну все больше хотелось увидеть Кейти. Они были женаты чуть более года, и она ждала их первенца. Сознавая, что скоро станет отцом, он трудился еще усерднее, чтобы добиться успеха и превратить «Бар-Эм» в процветающее ранчо. Ему хотелось, чтобы оно стало надежным убежищем для его семьи.

Они поднялись на вершину холма, откуда открывался вид на дом и хозяйственные постройки.

— Похоже, мы дома, парни, — сказал Лейн своим спутникам.

Но когда они подъехали ближе, ему показалось странным, что на ранчо так мало народу. Он еще больше забеспокоился, когда к ним навстречу поспешил Энди, работавший на конюшне.

— Марк с ребятами не нашли вас? — встревожено спросил он.

— Нет, мы никого не видели. А в чем дело? — спросил Лейн. — Что-нибудь случилось, пока нас не было?

По лицу Энди было видно, что он чем-то обеспокоен.

— Да, тебе лучше зайти в дом…

— Кейти… С ней все в порядке?

— Там Хелен и док Халси… — начал Энди.

Но Лейн не стал слушать дальше и бросился к дому. Если там доктор вместе с женой его управляющего, значит, что-то случилось — и очень скверное.

Хелен Картер, увидев в окно, как подъехал Лейн с ковбоями, поспешила наверх, чтобы предупредить доктора.

— Лейн вернулся, — прошептала она с порога.

Это она нашла Кейти рано утром одну в доме, избитую, изнасилованную и оставленную умирать. Немедленно послав за доктором, она с самого утра делала все возможное, чтобы помочь несчастной.

Доктор бросил взгляд на Кейти, которая лежала на постели, смертельно бледная и неподвижная, и поднялся на ноги.

— Останьтесь с ней на всякий случай…

Он вышел из комнаты, чтобы поговорить с Лейном.

Едва он успел спуститься в холл, как тот ворвался в дом.

— Док… Что случилось? — требовательно спросил он, бросив взгляд на лестницу.

— Нам нужно поговорить, Лейн, — уклончиво отозвался тот, увлекая его в гостиную.

Лейн воспротивился:

— Но я хочу видеть Кейти. Где она?

— Давай зайдем в гостиную на минуту.

Лейн снова взглянул в сторону лестницы. Затем снял шляпу и положил ее на стол в холле, прежде чем неохотно подчиниться доктору. Его нервы были напряжены до предела. Он боялся услышать новости, опасаясь, что Кейти упала или у нее случился выкидыш.

— Сядь, — распорядился доктор.

Он полагал, что будет лучше, если Лейн выслушает то, что он собирается ему сказать, сидя.

Но Лейн отказался:

— Я постою. Не тяните, док. Что случилось?

Док Халси помедлил, подыскивая слова.

— Кейти пострадала… Она находится в очень тяжелом состоянии.

— Да что здесь произошло, в конце концов? Что с ней случилось?

— Судя по всему, прошлой ночью один из работников, которого ты уволил, по имени Моуз Харпер, вернулся назад.

Доктор продолжил, рассказав, что тот избил и изнасиловал Кейти и что она потеряла ребенка.

Лейна охватила ярость. При мысли о том, что они с парнями только что обсуждали Моуза и смеялись над тем, что случилось, ему стало совсем тошно.

— О Господи…

— Хелен нашла Кейти этим утром. Из того, что бедняжка смогла ей рассказать, можно заключить, что Моуз проник в дом, когда стемнело. Он напал на нее в гостиной, так что она не успела даже вскрикнуть, захваченная врасплох. Она пыталась сопротивляться, но…

— Мне надо ее увидеть…

Лейн шагнул к двери.

— Лейн…

Тон доктора заставил его похолодеть и повернуться к нему лицом.

— Она может не дожить до вечера.

Это было то, чего он больше всего боялся.

Лейн молчал, не в состоянии ответить. Затем вышел из комнаты и поднялся на второй этаж. Когда он остановился на пороге спальни, внутри у него все дрожало. То, что он увидел, потрясло его до глубины души. Хелен сидела на стуле у постели, где неподвижно лежала Кейти. Глаза ее были закрыты, бледное как полотно лицо покрывали царапины и синяки, оставленные насильником.

Хелен поспешно встала и подошла к нему, ласково коснувшись его руки, чтобы хоть как-то утешить.

— Слава Богу, ты вернулся. Кейти спрашивала о тебе.

— Она в сознании? — сумел вымолвить он.

— Временами… Ей очень больно…

Лейн кивнул, шагнув мимо нее к постели. Он сел на стул, который освободила Хелен, и взял безжизненную руку жены. Сознание, что она так слаба, разрывало его душу.

— Кейти… — произнес он сдавленным шепотом, но ответа не последовало. — Кейти, я здесь…

Дыхание Кейти было таким слабым, что Лейн едва его различал. То, что сотворил с ней Моуз, казалось каким-то кошмаром. Он был уверен, что на ранчо его жена в безопасности. И мысли не возникало, что задиристый ковбой вернется, не говоря уже о том, чтобы причинить вред Кейти.

Лейн мог только вообразить, что ей пришлось пережить, но в глубине души он знал, что найдет негодяя и заставит его заплатить за содеянное.

Оцепенев от горя, он сидел у кровати, держа ее холодную руку и молясь о чуде.

Хелен нашла доктора в гостиной.

— Что же нам делать? — спросила она.

— Только ждать, — печально отозвался тот. — Теперь все в руках Господа.

Хелен бросила взгляд в сторону лестницы, и ее глаза наполнились слезами.

— Понимаю.

Кейти встрепенулась и открыла глаза. Увидев мужа, она собрала остатки сил и прошептала его имя:

— Лейн…

Тот тихо сидел, держа ее руку в своей. Звук ее голоса вызвал у него всплеск радости и надежды. Он придвинулся ближе.

— Кейти…

— Ты здесь…

Она устремила взгляд на любимое лицо, чувствуя, что час прощания близок.

— Я рядом, любимая. И больше никогда не покину тебя, — пообещал он. — Прости.

Кейти поняла, что он винит себя.

— Это был Моуз…

Лейн молчал, подавленный чувством вины. Теперь он понимал, что не должен был оставлять ее одну. Ему следовало остаться на ранчо, чтобы защитить свою жену и их нерожденного ребенка.

— Я люблю тебя, Лейн… — вымолвила Кейти.

Это были ее последние слова. Спустя мгновение она закрыла глаза, и жизнь покинула ее.

— Я тоже тебя люблю… — начал Лейн и осекся, когда понял, что она больше не дышит. — Кейти…

Мучительная боль пронзила его сердце. Он подхватил ее на руки и прижал к себе, зовя доктора.

Услышав его нетерпеливые призывы, доктор Халси бросился наверх. Кейти потеряла столько крови, что он опасался, что она долго не протянет.

Его глазам предстала душераздирающая картина. Лейн сидел у кровати, держа в объятиях безжизненное тело жены. Поспешив к нему, доктор снова уложил Кейти на постель. Он цеплялся за хрупкую надежду, что она каким-то чудом выживет, что у нее осталось достаточно сил, чтобы бороться. Но, взглянув на нее, понял, что все кончено.

Доктор поднял глаза на Лейна:

— Мне очень жаль…

Смерть Кейти оглушила Лейна. Он сгорбился на стуле, зарывшись лицом в ладони.

Доктор тихо вышел и притворил за собой дверь, оставив Лейна наедине с его горем.


Два дня спустя


Лейн вышел из дома с седельными сумками и ружьем, полный решимости найти негодяя, убившего Кейти. Он направился прямиком в конюшню, где собрались его работники, молчаливые и сосредоточенные.

Рйк уже оседлал двух лошадей и собрался в путь. Лейн холодно взглянул на него:

— Куда это ты собрался?

— С тобой, — ответил тот.

Он не собирался отпускать друга одного.

В тот день, когда Хелен нашла Кейти, двое работников сразу же отправились вслед за Моузом, чтобы схватить его и доставить на ранчо, а двое других отбыли в город, чтобы сообщить шерифу, что случилось. Лейн узнал об этом, только когда Кейти умерла. Он надеялся, что погоня за Моузом снаряжена по свежим следам и шериф уже напечатал объявление о розыске преступника.

Казалось бы, нет сомнения, что работники, поскакавшие вдогонку за Моузом, быстро найдут его и заставят предстать перед правосудием. Однако этого не случилось. Преследователи потеряли его след после грозы, которая смыла все следы.

Когда они вернулись на «Бар-Эм» и рассказали Лейну, что случилось, он понял, что нужно действовать самому. Не видать ему покоя, пока он не найдет негодяя, виновного в смерти Кейти и их нерожденного ребенка.

— Раз он объявлен в розыск, власти займутся его поисками, — резонно заметил Марк. — Ты не обязан делать это сам.

— Обязан, — коротко отозвался Лейн, обратив на него холодный взгляд. — Присмотри за делами, пока меня не будет.

Марк не стал спорить, понимая, что никакие слова не заставят его друга остаться.

Смерть Кейти изменила Лейна.

Ранчо больше ничего не значило для него.

Единственное, чего он хотел, — это найти Моуза и наказать его.

— Я понял тебя, — кивнул Марк.

Они обменялись рукопожатием. Затем Лейн и Рик вскочили на лошадей и поскакали прочь.


Шесть недель спустя


Несмотря на усталость, вызванную долгой скачкой, пока они покрывали бесконечные мили, преследуя Моуза, Лейн не собирался сдаваться. Он нутром чувствовал, что они приближаются к убийце Кейти, и был полон решимости продолжать погоню.

— Думаю, он здесь, — сказал он Рику, когда они подъехали к городку с названием Сейджбраш.

— И что ты собираешься делать?

— Начнем с салуна. Зная Моуза, можно не сомневаться, что это первое место, куда он направится.

Лейн был не из тех, кто склонен предаваться надеждам, но когда он увидел лошадь Моуза, привязанную перед салуном, он понял, что дни убийцы сочтены.

— Смотри, — сказал он Рику, указав на лошадь.

— Ты прав. Теперь ему не уйти.

Они спешились и вошли внутрь.

Моуз наслаждался жизнью, развалившись на стуле в салуне. За все это время никто так и не явился с ранчо «Бар-Эм», чтобы расквитаться с ним за содеянное, и он решил, что ему сошла с рук его месть женушке Мэдисона.

Он отхлебнул виски, поглядывая на пышную блондинку, которая обслуживала столики. Не в силах удержаться, он схватил ее за талию, притянул к себе на колени и принялся грубо лапать, обслюнявив поцелуями ее шею.

— Веди себя прилично, верзила, — сказала она, возмущенная его манерами.

Ее насмешка разозлила Моуза. Он был невысоким мужчиной и терпеть не мог, когда кто-нибудь подшучивал над его ростом. Сопротивление девушки только раздразнило его. Ему нравилось диктовать свою волю, чтобы женщины о чем-то умоляли его. Это давало ему ощущение собственной силы и значимости.

— Может, принести вам еще выпить? — предложила официантка, надеясь ускользнуть от него под этим предлогом.

За годы работы в салуне она имела дела со многими отвратительными типами, но, понаблюдав за коротышкой в течение последних вечеров, пришла к выводу, что он один из худших.

Моуз пропустил ее слова мимо ушей и еще сильнее схватил, не позволив ускользнуть.

— Никуда ты не пойдешь, детка. Сиди смирно, а потом поднимешься со мной наверх.

Девушка внутренне застонала, ужасаясь перспективе остаться с этим типом наедине.

— Но вам нужно выпить. Я принесу.

— Мне нужна ты. Сейчас!

Моуз так набрался, что готов был овладеть ею прямо в зале, на глазах у посетителей. Он попытался стянуть платье с ее плеч, чтобы обнажить грудь.

— Нет! Прекратите!

Девушка начала сопротивляться, отталкивая его руки, насколько хватало сил.

— Не смей перечить мне, женщина! — рявкнул Моуз, рассвирепев.

— Леди сказала «нет», Моуз, — произнес пугающе знакомый голос.

Того пронзил ужас. Он замер.

— Отпусти ее, — приказал Лейн.

Руки Моуза, державшие девушку, упали.

Она вскочила с его колен и кинулась прочь, изумленно глядя на высокого темноволосого мужчину, который неожиданно пришел ей на помощь. Было ясно, что незнакомец не шутит. Он и его приятель стояли у вращающихся дверей салуна с револьверами в руках, нацеленными на пьяного дебошира.

Так и не повернувшись к Лейну, Моуз медленно улыбнулся. Он отпустил девушку не потому, что ему приказал Лейн, а чтобы вытащить собственный револьвер.

— Так-так, неужели это мой бывший босс…

Его наглый, издевательский тон еще больше взбесил Лейна.

— Он самый. А теперь медленно повернись и подними руки, чтобы я мог их видеть.

Моуз осторожно изменил позу, покосившись на Лейна. И тут он увидел Рика, стоящего рядом с Лейном перед баром. Оба мужчины держали его под прицелом.

— Кто вы такие, парни, и что делаете в моем салуне? — требовательно спросил бармен.

— Да вот приехали по его душу, — отозвался Лейн, кивнув в сторону Моуза.

— Вы представители закона?

— Нет, — ответил Лейн, — но вот объявление о его розыске.

Не отводя взгляда от Моуза, Лейн вытащил из кармана рубашки сложенный лист бумаги и швырнул его настойку.

Бармен подхватил его и развернул.

— Ладно, — сказал он, убедившись в сходстве между описанием Моуза Харпера в объявлении и мужчиной, сидевшим за столиком в задней части салуна. — Эй, парень! — обратился он к одному из мужчин, которые стояли у стойки, потягивая виски, — Найди шерифа и приведи его сюда поскорее!

Тот кинулся выполнять поручение, выбежав на улицу через вращающиеся двери.

Только сейчас Моуз понял, как он ошибся, полагая, что Лейн Мэдисон его не найдет. Он-то думал, что надежно замел следы после того, как преподал урок жене Лейна, но сейчас, глядя в лицо своего бывшего хозяина, по-настоящему испугался. Он медленно поднялся на ноги и так же медленно повернулся.

— Лейн, Рик, в чем дело?

Он не оставлял надежды выхватить револьвер, но в подходящий момент, иначе его просто пристрелят на месте.

— Не изображай из себя невинную овечку, Моуз, — процедил Лейн. — Кейти умерла.

— Умерла? — пискнул Моуз.

— Умерла, и это ты убил ее.

— Это не я, — солгал Моуз, трусливо пытаясь отвести от себя вину.

Он был уверен, что Кейти мертва, когда оставил ее, и не представлял, откуда Лейн мог узнать, что это он изнасиловал и избил ее. Тем не менее выражение глаз Лейна усилило ужас, заполнявший его существо.

— Кейти прожила достаточно долго, чтобы рассказать мне, что это твоих рук дело, — сказал Лейн, охваченный гневом. — И я позабочусь о том, чтобы ты заплатил за это. Я с удовольствием посмотрю, как тебя вздернут.

Моуз понял, что ему конец — так или иначе. Ему не уйти, если только он не проложит себе путь к выходу выстрелами. Это была его единственная надежда. Быстрым движением он выхватил револьвер.

Но Лейн ожидал, что Моуз попытается сбежать, и выстрелил первым, с удовлетворением глядя, как пьяный негодяй повалился на пол со стоном.

Лейн и Рик медленно приблизились к лежащему, все еще сжимая револьверы в руках. Лейн стоял над ним, а Рик поднял револьвер Моуза, который тот выронил, когда упал.

Моуз поднял глаза на Лейна, дрожа от страха и держась за окровавленное плечо, куда попала пуля.

— Не убивайте меня! Не убивайте меня! — закричал он, срываясь на визг.

Лейн молча смотрел на негодяя, так хладнокровно забравшего жизнь Кейти.

Он хотел, чтобы тот заплатил за то, что сделал.

Он хотел, чтобы тот страдал.

Его рука крепче сжала револьвер.

Ему хотелось положить конец жалкой жизни этого ничтожного пьяницы, но он сумел овладеть собой.

— Не беспокойся, Моуз. Я не собираюсь пачкать руки.

Ошеломленный этими словами, Моуз уставился на Лейна.

— Это была бы слишком легкая смерть. Я передам тебя в руки правосудия, чтобы тебя повесили.

— Нет! — завыл трусливый мерзавец, плача и трясясь от страха.

Пока он бился в истерике, прибыл городской шериф. Он услышал выстрелы и ворвался в салун с револьвером в руке, готовый к схватке.

— Все в порядке, шериф, — сказал бармен, поспешив ему навстречу и вручив объявление о розыске. — Вот, читайте…

Шериф быстро пробежал глазами описание разыскиваемого преступника и подошел к лежащему на полу Моузу.

— Моуз Харпер, вы арестованы за убийство. — Он быстро взглянул на мужчин, собравшихся у стойки, и приказал: — Вы двое, поднимите его на ноги и препроводите в тюрьму. Я сейчас приду и посажу его под замок.



Мужчины, зная крутой нрав шерифа, поспешили выполнить его приказ.

Лейн и Рик молча наблюдали, как Моуза подхватили под руки и потащили наружу.

Только когда его выволокли из салуна, Лейн убрал свой револьвер в кобуру и обратился к шерифу:

— Спасибо.

Кивнув, шериф тоже спрятал свой револьвер.

— Вам спасибо. Нам не нужны убийцы, свободно разгуливающие по городу.

Рик вручил шерифу револьвер Моуза, и тот ушел, чтобы заняться водворением арестованного в тюремную камеру.

Рик взглянул на Лейна:

— Я не отказался бы выпить. А ты?

Лейн последовал за другом к стойке бара и заказал выпивку. Погоня, за Моузом была долгой и утомительной, но дело того стоило. Он сделал основательный глоток виски, задаваясь вопросом, сможет ли он вернуться на ранчо после того, что случилось.

Глава 1

Блэк-Рок, Техас

Спустя три года


Стояла жаркая летняя ночь, и в салуне «Перекати-поле» кипели страсти. Днем в город прибыла шайка прожженного бандита Дэна Купера. Неделей раньше они ограбили почтовую карету, оставшись безнаказанными. В Блэк-Рок они явились, чтобы поразвлечься, и нашли все, что им требовалось, в салуне. Они пили, играли в карты и наслаждались обществом доступных красоток, которые охотно помогали бандитам спустить краденые деньги.

Не часто случалось, чтобы Дэн и его подручные могли расслабиться, забыв о бдительности, но местный шериф, Хэл Браун, был известным трусом. В прошлом у него было несколько стычек с бандитами, теперь он просто старался не попадаться им на глаза, когда банда Купера появлялась в городе.

Дэн Купер не был крупным мужчиной, но в его манере держаться и носить револьвер чувствовалась опасность, делавшая его зловещей фигурой, даже когда он сидел за столом, потягивая свой виски и играя в покер.

Впрочем, рыжеволосая Дайла, работавшая в салуне, не боялась его. Она уже бывала с ним раньше, и ей не терпелось снова подняться с ним наверх.

— Ну что, Дэн? — промурлыкала она, остановившись рядом с ним. — Закончишь эту партию, и поднимемся наверх? Мне надоело ждать.

Дэн отлично знал, насколько искусна Лайла в ублажении мужчин. Он не раз прибегал к ее услугам во время своих наездов в «Перекати-поле» и получал удовольствие, но в данный момент ему нужно было сосредоточиться на игре в покер.

— Непременно, детка. А пока постой рядом, чтобы принести мне удачу.

— Я только этим и занимаюсь, — кокетливо шепнула она.

Дэн снова переключил все внимание на игру, изучая карты, которые он держал в руке, и стараясь, чтобы его лицо ничего не выражало. Этим вечером ему везло, о чем свидетельствовала горка денег, высившаяся перед ним на столе, и он был уверен, что это только начало. Подняв глаза, он посмотрел на двух мужчин, сидевших вместе с ним за столом. При виде их напряженных лиц Дэн улыбнулся про себя. С такими картами, как у него, они долго не продержатся.

— Поднимаю ставку, — произнес он спокойным тоном, твердо намеренный получить с них все, что можно, и с удовлетворением отметил ошеломленное выражение на их лицах, когда он подтолкнул весь свой выигрыш к центру стола.

— Что? — сердито спросил Уилл Тейлор, местный кузнец.

— Вы слышали меня, — высокомерно бросил Дэн.

Даже имея на руках две пары, Уилл догадывался, что ему как игроку не совладать с Дэном. Стараясь не показывать своего разочарования из-за проигрыша, он бросил свои карты на стол и отодвинул свой стул.

— Я выхожу из игры.

Дэн повернулся к Чаку Дэвису. Они познакомились только сегодня. Чак проезжал через город, зашел выпить и оказался втянутым в игру.

— А вы что решили?

Чак прижал свои карты к груди, глядя на Дэна. Он всегда считал себя хорошим игроком, но ему трудно было судить, не блефует ли его партнер. Бросив взгляд на свои три девятки, Чак решил, что на его стороне преимущество. Прикинув, какая сумма у него осталась, он снова поднял глаза, встретив холодный взгляд Дэна.

— У меня маловато наличных, но я могу поставить на кон свое ранчо.

— И большое оно? — иронически осведомился Дэн.

— Достаточно большое, чтобы соответствовать вашей ставке, — твердо ответил Чак, понимая, что нельзя показывать даже намек на слабость, имея дело с таким типом, как Дэн Купер.

— А где оно находится?

— Неподалеку от Блафф-Спринге.

Дэн кивнул, раздумывая над его предложением. Затем снова взглянул на свои карты.

В салуне вдруг воцарилась тишина. Все поняли, насколько напряженной стала игра. Ставки поднялись высоко, по-настоящему высоко, раз этот Чак Дэвис ставит на кон свое ранчо. Остальные посетители собрались вокруг стола, чтобы посмотреть, кому достанется выигрыш.

— Ты, видать, чертовски уверен в своих картах, — насмешливо произнес Дэн, одарив владельца ранчо самодовольной улыбкой.

— Не без того, — невозмутимо отозвался Чак, хотя внутренне ощетинился, задетый наглым тоном бандита.

Впрочем, он никак не проявил своего раздражения, будучи наслышан об этом опасном человеке и его шайке и не желая оказаться втянутым в перестрелку. Он всего лишь хотел выиграть деньги, поставленные на кон. «Серкл-Ди» переживал непростое время, и требовались наличные, чтобы не разориться.

— Что скажете?

— Я всегда хотел иметь ранчо.

— В таком случае давайте посмотрим, что у вас имеется, — предложил Чак.

Самоуверенно улыбнувшись, Дэн неспешно выложил на стол для всеобщего обозрения полный набор королей и десяток.

— А что у вас?

Секунду Чак недоверчиво смотрел на карты противника, прежде чем реальность обрушилась на него. Он потерял все. С мучительной медлительностью он выложил свои карты на стол.

— Ого-го! — взревел Дэн. — Похоже, Лайла действительно принесла мне удачу, которую обещала.

Толпа разразилась криками. Вскочив на ноги, Дэн пылко поцеловал девушку и закружил ее вокруг себя на радостях.

— Что скажете, ребята? Похоже, я только что обзавелся ранчо! Выпейте за это! Я плачу! — Он вернулся к столу и сгреб весь выигрыш, набив карманы наличными. — Это надо хорошенько отметить. — Он посмотрел на Чака. — Поговорим позже.

Тот только кивнул.

Дэн обхватил Лайлу за талию и направился к бару, чтобы присоединиться к своим сообщникам.

— Сегодня ночью тебе крупно везет, — заметил Сет Роулинз, лучший стрелок в его банде.

— Похоже на то, — согласился Дэн, подняв стакан с виски, который бармен поставил перед ним. Он сделал несколько глотков, жадно глядя на Лайлу, и ухмыльнулся. — И ночь еще не кончилась.

— Да уж, — поддакнул Сет, бросив плотоядный взгляд на Лайлу.

Подошли остальные члены банды: Тед Уилкинс, Джон Харрис и Эл Мид по прозвищу Слик[1], чтобы поздравить Дэна.

— Тебе выпала отличная карта, — заметил Джон.

— Еще бы, — согласился Дэн.

— Что ты собираешься делать с ранчо? — поинтересовался Тед.

— Возможно, остепенюсь и заведу жену и детей, — пошутил Дэн.

Мужчины рассмеялись, зная, что он собой представляет.

Дэн захохотал вместе с ними.

— Что-нибудь придумаю, — заверил он приятелей. — Но сейчас у меня на уме другое…

К нему подошли еще две девушки, работавшие в салуне, — пышногрудая блондинка, которую звали Френси, и темноволосая брюнетка, Долли.

— Обожаю победителей, — дерзко заявила Френси, подойдя так близко к Дэну, что он мог по достоинству оценить ее грудь, видневшуюся в глубоком вырезе платья.

— Я тоже, — подхватила Долли.

Дэн окинул их жадным взглядом, но он знал, что Лайла может предложить ему больше — и весьма.

— У меня уже есть женщина, которая мне нужна. — Он прошелся похотливым взглядом по Лайле. — Но мои парни с удовольствием развлекутся с вами. Правда, ребята?

— Это точно, — отозвался Сет.

Схватив Френси, он притянул ее к себе, а Слик занялся Долли.

— Лайла, дорогая, тебе достался победитель, — ухмыльнулся Дэн. — Пошли наверх, отпразднуем это дело.

Лайла подхватила его под руку и повлекла за собой вверх по лестнице и далее по коридору в свою комнату в задней части дома. Дэн пребывал в приподнятом настроении, и она знала, что он отблагодарит ее по-настоящему.

Френси посмотрела на Сета:

— А как насчет тебя? Ты готов развлечься, раз игра закончена?

— Это не совсем так, — возразил Сет, пряча улыбку.

— О чем это ты? — в замешательстве спросила Френси, досадуя, что ей не удается завлечь его наверх. — Большая игра закончилась. Больше никаких ставок не будет.

— Еще как будет, — хмыкнул он. — Я готов поставить свои деньги, что ты неплохо знаешь свое дело.

Френси кокетливо улыбнулась:

— С такой ставкой ты ничем не рискуешь.

— Правда?

— Пойдем, сам убедишься…

Она двинулась вверх по лестнице, бросив на него призывный взгляд. Глаза Сета вспыхнули. Поставив свой стакан на стойку, он направился следом за ней.

— Думаю, я получу удовольствие от этой партии.

Френси оглянулась через плечо:

— Можешь не сомневаться.

Слик, не теряя времени даром, увел Долли к одному из пустых столиков, а Джон и Тед вернулись к бару. На данный момент их больше интересовала выпивка, чем женщины.

Время близилось к закрытию, когда Сет спустился вниз и нашел Дэна сидящим за столом в задней части помещения. Публика поредела. Заказав себе выпивку у бармена, Сет прихватил свой стакан и направился к главарю шайки.

— Отличный выдался вечер, — заметил он, усевшись за столик и откинувшись назад на стуле.

— Вижу, Френси неплохо ублажала тебя?

— О да. Она заслужила свои деньги.

Он чувствовал себя вполне удовлетворенным. Вначале Френси пыталась сопротивляться, утверждая, что он слишком груб, но заткнулась, когда он показал ей, каким жестоким он может быть на самом деле. Она сразу поумнела и больше не доставила ему никаких хлопот. Ему нравилось тиранить женщин. Насилие затрагивало в нем нечто большее, чем желание показать себя в сексе.

Дэн выдержал паузу, чтобы полностью завладеть его вниманием.

— Сет, я думал о ранчо, которое я выиграл.

Его друг хмыкнул.

— И что ты решил? Ты и вправду хочешь заделаться хозяином и остепениться? Может, даже завести жену?

— Нет. Это не для меня, но, может, ты согласишься?

Сет нахмурился:

— О чем это ты толкуешь? Что у тебя на уме?

Дэн быстро объяснил:

— Нам нужно безопасное место, где мы могли бы прятаться от преследования законников, и что может быть лучше…

— Чем ранчо, — закончил Сет.

— Это довольно далеко отсюда. За Блафф-Спрингс, — сказал Дэн. — Ты можешь явиться туда как новый хозяин. Ты не настолько известен, как я, чтобы тебя узнали. Вряд ли у кого-нибудь возникнут вопросы. Ты мог бы даже выписать себе жену с Восточного побережья. Она даже не догадается, кто ты такой, и ты будешь выглядеть как добропорядочный гражданин, когда осядешь на ранчо, женишься и займешься делами.

Они обменялись понимающими взглядами.

— И никто не заподозрит, что это наше убежище, — подытожил Сет.

— Точно, — с нескрываемым удовлетворением произнес Дэн, считая свой план безупречным. — И время от времени ты сможешь участвовать в наших вылазках.

— Мне это по душе, Даже очень.

Сет наслаждался их полной опасностей жизнью. Ему нравилось, что люди испытывают страх, услышав о приближении банды Купера. Это давало ему ощущение силы. Но если он будет жить среди законопослушных граждан, не знающих, что он преступник, он получит еще больше удовольствия.

— Значит, решено. Я уже поговорил с Чаком. Он был здесь, ожидая меня, когда я спустился. «Серкл-Ди» принадлежит теперь мне, но я сказал ему, чтобы он сообщил работникам, что их новым хозяином будет Сет Роулинз.

Они помолчали, потягивая виски. Затем Сет поднял глаза и усмехнулся:.

— Ладно, босс. Раз уж я собираюсь остепениться, первое, что я сделаю завтра утром, так это позабочусь об отправке телеграммы на восток, чтобы выписать себе невесту. Какой-нибудь девчушке здорово повезет, если она приедет сюда и выйдет за меня замуж.

Они рассмеялись и продолжили пить, не подозревая, что одна из трактирных девушек, Долли, расположившаяся за столиком неподалеку, подслушала их разговор от первого до последнего слова.

Глава 2

Спустя два дня


Время близилось к вечеру. Немногочисленные горожане отвлеклись от своих дел, наблюдая за высоким поджарым брюнетом, который медленно ехал по главной улице. Одинокий всадник внушал им тревогу. Вооруженные люди часто наведывались в Блэк-Рок, и местные жители по опыту знали, что в подобной ситуации лучше убраться с улицы. В любой момент могла начаться стрельба.

Техасский рейнджер, Лейн Мэдисон, чувствовал их настороженные взгляды, но ему было все равно. Глядя прямо перед собой, он направлялся к салуну.

Он был на задании, и только порученное дело занимало его мысли.

Он приехал в этот город, чтобы выследить банду Купера.

Несколько лет назад Лейн уже бывал в Блэк-Рок, и было очевидно, что с тех пор тут многое изменилось. Город выглядел более запущенным. Он знал, что здесь есть шериф по фамилии Браун, но, судя по тому, что он слышал, тот был полный ноль в противостоянии бандитам. Лейн собирался найти его и поговорить о Дэне Купере и его подручных, но вначале он хотел посетить салун и проникнуться местной атмосферой.

Завидев салун «Перекати-поле», Лейн натянул поводья и спешился, Привязав коня у входа, он огляделся по сторонам. Улица казалась спокойной, и он вошел внутрь. Салун не был переполнен, но и не пустовал. За столиками шла игра в покер, несколько мужчин выпивали, расположившись у стойки из полированного дуба. Лейн присоединился к ним.

Прежде чем въехать в город, он предусмотрительно снял бляху рейнджера в расчете на то, что люди будут разговаривать более откровенно, не зная, кто он такой.

Заметив вновь прибывшего, Хэролд, местный бармен, подошел ближе:

— Что вам подать?

— Виски, — ответил Лейн.

Хэролд налил ему порцию крепкой выпивки.

— Вы здесь проездом или собираетесь задержаться на некоторое время?

— Еще не решил.

Бармен привык к подобным ответам.

— Что ж, если вам понадобится еще выпивка, просто позовите меня.

— Хорошо, — сказал Лейн, заплатив за виски.

Он взял свой стакан и сделал большой глоток. По последним сведениям, которые он получил о Дэне Купере и его шайке, бандиты собирались наведаться в Блэк-Рок после ограбления почтовой кареты. Это означало, что они побывали здесь в последние две недели.

Лейн нечасто давал волю эмоциям, но после того как он узнал, что натворили эти мерзавцы во время ограбления, он понял, что должен положить конец их банде. Они не только застрелили кучера, но в перестрелке, последовавшей за нападением, были убиты молодая женщина и ее четырехлетняя дочь. Лейн прибыл в Блэк-Рок в надежде узнать что-нибудь, что помогло бы ему напасть на их след.

Лайла находилась в задней части салуна, флиртуя с игроками в карты. Ей не удалось отвлечь их от игры, и она решила заняться мужчиной, который только что вошел.

Даже с неблизкого расстояния было видно, что он хорош собой. Бросив быстрый взгляд на мужчин, игравших в покер, грубоватых и подвыпивших, Лайла поняла, что пора действовать. Высокий красивый мужчина как раз то, что ей требуется. Она решительно направилась в его сторону.

— Добро пожаловать в «Перекати-поле», — промурлыкала она, подойдя к нему сзади и задержавшись взглядом на его широких плечах.

Обернувшись, Лейн обнаружил за своей спиной женщину, весьма легкомысленно одетую, которая смотрела на него с любопытством и явным намеком.

— Добрый день, — отозвался он.

— Меня зовут Лайла.

— Приятно познакомиться, Лайла, — сказал Лейн, подумав, что, возможно, она именно та, с кем нужно поговорить.

— Взаимно. Как вас зовут? — кокетливо поинтересовалась она.

— Лейн Мэдисон, — ответил он.

— И что привело вас, Лейн Мэдисон, в «Перекати-поле»? Ищете развлечений или просто захотелось выпить?

— Я не прочь развлечься, — заверил он ее.

— В таком случае вам повезло.

— Приятно слышать. Могу я угостить вас выпивкой?

— Сделайте одолжение, — охотно согласилась девушка.

Хэролд быстро обслужил ее и снова отошел, получив деньги.

Лайла отхлебнула виски, глядя на Лейна. Несмотря на несколько минут отчаянного флирта, она поняла, что знает об этом незнакомце немногим больше, чем когда увидела его впервые. Она попыталась пригласить его наверх, когда из задней части салуна донеслись крики.

Бармен громко выругался.

Бросив на него взгляд, Лейн увидел, что он вытащил револьвер, который держал за стойкой, и направился к разбуянившимся мужчинам, чтобы положить конец ссоре.

— Пожалуй, нам лучше отойти в сторону, — сказал Лейн, увлекая Лайлу подальше от стычки.

Она не колеблясь последовала за ним.

Оставаясь в самом конце бара, они наблюдали, как Хэролд наводит порядок. Он был крепким мужчиной, и драчуны знали о его крутом нраве. Когда он подошел к ним с револьвером в руке и приказал убираться из салуна, все, кроме зачинщика, подчинились. Когда тот взялся за стул, чтобы запустить им в противника, бармен ударил его рукояткой револьвера по голове.



— Вышвырните его отсюда! — распорядился Хэролд, с отвращением глядя на поверженного забияку.

Он проследил, чтобы остальные виновники потасовки подхватили незадачливого игрока, пребывавшего в бессознательном состоянии, и выволокли его на улицу. Только когда все они ушли, Хэролд вернулся к стойке и убрал револьвер.

— Хорошая работа, приятель, — отметила Лайла с невозмутимым видом.

Она привыкла к уродливой стороне трактирной жизни и знала, что необходима сильная рука, чтобы держать все под контролем. Раньше Хэролду действительно приходилось пускать в ход оружие, чтобы восстановить порядок в салуне. Но теперь его репутация была так хорошо известна, что не многие осмеливались бросать ему вызов. Никто не решался испытывать терпение Хэролда.

Бармен покачал головой:

— Если они не способны проигрывать, незачем садиться за игорный стол. Этот старый дурень потерял всего лишь пару сотен. Несколько дней назад один парень проиграл в покер целое ранчо, но не стал затевать драку.

— Еще бы, — вступила в разговор Долли, подойдя к бару.

Когда началась драка, она поспешила прочь от подвыпивших игроков, чтобы не попасть под горячую руку. Теперь, когда в салуне снова стало тихо, она решила разузнать побольше о мужчине, с которым флиртовала Лайла.

— Его бы просто пристрелили, если бы он начал выяснять отношения.

Эта реплика не прошла мимо ушей Лейна.

— С какой стати? — Он посмотрел на бармена. — Я видел вас в действии. Вы бы мигом прекратили драку.

— То были особенные игроки, — объяснила Долли. — Тот, кто выиграл, известная личность и скор на расправу. Проигравшему повезло, что он унес ноги, пусть даже у него ничего не осталось, кроме одежды, которая была на нем.

— Вы знаете, кто это был? — поинтересовался Лейн, переводя взгляд с бармена на женщин.

— Один из буянов, которые время от времени проезжают через эти места, — поспешно отозвался Хэролд, бросив на девушек предостерегающий взгляд, приказывающий им держать язык за зубами.

Лейн понял, что означает этот взгляд, и еще более утвердился во мнении, что он на правильном пути. Банда Купера явно побывала в салуне «Перекати-поле».

— В покере всегда куда больше проигравших, чем выигравших, — философски заметил Хэролд.

— Вы совершенно правы, — согласился Лейн с полуулыбкой. — Я давно усвоил этот урок.

— Вы не похожи на тех, кто проигрывает, красавчик, — промурлыкала Лайла, устремив на него обольстительный взгляд.

Лейн хмыкнул:

— Спасибо, Лайла. Вы заработали себе еще на одну порцию выпивки. Налейте даме, что она пожелает.

Он бросил несколько монет на стойку.

— Если вы хотите знать, чего я желаю… — начала она, подавшись к нему, чтобы завладеть всем его вниманием.

— Я тоже не прочь присоединиться к вам, — быстро вставила Долли, проигнорировав раздраженный взгляд Лайлы, недовольной ее вмешательством.

В незнакомце было что-то такое, что выгодно отличало его от других мужчин.

Лейна удивило, что хорошенькая брюнетка заигрывает с ним, но у него были другие планы. Он собирался поговорить с шерифом и выяснить, что за бандит побывал в городе и, если окажется, что это Дэн Купер, куда тот направился, когда покинул Блэк-Рок.

— Я ценю ваше внимание, дамы, но мне нужно идти.

Лайла не привыкла, чтобы ее отвергали. Шокированная и оскорбленная его отказом, она попыталась протестовать:

— Я могла бы доставить вам настоящее удовольствие. И быстро. Спросите парней. Они подтвердят.

— В другой раз, возможно, — отозвался он небрежным тоном.

Он проглотил остатки своей выпивки и, кивнув девушкам, вышел из салуна, оставив их разочарованно смотреть ему вслед.

Лайла взяла свой вновь наполненный стакан, бросив свирепый взгляд на Долли.

— Тебе незачем было встревать.

— А что, все красавчики должны доставаться только тебе?

Вместо ответа Лайла повернулась к ней спиной и направилась к карточным столам, где начиналась новая партия. Ей надо было работать. От времени, потраченного на Лейна Мэдисона, была единственная польза: он купил ей выпивку. А чем больше она пила, тем более привлекательными казались ей другие мужчины.

Долли осталась возле бара, задумчиво хмурясь.

— Кто это был? — спросила она у бармена.

— Он сказал, что его зовут Лейн Мэдисон. А в чем дело?

— Не знаю. Просто в нем есть что-то такое… Он не похож на большинство мужчин, которые бывают здесь.

— Возможно, ты встречалась с ним раньше, — предположил Хэролд.

— О нет, — возразила Долли. — Если бы я сходила с ним наверх, то запомнила бы его.


Тем временем в Сент-Луисе


Брайс Паркер никогда не забывал тех, кто задолжал ему, а Реймонд Ховард был у него в долгу по самые уши. Услышав, как карета Ховарда остановилась перед его домом, он самоуверенно улыбнулся.

Момент, которого он ждал, наступил.

Раймонд Ховард наконец явился.

Брайс широко улыбнулся, оставаясь сидеть за письменным столом, пока не раздался стук в дверь.

— Мистер Паркер? К вам Реймонд Ховард, — объявила служанка.

— Пусть войдет, — отозвался Брайс, приняв серьезный вид, и поднялся на ноги, чтобы приветствовать посетителя.

Наблюдая за Реймондом, вошедшим в кабинет, он отметил взгляд, которым тот обвел роскошную обстановку, и ощутил прилив гордости.

— Добрый день, — сказал Реймонд, стараясь держаться уверенно.

Он знал о хищной натуре Брайса и не хотел казаться слабым.

— Нам нужно многое обсудить, — начал Брайс, вернувшись на свое место и сразу переходя к делу.

Он не стал пожимать посетителю руку, но указал на стул, стоявший перед письменным столом:

— Прошу вас.

Реймонд сел, чувствуя себя несколько уязвленным тем, что его собеседник остался стоять. Само сознание, что Брайс перехитрил его, приводило его в бешенство. А тот факт, что он ничего не мог с этим поделать, наполнял его ощущением бессильной ярости и досады.

Брайс небрежно прислонился бедром к столу, повернувшись лицом к Реймонду.

— Не является секретом, что вы задолжали мне приличную сумму денег.

Реймонд догадывался, что именно по этой причине Брайс настоял на личной встрече у него дома.

— Как я уже говорил, сейчас я занят тем, чтобы найти способ расплатиться с вами.

— Боюсь, что на этот раз обещаний недостаточно, Реймонд, — сказал Брайс, устремив на собеседника холодный взгляд. — Я бизнесмен. И хочу получить свои деньги сейчас.

Реймонда охватило отчаяние. У Брайса была репутация жесткого дельца, и он слышал немало историй о том, каким опасным врагом тот может стать в погоне за деньгами.

— Мне нужно еще немного времени… — начал он.

Брайс перебил его, не дав закончить:

— Все сроки прошли. Я не из терпеливых.

— Но я не могу ускорить доступ к финансовым средствам. Деньги привязаны к имению моей покойной жены. Нет никакой возможности вернуть долг, пока…

— Есть.

— Какая же? — в замешательстве спросил Реймонд.

— У вас есть кое-что, нужное мне…

Брайс намеренно не закончил фразу. Ему нравилось наблюдать смятение собеседника.

— Неужели? — ошарашено спросил Реймонд, не в состоянии вообразить, о чем говорит хозяин дома.

— Совершенно верно. И я намерен это получить.

— Что это? Назовите. Что бы это ни было, оно ваше…

Реймонд отчаянно искал способ расплатиться, с Брайсом. Если ему удастся выкарабкаться из этой истории, он никогда больше не станет так безрассудно рисковать.

Брайс обратил угрожающий взгляд на слабака, сидевшего перед ним:

— Мне нужна Дестини.

— Дестини…

Реймонд замолк, пораженный упоминанием его падчерицы.

— Да. Я хочу, чтобы она вышла за меня замуж.

Только сейчас Реймонд понял, чего добивался Брайс. Его репутация была широко известна. Если он чего-то хотел, то получал это рано или поздно, а он хотел быть принятым в высших кругах Сент-Луиса. Общество, однако, не спешило его принимать. Несмотря на успех в делах, он происходил из простой семьи. Женившись на Дестини, Брайс достиг бы своей цели. Семья Стерлинг была одной из самых уважаемых в округе. Реймонд и сам немало выиграл от связей Стерлингов, когда женился на овдовевшей Аннабелле.

— Как только Дестини станет моей женой, все ваши долги будут аннулированы.

Реймонд находился в таком отчаянном положении, что был полон решимости поспособствовать этому браку.

— Как вы собираетесь это осуществить?

— Приведите ее сюда нынче вечером… часов в семь.

— Сказать ей о ваших намерениях?

— Делайте, что хотите. Просто доставьте ее сюда сегодня — без сопровождающих.

При последних словах Брайс почувствовал, как его обдало жаром. Определенно, он будет ждать вечера с нетерпением.

Реймонд поднялся и шагнул к двери.

— Она придет.

— Не опаздывайте.

Это не было просьбой.

Это было приказание — и угроза.

Лейн потратил некоторое время на осмотр города. Он не мог сказать точно, в чем дело, но что-то было явно не так. Здесь было слишком тихо, словно жителям угрожала какая-то неведомая опасность. Может, это банда Купера? Неужели Блэк-Рок недавно посетили бандиты? Лейн надеялся, что шериф ответит на некоторые из его вопросов.

Добравшись до конторы шерифа, он бросил взгляд в окно. Убедившись, что тот сидит за своим столом, он открыл дверь и вошел внутрь.

При виде незнакомца, неожиданно появившегося в его конторе, шериф Браун вскинул на него нервный взгляд. В высоком брюнете, который стоял перед ним, чувствовалась какая-то опасность, и шериф задался вопросом, кто он и чего хочет.

— Добрый вечер, — сказал он, вскочив на ноги. — Чем могу быть полезен?

Секунду Лейн просто смотрел на темноволосого усатого мужчину с лисьим лицом и бляхой шерифа. Нетрудно было догадаться, что он был жалким подобием служителя закона. Лейн неспешно вытащил из кармана собственную бляху и пришпилил ее к рубашке.

— Я рейнджер, Лейн Мэдисон. И нахожусь здесь по делу.

При этом известии глаза шерифа Брауна расширились, он судорожно сглотнул, уставившись на впечатляющую фигуру, стоявшую перед ним. Неудивительно, что незнакомец показался ему опасным. Таким и должен быть техасский рейнджер.

— Что привело вас в Блэк-Рок, рейнджер Мэдисон? — спросил он и быстро добавил: — В последнее время у нас тихо.

Лейн проигнорировал эту реплику и перешел сразу к делу.

— Я охочусь за бандой Купера, — кратко ответил он.

— Вот как? — спросил шериф, внезапно обеспокоившись и занервничав.

— Да, — отозвался Лейн, внимательно наблюдая за реакцией Брауна. — Я проследил путь этого бандита и его подручных и имею основания полагать, что они направились сюда. Вы не слышали о них в последние две недели?

— Абсолютно ничего, — поспешно отозвался Браун. — Наверняка я был бы в курсе, если бы они объявились в этих краях…

— Вы уверены? — настаивал Лейн.

Судя по поведению шерифа, можно было не сомневаться, что тот трус и лжец.

— Да, конечно, уверен.

Презрение Лейна к этому человеку росло. Предполагалось, что служители закона должны быть храбрыми и защищать своих горожан, даже рискуя собственной жизнью, а не прятаться при первых признаках тревоги.

— Я только что был в салуне и слышал там разговор, будто несколько дней назад в городе побывали какие-то дебоширы.

— Никто не устраивал беспорядков. На этой неделе действительно было тихо, — стоял на своем Браун.

— Что ж, если вы ненароком узнаете о местопребывании банды или вспомните что-нибудь важное, сообщите мне. Я остановлюсь на ночь в гостинице.

— Вряд ли я чем-то смогу помочь, — запальчиво заявил шериф, разозленный напористостью Мэдисона. Он вытянулся во весь свой рост, тупо уставившись на рейнджера. — Потому что мне нечего вспоминать.

Лейн кивнул и повернулся к выходу. Он не знал, что происходит в городе, но складывалось впечатление, что местным жителям есть что скрывать. Значит, надо выяснить, что именно.

Он вернулся к своей лошади, которую оставил привязанной возле салуна, и зашагал к гостинице, чтобы снять комнату.

Глава 3

При одной только мысли, что в город явился техасский рейнджер, шерифа Брауна бросало в дрожь. Проводив глазами Мэдисона, пока тот не исчез из виду, он оставил свою контору, направившись в «Перекати-поле». Войдя внутрь, он поспешил к бару и заказал крепкую выпивку.

— В чем дело, шериф? — поинтересовался Хэролд, озадаченный его испуганным видом.

Этим вечером в городе не было бандитов или других опасных личностей, и он не имел представления, что так испугало шерифа.

— Вас что-то беспокоит?

— Да уж, — отозвался тот, проглотив одним махом свою выпивку и подтолкнув пустой стакан бармену, чтобы тот его снова наполнил.

Хэролд выполнил его безмолвное пожелание и подождал, пока шериф прикончит вторую порцию.

— В городе появился техасский рейнджер, ион ищет банду Купера, — сумел наконец выдавить шериф.

Хэролд напрягся.

— Его зовут Мэдисон?

— Да. Дейн Мэдисон.

Хэролд выругался себе под нос.

— Теперь понятно, что ему было нужно. Значит, он охотится за Дэном и его парнями?

— Точно.

— Ему понадобится большая удача, чтобы справиться с ними.

— Если он найдет их. Вы ведь ничего не сказали ему?

— Ни слова.

— Отлично, — сказал Браун с дрожью в голосе, — Нам, знаете ли, незачем злить Дэна, чтобы он прискакал сюда и начал всем мстить.

— Не беспокойтесь. От нас этот рейнджер ничего не узнает. Если он собирается искать Дэна, ему придется делать это самому.

Долли наконец удалось завлечь одного из мужчин, и они направились наверх. Проходя мимо бара, она подслушала разговор Хэролда с шерифом. Теперь ее впечатление от Лейна Мэдисона обрело смысл. Он оказался техасским рейнджером. И был, судя по всему, хорошим человеком. Она сразу поняла, что ей придется найти способ поговорить с ним нынче же вечером. Девушка решила, что проскользнет в гостиницу и расскажет ему все, что ей известно о Дэне Купере и его подручных. Долли не сомневалась, что если кто-нибудь способен покончить с бандой Купера, то это только рейнджер Мэдисон.

— Готова повеселиться, детка? — поинтересовался ковбой, подхватив ее на руки и двинувшись вверх по лестнице.

— Конечно, — заверила его она с сияющей улыбкой, но ее мысли были далеко.

Весь день Реймонд провел в своем кабинете, но его мысли были наверху, с его падчерицей Дестини. Ему надо было придумать, как лучше поведать ей о предложении Брайса. Конечно, это будет нелегко. Она была такой же упрямой и непокорной, как ее мать.

Не считая сильного характера Дестини, Реймонд мог понять, что привлекло в ней Брайса. Помимо того, что она могла помочь ему подняться по социальной лестнице, она была красивой девушкой с потрясающими белокурыми волосами и соблазнительной фигурой. Пока они жили в одном доме, не было дня, чтобы Реймонд не думал о том, как бы овладеть ею. До сих пор ему удавалось держать себя в руках, и, как оказалось, учитывая требования Брайса, все сложилось не так уж плохо. Она осталась невинной, что было важно. Разве он посмел бы подсунуть Брайсу порченый товар.

Чем больше он думал об этом, тем больше ему нравилась идея выдать падчерицу за Брайса. Его долги будут прощены, и теперь, когда Аннабелла умерла, он сможет жить так, как всегда и мечтал.

Дестини явилась по вызову отчима в сопровождении Сильвии, горничной, которая стала ее ближайшим доверенным лицом после смерти матери.

— Вы хотели меня видеть? — спросила она, войдя в комнату.

Сильвия передала ей, что Реймонд желает с ней поговорить и ждет ее в своем кабинете.

— Да. — Он поднял глаза и увидел горничную, стоявшую у двери. — Можешь идти, Сильвия.

Та нахмурилась, однако послушно вышла из комнаты, гадая, чего же хочет Реймонд.

Последние восемь месяцев, прошедших после смерти миссис Аннабеллы от лихорадки, Сильвия всячески оберегала Дестини. Будучи преданной служанкой, много лет проработавшей в семье Стерлинг, она никогда не доверяла новому мужу хозяйки. Она понимала, почему миссис Аннабелла вышла за него замуж. Реймонд был красив и обаятелен, а миссис Аннабелла чувствовала себя очень уязвимой после смерти мистера Стерлинга. Но после того как они поженились, правда о его истинном характере стала просачиваться наружу, и она оказалась не слишком привлекательной. Сильвия поспешила на кухню, не на шутку встревоженная необычным поведением Реймонда.

Оставшись наедине с Дестини, Реймонд повернулся к ней лицом. Он подготовился к предстоящему разговору. Наверняка она станет спорить, но он был готов парировать все ее доводы.

— Мы не говорили об этом раньше, но, как твой отчим, я обязан позаботиться о твоем будущем.

Дестини насторожилась. Что-то в Реймонде всегда тревожило ее. Когда он женился на ее матери, ей пришлось принять его в семью, но она никогда не относилась к нему как к отцу. Она всегда ощущала неловкость в его присутствии, а после смерти матери это чувство только усилилось.

— О моем будущем? Что вы имеете в виду?

Прошлой осенью Дестини дебютировала в свете и обзавелась преданными поклонниками, которые наносили ей визиты, но, когда ее мать умерла, она перестала посещать светские мероприятия.

— Тебе уже восемнадцать, самый подходящий возраст для замужества, — объявил Реймонд самым властным тоном, на какой был способен.

Дестини опешила:

— Но я ни в кого не влюблена…

— Идея о том, что брак должен основываться на любви, вряд ли соответствует правде жизни, дорогая, — насмешливо произнес он. — Брак — это нечто гораздо большее. И прежде всего в материальном смысле.

— Я не понимаю.

Озадаченная его резким тоном, она не могла понять, к чему он клонит.

— Брайс Паркер выразил желание жениться на тебе…

— Что?

Она едва знала Брайса Паркера, хотя и слышала разговоры о его непорядочности в деловых отношениях.

— Брайс попросил у меня твоей руки, и я согласился на этот союз. Мы договорились, что сегодня вечером вы встретитесь с ним в его доме. Если все пройдет хорошо, свадьба состоится в самом ближайшем будущем.

— Ни за что! — Дестини была в шоке. — Вы сошли с ума… — Подсознательно она сделала шаг назад, пятясь от своего отчима. — В данный момент я не намерена выходить замуж ни за Брайса Паркера, ни за кого-то другого. Я все еще скорблю по своей матери.

— Она уже целую вечность как умерла! — рявкнул он. — Хватит ныть. Надо знать меру!

— Как вы? — бросила она вызывающим тоном.

— Именно. Все равно твоя мать не вернется назад!

И в глубине души он был этому очень рад.

— Как вы можете так говорить? Прошло всего лишь восемь месяцев…

— Ну и что? — насмешливо осведомился он. — Пора оставить прошлое позади и начинать думать о будущем. Что я и делаю. Вот почему я решил: самое лучшее, что ты можешь сделать, — это выйти замуж за такого богатого и успешного человека, как Брайс.

— Это произвол. Я не собираюсь выходить за него замуж. Вы не можете заставить меня!

Реймонд шагнул к ней с угрожающим видом, рассчитывая испугать ее.

— Напротив, моя дорогая. Я глава семьи, и ты будешь делать в точности то, что я скажу. Сегодня вечером ты встретишься с Брайсом и примешь его предложение. Понятно?

— Вы не имеете права указывать мне, что делать! — воскликнула Дестини, яростно сверкнув глазами.

Холодно улыбнувшись, Реймонд крепко схватил ее за локоть.

— Имею, — насмешливо отозвался он. — Как твой опекун, я вправе требовать, чтобы ты подчинялась моим указаниям.

Дестини попыталась вырваться.

— Моя мать, может, и любила вас, но для меня вы никто! Ничего, кроме презрения, вы не заслуживаете.

Он сжал ее руку, заставив поморщиться от боли, и ощутил прилив восторга от ощущения собственной силы. Тем не менее он был достаточно осторожен, чтобы не оставлять синяков. Не хватает только испортить товар, который он собирался вручить Брайсу этим вечером. Реймонд ограничился тем, что слегка встряхнул ее.

— Позволь мне. Описать тебе альтернативу, дорогая, — начал он, откровенно издеваясь над ней. — Либо ты выходишь за Брайса, либо…

Дестини ждала, не представляя, что он собирается сказать.

— Либо ты выйдешь замуж за меня.

Дестини замерла, в ужасе глядя на него. Она видела похоть в его глазах и поняла, что все ее подозрения относительно его оправдались.

Реймонд был законченным мерзавцем!

Она давно догадывалась, что он использовал ее мать, женившись на ней ради денег, и теперь утвердилась в этом мнении.

Дестини нервно сглотнула. Ее мозг лихорадочно работал, пытаясь найти выход. Как ни отвратительна была мысль о браке с Брайсом Паркером, это был единственный способ вырваться из лап отчима. Что ж, пока ей придется притвориться, что она согласна с его условиями. А потом, когда ей удастся ускользнуть от него, она придумает, как избавиться от нежеланного брака.

С отвращением глядя на него, она холодно произнесла:

— Это, несомненно, облегчает принятие решения. Когда я должна быть готова, чтобы отправиться на встречу с Брайсом?

Ее слова подействовали на Реймонда как пощечина. Он был так взбешен ее поведением, что едва удержался, чтобы не ударить ее. Ему потребовалось немалое усилие, чтобы овладеть собой.

— Брайс ожидает тебя к семи вечера. Не опоздай.

Он отвернулся, и Дестини попятилась к двери.

— Не беспокойтесь. Я буду готова вовремя.

Выйдя из кабинета, она бросилась бежать, пока не оказалась в своей комнате. Заперев за собой дверь, девушка замерла в нерешительности, пытаясь сообразить, что делать дальше. Она была в отчаянии.

Как такое могло случиться?

Как Реймонд заполучил такую власть над ее жизнью?

Мать воспитывала ее смелой, способной постоять за себя. Она не стала показывать свой страх перед Реймондом, но теперь, когда осталась одна, ее глаза наполнились слезами.

Тихий стук в дверь заставил ее вздрогнуть. Дестини стремительно повернулась и сделала шаг назад, опасаясь, что это Реймонд.

— Кто там? — нервно спросила она.

— Это я, Сильвия. С вами все в порядке? — спросила горничная громким шепотом.

Зная, каким деспотичным может быть Реймонд, она не хотела, чтобы он ее услышал.

Дестини поспешно отперла дверь, чтобы впустить горничную, и тут же снова заперла ее.

По затравленному взгляду Дестини Сильвия поняла, что случилось что-то ужасное.

— Вас обидел мистер Ховард? Что он сделал?

— Предоставил мне выбор, — отозвалась Дестини сдавленным от переполнявших ее эмоций голосом.

— Что это значит? — озадаченно переспросила Сильвия.

Дестини вздохнула.

— Он говорит, что я могу выйти замуж за Брайса Паркера…

Горничная потрясенно молчала.

— Или… — Дестини запнулась. Она нервно сглотнула, глядя на недоумевающую горничную. — Или он женится на мне сам.

— О Боже, — пробормотала горничная с нескрываемым отвращением. — Вы не можете выйти замуж за собственного отчима!

— Разумеется, — быстро согласилась Дестини, содрогнувшись при этой мысли.

— И как же вы поступите?

— Он уже договорился с Брайсом, что я встречусь с ним сегодня вечером. Предполагается, что я должна явиться к нему домой в семь часов.

— Я слышала о Брайсе. Говорят, он хорош собой и богат. Вы хотите выйти замуж за него?

Дестини подняла обеспокоенный взгляд на Сильвию:

— Я знаю, что он состоятельный человек и внешне неплох. Но я не люблю его. Мы встречались всего лишь несколько раз. Шапочное знакомство. Как можно говорить о браке?

Горничная успокаивающе коснулась ее руки, хорошо представляя себе, какой одинокой и растерянной чувствует себя Дестини.

— То, что вы встретитесь с Брайсом Паркером сегодня вечером, еще не означает, что вы должны тут же выйти за него замуж. Ваша мать не одобрила бы такой поспешный брак.

Впервые Дестини ощутила проблеск надежды.

— Может, есть какой-то выход…

— Надо что-нибудь придумать.

— Но Реймонд не должен ничего знать.

— Иначе и быть не может, — сказала Сильвия.

— Тебе он тоже не нравится?

— Терпеть его не могу, — убежденно отозвалась горничная. — Я ему не доверяю. Если вам потребуется моя помощь, рассчитывайте на меня.

— Спасибо.

Сильвия была единственным человеком, на которого она могла положиться и которой полностью доверяла.

Сильвия обняла Дестини и вышла, оставив ее готовиться к предстоящему вечеру.

Лейн привел себя в порядок и пообедал в гостинице, прежде чем вернуться в салун. Этот вечер он собирался провести за игрой в покер в надежде, что кто-нибудь заведет разговор о крупной игре, которая состоялась, когда в городе объявились бандиты. Но на этот раз он отправился в салун с бляхой на груди.

— А я все гадал, вернетесь ли вы сегодня, рейнджер Мэдисон, — приветствовал его Хэролд с улыбкой, когда он вошел внутрь.

Обнаружив, что в салуне узнали, кто он такой, еще до того, как увидели его с бляхой, Лейн еще больше утвердился в намерении пристально наблюдать за всем, что происходит в «Перекати-поле».

— Я неплохо потрудился и теперь могу немного расслабиться, — отозвался он.

Если кто-то думает, что может водить его за нос, прикрывая банду, он жестоко ошибается, Теперь, когда его личность известна, как и цель его пребывания в Блэк-Рок, ему придется быть вдвойне осторожным на тот случай, если банда где-то поблизости и предупреждена о его приезде. Лейн направился в заднюю часть салуна, где играли в карты, и сел спиной к стене, чтобы иметь возможность наблюдать за всем, что происходит вокруг. Этим вечером он не хотел никаких сюрпризов.

Глава 4

Поездка до особняка Брайса Паркера казалась бесконечной. Дестини безучастно смотрела в окно, стараясь не обращать внимания на Реймонда, который уселся напротив. Но это было едва ли возможно, так как тот болтал без умолку.

— Это отличная партия для тебя, — заявил он. — Брайс богат и влиятелен. Как его жена ты не будешь ни в чем нуждаться.

Дестини хранила молчание, хотя она уже решила обратиться утром к поверенному ее матери и узнать, нет ли способа избавиться от опеки Реймонда.

Не успел экипаж остановиться перед двухэтажным домом Паркера, как появился слуга и помог ей выйти из кареты. Выбравшись следом, Реймонд взял ее под руку и направился к крыльцу.

— Мистер Паркер ждет вас, — сообщил лакей и поспешил вперед, чтобы придержать для них дверь.

В ожидании приезда Реймонда вместе с Дестини Брайс пропустил несколько стаканчиков бренди. Когда слуга постучал в дверь и сообщил об их прибытии, он находился в отличном расположении духа и спустился в холл, чтобы встретить их лично.

При виде красавицы Дестини — с белокурыми волосами, уложенными, в изысканную прическу, и роскошной фигурой, облаченной в голубое платье, — его пронзила вспышка желания. Ему не терпелось увидеть ее полностью обнаженной. Улыбнувшись, он двинулся ей навстречу.

— Добрый вечер, Дестини, — слащавым голосом приветствовал он ее.

— Здравствуйте, — отозвалась она, встретив его взгляд.

Высокий и смуглый, он был хорош собой и элегантна одет, однако в нем было нечто такое, что заставляло ее держаться настороже.

Брайс переключил внимание на Реймонда:

— Рад, что вы составите мне компанию сегодня вечером, Реймонд.

— Спасибо за приглашение, Брайс, — ответил тот. — Нам очень приятно побывать в вашем доме.

— Прошу вас, проходите, — сказал Брайс, взяв Дестини под руку и увлекая ее в столовую. — Стол уже накрыт.

Семья Стерлинг была состоятельной, и Дестини выросла в достатке. Но роскошь дома Брайса превосходила все, что ей приходилось видеть. Глядя на хрустальные канделябры, изысканный фарфор и серебро, роскошную мебель и ковры, можно было легко догадаться, что он сказочно богат. И хочет, чтобы весь мир знал об этом.

— У вас очень красиво, — сказала она, когда он проводил ее к месту за столом справа от себя.

— Спасибо, моя дорогая, — отозвался он. — Ваш отчим был здесь несколько раз с визитом, но я еще не имел удовольствия принимать у себя вас. Я буду счастлив показать вам весь дом позже.

Как только они уселись за стол, появились слуги и начали подавать еду. Она была восхитительной, настоящий праздник для гурмана.

Дестини в основном молчала, предпочитая прислушиваться к разговору между ее отчимом и хозяином дома. Насколько она могла судить, между ними сложились непростые отношения. Вспомнив об угрозе Реймонда жениться на ней, если она не выйдет замуж за Брайса, она задалась вопросом: что на самом деле происходит между этими двумя мужчинами?

— Все было очень вкусно, — заметила она, когда они покончили с изысканным шоколадным десертом.

— Рад, что вам понравилось.

— Мне тоже, — вставил Реймонд.

Брайс бросил на него косой взгляд, говоривший, как мало для него значит его мнение.

Реймонд правильно понял этот взгляд и быстро добавил:

— Ладно, если вы меня извините, я, пожалуй, откланяюсь. У меня есть другие дела, которыми нужно заняться сегодня вечером.

— Конечно, — тут же согласился Брайс.

Он был рад поскорее избавиться от Реймонда и остаться наедине с Дестини.

У Дестини тоже не было особого желания находиться в обществе Реймонда, однако она удивилась, что он собирается оставить ее в доме Брайса без сопровождения.

— Полагаю, мне тоже пора.

— Нет, Дестини, ты можешь задержаться здесь еще ненадолго, — велел Реймонд. — Увидимся дома.

Дестини ощутила беспокойство, однако ничего не сказала. Брайс поднялся и позвал служанку.

— Проводите, пожалуйста, мистера Ховарда и позаботьтесь о том, чтобы нас с мисс Стерлинг никто не беспокоил.

— Слушаюсь, сэр, — отозвалась та.

Мужчины распрощались, и горничная поспешно проводила Реймонда к двери.

Когда они остались одни, Брайс обратился к Дестини:

— Давайте перейдем в гостиную, моя дорогая. Мне не терпится поближе познакомиться с вами.

Хотя Лайла пустила в ход весь свой арсенал обольщения, Лейну удалось отвадить ее. Долли тоже пыталась завлечь его, прилагая отчаянные усилия, чтобы увести наверх в номер, но он оставался за карточным столом, выигрывая одни партии и проигрывая другие. Спустя несколько часов, так и не узнав ничего нового из разговоров, которые велись вокруг, Лейн решил, что пора закругляться, и вышел из салуна, имея в карманах чуть больше денег, чем прежде.

После его ухода Лайла подошла к бару, чтобы поговорить с Хэролдом.

— Что, дорогуша, не повезло с рейнджером? — поддразнил ее бармен.

— Увы… Будем надеяться, что ему также не повезет в его попытках выследить Дэна.

— Дэн поблагодарит тебя, когда объявится здесь в следующий раз. Я позабочусь об этом.

— Спасибо, Хэролд, — устало сказала она. — Пожалуй, я пойду отдохну. Сил совсем не осталось.

— Я тоже хочу спать. Увидимся завтра, — сказала Долли и вышла из салуна.

Убедившись, что за ней никто не следит, она скользнула в боковую улочку и направилась к гостинице. Притаившись в тени, девушка уставилась на окна, пытаясь определить, в какой комнате остановился рейнджер.

Глава 5

Дестини ощущала нарастающее беспокойство, сидя на диване в гостиной Брайса с прямой как струна спиной. Она понимала, что крайне неприлично находиться наедине с мужчиной, которого она едва знала, и встревожилась еще больше, когда тот закрыл дверь.

— Дестини, дорогая, должен сказать, что вы сегодня совершенно неотразимы, — сказал он, пытаясь сразу взять быка за рога.

Теперь, когда они наконец остались одни, он не скрывал своего пыла. Ее платье было довольно скромным, но это только подстегивало его решимость сорвать его с девушки. Ему не терпелось обнажить пышные формы, скрывавшиеся под тонкой тканью.

— Не хотите бренди? — предложил он, подойдя к бару.

— О нет, спасибо, — отказалась Дестини, пытаясь вспомнить уроки своей матери относительно того, как вести себя с нахальными мужчинами. — С вашей стороны было очень любезно пригласить нас сегодня вечером.

— Я давно мечтал об этом моменте, — заверил ее Брайс, усевшись рядом с ней, и сделал глоток выдержанного бренди, глядя на нее поверх кромки бокала.

— Почему?

Дестини удалось изобразить улыбку, хотя он сидел слишком близко к ней и не сводил с нее похотливого взгляда.

Он не стал тратить времени даром:

— Потому что, я считаю вас очень красивой женщиной и хочу попросить вашей руки.

— О…

Хотя ей следовало догадаться, что он не станет ходить вокруг да около, его ответ застал ее врасплох.

— Как я понимаю, Реймонд говорил с вами об этом?

— Он упомянул о вашем предложении, но…

— Но что, моя дорогая?

Брайс не понял, почему она не пришла в восторг от этой идеи. Он впервые делал предложение женщине и ожидал, что Дестини начнет прыгать от радости. Определенно, любая другая женщина в городе упала бы в обморок от счастья, представься ей возможность стать его женой и оказаться в его постели. Он подавил вспышку гнева, вызванную явным отсутствием интереса с ее стороны.

Почувствовав его раздражение, Дестини выпрямилась, сложив руки на коленях, как учила ее мать, и посмотрела ему в глаза. Она надеялась, что ей удастся держать его на расстоянии, пока она придумает, как избавиться от этого брака, устроенного для нее Реймондом.

— Мы едва знакомы…

— Это можно легко исправить, — заверил он ее, поставив свой бокал на стоявший поблизости столик и одарив ее обволакивающей улыбкой.

— Почему вы так уверены, что я — именно то, что вам нужно?

— Потому что я мужчина, который всегда знает, чего хочет, — высокомерно отозвался он. — Если мы начнем планировать свадьбу сегодня, то сможем пожениться через несколько месяцев. Наша свадьба станет гвоздем сезона. Если только вы не предпочитаете сбежать со мной сегодня.

— Брайс! Прошу вас… Перестаньте! — взмолилась Дестини. — Моя мать совсем недавно умерла. Я все еще нахожусь в трауре по ней.

— Сочувствую вашей утрате, — сказал он, изобразив печаль, но это было притворством.

Когда он узнал о смерти Аннабеллы Стерлинг несколько месяцев назад, это известие его нисколько не тронуло. Его волновало только то, что Реймонд, потеряв доступ к деньгам Стерлингов, не сможет заплатить ему долг. Правда, в конечном итоге все сложилось наилучшим образом. Он получил от Реймонда то, чего хотел даже больше денег.

— Но вам пора подумать о будущем. Нам обоим, дорогая. Обещаю вам, нас ждет прекрасное будущее…

Исчерпав аргументы, Брайс перешел к действиям. Он схватил Дестини в объятия и жадно поцеловал.

Лейн вернулся в свою комнату и начал раздеваться. Хотя, казалось, все было спокойно, его томила смутная тревога. Стянув рубашку, он подошел к окну и раздвинул шторы, чтобы в последний раз окинуть взглядом улицу. В темноте не было заметно никакого движения. Успокоенный, он задернул шторы и погасил лампу. Положив револьвер на прикроватный столик, чтобы он находился в пределах досягаемости, он растянулся на постели, готовый ко сну, которого так жаждало его усталое тело.

Долли, наблюдавшая за гостиницей, притаившись в темноте, сразу узнала рейнджера Мэдисона, когда он раздвинул шторы и выглянул наружу. Даже на таком расстоянии она не могла спутать этого красивого мужчину ни с кем другим. Когда он скрылся за шторами, она была готова действовать. Воспользовавшись задним ходом, девушка проскользнула в гостиницу. Час был поздний, вокруг никого не было, и она беспрепятственно поднялась наверх никем не замеченная.

Лейн лежал на постели, пытаясь расслабиться, когда услышал какой-то звук, донесшийся из коридора. Будь это голос пьяного постояльца или обычный хлопок двери, он бы не обратил на него внимания. Но судя по всему, кто-то пытался проникнуть к нему в комнату, что могло означать только опасность. Схватив револьвер, он бесшумно переместился к двери. Лейн не удивился, когда дверная ручка повернулась и дверь начала медленно открываться.

У него были все основания подозревать, что незваный гость как-то связан с бандой Купера, и если это так, ему придется вначале стрелять, а уже потом задавать вопросы. Лейн напрягся, когда на полу появилась тень визитера, и сильнее нажал на курок.

Долли побаивалась входить в комнату рейнджера без предупреждения, но у нее не было другого выхода. Она не могла просто постучать в дверь, рискуя привлечь чье-нибудь нежелательное внимание. Тогда ее визит в гостиницу перестанет быть тайным. Приоткрыв дверь, она собиралась проскользнуть внутрь и шепотом окликнуть рейнджера, когда ее внезапно схватили за руку и втащили в комнату.

— Нет, Брайс! Прекратите! — воскликнула Дестини, изо всех сил упершись ладонями в его грудь.

— Я всегда знал, что вы темпераментная девушка, — сказал он, притянув ее к себе, чтобы снова поцеловать.

Дестини уже не раз целовали, но никогда еще ей не было так противно. Она продолжала вырываться, пытаясь отстраниться, но его хватка была слишком сильной. В этот момент она поняла, что ей необходимо как можно быстрее избавиться от него. Когда он коснулся ее груди самым непристойным образом, Дестини была так потрясена, что сделала то, чего не делала никогда прежде, — вырвала одну руку и ударила его по щеке что было силы.

— Я сказала, прекратите! У вас плохо со слухом?

Брайс полагал, что ее сопротивление всего лишь уловка, чтобы еще больше разжечь его страсть, но когда она влепила ему пощечину, он решил, что с него достаточно. Ни одна женщина, когда-либо ударившая его, не оставалась безнаказанной.

— Предпочитаете грубую игру? — процедил он, отстранившись, чтобы посмотреть на нее.

— О чем вы говорите? Я хочу домой.

— А я не прощаю оскорблений! — рявкнул Брайс, ударив ее тыльной стороной ладони по лицу.

Дестини вскрикнула и рухнула на диван. Он навалился на нее сверху и прижался всем телом, давая понять, насколько он возбужден и что собирается предпринять.

— Вы отвратительны! Пустите меня!

Очнувшись от шока, вызванного его внезапной атакой, Дестини снова начала вырываться.

— Ну нет, — рассмеялся он. — Мы только начали.

— Отпустите меня сейчас же! — крикнула она.

— И не подумаю! — насмешливо отозвался он, схватился за вырез ее платья и разорвал его.

Дестини ахнула, когда он обнажил верхнюю часть ее груди, и удвоила усилия, пытаясь вырваться из его грубых рук.

— Вы моя… Ваш отчим продал вас мне. Вам не уйти от меня… никогда…

Он склонил голову и принялся покрывать жаркими влажными поцелуями ее грудь.

Никогда в жизни с ней так не обращались. Интуиция подсказывала ей, что если она не освободится от него немедленно, то не вырвется уже никогда. Борясь с ним, она протянула руку к столику, стоявшему рядом с диваном, надеясь найти какой-нибудь предмет, которым можно было бы воспользоваться как оружием.

Брайс так увлекся, пытаясь подчинить Дестини своей воле, что ей удалось застать его врасплох. Нащупав на столике вазу, она схватила ее и со всей силы обрушила на голову насильника. Ваза разлетелась вдребезги, а Брайс обмяк и медленно сполз на пол.

Борьба продолжалась считанные секунды. Повалив незнакомца на пол и держа его под прицелом, Лейн быстро закрыл дверь и запер ее на замок, чтобы никто больше не смог проникнуть внутрь.

— Не стреляйте, — сдавленно взмолилась Долли, обнаружив, что на нее направлено дуло шестизарядного револьвера.

В это мгновение она поняла, что значит смотреть в лицо собственной смерти.

— Что за чертовщина! — выругался себе под нос Лейн, сообразив, что на полу лежит одна из трактирных девушек, а не член банды Купера. В ярости, что она подвергла себя такой опасности, он схватил ее за запястье и поставил на ноги.

— Не двигайтесь, — приглушенно бросил он, шагнув к лампе, чтобы зажечь ее.

Долли подчинилась. Нервно сглотнув, она молча ждала.

Лейн повернулся к ней лицом, все еще держа револьвер в руке:

— Что вы здесь делаете?

— Мне нужно кое-что сообщить вам, но я не могла сделать это в салуне. Я хотела рассказать вам, что случилось…

— О чем вы говорите?

— О банде Купера. Они были в городе, — произнесла она сдавленным голосом.

Напряжение, в котором пребывал Лейн, пошло на убыль, и он подумал, что ради него девушка подвергла себя нешуточной опасности.

— Кто-нибудь знает, что вы здесь? Вы сказали кому-нибудь, что идете ко мне?

— Разумеется, нет, и постаралась, чтобы меня никто не заметил. Я прошла по боковой улочке. Никто не видел меня.

Лейн был рад, что девушка оказалась такой смышленой. Как ловко она пряталась в темноте! Он ничего не заметил, когда смотрел в окно. При этой мысли он поморщился, недовольный собой. Впредь он постарается быть менее беспечным и не повторять подобных ошибок.

Он жестом указал ей на кровать:

— Можете сесть.

Ока присела на краешек постели.

— Говорите, — велел он, убирая револьвер в кобуру.

Долли быстро поведала ему все, что она знала о Дэне и о том, что произошло, когда бандиты наведались в салун.

— Я подслушала разговор Дэна с Сетом Роулинзом. Хотя «Серкл-Ди» выиграл Дэн, на ранчо будет жить Сет, изображая нового владельца и занимаясь хозяйством. А банда будет использовать ранчо в качестве убежища.

История выглядела достаточно складно.

— Когда они здесь были?

— Два дня назад.

Лейн кивнул.

— И все они направились на ранчо?

— Не уверена. Я знаю только, что они уехали все вместе.

Лейн помрачнел. Он хорошо представлял себе ранчо «Серкл-Ди». Оно располагалось довольно далеко, примерно на расстоянии недельного преследования. Если он поспешит, то может догнать банду, прежде чем она доберется до ранчо и обоснуется там.

— Почему вы рассказали мне все это? Вы подвергаете себя опасности, помогая мне.

Долли подняла на него глаза, в которых полыхало подлинное чувство.

— Я ненавижу Сета и Дэна и всю их банду! Они просто животные, грязные и подлые… — произнесла она, задохнувшись от ярости.

Лейн уловил боль в ее голосе и понял, что ей есть, что еще сказать.

— Что они вам сделали?

— Мне лично ничего плохого. Я имею в виду то, что Сет сотворил с моей подругой Френси, — ответила она, сдерживая слезы.

Лейн напрягся, ожидая продолжения.

— Он зверски избил ее. Сломал руку. Она вся в синяках и едва может ходить. Жаль, что меня тогда не было поблизости. Но я увидела ее, только когда все свершилось и они уехали. — Долли сердито смахнула слезы. — А когда Френси больше не смогла работать, Хэролд вышвырнул ее на улицу.

— Где она сейчас?

— Преподобный Томпсон с женой помогают ей.

— Значит, в этом городе еще остались добрые люди, — заметил Лейн.

— Да, но они имеют представление, насколько свирепыми могут быть Дэн Купер и его подручные. Люди слишком напуганы, чтобы противиться банде. — Она прерывисто вздохнула. — Я хочу, чтобы вы нашли их, рейнджер Мэдисон, и заставили заплатить за все ужасные дела, которые они творят!

Лейн подошел к ней.

— Обещаю, — твердо произнес он, глядя ей в глаза.

Дрожа от сдерживаемых эмоций, она прочувствованно шепнула:

— Спасибо.

— Проводить вас до вашей комнаты? — предложил он, беспокоясь о ее безопасности.

— Ни в коем случае! Нельзя, чтобы нас видели вместе. Никто не должен знать, что это я рассказала вам о банде.

Она встала, собираясь уходить.

— Не волнуйтесь. Я умею хранить тайны. Даю вам слово.

Долли помедлила, глядя на него, стоящего перед ней без рубашки, в свете лампы. Он выглядел таким красивым. И к тому же был хорошим человеком. А таких нелегко было отыскать в таком городишке, как Блэк-Рок. Девушка сожалела, что не смогла завлечь его в свою комнату в салуне. Но она также понимала, что он не такой, как другие мужчины, которых она встречала до сих пор.

— Мне пора.

— Будьте осторожны.

— Вы тоже.

Она направилась к двери.

— Долли…

Она оглянулась.

— Спасибо.

— Найдите их, — шепнула она, выходя из комнаты, и тихо притворила за собой дверь, оставив Лейна одного.

Дестини не представляла, сколько она простояла над безжизненным телом Брайса, дрожа от ужаса. Она была парализована страхом, опасаясь, что насильник мертв. Он лежал лицом вниз на полу, истекающий кровью и неподвижный.

Охваченная паникой, она поняла, что пора бежать. Из страха, что ее увидят слуги, она не решилась пройти через парадную дверь и бросилась к французским окнам, которые выходили на балкон. Нелегко было перебраться через перила в ее длинном нарядном платье, но Дестини справилась, а затем, придерживая разорванный лиф, выбежала во мрак ночи.

Она помнила о предложении Сильвии помочь и знала, что дом горничной — единственное место, где она окажется в безопасности. Она бежала по ночным улицам, стараясь не попадаться никому на глаза и молясь, чтобы Сильвия оказалась дома, где она жила с тринадцатилетней дочерью Мэри. К ее несказанному облегчению, в окне маленького коттеджа горел свет. Дестини подбежала к двери и тихо постучала.

Сильвия подошла к двери, недоумевая, кто мог явиться к ней в такой поздний час. Открыв дверь, она испытала настоящий шок при виде Дестини, которая стояла на пороге с распухшими губами, в порванном платье.

— Входите быстрее… — прошептала она, втащив Дестини внутрь, и посмотрела по сторонам, чтобы убедиться, что поблизости никого нет, прежде чем закрыть дверь.

Затем поспешила к окну и задернула шторы, чтобы никто не мог заглянуть снаружи. Повернувшись к Дестини, которая с потерянным видом стояла посреди комнаты, она подвела ее к дивану и усадила.

— Кто там, мама? — спросила Мэри, появившись в дверях.

При виде Дестини она ахнула и бросилась к матери.

— Мэри, иди в свою комнату, — велела Сильвия.

— Нет, мама, я хочу помочь, — возразила девочка.

Сильвия села радом с Дестини, а Мэри осталась стоять неподалеку с взволнованным видом.

— Господи… Что случилось? Кто это сделал?

Дестини била дрожь.

— Он был ужасен… — с трудом произнесла она, только сейчас осознав, что ее губы распухли от пощечины Брайса.

— Кто? — спросила Сильвия, ожидая услышать, что это Реймонд напал на Дестини.

— Брайс Паркер… Негодяй! Он попытался изнасиловать меня, а когда я оказала сопротивление, ударил…

Она продолжила, рассказав о том, что произошло в доме Паркера, и о том, как Брайс сказал ей, что Реймонд продал ему падчерицу, чтобы расплатиться со своими долгами.

— Мистер Ховард — ужасный человек. Я всегда это знала. — Сильвия нервно сглотнула, прежде чем спросить: — Вы уверены, что Брайс мертв?

— Думаю, да… Он не двигался, и его голова была в крови… — Дестини подняла на свою горничную измученный взгляд. — О, Сильвия, мне некуда идти… Я никогда не смогу вернуться домой…

— Понимаю…

Сильвия любила Дестини как родную дочь и не могла допустить, чтобы та страдала по вине такого мерзавца, как Реймонд.

— Что мне делать? — спросила Дестини со слезами на глазах.

— Пару дней назад я слышала от одной из своих подруг о предложении, которое могло бы оказаться нам полезным…

— Что вы имеете в виду?

— Давайте я вначале кое-что уточню. Посидите здесь с Мэри. Я скоро вернусь.

— Куда вы идете?

— Пусть это вас не беспокоит. Я объясню, когда выясню все детали.

— Но, мама, что мне делать, если кто-нибудь придет сюда? — спросила Мэри, не на шутку напуганная происходящим.

— Идите в мою спальню и оставайтесь там. И не выходите оттуда ни под каким видом.

— Хорошо.

Мэри проводила Дестини в спальню своей матери. Все-таки там было относительно безопасно.

Выскользнув из дома, Сильвия заперла за собой дверь и торопливо зашагала по улице. Она понимала, что нужно действовать быстро, если она хочет спасти свою госпожу. Нельзя, чтобы девушку нашли — после того, что случилось. Будучи преданной горничной миссис Аннабеллы, она не могла позволить, чтобы дочь ее покойной хозяйки преследовали. Необходимо срочно отослать Дестини из города, и у Сильвии была неплохая идея насчет того, как это сделать.

Брайс встрепенулся и начал медленно приходить в себя. Он попытался сесть, но снова рухнул на пол, застонав от резкой боли, пронзившей голову. Подняв руку, он потрогал лоб, где пульсировала боль, и ощутил влагу. Он поднес пальцы к глазам и обнаружил, что они в крови. Его захлестнула ярость, когда он вспомнил, что случилось.

— Мерзкая сучка! — прорычал он, когда ему удалось наконец подняться с пола и сесть на диван.

Боль была невыносимой, но гаев придавал ему силы. Оглядевшись по сторонам, он увидел осколки вазы и понял, что сотворила Дестини.

— Ах ты, гадина… Тебе это не сойдет с рук…

Он с трудом встал и, пошатываясь, двинулся к двери с твердым намерением отправиться за ней, как только окончательно придет в себя. Посмотрев в зеркало, висевшее на стене, он ужаснулся собственному отражению. Его лицо было залито кровью. Он понял, что Дестини ударила его так сильно, что придется послать за доктором. Распахнув дверь, он вывалился в коридор и, нетвердо ступая, направился к лестнице, громко призывая слуг.

Спустя мгновение появился сонный лакей. Вид залитого кровью хозяина, который едва держался на ногах, опираясь о стену, привел его в ужас.

— Мистер Паркер! Что случилось?

Он кинулся к Брайсу и обхватил его за плечи, пытаясь поддержать.

— К черту объяснения! — резко бросил тот. — Помоги мне подняться наверх и пошли кого-нибудь за доктором!

Не сказав больше ни слова, слуга помог ему добраться до спальни и лечь в постель. Увлажнив полотенце из графина с водой, стоявшего на туалетном столике, он вручил его Брайсу, прежде чем поспешить на поиски кого-нибудь, кто сходил бы за доктором.

Прошел почти час, когда доктор Мюррей закончил врачевать раны Брайса. Пришлось забинтовать его голову, чтобы остановить кровотечение.

— Вам повезло, — произнес доктор тоном, свидетельствующим о серьезности нанесенных увечий. — Вы полностью оправитесь, но такой удар мог вас убить. Кто это сделал? Вам нужно срочно обратиться в полицию!

Брайс свирепо сверкнул глазами, сидя на краю своей постели.

— Незачем привлекать власть. Я разберусь с этим сам.

— Но…

— По-моему, я ясно выразился!

— Как пожелаете.

— И не говорите об этом никому. Понятно?

— Воля ваша.

Доктор Мюррей знал, насколько могущественным и влиятельным был Брайс Паркер. Он также знал, что тот нажил немало врагов из-за непорядочности. Решив, что причиной нападения послужили деловые контакты Паркера, он не стал настаивать на обращении в полицию, ограничившись замечанием:

— В общем, у вас останутся шрамы, но жить будете.

— Шрамы?

Брайс внезапно обеспокоился. Эта мысль не приходила ему в голову. Он всегда гордился своей внешностью, поэтому поспешил посмотреть на себя в зеркало. Зрелище, представшее его глазам, заставило его занервничать. Его лицо и лоб были по большей части замотаны, бинтами.

— Сколько их у меня останется?

Доктор Мюррей знал, как тщеславен Брайс, но ему не хотелось лгать. От этого будет только хуже, когда придет время снимать бинты.

— На правой стороне вашего лица несколько глубоких порезов. Определенно там сохранятся шрамы. Тут уж ничего не поделаешь.

Брайс выругался себе под нос.

— Самое лучшее для вас сейчас — это отдых. Могу я чем-нибудь еще быть полезным?

Брайс поднял глаза на доктора. Вся ненависть, которую он испытывал, отразилась в его жестком взгляде.

— Нет.

— Через пару дней я зайду проведать вас, если вы не пришлете за мной раньше.

Доктор собрал свои принадлежности и направился к двери.

Брайс проводил его взглядом. Он был доволен, что наконец остался один. Сев на постели, он уставился на свое отражение, пока стук в дверь не прервал его мрачные мысли о мести.

— Войдите!

Горничная приоткрыла дверь и заглянула внутрь.

— Могу я что-нибудь сделать для вас, сэр?

Ей не удалось скрыть потрясение, которое она испытала при виде его забинтованной головы.

Брайс заметил ее испуг и еще больше рассвирепел. Он привык очаровывать женщин своей привлекательной наружностью, а не пугать их.

— Да. Есть кое-что, что ты могла бы сделать для меня…

— Что, сэр?

— Принеси мне бутылку виски.

— Слушаюсь, сэр.

Она скрылась, поспешив выполнить его поручение.

Сидя в своей спальне и потягивая в одиночестве виски, Брайс строил планы. Первым делом с утра он найдет Дестини и расквитается с ней за то, что она сотворила. Не будь ему так больно, Брайс бы улыбнулся при мысли о том, как он будет наслаждаться своей местью. И продолжал пить, пока спиртное не приглушило боль достаточно, чтобы заснуть. Он не мог дождаться, когда наступит утро.

Глава 6

С первыми лучами солнца Лейн оседлал лошадь и выехал из города. Ему надо было проделать долгий путь, чтобы перехватить банду.

Благодаря Долли он двигался по горячим следам. Без ее помощи ему понадобилась бы не одна неделя, чтобы добыть свидетельства, указывающие на местонахождение банды. Он улыбнулся, восхищаясь смелостью девушки, не побоявшейся разыскать его, и благодарный за сведения, которые она предоставила.

После того как Долли покинула гостиницу, Лейн наведался к священнику, который жил в небольшом доме за церковью. Он поговорил с преподобным Томпсоном и дал ему деньги, которые выиграл в покер накануне, чтобы помочь ухаживать за несчастной Френси. Перед уходом Лейн договорился со священником, чтобы тот помог ему.

В восемь часов утра, сразу же после открытия, на почте появился преподобный Томпсон, чтобы отправить телеграмму с просьбой прислать техасских рейнджеров на ранчо «Серкл-Ди».

— Уилли, поторопитесь. Это важно, — сказал он телеграфисту, вручив ему бумагу.

Тот быстро пробежал глазами текст и поднял на священника встревоженный взгляд.

— Вы уверены, что хотите сделать это?

— Вполне, — твердо отозвался преподобный Томпсон.

Телеграфист покачал головой и занялся телеграммой. Закончив, он взглянул на священника:

— Представляю, что за свадьба там будет…

— О чем ты говоришь? — удивился священник.

— Прежде чем уехать, один из бандитов… кажется, его зовут Сет… Сет Роулинз… В общем, он заказал себе по почте невесту, которая должна ждать его в Блафф-Спрингс. В городе, ближайшем к ранчо, которое Дэн Купер выиграл в карты.

— Но Сет Роулинз — бандит…

— Его «почтовая невеста» узнает об этом, когда будет слишком поздно.

Эта новость опечалила священника, но он знал, что техасский рейнджер уже находится в пути и возьмет дело в свои руки. Ради блага этой женщины он надеялся, что Мэдисон доберется до «Серкл-Ди» вовремя. Для неискушенной женщины оказаться в центре подобной заварушки было бы смертельно опасно.

— Помолись за нее, Уилли, — сказал он телеграфисту, который состоял в его пастве. — У меня такое ощущение, что ей в скором времени придется очень несладко.

— Вы правы, ваше преподобие.

Священник отравился по своим делам, но прежде он помолился о спасении рейнджера и молодой женщины.

Реймонд крепко спал после разгульной ночи, когда его вырвал из забытья громкий стук в дверь спальни.

— В чем дело? — отозвался он спросонья.

— Сэр, вас спрашивают внизу.

— Кто там еще? — осведомился он ворчливым тоном.

— К вам посетитель, сэр, — ответила горничная, — Мистер Паркер. Он говорит, что по срочному делу.

— Брайс здесь? — пробормотал Реймонд, вскочив с постели.

— Он ждет вас в вашем кабинете.

Реймонд не мог вообразить, с чем пожаловал Паркер, кроме хороших новостей. В конце концов, накануне вечером все получилось замечательно для них обоих. Возможно, Брайс явился, чтобы поставить его в известность, что они с Дестини сбежали прошлой ночью и теперь фактически уже женаты и счастливы. Если так, то это лучшая новость, которую он слышал за последнее время.

Реймонд натянул одежду и поспешил вниз. Войдя в кабинет, он очень быстро обнаружил, что вести, которые принес ему Брайс, не назовешь хорошими. Отнюдь. Паркер пребывал в ярости, а его голова и часть лица были забинтованы.

— Брайс! Что с вами случилось? — потрясенно спросил Реймонд, поспешно притворив за собой дверь, чтобы никто не подслушал их разговор.

Паркер обратил на него ледяной взгляд:

— Скажем так, вечер прошел не совсем так, как я рассчитывал.

— Не понимаю… Кто вас ранил?

— Ваша драгоценная падчерица, вот кто! — взревел Паркер. — И я хочу ее видеть! Сейчас же! Приведите ее сюда, или я сам поднимусь наверх и притащу ее вниз.

Реймонд выскочил в коридор и позвал горничную, приказав ей разбудить Дестини и немедленно привести ее в его кабинет.

Сильвия немедленно ушла и вернулась в кабинет только спустя несколько минут с самым расстроенным видом.

— Мистер Ховард, у меня огорчительные новости. Я рассчитывала найти мисс Дестини спящей в постели, но…

— Говори! — требовательно спросил он, угрожающе нависнув над ней.

Она бросила на него испуганный взгляд.

— Ее постель выглядит так, словно она не спала в ней этой ночью. Я обшарила весь дом, но не смогла найти ее. Не представляю, где она может быть!

Проскочив мимо горничной, Реймонд кинулся вверх по лестнице в спальню Дестини. Комната была пуста. Он огляделся по сторонам и проверил гардеробную. Вся одежда была на месте. Он повернулся к горничной, которая следовала за ним:

— Когда вы видели ее в последний раз?

— Вчера вечером, — ответила Сильвия. — Когда она покидала дом вместе с вами, чтобы отправиться к мистеру Паркеру.

— Кто-нибудь видел ее с тех пор?

— Не знаю… Пойду спрошу у других слуг, — сказала она, изображая исполнительную служанку, и испытала облегчение, когда Реймонд не стал задерживать ее.

Сильвии нечасто приходилось лгать, но она не могла допустить, чтобы Реймонд узнал правду. Он был не менее ужасен и злобен, чем Паркер.

Реймонд вернулся в кабинет и сообщил Брайсу, что Дестини пропала.

Тот не обрадовался этому известию. В его глазах сверкали ненависть и жажда мести.

— Я отыщу вашу драгоценную падчерицу. И когда найду ее, она за все заплатит! Мало не покажется.

Реймонд нервно сглотнул, понимая, что Дестини попала в большую беду. Впрочем, он не испытывал к ней жалости. Он всего лишь надеялся, что гнев Паркера не падет в конечном счете на его голову. То, что произошло между Брайсом и Дестини, — это уже их личное дело. А он выполнил свою часть сделки. Не его вина, что Брайсу не удалось убедить девушку принять его предложение.

— Понимаю, — сказал он. — С чего вы собираетесь начать ее поиски?

— С ее подруг… с каждого, кому она могла довериться или обратиться за помощью.

Реймонду было любопытно, что такого могло произойти между Паркером и Дестини прошлой ночью, чтобы заставить ее сбежать из дому, но у него хватило ума не задавать лишних вопросов. Ясно, что Брайс проиграл. Зная его мстительную натуру, Реймонд не сомневался, что Дестини дорого заплатит за то, что сделала из него врага. Он не имел представления, что Паркер намерен предпринять, когда найдет ее, да и не хотел знать. Он лично сделает все, что в его силах, чтобы помочь Брайеу выследить беглянку. Нельзя допустить, чтобы тот снова потребовал с него долг.

Глава 7

Лейну удалось напасть на след бандитов сразу же после того, как он выехал из города, и в течение следующих полутора дней он следовал за ними, держась на безопасном расстоянии. Исходя из того, что рассказала ему Долли, он предположил, что они поедут на ранчо все вместе, а затем Купер и остальные бандиты двинутся дальше, а Сет останется, чтобы освоиться на месте и взять на себя управление хозяйством. Поэтому Лейн удивился, когда в середине второго дня их след разделился. Одинокий всадник продолжил путь на ранчо, а остальная банда направилась на север.

Это открытие заставило Лейна глубоко задуматься. Он знал, что находится на верном пути. Конечно, можно двинуться вслед за Сетом и легко перехватить бандита, прежде чем тот доберется до места. А затем поджидать на ранчо прибытия его сообщников. Но он всего лишь в полутора днях пути от всей банды. И близок к тому, чтобы поймать Дэна Купера и его подручных, чтобы передать их в руки правосудия…

Несколько секунд Лейн смотрел на след Сета, пытаясь решить, как же поступить. Ему хотелось арестовать их всех, но невозможно находиться в двух местах сразу. Поскольку они двинулись в разных направлениях, Лейн подумал, что банда, возможно, готовится совершить нападение на подвернувшуюся почтовую карету или ограбить очередной банк. Это означало, что еще несколько невинных людей могут быть убиты.

Последнее соображение оказалось решающим, и он прекратил преследование Сета.

Рейнджер понимал, что будет нелегко справиться с четырьмя бандитами в одиночку, но не сомневался, что найдет способ. Когда он разделается с ними, тогда и отправится за Сетом Роулинзом.

Лейн преследовал банду до темноты, а на следующий день поднялся до рассвета, чтобы поскорее пуститься в погоню. Он был убежден, что ничто не помешает ему догнать Купера. Но ближе к полудню появились темные облака на северо-западе. Надвигалась гроза, и Лейн пришпорил коня, надеясь увидеть вдалеке банду, но удача оставила его. Гроза разразилась быстро и яростно. Дождь лил как из ведра, поливая землю несколько часов. Когда же он наконец прекратился и Лейн снова двинулся в путь, он не обнаружил ни одного следа бандитов.

Его захлестнула досада. Он продолжил поиски в надежде найти хоть какие-нибудь знаки, указывающие, куда они направились, но спустя несколько часов сдался. Ему ничего не оставалось, кроме как последовать за Сетом Роулинзом и ждать возле «Серкл-Ди», когда появятся Купер и его подручные.

Растянувшись возле небольшого костерка, Сет отхлебнул из фляги с виски, которую всегда носил с собой. Он отлично себя чувствовал. Расставшись с Дэном, бандит не спешил добраться до места. Ему хотелось расслабиться и насладиться бездельем в течение нескольких дней, прежде чем появиться в «Серкл-Ди». Теперь наконец-то путь близился к концу, и завтра он будет на «своем» ранчо.

Сет хмыкнул, сделав очередной глоток. Жизнь там будет здорово отличаться от того, к чему он привык, но он не жалел о перемене. В последнее время законники шли по пятам за бандой, так что Дэн был прав, придумав этот план. Все будет в ажуре, если работники ранчо с самого начала усвоят, что нельзя перечить хозяину. Если кто-нибудь из них доставит ему хлопоты, что ж, он позаботится о том, чтобы тот чудак пожалел об этом.

До этого вечера Сет особо не задумывался о невесте, которую он заказал по почте перед отъездом из Блэк-Рок. Теперь, лежа в одиночестве ночью, он представлял себе, что скоро станет женатым человеком. При этой мысли он усмехнулся. Сет не знал точно, сколько потребуется времени, чтобы она объявилась, но не сомневался, что ему понравится иметь услужливую женщину каждый раз, когда у него возникнет желание. А то, что за удовольствие не придется платить, делало эту мысль еще приятнее.

Его единственной заботой было то, что будущая невеста может оказаться… не слишком красивой. Впрочем, он всегда может погасить лампу в спальне, прежде чем овладеть ею, а днем держаться от нее подальше. Так что ему не придется слишком часто видеть ее физиономию. И потом даже если она окажется невзрачной, ее стряпня будет лучше того, чем ему приходилось довольствоваться последние годы. Учитывая все, вместе взятое, Сет с нетерпением предвкушал начало своей новой жизни в «Серкл-Ди».

Он снова хмыкнул, представив себя женатым, питающимся вкусной домашней едой каждый день.

В этот момент тишину ночи прорезал грубоватый голос:

— Смеешься, Роулинз? Что тебя так развеселило?

Сет онемел. Он даже не слышал, как кто-то подъехал к нему вплотную! Он начал вытаскивать револьвер, но грянул выстрел, и пуля вздыбила пыль рядом с тем местом, где он лежал. Он замер.

— Попробуй еще раз — и ты покойник, — холодно заявил незнакомец.

Дрожа, Сет уставился в темноту, в направлении голоса. Спустя несколько мгновений из мрака выступил мужчина, целившийся в него из револьвера. В слабом свете костерка Сет разглядел мерцание бляхи техасского рейнджера, пришпиленной к рубашке незнакомца.

— Подними руки вверх, так чтобы я их видел, — сказал Лейн, держа бандита на прицеле.

Сет понял, что у него крупные неприятности и что ему придется как-то выбираться из них, если он не хочет закончить свои дни в петле.

— Чем могу быть полезен, рейнджер? — осведомился он.

— Ты арестован, Роулинз.

— Черта с два! — взорвался Сет.

Одним яростным движением он швырнул флягу с виски в рейнджера, надеясь отвлечь его, и выхватил револьвер.

Лейн знал, что этот тип так легко не сдастся. Он ожидал подвоха и находился в полной готовности к отпору. Нырнув в сторону, он выстрелил на секунду раньше бандита. Тот рухнул на землю и остался лежать рядом с костром.

Лейн выпрямился и устало приблизился к нему. Откинув ногой револьвер бандита, он перевернул его на спину, чтобы осмотреть рану. Он подозревал, что Роулинз не сдастся без борьбы, но надеялся взять его живым, чтобы больше узнать о банде.

Все вышло по-другому.

Его выстрел оказался смертельным. Сету Роулинзу больше не доведется участвовать в налетах банды Купера.

Не часто Лейн сожалел о том, что он такой хороший стрелок, но на сей раз не порадовался этому.

Похоронив Роулинза в безымянной могиле около костра, Лейн потратил время, чтобы осмотреть поклажу бандита. Он надеялся обнаружить что-нибудь, что даст ему ключ к планам Купера, но не нашел ничего. Единственной полезной вещью, которую он обнаружил, был увесистый кошелек с деньгами. Он не знал, откуда взялись эти деньги, но они могли помочь ему в дальнейших планах. Люди в «Серкл-Ди» ожидали прибытия нового владельца, и он собирался занять место Сета и поджидать Купера и его банду, когда те приедут.

Небо на востоке уже посветлело, когда Лейн снял бляху рейнджера и надежно спрятал ее в одной из седельных сумок. Он был благодарен судьбе, что никто на ранчо не встречался прежде с Сетом, и надеялся, что ему удастся выполнить свою работу.

Он затушил костер и отпустил на свободу лошадь Сета. Затем забрался в седла и тронулся в путь, надеясь добраться до ранчо во второй половине дня.

Представив стоящую перед ним задачу, Лейн посуровел. Трудное это дело — изображать хозяина ранчо и поджидать в гости бандитов. Но с другой стороны, когда рейнджеру бывает легко?

При этой мысли он вздохнул.

Следующие несколько: недель ему не придется скучать.

В этом можно не сомневаться.

— Ну, Ребекка, разве ты не рада, что мы наконец едем в Техас? — поинтересовалась Гертруда Макаллистер, старая дева средних лет, обращаясь к юной Ребекке Лоуренс, «почтовой невесте», сидевшей рядом с ней в поезде на первом этапе их путешествия в Техас.

Она была официальной опекуншей девушки и сопровождала ее до города Блафф-Спрингс в Техасе, где Ребекку ждал ее будущий муж, СетРоулинз.

— О да, мэм, но я очень волнуюсь, — улыбнулась Дестйни — а это была она, — надеясь, что ее голос звучит убедительно.

Слово «волнуюсь» едва ли подходило для описания эмоций, которые она испытывала в этот момент. Ее терзал страх, но она не подавала виду.

Никто не Должен знать, что она не Ребекка Лоуренс, а совсем другая девушка.

Никто не должен знать, что она заняла место настоящей Ребекки, знакомой Сильвии, которая простудилась за день до назначенного отъезда в Техас, где ей предстояло выйти замуж за совершенно незнакомого мужчину.

Никто не должен знать, что она сбежала от ужаса, в который превратилась в последние дни ее жизнь.

До сих пор ей удавалось вести себя достаточно убедительно. И она надеялась, что так будет и дальше. Дестйни никогда не считала себя хорошей актрисой, но теперь ее жизнь зависела от того, как она справится со своей новой ролью.

— Уверена, ваш будущий муж, этот… — Гертруда быстро вытащила папку с документами из дорожного саквояжа и уточнила имя мужчины, — этот Сет Роулинз будет в восторге, когда увидит вас. Просто позор, что в наше время требуется столько времени, чтобы добраться до Блафф-Спрингс. Следующие две недели пути будут очень трудными, но, уверена, наши тяготы полностью окупятся, когда мы доберемся до места. Ведь, когда все закончится, вы станете женой владельца ранчо.

— Мне придется многому научиться, — заметила Дестини.

— Вы производите впечатление очень смышленой девушки. У вас все получится.

— Надеюсь.

— Если у вас хватило смелости отправиться в такую даль, чтобы выйти замуж за человека, которого вы никогда не видели, думаю, вам будет несложно научиться жить на ранчо.

Для Гертруды не было загадкой, почему так много молодых женщин отправлялись на Запад в поисках мужей. Она слышала, что в техасских городах на двенадцать мужчин приходилась одна женщина. Неудивительно, что некоторые мужчины выписывали себе невест с Восточного побережья. Появилось множество компаний, подбиравших женихов и невест по почте. Гертруда работала в одной из них в качестве сопровождающей молодых женщин, отправляющихся на Запад.

— В любом случае это будет совсем другая жизнь.

Глядя на проплывающую за окном сельскую местность, покрытую сочной растительностью, Дестини пыталась представить, как выглядят техасские пейзажи.

— Вы будете счастливы. Судя по телеграмме, которую прислал Сет, складывается впечатление, что он работящий мужчина, который мечтает о том, чтобы жениться и прочно обосноваться на своем ранчо. Вы отлично поладите.

Дестини молчала, размышляя о своем будущем. Она потеряла мать и пережила предательство отчима. В Сент-Луисе у нее была Сильвия, к которой она всегда могла обратиться за помощью. Но теперь, когда она избежала опасности, которую представляли собой Реймонд и Брайс, она оказалась полностью предоставленной самой себе.

«Не вешай носа», — сказала она себе. Чтобы сбежать из Сент-Луиса, ей пришлось выдать себя за Ребекку Лоуренс, «почтовую невесту». Но она не станет прыгать из огня да в полымя. Если окажется, что ее будущий муж непорядочный, недостойный человек, она откажется выходить за него замуж. Она найдет какой-нибудь другой способ начать новую жизнь в Техасе.

Лишь бы ее прошлое осталось позади.

Работники в «Серкл-Ди» не слишком обрадовались, получив сообщение от Чака, что он проиграл ранчо в карты и что скоро здесь появится новый владелец, Сет Роулинз, чтобы заняться хозяйством. Чак задолжал им заработную плату, и они гадали, собирается ли Роулинз выполнить его обязательства. Некоторые решили оставить работу и уехали, но большинство привыкли к месту и остались, надеясь на лучшее. Вряд ли могло стать хуже. Чак был не самым умелым хозяином в округе и, очевидно, не слишком хорошим игроком в покер.

Услышав, что к ранчо приближается всадник, Стив Баркер, управляющий, вышел из конюшни.

— Добрый день, — сказал он, когда высокий худощавый незнакомец натянул поводья, остановившись перед ним. — Добро пожаловать в «Серкл-Ди». Чем могу быть полезен?

— Меня зовут Роулинз, — отозвался Лейн, соскочив на землю и повернувшись к высокому, крепко сколоченному мужчине. — Сет Роулинз. Я новый владелец ранчо.

— Я уже понял, — кивнул Стив.

— Значит, вы в курсе последних событий? — поинтересовался Лейн с непринужденной усмешкой.

— Чак прислал сообщение. Рад познакомиться. Мы с парнями гадали, когда вы появитесь. Я Стив Баркер, здешний управляющий.

Они обменялись рукопожатием, оценивающе глядя друг на друга.

Лейну понравился прямой взгляд Стива. В нем не было лукавства, и он остался доволен. Учитывая обстоятельства, ему скорее всего понадобится надежный человек, которому можно довериться.

— Как идут дела? — поинтересовался он, окинув взглядом дом и хозяйственные постройки.

— Бывало и лучше, — признался Стив. — Некоторые из парней уволились и уехали, когда пришло известие, что Чак проиграл ранчо в карты.

— Он расплатился с работниками?

Лейн догадывался, что при переходе «Серкл-Ди» из одних рук в другие могут возникнуть сложности, и был готов заняться ими сейчас же.

— Нет, — ответил управляющий.

— Ладно, посмотрим, что можно сделать.

На Стива произвело впечатление, что новый владелец сам поднял вопрос о зарплате.

— Показать вам ранчо?

— Было бы неплохо.

Уже через несколько минут Лейн понял, что «Серкл-Ди» переживает трудные времена. Дом и остальные сооружения определенно нуждались в ремонте.

Привязав лошадь у коновязи, он направился вместе с управляющим к конюшне, где стояли несколько работников, наблюдая за ними.

— Ребята, это Стив Роулинз, наш новый хозяин. Он готов приступить к делам, — сказал Стив, представив Лейна трем мужчинам.

Тот обменялся с каждым рукопожатием.

— Остальные ковбои на пастбищах вместе со стадом, но они вернутся к завтрашнему утру, — сообщил ему Стив.

Лейн немного поговорил с ковбоями, желая узнать больше о «Серкл-Ди». В ходе разговора проявился его собственный опыт ведения хозяйства на ранчо, и работники остались довольны. Сразу было видно, что новый владелец куда более знающий, чем предыдущий.

Лейн и Стив двинулись дальше, осматривая строения. Когда они проходили мимо домика управляющего, оттуда вышла жена Стива, миловидная темноволосая женщина.

— И кто это к нам пожаловал? — окликнула она их.

Стив подвел к ней Лейна.

— Кэролайн, это новый владелец «Серкл-Ди», Сет Роулинз. Сет, это моя жена Кэролайн.

— Приятно познакомиться, Сет, и это не просто слова. — Она улыбнулась, явно одобряя пришельца. Новый хозяин выглядел намного умнее Чака. Кэролайн никогда не ходила вокруг да около, поэтому прямо спросила: — Как я понимаю, грядут перемены?

Опешив от ее прямоты, Лейн тем не менее быстро нашелся:

— Надеюсь, к лучшему, мэм.

— Отлично. И пожалуйста, зовите меня Кэролайн. Как все остальные.

— С удовольствием… Кэролайн, — с улыбкой отозвался Лейн.

Она добродушно рассмеялась.

— Хорошо, что вы оказались здесь, Сет. «Серкл-Ди» нуждается в хорошем хозяине. Нужно проделать серьезную работу, чтобы привести его в порядок, а у Чака вечно не хватало денег. Признаться, я не удивлена, что он проиграл ранчо в карты. Но я довольна, что его выиграли вы.

— Я тоже рад, что оказался здесь, — искренне отозвался Лейн.

Ему горько было думать, что стало бы с Кэролайн и остальными хорошими людьми на ранчо, если бы здесь появился Сет, намеренный обеспечить убежище для банды убийц.

— Пойду приготовлю вам еду, — сказала Кэролайн. — Я принесу ее в дом, если пожелаете.

— Спасибо. Наверняка ваша стряпня намного лучше моей, — улыбнулся он.

— Парни особо не жалуются, — хмыкнула она.

Обойдя хозяйственные постройки, Лейн и Стив направились к главному дому. Это было двухэтажное строение с верандой во всю ширину здания, напомнившее Лейну его дом в «Бар-Эм».

— Чак не вернулся за своими вещами, так что вам досталась кое-какая мебель.

— Отлично.

Лейн последовал за Стивом внутрь, и они прошлись по комнатам. Дом был скудно обставлен, но Лейна это не волновало. Ему ничего не требовалось, кроме места для спанья. На первом этаже располагались кухня, столовая, гостиная и небольшой кабинет, а на втором этаже находились две спальни.

— Чак всегда держал учетные книги в ящике письменного стола, — сообщил Стив, когда они снова вышли наружу.

— Я просмотрю их прямо сейчас. Теперь буду знать, где что находится.

Они вернулись к коновязи, где Лейн оставил свою лошадь, и Стив помог ему расседлать коня и снять седельные сумки.

— Если вам что-нибудь понадобится, Сет, мы с парнями будем в конюшне, — сказал он.

— Спасибо за помощь.

— Вы босс, — усмехнулся Стив. — Наша обязанность — стараться вам услужить. Кстати, Кэролайн подаст вам обед к пяти часам.

— Буду ждать с нетерпением.

Вернувшись в главное здание, Лейн задержался у двери, оглядываясь по сторонам. Он был так увлечен идеей заманить в ловушку банду Купера, сыграв роль Сета Роулинза, что даже не задумался о том, что собирается вернуться к своей прежней жизни.

Он снова хозяин ранчо. Отогнав болезненные воспоминания, Лейн сосредоточился на текущих делах.

У него есть задание, которое необходимо выполнить.

Бандиты могут нагрянуть в любой момент.

И он должен быть готов к встрече.

Глава 8

Две недели спустя

Блафф-Спрингс


Около полудня, глядя в окошко почтовой кареты, Дестини заметила вдалеке строения.

— Гертруда, это, наверное, Блафф-Спрингс! — взволнованно воскликнула она, обращаясь к своей спутнице.

Та бросила взгляд в указанном направлении и улыбнулась.

— Похоже, мы прибыли вовремя, как и обещал Джо.

Когда они двинулись в путь этим утром, Джо, кучер, сказал им, что, если не случится ничего непредвиденного, они доберутся до города к середине дня.

Дестини молчала, осваиваясь с мыслью, что они наконец-то добрались до Блафф-Спрингс. Скоро, очень скоро она встретится лицом к лицу с мужчиной по имени Сет Роулинз. Тем, кто должен стать ее мужем. Подобная перспектива заставляла ее нервничать, но вряд ли у нее был выбор, учитывая, что в Сент-Луисе ее, вне всякого сомнения, разыскивает Реймонд.

Пути назад нет.

Во время бесконечного путешествия по Дикому Западу Дестини постаралась смириться с судьбой, насколько это было в ее силах. Благодаря помощи Сильвии у нее появилось новое имя и надежда начать все сначала. Намеренная извлечь из этой новой жизни максимум, она подняла глаза и встретила теплый взгляд Гертруды.

— Страшновато, да, Ребекка? — участливо поинтересовалась компаньонка.

Она успела привязаться к девушке, которую ей поручили сопровождать, и находилась под впечатлением от ее воспитанности. Жених Ребекки — настоящий везунчик. Он получит в жены красавицу с манерами настоящей леди.

Дестини кивнула, слегка улыбнувшись.

— А что, заметно?

— Все будет хорошо, — заверила ее Ребекка. — Вот увидите. Судя по телеграмме, ваш Сет честный и прямой человек. Только подумайте, что завтра в это же время вы станете миссис Роулинз. Женой успешного владельца ранчо.

Дестини ничего не сказала, но мысль о неведомом Сете только усилила ее беспокойство. Если он такой успешный, зачем выписывать жену с Востока? Что ж, скоро она получит ответы на все свои вопросы.

Поднимая клубы пыли, карета подкатила к почтовой станции в Блафф-Спрингс и остановилась.

— Прибыли, — объявила Дестини.

— Наконец-то, — отозвалась Гертруда.

Путешествие через всю страну было долгим и утомительным. В пути им пришлось столкнуться с разными трудностями. Как-то раз сильные дожди размыли дорогу, и они застряли в трясине. А когда они вышли из кареты, чтобы облегчить нагрузку на лошадей, их атаковали осы, гнездо которых они потревожили. Дестини знала, что этот день она никогда не забудет. В карете было тесно и душно, а среди попутчиков попадались такие, кто, казалось, никогда не слышал о воде и мыле. Кроме того, там было несколько детей, плакавших и нывших всю дорогу. На последнем участке пути Дестини и Гертруда остались в одиночестве, за что были благодарны судьбе. И вот наконец они прибыли.

— Сет собирается приехать в город, чтобы встретить нас? — спросила Дестини, стараясь, чтобы ее голос звучал как у нетерпеливой невесты.

— Нет. Насколько я поняла, он просил, чтобы вас доставили прямо на его ранчо. Как только Джо выгрузит наш багаж, я займусь поисками повозки и кучера, который знает, как добраться до «Серкл-Ди».

Теперь, когда они достигли цели своего путешествия, Гертруда была готова взять дело в свои руки. Она доставит жениху заказанную по почте невесту и задержится ровно на столько, сколько понадобится, чтобы засвидетельствовать их брак, прежде чем пуститься в обратную дорогу.

Их разговор прервал кучер, распахнув дверцу кареты.

— Дамы, мы прибыли в Блафф-Спрингс, — объявил он.

— Вы человек слова, Джо, — похвалила его Гертруда. — Сейчас около полудня.

— Я стараюсь следовать по расписанию. Позвольте помочь вам спуститься, — предложил он, протянув руку Гертруде.

Чопорно поблагодарив его, компаньонка с его помощью выбралась наружу.

— Как приятно снова встать на ноги и размять мышцы.

Кучер повернулся к ее хорошенькой спутнице:

— А теперь вы, мисс Лоуренс.

— Спасибо, — сказала Дестини и тоже выбралась из кареты.

— Похоже, никто вас не встречает, — заметил он, несколько обеспокоенный, что такие утонченные дамы оказались в одиночестве в незнакомом городе.

— Мы, собственно, и не рассчитывали, — сказала Гертруда.

— Может, вам нужна помощь? — предложил он.

— Хотелось бы узнать, как добраться до ранчо «Серкл-Ди».

— Вот что. Схожу-ка я на конюшню и посмотрю, что можно сделать. Только вначале позвольте мне выгрузить ваш багаж.

— Мы будем вам очень признательны.

Джо снял тяжелые сумки с крыши кареты.

— Побудьте здесь, — велел он. — Я скоро вернусь.

Оставив их в безопасности на почтовой станции, он отправился наводить справки. Хотя был день и вокруг царил покой, беспорядки в этих диких местах случались в любое время суток.

Теперь у женщин появилась возможность оглядеться, и Дестини поняла, что жизнь в Блафф-Спрингс очень сильно отличается от благополучного существования, которое она вела в Сент-Луисе.

— Захолустный городишко, не правда ли? — сказала она, обращаясь к Гертруде.

— Да, это не Сент-Луис, — сочувственно отозвалась та.

— Вряд ли я увижу здесь пароходы, — усмехнулась Дестини, представив себе вид на реку, открывавшийся с набережной Сент-Луиса.

Они рассмеялись, зная, что реки в Миссури и Техасе совсем не похожи одна на другую.

— Впрочем, есть одна вещь, от которой я бы не отказалась… — произнесла Дестини, глядя на свой помятый дорожный костюм.

— Какая?

— Жаль, что у нас нет времени освежиться и привести себя в порядок, прежде чем мы отправимся на ранчо, чтобы встретиться с Сетом.

— Согласна. Первое впечатление всегда важно, но, уверена, учитывая обстоятельства, Сет не рассчитывает, что вы явитесь при полном параде. Мы проделали длинный путь без всяких удобств, и, честно говоря, даже если бы удалось снять комнату в гостинице, чтобы помыться и переодеться, наверняка будем выглядеть такими же растрепанными, когда доберемся до ранчо. Особенно если нам придется ехать в открытом экипаже.

Не успела Гертруда договорить, как до них донесся шум повозки. Бросив взгляд в сторону главной улицы, они увидели Джо, который ехал на двухколесной коляске, сидя рядом с кучером.

— Дамы, это Мик Бейлор с конюшни. Он согласился отвезти вас в «Серкл-Ди».

— Добрый день, — приветствовал их пожилой бородач, добродушно улыбаясь во весь свой беззубый рот.

— Здравствуйте, мистер Бейлор, — отозвалась Гертруда.

Мик расхохотался:

— Я не мистер, мэм. Я просто старина Мик.

— В таком случае приятно познакомиться, старина Мик.

Улыбнувшись старшей женщине, Мик переключил внимание на ее молодую спутницу, с удовольствием пройдясь по ней взглядом, поскольку та радовала глаз. Он не мог не задаться вопросом, какое отношение имеют эти две женщины к новому владельцу «Серкл-Ди».

Джо взял инициативу в свои руки.

— Сейчас погружу ваш багаж, и можете ехать.

— Большое спасибо за все, что вы сделали для нас, Джо, — сказала Гертруда. Затем перевела взгляд на Мика: — Как я понимаю, вы знаете дорогу в «Серкл-Ди».

— Конечно, — отозвался тот, спустившись на землю и помогая женщинам забраться в коляску. — Дорога неважная, так что держитесь.

— А далеко это?

— Часа полтора пути. А какое у вас дело на ранчо? Вы знакомые нового хозяина? Этого Сета?

— Да, мисс Лоуренс — его будущая жена.

— Представляю, как он обрадуется. Сет Роулинз не только выиграл ранчо в карты, но и нашел себе красавицу невесту. Мне бы его везение.

— Мы очень надеемся на это, — отозвалась Гертруда.

Она не в первый раз сопровождала «почтовую невесту» к будущему мужу и знала, что первые моменты встречи могут быть напряженными и неловкими. Она предпочла бы встретиться с Сетом в городе, в более нейтральной обстановке.

— Откуда вы приехали? — поинтересовался Мик у девушки.

— Из Сент-Луиса, — вежливо ответила та.

— Добро пожаловать в Блафф-Спрингс, мисс. Вам здесь понравится.

— Надеюсь, — улыбнулась Дестини, понимая, что он искренне желает ей этого. — . Я рада, что мы наконец приехали. Порой мне казалось, что наше путешествие никогда не закончится.

— Теперь все будет хорошо. Доставим вас в «Серкл-Ди» и вручим вашему суженому.

Мик щелкнул вожжами, и они тронулись, покрывая последние мили пути.

Сидя рядом с Гертрудой на жестком узком сиденье и крепко держась за поручни коляски, катившей по направлению к ранчо, Дестини окончательно осознала, что решающий момент близок, Отныне и впредь надо забыть свое настоящее имя. Она — Ребекка Лоуренс и скоро станет миссис Сет Роулинз.

Она вознесла безмолвную молитву Богу, прося у него сил и указаний, чтобы пройти через то, что ей предстояло. А еще она помолилась о том, чтобы Сет Роулинз оказался человеком, которого она могла бы уважать и с кем могла бы счастливо жить.

Она практически ничего не знала о мужчине, с которым ей предстояло познакомиться и связать судьбу. И ей придется сделать все возможное, чтобы их брачное соглашение сработало. Даже в самых невероятных фантазиях Дестини и вообразить себе не могла, что станет «почтовой невестой». Она всегда полагала, что выйдет замуж за представителя высших кругов Сент-Луиса и ее родители одобрят их брак. Она всегда мечтала, что у нее будет пышная красивая свадьба.

При мысли об отце и матери у нее на глазах навернулись слезы, но она постаралась справиться со своими расшалившимися нервами. Было так тяжело потерять отца, а затем ее постигло еще большее горе, когда умерла мать… Но ей нельзя проявлять слабость ни сейчас, ни в будущем. Мать воспитала ее сильной, и если в ее жизни было время, когда от нее требовалось быть такой, так это именно сейчас.

Изобразив на губах улыбку, она смотрела на бесконечный техасский пейзаж, тянувшийся по обе стороны от повозки. Это был дикий, непокоренный край, необъятный и прекрасный. Глядя на окружающие просторы, Дестини поклялась себе, что будет счастлива в своей новой жизни. Вопреки всему.

Лейн работал в конюшне со Стивом, когда увидел вдалеке повозку, двигавшуюся в их направлении.

— К нам гости, — сказал он, слегка нахмурившись.

За последние две недели он несколько раз был в городе и разговаривал там с людьми, но не ожидал, что кто-нибудь явится на ранчо с визитом.

Стив оставил дело, которым занимался, и подошел ближе, чтобы посмотреть, кто к нему пожаловал.

— Это коляска, которую держат при городской конюшне, — сообщил он. — Должно быть, это старина Мик. Интересно, что ему понадобилось?

— Полагаю, мы скоро узнаем, — отозвался Лейн, двинувшись навстречу приближающемуся экипажу.

Слишком заинтригованный, чтобы продолжить работу, Стив последовал за хозяином и остановился рядом с ним, когда Мик натянул поводья, остановившись.

Вид двух женщин, сидевших в коляске, встревожил Лейна. Он не слышал, чтобы Сет Роулинз имел семью, и у него возникло предположение, что перед ним родственницы прежнего владельца, проигравшего ранчо в карты. Так или иначе, их появление сулило неприятности.

Если женщины не знают, что владелец ранчо сменился, им предстоит неловкая сцена. Если они как-то связаны с Сетом, он будет разоблачен. Он настороженно ждал, изобразив на лице приветливую улыбку.

— Добрый день, — поздоровался он, не скрывая любопытства.

— Добрый день, Сет, Стив, — весело отозвался Мик, затем кивнул в сторону своих спутниц: — У меня особый груз для Сета!

— Вижу. — Лейн улыбнулся женщинам. — Здравствуйте, леди.

Он не имел представления, кто они такие, и испытал облегчение, не заметив на их лицах никаких признаков замешательства или недоумения. Оставалось только благодарить судьбу, что они никогда не встречали настоящего Сета.

— Они приехали на полуденной карете, и я постарался доставить их прямиком сюда, — продолжил Мик.

— Очень вам признателен.

— Как я понимаю, вы мистер Роулинз? — осведомилась Гертруда, прежде чем выбраться из коляски.

Окинув критическим оком высокого темноволосого мужчину, она не могла не признать, что если его вымыть, побрить и подстричь, он мог бы выглядеть очень прилично. Похоже, у Ребекки все будет в порядке с этим браком, устроенным при ее участии.

— Да, — отозвался Лейн, озадаченный ее поведением.

Она словно бы изучала его, что-то выискивая, но он не увидел в ее лице ни сомнения, ни недоверия.

Гертруда лучезарно улыбнулась:

— В таком случае рада познакомиться, мистер Роулинз. Я Гертруда Макаллистер из Сент-Луиса, а это Ребекка Лоуренс — ваша «почтовая невеста».

Глава 9

Вот это сюрприз! Ничего подобного он никак не ожидал. Он ошарашено молчал.

Невеста по почте?

Зачем, скажите на милость, бандиту понадобилась жена?

Он не представлял, как ему удалось сохранить улыбку на лице, переваривая неожиданную новость. Овладев собой, он повернулся к молодой женщине, сидевшей рядом с Гертрудой в коляске.

— Мисс Лоуренс, — приветствовал он блондинку, нервно поглядывающую на него, — приятно познакомиться.

Глядя на двух ковбоев, которые вышли из конюшни им навстречу, Дестини не знала, если ли среди них тот, кто через несколько часов станет ее мужем. Но теперь, узнав, она испытала настоящее потрясение.

С самого отъезда из Сент-Луиса она пыталась представить себе, как выглядит мужчина, заказавший жену по почте. Образ порой получался довольно пугающим. Она имела все основания полагать, что Сет Роулинз — отчаявшийся мужчина, но, глядя на красавца ковбоя, стоявшего перед ней, Дестини поняла, насколько она ошибалась. В Сете Роулинзе не наблюдалось никакой неуверенности. Он был высоким, крепким и по-мужски привлекательным. От удивления она на мгновение лишилась дара речи.

— Здравствуйте, мистер Роулинз, — произнесла наконец она довольно смущенным тоном.

Лейн заметил ее замешательство и встревожился. Он не имел представления, какие сведения дал о себе бандит, когда посылал за невестой. Что ж, придется играть свою роль осторожно, чтобы не попасть впросак.

— Позвольте помочь вам спуститься на грешную землю.

Дестини встала, насколько это было возможно в узком пространстве коляски. Она протянула ему руку, собираясь преодолеть ступеньку с его помощью, но Лейн предвосхитил ее действия. Он ловко подхватил ее за талию и легко приподнял. Чтобы не потерять равновесия, Дестини оперлась ладонями о его широкие плечи и почувствовала под пальцами твердые мускулы. Когда он поставил ее на землю, она подняла глаза, и их взгляды впервые встретились.

Глядя в его темные глаза, Дестини ощутила в душе настоящий трепет. Это непривычное ощущение еще больше усилило ее замешательство. Смущенная собственной реакцией на него, она отвела взгляд и поспешно отступила назад, вспомнив уроки своей матери о том, как должна вести себя воспитанная девушка в подобных ситуациях.

Гертруда наблюдала за ними со скрытой радостью. Сразу было видно, что из них получится красивая пара. Она готова была попросить галантного ковбоя помочь ей выбраться из коляски, когда Мик схватил ее за руку.

— Минутку, милая леди. Я сейчас помогу вам.

Не успела она сказать и слова, как он спрыгнул с облучка и, подхватив, мигом поставил на землю. Гертруда была несколько разочарована. Она надеялась, что эту любезность ей окажет Сет.

— Куда отнести ваши вещи? — поинтересовался Мик.

Гертруда повернулась к хозяину ранчо:

— Полагаю, это решать мистеру Роулинзу. Сэр?

У Лейна не было времени на раздумья. Он мало что знал о «почтовых невестах», не считая того, что они должны выйти замуж через очень короткое время после встречи со своими женихами. Глубокая боль наполнила его душу, когда он задумался над выбором, стоявшим перед ним. Потеряв Кейти, он поклялся, что никогда больше не женится, но теперь…

— Полагаю, надо отнести их в дом, — сказал он, присоединившись к Мику.

Подошел Стив, чтобы помочь.

— Это Стив, управляющий «Серкл-Ди», — представил его Лейн. — Стив, это мисс Гертруда и мисс Ребекка.

— Как поживаете, дамы? — сказал Стив, подхватив часть их багажа, и улыбнулся, глядя на босса. — Вы не говорили, что ждете невесту.

Лейн быстро нашелся, что ответить:

— Должны же быть у мужчины свои секреты.

Все рассмеялись, направившись к дому. Лейн придержал дверь для дам.

Дестини вошла в коридор вместе с Гертрудой. Не зная, куда идти, они помедлили, ожидая мужчин.

— Почему бы вам, дамы, не подождать в гостиной, пока мы отнесем ваши вещи наверх? — предложил Лейн.

Дестини и Гертруда сняли свои шляпки и положили их на небольшой столик в холле, прежде чем направиться в скудно обставленную гостиную. Было очевидно, что в доме давно не было женщины — если вообще когда-нибудь была. Они расположились на диване, ожидая возвращения мужчин.

— Ну вот, моя дорогая, ты наконец-то в своем новом доме, — сказала Гертруда, потрепав ее по руке. И добавила шепотом: — Этот Сет — один из самых привлекательных мужчин из всех, кого мне приходилось видеть. Тебе очень повезло.

— Да, он красивый, — согласилась Дестини.

— Очень, — подчеркнула Гертруда.

— Что мы будем делать дальше?

— Когда Сет вернется, мы обсудим с ним свадебные планы. Нужно выяснить, есть ли здесь поблизости священник, который мог бы обвенчать вас завтра. Я не покину тебя, пока не удостоверюсь, что вы стали законными мужем и женой. И по долгу службы, и по личной к тебе привязанности.

— Я никогда не думала, что это будет так.

Дестини обнаружила, что говорит чистую правду.

Никогда в своих мечтах она не отправлялась в Техас, чтобы выйти замуж за совершенно незнакомого мужчину. Воображение рисовало ей пышную свадьбу: как она идет по церковному проходу в белом свадебном платье и вуали в сопровождении отца. Разумеется, после этого счастливого торжества она останется жить в Сент-Луисе.

Впрочем, теперь она знала, что этим мечтам не суждено сбыться. Такова реальность. Ее родители умерли и никогда не увидят ее свадьбы.

И кроме того, остается Реймонд…

Она не сомневалась, что после того, что случилось с Брайсом, ее разыскивают не только отчим, но и представители закона. Ей повезло, что она так быстро скрылась из города. Неизвестно, что случилось бы с ней, если бы Сильвия не помогла ей бежать той ночью. Это была пугающая мысль, и Дестини поспешила выбросить ее из головы.

Теперь ее жизнь связана с Техасом. А ее будущее — с Сетом.

Она — Ребекка Лоуренс и скоро станет Ребеккой Роулинз, женой владельца ранчо «Серкл-Ди».

— Порой жизнь дает нам гораздо больше, чем мы мечтали, — заметила Гертруда.

Дестини сомневалась, что это ее случай, но от необходимости отвечать ее избавило возвращение мужчин.

— Пойду скажу Кэролайн, чтобы приготовила праздничный обед, — сказал Стив, прежде чем уйти.

Мик остановился в дверях гостиной вместе с хозяином ранчо.

— Могу я сделать что-нибудь еще для вас, дамы, прежде чем отправлюсь назад, в город?

— Думаю, теперь у нас все будет в порядке. Спасибо, что доставили нас до места, — сказала Гертруда, вытащив кошелек, чтобы расплатиться с ним.

Лейн остановил ее:

— Предоставьте это мне.

Компаньонка посмотрела на него с еще большим уважением:

— Это очень любезно с вашей стороны, мистер Роулинз.

Лейн заплатил Мику и проводил его наружу. Закрыв за ним дверь, он помедлил в коридоре, собираясь с мыслями, прежде чем вернуться в гостиную.

Похоже, он все больше увязает во лжи с тех пор, как приехал в «Серкл-Ди» под чужим именем. Лейну не слишком нравилась идея подвергнуть невинную женщину опасности, грозившей со стороны банды Купера, но у него не было выбора. Хочешь не хочешь, но придется поддерживать легенду. Чтобы его план сработал, все должны верить, что он Сет Роулинз. Укрепившись в своем решении, он направился в гостиную, где его ждали дамы.

Дестини сидела на диване с Гертрудой, когда он снова появился в дверях. Почувствовав на себе его взгляд, она подняла глаза.

— «Серкл-Ди» — замечательное ранчо, мистер Роулинз. Должно быть, вы очень гордитесь им, — вежливо сказала она в надежде завязать разговор.

— Да, и, учитывая наши обстоятельства, думаю, будет правильно, если вы перестанете называть меня так официально, — отозвался он с непринужденной усмешкой.

— Хорошо… Сет, — сказала она, немного расслабившись, и улыбнулась в ответ.

Лейн сразу заметил, что она очень славная, но сейчас, увидев ее без шляпки, решил, что она на редкость хороша. Он не мог не задаваться вопросом, что заставило такую красавицу стать «невестой по почте». Наверняка у нее была куча поклонников. Мужчины же не слепые.

— Так-то лучше, — сказал Лейн, расположившись в кресле напротив дивана. Он перевел взгляд на старшую женщину, которая сидела перед ним с чрезвычайно благопристойным видом. — Я никогда не находился в подобной ситуации и поэтому не совсем представляю, что делать дальше.

— Думаю, было бы правильно, если бы вы провели некоторое время наедине. Очень важно, чтобы вы узнали друг друга, прежде чем состоится брачная церемония. Надеюсь, в городе есть священник, который обвенчает вас, скажем, сегодня вечером или завтра.

— Да, конечно, — ответил Лейн, скрывая свою озабоченность по поводу того, что он собирается принести столь серьезные клятвы под чужим именем.

Он попытался уверить себя, что это не настоящее венчание, что это часть его плана по поимке бандитов, но беспокойство не проходило.

— В таком случае почему бы мне не пойти освежиться, пока вы немного пообщаетесь друг с другом?

— Вы можете занять спальню наверху, справа от лестничной площадки, — предложил Лейн.

Гертруда вышла, оставив молодую пару наедине.

— Хотите, я покажу вам ранчо?

— Да, — ответила Дестини. — Я всю жизнь прожила в городе, и это станет настоящим приключением для меня. Мне не терпится узнать, каково это — жить в сельской местности.

Они вышли на крыльцо и постояли там недолго, пока Лейн вводил ее в курс своего недавнего прошлого.

— На самом деле я здесь недавно, меньше месяца, — сообщил он.

— Неужели? — удивилась Дестини.

— Да. Представляете, я выиграл ранчо в покер.

— Правда? — При этой новости она удивилась еще больше. — Должно быть, вы очень хороший игрок.

Он усмехнулся, пожав плечами:

— Порой мужчинам приходится рисковать, и иногда госпожа Удача бывает на их стороне. Это как раз такой случай. Мне повезло.

— Какие у вас были карты?

— Почти одни козыри.

— А чем вы занимались до того, как выиграли ранчо?

Лейн предпочитал говорить правду, насколько это было возможно.

— Разъезжал по стране, берясь за любую работу, которую мог найти. Но мне всегда больше всего нравилось управлять ранчо. Поэтому когда я выиграл «Серкл-Ди», то решил, что пора осесть, и поскольку у меня выдался такой удачный период, я решил попытать счастья еще раз и обзавестись женой.

— И не жалеете об этом?

Лейн поразился прямоте, с которой она заговорила об обстоятельствах, которые свели их вместе.

— Нет. Нисколько. То, что вы здесь, лишний раз доказывает, что удача не оставила меня.

— Спасибо, — тихо сказала она, тронутая его ответом.

— А вы? Почему вы решили выйти замуж таким образом? Наверняка в Сент-Луисе полно мужчин, которые хотели бы жениться на вас.

— Мой отец не так давно умер. Я всегда буду скорбеть о нем. Моя мать снова вышла замуж, но и она умерла почти год назад. Так что у меня не осталось близких родственников. Я слышала, что некоторые женщины отправляются на Запад, чтобы выйти замуж, и решила последовать их примеру.

— Мне очень жаль, что вы потеряли родителей.

— Спасибо, — кивнула она. — Мне всегда будет не хватать их, особенно матери. Мы были очень близки.

— Понимаю. Тяжело терять людей, которых любишь.

— У вас есть семья?

— Нет.

Уловив напряжение в его голосе, она догадалась, что он тоже пережил утрату.

— Вы потеряли кого-то близкого?

— Да.

— Как это произошло?

Она подняла на него глаза, пытаясь понять выражение ею лица.

Лейн устремил взгляд вдаль.

— Я был женат, но моя жена умерла.

Дестини была рада, что он был честен с ней с самого начала.

— Мне очень жаль.

— Кейти была хорошей женщиной.

На мгновение его глаза потемнели от боли, затем прояснились.

— Прошло уже несколько лет, как ее не стало, — продолжил он. — Выиграв «Серкл-Ди», я подумал, что пришло время снова попробовать осесть на месте.

Дестини не смогла удержаться, чтобы не коснуться его локтя.

— Я рада, что вы это сделали.

Он посмотрел на ее руку, затем поднял глаза на ее лицо. Сознание, что он обманывает хорошую женщину, причинило ему еще большую неловкость.

— Расскажите мне, что требуется, чтобы управлять таким огромным ранчо.

— Много тяжелой работы с рассветало заката.

— И сколько здесь акров?

— Более семи тысяч.

— Вот это да, — изумилась Дестини, явно впечатленная.

Фермы в ее родных краях измерялись сотнями, а не тысячами акров.

— Со временем оно еще больше разрастется.

— Но разве такого количества земли не достаточно?

Он усмехнулся, искоса взглянув на нее:

— Это Техас.

— Понимаю.

Она кивнула с пристыженным видом.

— Пойдемте, я покажу вам ранчо. После моего приезда мы усердно трудились, чтобы привести все в порядок. Прежний хозяин изрядно запустил хозяйство. Он даже остался должен работникам, когда проиграл ранчо в карты. Я заплатил им все, что причиталось.

— Вы честный человек, Сет.

Если ее слова и подействовали на Лейна как укол кинжала, он никак этого не показал.

— Они работящие парни, на которых можно положиться, и заслужили свои деньги. Мне бы не хотелось, чтобы они ушли от меня.

— Похоже, вы проделали здесь большую работу. Я успела в этом убедиться, когда мы подъезжали.

— Отлично. Если мы произвели на вас впечатление, значит, наши труды не напрасны.

Они рассмеялись.

— Вы умеете ездить верхом? — спросил Лейн.

— Мне приходилось ездить в дамском седле, — ответила Дестини.

— Неплохо для начала.

Он повел ее к конюшне, чтобы взглянуть на лошадей и познакомиться с ковбоями, работавшими в «Серкл-Ди».

Кэролайн находилась снаружи, развешивая выстиранное белье, когда увидела пару, которая вышла из главного здания и двинулась в ее сторону. Стив сообщил ей новость о «почтовой невесте», когда зашел домой, чтобы попросить ее приготовить праздничный обед, и теперь она направилась к ним, чтобы познакомиться. Мысль о том, что на ранчо появится еще одна женщина, привела Кэролайн в восторг. Порой она уставала от общества мужчин, и было здорово, что теперь у нее будет женская компания.

— Сет, как я поняла, вы обзавелись невестой, — сказала она.

— Так и есть.

Он представил женщин друг другу. Кэролайн сразу понравилась вновь прибывшая. Она явно была не робкого десятка. Надо быть очень храброй, чтобы отправиться в одиночку на Запад, и Кэролайн решила помочь Ребекке обустроиться и привыкнуть к жизни на ранчо.

— Добро пожаловать в «Серкл-Ди». Вы нашли хорошего человека в лице Сета.

— Так и есть, — сказала Дестини без тени колебаний.

— Я очень рада, что вы приехали. Порой становится невмоготу, когда ты единственная женщина на ранчо.

— Хорошо, что мы познакомились, — отозвалась Дестини.

Она нуждалась в подруге, которая научила бы ее вести хозяйство в этом далеком от благ цивилизации крае.

— Обживайтесь на новом месте. Увидимся за обедом, — сказала Кэролайн, вернувшись к своему занятию.

Лейн повел Дестини к загону, находившемуся рядом с конюшней.

— Взгляните на лошадей и выберите себе подходящую, — посоветовал он.

Дестини оглядела лошадей, которые паслись в загоне. Там были чалая, серая в яблоках, черная и пегая лошадь с белой гривой.

— Я хотела бы пегую. Она такая красивая. Как ее зовут?

— Санни.

Дестини улыбнулась:

— Это имя ей подходит.

— Вы сделали хороший выбор. Санни — очень ласковая кобылка. Она не доставит вам никаких хлопот, когда вы будете учиться ездить верхом.

— Отлично. Хотя не думаю, что готова начать обуздывать лошадей прямо сейчас.

Она рассмеялась при этой мысли.

— Все впереди, — заверил он ее. — Просто дайте себе время.

Улыбаясь, они вошли в конюшню, чтобы поговорить с работниками.

Глава 10

Гертруда освежилась, а затем ненадолго прилегла в спальне наверху, ожидая возвращения Ребекки. Услышав, что ее подопечная вошла в дом и начала подниматься по лестнице, она вышла из комнаты, чтобы встретить ее в коридоре.

— Ну? Как дела? — спросила она в нетерпении узнать, как поладила молодая пара.

Ей приходилось слышать истории о том, как некоторым «почтовым невестам» и их предполагаемым женихам хватало одного взгляда друг на друга, чтобы расторгнуть соглашение. Поэтому Гертруда немного нервничала, ожидая, пока Ребекка и Сет обменяются брачными обетами.

— Все прошло очень хорошо, — заверила ее Дестини. — Кажется, Сет — славный человек.

— У меня тоже сложилось такое впечатление. Значит, вы довольны тем, как все устроилось?

— Да, — отозвалась Дестини не колеблясь.

— Хорошо. Пойду поищу вашего жениха и договорюсь о свадьбе.

— По-моему, он пошел в кабинет, — сообщила Дестини. — А я останусь здесь и приведу себя в порядок. Мне хотелось бы надеть более нарядное платье к ужину.

Долгое путешествие утомило ее. Она не могла дождаться, когда снимет дорожную одежду и умоется. И даже надеялась, что вечером перед сном сможет хорошенько отмыться. Примитивные удобства, предлагавшиеся пассажирам почтовой кареты, не позволяли толком привести себя в порядок, поэтому она мечтала отмокнуть в настоящей ванне.

— Конечно. В конце концов, это будет ваш первый обед в вашем новом доме с вашим женихом.

Задержавшись на мгновение в коридоре, Дестини задумалась над словами, которые только что произнесла ее компаньонка: «в вашем новом доме».

Теперь это ее дом…

Слезы обожгли ее глаза, когда она подумала о своем родном доме, в котором выросла, окруженная любовью родителей…

Не без труда отбросив эти мысли, она напомнила себе, что девушки, которой она была — Дестини Стерлинг, — больше не существует. Есть только Ребекка Лоуренс.

А скоро она станет миссис Сет Роулинз.

Дестини вошла в спальню, где мужчины оставили ее багаж, и начала разбираться в одежде, которую Сильвия собрала для нее, когда она бежала из города. Хотя у нее был довольно скромный гардероб, она хотела выглядеть получше.

Спустя короткое время Гертруда сидела в кабинете, ожидая Сета, который вышел, чтобы отправить сообщение.

— Все улажено, — сообщил он, вернувшись. — Я отправил одного из парней в город, чтобы спросить у священника, не мог бы он выполнить церемонию венчания завтра утром. Если не случится ничего чрезвычайного, мы с Ребеккой будем женаты к завтрашнему полудню.

— Священник приедет на ранчо, или мы поедем в город на церемонию?

— Это решать ему, но, полагаю, он захочет, чтобы мы венчались в церкви.

— Хорошо. В таком случае я упакую свои вещи и возьму их с собой, когда мы направимся в город. Тогда я смогу снять комнату в гостинице и оставаться там, пока не придет время возвращаться в Сент-Луис.

— Вы можете пожить здесь, на ранчо, — предложил он.

— Я не хотела бы пропустить следующую почтовую карету. К тому же, когда вы станете законными супругами, Ребекка уже не будет нуждаться в компаньонке.

На самом деле Гертруда хотела предоставить молодоженам уединение в брачную ночь, но постеснялась заговорить о таком деликатном предмете.

— Я все устрою завтра утром.

— Спасибо, Сет. Я рада, что все так хорошо сложилось для вас обоих.

— Я тоже. Ребекка — очаровательная женщина.

— Вы правы, — согласилась Гертруда.

— Вы привыкли путешествовать одна?

Его беспокоило, как она доберется назад.

— О да. Мне уже приходилось это делать. Большинство мужчин не связываются с пожилыми дамами, — усмехнулась она. — У них другие на примете.

Лейн немного расслабился в ее присутствии и хмыкнул в ответ на ее реплику.

Гертруда всегда считала себя знатоком человеческих характеров. В этот момент она окончательно убедилась, что Ребекка обрела хорошего человека. Это видно по целому ряду признаков.

— Из Ребекки получится прекрасная жена, а вы, я уверена, станете хорошим мужем для нее, — сказала она. — Она проявила себя очень неприхотливой и стойкой на пути сюда. Не все дамы с Восточного побережья готовы так круто изменить свою судьбу.

— Жизнь на ранчо станет для нее настоящим испытанием, но мы обсудили это, когда я показывал ей хозяйство. А что же вы? — спросил он, немного подтрунивая над ней. — Вы тоже могли бы найти себе мужа. И остаться здесь.

Гертруда понимала, что он шутит, но поспешила ответить, не оставив сомнений относительно ее истинных чувств:

— О нет. Я предпочитаю городскую жизнь. Она более… цивилизованная, комфортная.

Лейн подумал, что, пожалуй, к лучшему, что она отправится восвояси прямо сейчас. Если она считает жизнь в «Серкл-Ди» нецивилизованной, то что она скажет, когда здесь появится Дэн Купер?

— У меня есть кое-какая работа, которую нужно закончить, — сказал он. — Я вернусь к обеду.

— А когда подают обед?

— Обычно ближе к вечеру. Жена управляющего, Кэролайн, принесет еду сюда. А пока чувствуйте себя как дома.

Он вышел из дома и направился в конюшню. Зная, что у него есть по меньшей мере час, прежде чем надо будет возвращаться домой к обеду, он решил проехаться верхом.

— Куда это вы? — спросил Стив.

— Мне надо кое-что проверить. Я скоро вернусь, — уклончиво отозвался Лейн.

По правде говоря, ему нужно было некоторое время, чтобы переварить все, что случилось в этот день.

Он забрался в седло и выехал с ранчо. За время пребывания в «Серкл-Ди» Лейн нашел уединенное местечко в нескольких милях от дома. Это был тенистый уголок на берегу пруда. Порой он приезжал сюда, чтобы расслабиться и побыть немного самим собой, когда не нужно ни перед кем притворяться.

Добравшись до своего излюбленного места, Лейн спешился и привязал лошадь к дереву. Затем спустился к воде и присел в тени на берегу, наслаждаясь тишиной и созерцая окрестности. Годы, проведенные с рейнджерами, научили его понимать, насколько мимолетны и драгоценны мгновения покоя, ибо в любую секунду все может круто измениться — подобно неожиданному появлению «почтовой невесты».

Он задумался о том, как ему быть.

Завтра утром они с Ребеккой поженятся…

Он не может изменить этого, если собирается и дальше изображать Сета Роулинза.

Как рейнджер Лейн всегда гордился своей способностью справляться со всем, что встречалось на его пути. Он был готов к любым осложнениям, была ли это перестрелка или погоня за преступниками, но никогда не думал, что ему придется жениться на невесте, заказанной по почте.

Устало покачав головой, он почти пожалел, что не захватил с собой бутылку виски. Но как ни соблазнительна была мысль о крепкой выпивке, вряд ли она прояснит его мозги или поможет решить, как поступить в столь непредвиденной ситуации.

Завтра утром Сет Роулинз женится на Ребекке Лоуренс.

Беда в том, что он не Сет Роулинз, а она — невинная молодая девушка, которая оказалась в очень непростом положении.

Лейн попытался увидеть положительные стороны в сложившейся ситуации. Ему следует радоваться, что это он управляет «Серкл-Ди», а не настоящий Сет Роулинз. Определенно Ребекка попала бы в куда большую беду, если бы вместо него, Лейна, вышла замуж за бандита, оказавшись вместе с ним по другую сторону закона.

После непродолжительных раздумий он наконец смирился с тем фактом, что есть лишь один способ решить его проблему.

Ему придется жениться. Иного выхода нет.

Покорившись судьбе, Лейн ощутил боль и глубокую печаль, когда на него нахлынули воспоминания о Кейти, которые он так долго сдерживал. Он вспомнил радость, которой был проникнут день их свадьбы, и как чудесно они жили в «Бар-Эм». Каждый день их совместной жизни был наполнен любовью, и теперь он сожалел, что был не в состоянии по-настоящему ценить дар, которым был их брак.

Потеря Кейти изменила его.

Ожесточила. Сделала нечувствительным к женским чарам.

Он поклялся, что никогда больше не полюбит.

Единственное чувство, которое Лейн позволял себе испытывать все эти годы, был гнев. Это чувство подвигло его вступить в ряды техасских рейнджеров. Оно заставляло его преследовать убийц. Именно поэтому он оказался здесь сейчас. Чтобы передать Дэна Купера в руки правосудия.

Он был готов сделать все, что потребуется, чтобы выполнить свою миссию, но не ожидал, что окажется обремененным ничего не подозревающей «женой», которая будет только путаться под ногами, мешая ему выполнять его основную работу.

Ребекка, возможно, мила и красива, но лучше бы он ее никогда не встречал. Единственное, что могло избавить их обоих от построенного на лжи брака, — это появление Дэна Купера и его банды этой самой ночью. Но Лейн знал, что такого не случится.

Утвердившись в своем мнении, он поклялся себе, что найдет способ уберечь Ребекку от любой опасности, пока будет выслеживать банду. А когда она узнает правду…

Что ж, они займутся выяснением истины в свое время.

Вернувшись к лошади, Лейн забрался в седло и двинулся назад, сознавая, как никогда раньше, что должен постоянно находиться начеку, чтобы не пропустить появление бандитов.

Нельзя допустить, чтобы они застигли его врасплох.

Он должен быть наготове.

Дестини не торопилась, готовясь к обеду. Вымывшись, насколько это было возможно, она расчесала волосы и перехватила их сзади шелковой лентой, которая гармонировала с ее голубым платьем. Этому скромному платью было далеко до модных нарядов, которые она носила дома, в Сент-Луисе, но те дни миновали. Ей повезло, что у нее вообще есть хоть какая-то одежда. С локонами, распущенными по плечам, она чувствовала себя более свободно, когда спустилась вниз, чтобы помочь Кэролайн подать еду.

Вернувшись на ранчо, Лейн прямиком направился в дом. Время было обеденное, и ему не терпелось отведать стряпни Кэролайн. Уже на подходе его привлекли аппетитные запахи с кухни, и Лейн двинулся прямиком туда. Добравшись до двери, он увидел Ребекку, которая помогала Кэролайн накрывать на стол. Он застыл на пороге, потрясенный изменениями в ее внешности. Лейн убедился, что она хорошенькая, но сегодня вечером, с распущенными волосами, в простом голубом платье, подчеркивающем свежий цвет ее лица, она казалась такой красивой, что он не мог отвести от нее глаз.

— Итак, вы наконец вернулись, — сказала Кэролайн, заметив, что он стоит в дверях.

— Только что, и очень этому рад. Пахнет восхитительно.

— В таком случае идите умойтесь. Мы сейчас накроем на стол.

Лейн поспешил к насосу во дворе и, вернувшись, присоединился к сидящим за трапезой, состоявшей из жареного цыпленка, картофельного пюре и яблочного пирога.

По запахам, разносившимся по дому, Дестини догадывалась, что еда будет вкусной, но результат превзошел ее ожидания.

— Вы Замечательная кухарка, — похвалила она жену управляющего.

— Спасибо. Я люблю готовить. А вы?

— Мне не приходилось этого делать, — призналась Дестини, — но чувствую, что придется освоить это искусство.

— Обязательно, раз вы выходите замуж; — поддразнила ее Кэролайн, бросив взгляд на Стива, которые накладывал себе вторую порцию цыпленка.

— Вы научите меня? — спросила Дестини.

— Конечно, с удовольствием.

— Отлично. Думаю, я буду чрезвычайно занята первое время, знакомясь с ранчо и обучаясь готовить.

— Вы быстро учитесь? — поинтересовался Стив, усмехнувшись.

— Буду стараться. Все рассмеялись.

Они уже приступили к яблочному пирогу, когда снаружи донесся топот копыт, свидетельствующий о приближении всадника. Лейн вышел наружу, чтобы посмотреть, кто прибыл. Он отсутствовал за столом не более нескольких минут и, когда вернулся, сообщил новость, которую все ожидали:

— Все устроено. Преподобный Мур ждет нас утром в десять часов, — объявил он, глядя на Ребекку. — К этому времени завтра вечером мы будем женатой парой.

Удовлетворенные этим известием, они закончили трапезу, непринужденно болтая и смеясь.

— Я переночую в бараке для работников, так что вы, дамы, сможете наслаждаться уединением, — сказал Лейн.

— Это очень мило с вашей стороны, — поблагодарила его Гертруда. — К какому времени мы должны быть готовы, чтобы ехать в город?

— Надо выехать не позже девяти часов, чтобы прибыть туда вовремя, — объяснил он.

— Мы не опоздаем, — заверила его она. — Правда, Ребекка?

Дестини посмотрела на мужчину, который скоро станет ее мужем.

— Разумеется. Как же иначе?

Уже стемнело, когда Лейн собрался уходить. Когда Гертруда поднялась наверх, они с Дестини вышли на крыльцо, чтобы побыть немного наедине. В ночном небе сверкали звезды, и над горизонтом низко висела молодая луна.

— Какая красивая ночь, — заметила Дестини, глядя вверх.

— Восхитительная, — согласился он. А затем тихо произнес: — Ребекка…

Она повернулась, подняв на него вопросительный взгляд.

— Вы ни о чем не жалеете?

Это был последний шанс отменить свадьбу, и Лейн все еще надеялся, что ему удастся отослать ее с ранчо и избавить от опасности.

Дестини улыбнулась:

— Нисколько. А вы?

Глядя на нее в сумраке ночи, Лейн не смог удержаться от соблазна. Он осторожно взял ее за плечи и, притянув к себе, ответил на ее вопрос поцелуем.

Это было нежное соприкосновение губ, совсем не похожее на грубый натиск, который она испытала в объятиях Брайса. К своему удивлению, Дестини почувствовала разочарование, когда поцелуй закончился и он отступил назад, отстранившись от нее.

— Идите в дом, — велел Лейн. — Увидимся утром.

Она кивнула и вошла внутрь.

Оставшись один, Лейн направился в сарай.

Гертруда уже легла в гостевой комнате, предоставив в распоряжение Дестини спальню Сета.

Дестини подумывала о том, чтобы принять ванну перед сном, но она так устала, что решила встать пораньше и помыться утром. Облачившись в ночную рубашку, она приготовилась ко сну и забралась в кровать Сета. Если она и испытывала некоторую неловкость, заняв чужую постель, то быстро успокоилась, когда почувствовала, насколько это ложе удобнее всего того, на чем ей приходилось спать в последние недели.

Лежа на боку, она смотрела в окно на звезды, мерцавшие в ночном небе. Ее мысли все еще лихорадочно метались. От одеяла исходил слабый запах Сета, и Дестини улыбнулась, осознав, что впервые за долгое время она чувствует себя в безопасности. Сет был честен с ней с момента прибытия, и даже сегодня вечером он дал ей возможность отменить свадьбу, если бы она того пожелала. Хотя ее тяготила мысль, что она скрыла от него свое настоящее имя и прошлое, Дестини обнаружила, что хочет быть здесь, с Сетом. Особенно после его поцелуя…

Она закрыла глаза, призывая сон и стараясь не думать о завтрашнем вечере, когда Сет окажется рядом с ней в постели.

Глава 11

Лейн проснулся на рассвете. Лежа на верхней койке, он смотрел в потолок и думал о предстоящем дне. Через несколько часов он женится на Ребекке…

— Что, не спится, босс? — окликнул его один из работников.

— Нет, Джек.

— Понятно, — хмыкнул тот, лежа на нижней койке. — Эй, парни, вам не кажется, что нашему хозяину пора встать и заняться делом?

— Это точно. У него сегодня встреча со священником. Неплохо бы вам принять ванну, сэр, — подхватил другой работн и к.

— Я думал об этом, — добродушно отозвался Лейн.

Мужчины рассмеялись, разбудив остальных работников, спавших в! бараке.

Лейн знал, что они правы. Он новобрачный, и ему пора позаботиться о том, чтобы соответствовать своей роли. Спрыгнув с верхней койки, он натянул одежду и сапоги и направился в дом. В такую рань женщины наверняка еще спят, так что он сможет помыться и привести себя в порядок в ванной комнате, расположенной за кухней. Он тихо вошел в дом и занялся приготовлениями к предстоящему дню.

Дестини проснулась, как только начало светать. Помимо вполне понятной нервозности, она испытывала приятное возбуждение. Это был день ее свадьбы. Пусть это было не то, о чем она всегда мечтала, тем не менее это было самое волнующее событие в ее жизни, и она хотела выглядеть наилучшим образом.

Не тратя времени даром, она встала с постели и собрала вещи, которые могли ей понадобиться, чтобы по крайней мере тщательно помыться. Было еще очень рано, и Дестини не хотела будить Гертруду. Поэтому она старалась не производить шума, когда спустилась вниз и направилась на кухню.

В доме стояла тишина. Дестини несколько удивилась, обнаружив на кухонном столе зажженную лампу, но решила, что это, наверное, Кэролайн заходила в дом по какой-нибудь надобности чуть раньше. Ни о чем не думая, она подошла к двери ванной и распахнула ее.

Лейн не стал греть воду для мытья. Побрившись, он наполнил лохань холодной водой и быстро вымылся. Когда он взялся за полотенце, чтобы вытереться, дверь внезапно распахнулась.

— Какого… — начал он, вскинув взгляд, и обнаружил, что стоит лицом к лицу со своей невестой.

— О Боже!

Дестини застыла на пороге, шокированная тем, что предстало перед ее глазами. Она впервые видела голого мужчину. Замерев на месте, она смотрела на великолепный образец мужественности, стоящий перед ней. Ее взгляд охватил все: широкие плечи, мускулистую грудь, мощные руки, гладкую загорелую кожу, поблескивающую от влаги, которая еще не успела высохнуть… Ее щеки загорелись.

Лейн был не менее шокирован, чем Ребекка. Смущенный тем, что она застала его без одежды, он поспешно схватил полотенце и обернул его вокруг бедер, чтобы прикрыть наиболее интимные части тела.

С момента приезда на ранчо Лейн настроился на то, чтобы все время быть начеку. Он постоянно выискивал опасность, но никогда не думал, что его застигнет врасплох белокурая красавица, войдя в ванную, когда он моется.

Глядя на ее расстроенное лицо, он не без иронии поздоровался:

— Доброе утро.

— Я… я не знала, что вы здесь… — начала Дестини.

Затем, сообразив, как глупо она выглядит, стоя перед ним с горящими щеками, заставила себя опустить взгляд.

— Все в порядке. Я сейчас закончу.

— Я подожду там…

Попятившись назад, Дестини выскочила из ванной и поспешно закрыла за собой дверь. Некоторое время она стояла посреди кухни, сгорая от стыда. Затем огляделась. Конечно, она видела лампу на столе, но она не имела понятия, что Лейн вернулся в дом, не говоря уже о том, что он в данный момент моется. Если бы она знала, то никогда бы не поставила его в такое неловкое положение.

Бросив взгляд на закрытую дверь, Дестини невольно улыбнулась, когда образ обнаженного Лейна возник у нее в мозгу. Ничего не скажешь, хорош мужчина.

Какая-то часть ее существа хотела снова открыть дверь и еще раз посмотреть на того, кто через несколько часов станет ее мужем. Обругав себя за столь дерзкие мысли, Дестини постаралась привести себя в чувство, вспомнив наставления своей матери о том, как должна вести себя воспитанная девушка, и чопорно села за кухонный стол, ожидая своей очереди помыться.

Когда Ребекка выскочила из ванной и закрыла за собой дверь, Лейн улыбнулся и медленно покачал головой. С момента появления на ранчо она все время заставала его врасплох, и у него возникло предчувствие, что их супружеская жизнь будет столь же непредсказуемой. В глубине души он даже начал сомневаться, что готов к подобным испытаниям.

Он быстро закончил вытираться и натянул одежду. И даже не удосужился застегнуть рубашку, когда вышел из ванной.

— Ребекка…

Услышав, как открылась дверь, Дестини решила, что она достаточно овладела собой. Она повернулась к нему лицом и была снова вознаграждена видом его мускулистой груди.

— Простите, что я вошла без стука, — начала она.

— Вам незачем извиняться. Вы же не знали, что я приду так рано. Когда я вошел, было тихо, и я подумал, что вы еще спите.

Произнося эти слова, Лейн вдруг осознал, что на девушке только легкий халатик. Под ним угадывалась ее фигура, которую он нашел весьма соблазнительной.

— Мне следовало, конечно, выспаться, — признала Дестини, — но я проснулась очень рано и не могла заснуть. Да и как не волноваться в связи с сегодняшними событиями.

Почувствовав на себе его взгляд, она вспомнила, во что одета, и смутилась. Никогда раньше ей не приходилось разговаривать с мужчиной в таком виде.

Лейн непринужденно улыбнулся, надеясь успокоить ее страхи и переживания.

— С вашего разрешения я заберу свои вещи из ванной и нагрею для вас горячей воды, — предложил он.

— Спасибо.

Занявшись дедом, он поймал себя на мысли о том, что при совместном проживании он может точно так же застать ее за купанием. Образ, возникший у него в мозгу, был таким возбуждающим, что Лейн рассердился на себя. Вместо того чтобы давать волю своему воображению, ему следует сосредоточиться на настоящем и не забывать истинную причину, которая заставила его назваться Сетом Роулинзом и согласиться на этот брак.

Главное — это поимка Дэна Купера и его банды убийц.

Нет ничего важнее, чем передать их в руки правосудия.

Лейн натаскал холодной воды и поставил ее греться на плиту. Через некоторое время он слил горячую воду в ванну и ушел, предоставив Ребекке свободу действий.

Было почти девять часов, когда Дестини внесла последние штрихи в свой внешний вид. Хотя она выглядела вполне прилично, Дестини вынуждена была признать, глядя на свое отражение в маленьком зеркальце, что не так она мечтала выглядеть в день своей свадьбы.

У нее нет белого платья.

У нее нет даже вуали.

Еще более удручающим было сознание, что рядом нет близких людей, которые помогли бы ей подготовиться к брачной церемонии. А после ее завершения не будет свадебного приема для друзей и родных.

Дестини бросила взгляд на будничное бледно-зеленое платье, которое было надето на ней. Едва ли оно годилось для самого важного события в ее жизни. Впрочем, ей еще повезло, что у нее есть хоть такое. Все могло обернуться гораздо хуже.

Она сожалела, что с ней нет сегодня Сильвии, но они не могли отправиться на Запад вместе. Это существенно облегчило бы Реймонду ее поиски. Ей необходимо было уехать как можно дальше и как можно скорее. Она убедила себя, что ее прошлое больше не существует, и надеялась начать новую жизнь, свободную от проблем, которые она оставила позади. Она больше не хотела видеть Реймонда. Он был злым и жестоким. И предал ее.

Мысль об отчиме оживила воспоминания о той роковой ночи с Брайсом. Дестини содрогнулась, вспомнив его грубое обращение, как он ударил ее и попытался изнасиловать. Она знала, что с Сетом ее ждет совсем иная жизнь. Хотя они только вчера познакомились, она чувствовала, что Сет — честный и добрый человек. И надеялась, что ее первое впечатление о нем окажется верным.

Снизу донеслись голоса, и Дестини поняла, что пора ехать в город. Сделав глубокий вздох, она отвернулась от зеркала. Хватит предаваться воспоминаниям.

Скоро, очень скоро она станет миссис Роулинз.

Выйдя из комнаты, она направилась к лестнице. Добравшись до лестничной площадки, увидела Гертруду и Сета, ожидавших ее в холле. Те услышали ее шаги и подняли глаза.

Ее взгляд встретился с взглядом Сета, и Дестини замерла, завороженная его видом. Она все еще не могла выбросить из головы его утренний образ, но, когда она увидела его сейчас, элегантно одетого, ее сердце забилось сильнее. Она неуверенно улыбнулась и двинулась вниз по лестнице.

— Вы прелестно выглядите, — объявила Гертруда, встретив ее у подножия лестницы.

— Правда? — спросила Дестини, все еще чувствуя себя несколько неуверенно.

— Истинная правда, — подтвердил Лейн, очарованный ее видом.

Хотя на ней не было свадебного платья, отдохнувшая, с уложенными в изысканную прическу волосами, она казалась очень красивой.

— Спасибо.

Лейн шагнул вперед, чтобы предложить ей руку и проводить до экипажа.

— Мы уже погрузили вещи Гертруды, так что, если вы не против, можно ехать.

Дестини подняла на него глаза:

— Я готова.

Выйдя наружу, они обнаружили, что Стив, Кэролайн и несколько работников ожидают их у крыльца.

— О, Ребекка, вы чудесно выглядите, — приветствовала ее Кэролайн.

— Благодарю.

— Пора ехать, — сказал Стив, шагнув вперед, чтобы помочь Гертруде забраться в экипаж. — Мы не должны заставлять священника ждать.

— Я рада, что вы едете с нами, — сказала Дестини, обращаясь к Кэролайн.

— Мы были польщены, когда Сет попросил нас быть свидетелями, — отозвалась та, усаживаясь рядом с Гертрудой.

Убедившись, что Ребекка со спутницами удобно устроились, Лейн забрался на сиденье кучера, заняв место рядом со Стивом, и взялся за вожжи, готовый тронуться в путь.

— Вы, случайно, не передумали, Ребекка? — окликнул ее работник Джек. — Еще не поздно все отменить!

Его реплика вызвала добродушные смешки мужчин, собравшихся вокруг.

— Не дождетесь! — рассмеялась Дестини. — Я выхожу за хорошего человека.

— Ты везунчик, Сет, — вставил другой работник.

— Знаю, — отозвался Лейн, бросив взгляд через плечо на Ребекку. — Увидимся позже, парни.

— Счастливого пути! Вы будете прекрасной супружеской парой, совсем как Стив и Кэролайн. Возвращайтесь скорее!

— Не могу дождаться этого момента, — заверил их Лейн и под дружеские напутствия тронул лошадей.

Путешествие в город прошло гладко.

Дестини все еще испытывала некоторую нервозность по поводу предстоящего, но когда они приблизились к Блафф-Спрингс и она увидела силуэт церкви на фоне неба, на нее снизошло спокойствие. Каким-то образом в этот момент она поняла, что ее молитвы услышаны. Все будет хорошо. Она чувствует это сердцем.

Преподобный Мур наблюдал за прибытием участников свадебной церемонии, стоя на крыльце.

— Доброе утро, — сказал он, когда они выбрались из экипажа и поднялись по ступенькам.

— Доброе утро, ваше преподобие, — отозвался Стив, коротко представив его «Сету» и «Ребекке».

— Значит, вы новый владелец «Серкл-Ди», — сказал священник, когда они пожали друг другу руки. — Приятно наконец встретиться с вами. Добро пожаловать в наши края.

Они постояли несколько минут на крыльце, обмениваясь любезностями.

Затем священник посмотрел на Лейн а и Дестини:

— Как я понимаю, вы оба готовы вступить в брак этим утром?

— Да, ваше преподобие, — ответил Лейн.

— В таком случае пойдемте внутрь, — сказал священник, направившись в церковь.

Остальные последовали за ним в почтительном молчании.

Дестини оглядела маленькую церквушку, восхищаясь ярким светом, лившимся через оконные витражи. Все здесь дышало глубоким покоем и благодатью, и она окончательно пришла в себя.

Следуя за священником, они двинулись по главному проходу. Стив, Кэролайн и Гертруда заняли места на переднем сиденье, а преподобный Мур указал молодой паре место перед алтарем. Убедившись, что все готово, он начал церемонию:

— Возлюбленные мои, мы собрались здесь сегодня, чтобы соединить этого мужчину и эту женщину священными узами брака…

Глава 12

— Берешь ли ты, Сет Роулинз, эту женщину, Ребекку Лоуренс, в свои законные жены, чтобы заботиться о ней в горе и радости, в бедности и богатстве, в болезни и здравии, пока смерть не разлучит вас?

— Беру, — отозвался Лейн, вспоминая, как он приносил этот обет в первый раз.

Священник перевел взгляд на невесту:

— Берешь ли ты, Ребекка Лоуренс, этого мужчину, Сета Роулинза, в свои законные мужья, чтобы заботиться о нем в горе и радости, в бедности и богатстве, в болезни и здравии, пока смерть не разлучит вас?

Дестини взглянула на Сета и коротко ответила:

— Беру.

— У вас есть кольца? — спросил священник.

— Нет, у меня не было времени купить их.

Священник кивнул и продолжил:

— Данной мне властью объявляю вас мужем и женой. — Он выдержал паузу и улыбнулся, глядя на них. — Можете поцеловать новобрачную.

Лейн притянул Ребекку к себе и запечатлел на ее губах целомудренный поцелуй. Затем, с улыбкой отстранился.

— Поздравляю, мистер и миссис Роулинз, — сказал преподобный Мур.

Как сопровождающая «почтовых невест», Гертруда засвидетельствовала немало свадеб, но в этой было что-то особенное. Она надеялась, что интуиция не обманывает ее и молодым действительно предстоит счастливая совместная жизнь. Когда Кэролайн и Стив поднялись со скамьи, чтобы поздравить новобрачных, Гертруда присоединилась к ним.

Лейн перемолвился парой слов со священником, а затем все вышли из церкви и остановились снаружи.

При мысли, что пришла пора расставаться, Гертруда ощутила легкую грусть. Она отвела Ребекку в сторону.

— Из вас получилась красивая пара, и я надеюсь, что вы нашли друг друга.

— О, спасибо, Гертруда. — Дестини обняла женщину, к которой успела привязаться. — Я вас никогда не забуду… и наше путешествие сюда.

— Это было настоящее приключение, не так ли?

— Особенно с осами, — согласилась Дестини, и они рассмеялись, вспомнив о своих злоключениях.

— А теперь я должна покинуть вас, Сет, — сказала Гертруда, повернувшись к красавцу новобрачному, занятому разговором со священником. — Я очень рассчитываю, что вы позаботитесь о моей Ребекке.

— Конечно, мэм, — пообещал Лейн, твердо намеренный заняться именно этим. — Но не покидайте нас пока. Я хотел бы, чтобы вы кое-что посмотрели.

Гертруда удивилась. Обычно парам не терпелось избавиться от нее после бракосочетания. Ей польстило, что Сет попросил ее задержаться.

— Хорошо. А что вы имеете в виду?

— Преподобный Мур только что сказал мне, что в местном магазине есть обручальные кольца. Не могли бы вы пойти с нами и помочь нам выбрать?

— С удовольствием.

Они снова поблагодарили священника и отправились в магазин.

Лейн был в магазине только один раз, но Стива и Кэролайн там хорошо знали.

— Чем могу быть полезен, друзья? — приветствовал их хозяин, Алан Хеджуик, плотный лысоватый мужчина, когда они вошли внутрь.

— У нас очень важное дело, — сообщила Кэролайн. — Сет и Ребекка только что поженились, и им нужны обручальные кольца.

Хозяин поздравил молодых и проводил их к сейфу в задней части магазина. Отперев дверцу, он вытащил небольшую шкатулку, в которой было несколько обручальных колец.

— Вот все, что у меня есть. Давайте посмотрим, подойдут ли они вам.

Лейн взял одно из колец и посмотрел на Ребекку:

— Как тебе это?

— Очень красивое. Только бы подошло, — застенчиво отозвалась Дестини.

Ее удивило, что Сет намерен купить ей кольцо.

— А ты можешь позволить себе это? — неуверенно спросила она.

В ее взгляде было столько чистоты и невинности, что Лейн не усомнился в ее искренности.

— Вполне.

Без лишних слов он взял ее руку и надел золотое колечко ей на палец. Оно оказалось впору.

— Идеально, — тихо произнесла Дестини, глядя на свою руку.

Потом он подобрал подходящее кольцо для себя; Стоявшая рядом компаньонка одобрительно кивнула:

— Да. Теперь вы настоящие муж и жена.

Не в силах устоять, Лейн склонился к Ребекке и при всех запечатлел у нее на губах легкий поцелуй.

— Это еще не все.

— Что ты имеешь в виду? — спросила она.

— Кэролайн, — Лейн повернулся к жене управляющего, — теперь мне понадобится твоя помощь.

— Какая? — поинтересовалась та.

— Не могла бы ты помочь Ребекке подобрать вещи, которые ей понадобятся для жизни на ранчо?

— Ты хочешь, чтобы мы занялись покупками? — удивилась Кэролайн.

Она полагала, что Сет будет вести себя так же, как большинство ее знакомых мужчин. Ей казалось, что он поспешит домой после свадьбы.

— Да. — Он улыбнулся новобрачной. — Наверное, мы не скоро опять окажемся в городе, так что идите и покупайте все, что нужно.

Его предложение застало Дестини врасплох. — Сет, я могу обойтись тем, что у меня есть. Нет никакой необходимости тратить твои деньги на меня… Он перебил ее, не дав закончить:

— Я так не думаю. Мы женаты. Это теперь наши общие деньги.

После смерти ее матери Реймонд наложил лапу на финансы семьи Стерлинг и почти ничего не давал Дестини на расходы.

— Спасибо.

— Пошли, босс, — усмехнулся Стив. — Думаю, теперь, когда женщины получили карт-бланш на покупки, у нас будет достаточно времени, чтобы заглянуть в салун и отметить вашу свадьбу.

Лейн обратился к хозяину:

— Запишите все, что они выберут, на мой счет. — Затем с улыбкой взглянул на Ребекку: — Мы скоро вернемся.

С этими словами они со Стивом покинули магазин. Оба хорошо знали, что лучше не вертеться у женщин под ногами, когда они занимаются покупками.

На Гертруду щедрость Сета произвела еще большее впечатление, чем на новобрачную.

— Определенно вам достался достойный человек, — сказала она Дестини.

Та помедлила, глядя в окно вслед мужчинам, которые пересекли дорогу, направляясь в салун.

— Все больше в этом убеждаюсь.

— Ну что, приступим? — нетерпеливо произнесла Кэролайн.

— Пожалуй, — кивнула Дестини.

Лейн и Стив вошли в бар, более чем готовые к тому, чтобы пропустить стаканчик. День еще не перевалил за полдень, и в салуне, к счастью, было немного народу. Они подошли к бару и заказали себе виски.

Две девицы, работавшие в салуне, видели, как они вошли, но даже не стали приближаться к ним. Все знали, что Стив верен своей жене, а, по словам старины Мика, новый владелец «Серкл-Ди» собирался жениться на «почтовой невесте», которая только вчера прибыла в город.

— За твою свадьбу, — сказал Стив, подняв стаканчик виски.

— Спасибо.

Они сделали несколько внушительных глотков.

— Мы могли бы сесть за столик и немного расслабиться, — предложил Стив.

Зная свою жену, он догадывался, что ожидание в салуне может затянуться.

Прошел почти час, прежде чем женщины закончили с покупками.

Дома, когда Дестини была еще девочкой, она не слишком стремилась научиться шить, но ее мать настояла, чтобы она брала уроки. Теперь, когда ей предстояло жить на ранчо, эти навыки оказались очень кстати. С помощью Кэролайн она выбрала ткань, из которой могла бы сшить себе практичную повседневную одежду.

— Еще тебе понадобится обувь, — посоветовала Кэролайн, по опыту зная, что туфли, которые Ребекка носила в городе, вряд ли подойдут для жизни на ранчо.

Они как раз нашли подходящую пару, когда появилась Гертруда.

— Здесь есть одна вещь, которая вам пригодится…

Взяв Дестини за руку, она потянула ее в отдел, где продавалась готовая одежда.

Дестини надеялась, что Гертруда нашла для нее юбку с разрезом для верховой езды, но ее ожидал сюрприз.

— Вот… для свадебной ночи… — Гертруда взяла аккуратно сложенную ночную рубашку, которую она нашла среди других предметов одежды. — То, что нужно, не правда ли?

— О, какая прелесть! — отозвалась Дестини, удивленная, что такая изящная вещь продается в этом магазине.

— Отлично. Я рада, что вам нравится. Это мой свадебный подарок, — сказала Гертруда.

Дестини обняла ее, тронутая такой заботой. Кэролайн одобрительно улыбнулась:

— Сдается мне, что это скорее подарок для Сета.

Они рассмеялись.

— Сегодня ночью он будет вне себя от счастья, — заверила Гертруда.

Смущенная шутливым замечанием, Дестини слегка покраснела, следуя за Гертрудой, которая направилась к кассе, чтобы заплатить за ночную рубашку. У нее никогда не было ничего подобного, и она не знала, что подумает хозяин магазина, когда увидит, что Гертруда купила. Впрочем, ее опасения быстро развеялись, когда она обнаружила, что хозяина заменила его жена. Женщина не моргнула и глазом при виде очаровательной ночной рубашки, и вскоре Дестини, Гертруда и Кэролайн вышли из магазина, нагруженные пакетами.

— Я зайду за Сетом и Стивом, — предложила Кэролайн, когда они погрузили свои покупки в повозку. — Подождите здесь.

Оставшись вдвоем с Ребеккой, Гертруда обняла молодую женщину.

— Я действительно буду скучать по вас. Не все девушки, которых я сопровождаю, так милы, как вы.

— Я тоже буду вспоминать о вас, Гертруда. Я успела привязаться к вам. Вы уверены, что хотите вернуться назад? А то могли бы остаться здесь.

— Нет, мой дом в Сент-Луисе. Я нужна там, но я хочу, чтобы вы были счастливы.

— Постараюсь, и спасибо за все…

В глазах Гертруды мелькнули лукавые искорки.

— Надеюсь, вы получите удовольствие от моего свадебного подарка.

Кэролайн не тратила времени даром, вызывая Стива и Сета из салуна, и вскоре вернулась вместе с двумя мужчинами.

Всей компанией они проводили Гертруду до гостиницы и, пожелав ей счастливого пути назад, в Сент-Луис, распрощались. Дестини прослезилась. За время, которое они провели вместе, она в полной мере оценила мудрость и проницательность этой женщины.

Расставшись с Гертрудой, они направились к коляске.

— Готова ехать домой? — спросил Лейн, обращаясь к Ребекке.

— Да, мой муж.

Стив окинул взглядом пакеты, громоздящиеся в коляске, и хмыкнул:

— Хорошо, что мы не пригнали фургон. Они бы накупили еще больше.

Кэролайн рассмеялась:

— Знай я, что Сет позволит нам заняться покупками, мы бы именно так и поступили.

Лейн поставил ногу на подножку, собираясь сесть рядом со Стивом на сиденье кучера, но Кэролайн остановила его:

— О нет. Ты молодожен. И должен ехать рядом с супругой. А я сяду рядом со Стивом.

Лейн не стал спорить. Заняв место рядом с Ребеккой, он обнял ее за плечи, и коляска тронулась в обратный путь, на ранчо.

Кэролайн по секрету договорилась с работниками, чтобы к их возвращению был готов обед, так чтобы обитатели ранчо могли вместе отпраздновать торжественное событие. Подъехав в дому, они увидели столы, накрытые на свежем воздухе. При виде коляски работники вышли им навстречу, чтобы поздравить новобрачных.

Кэролайн помогла повару, который готовил для работников, подать простую, но вкусную и сытную еду. Все ели с аппетитом. За разговорами время пролетело быстро. Ребекка с удовольствием слушала байки мужчин про жизнь на ранчо. Она не сомневаясь, что когда-нибудь у нее тоже появятся свои истории о здешней жизни.

Когда все основательно насытились, кто-то принес гитару и начал тихо наигрывать. Солнце клонилось к закату, и всем стало ясно, что пора завершать праздничную трапезу и оставить новобрачных одних.

— Ну, босс, хватит рассиживаться, — сказал Джек. — Давайте посмотрим, как вы перенесете свою молодую жену через порог!

Лейн поднялся. Он давно искал повода обнять Ребекку и теперь охотно им воспользовался.

— Пожалуй, вы правы.

Взяв Ребекку за руку, он помог ей выбраться из-за стола и, прежде чем она успела сказать хоть слово, подхватил ее на руки.

Весь день Дестини сознавала, что этот момент наступит, но при мысли, что скоро ее брачная ночь, ее сердце гулко забилось. Она обвила руками шею мужа, который направился к дому.

Лейн поднялся на крыльцо и открыл плечом дверь. Затем внес Ребекку внутрь и осторожно поставил на ноги, прежде чем закрыть за ними дверь.

— Есть одна вещь, которую мне хотелось сделать все это время… — сказал он, коснувшись ее щеки.

— Какая же?

Лейн не стал тратить время на объяснения. Он заключил ее в объятия и поцеловал.

Глава 13

Объятие началось вполне невинно, но Лейну не по надобилось дополнительное поощрение, чтобы проявить страстное чувство и крепко прижать Ребекку к себе.

Хотя Дестини уже приходилось целоваться, ничто из прежнего опыта не подготовило ее к возбуждению, вызванному поцелуем Сета. Находиться в его объятиях было истинным восторгом. Она чувствовала себя любимой и защищенной.

— Ты невероятно соблазнительная женщина, — сказал Лейн, оторвавшись от ее губ.

Дестини ощутила разочарование.

— Почему ты остановился?

Лейн улыбнулся ее наивности.

— Потому что, моя дорогая жена, если бы я не остановился сейчас, то не остановился бы вообще.

Дестини обвила его шею руками и притянула его к себе.

— Ну и хорошо, — шепнула она, прежде чем поцеловать его.

Лейн застонал, не в силах устоять перед соблазном. Забыв о своих благих намерениях, он подхватил Ребекку на руки и устремился вверх по лестнице. Проследовав в спальню, он опустил ее на постель и лег рядом, приникнув к ее губам в жарком поцелуе.

Дестини впервые лежала в постели с мужчиной, но это была мимолетная мысль, вытесненная вспышкой ощущений, когда Сет начал медленно ласкать ее. Она наслаждалась близостью его крепкого теплого тела и желала лишь одного: узнать больше.

— О, Сет, — выдохнула она, трепеща от его дерзких прикосновений.

— Расслабься, любимая, — промолвил он, прокладывая дорожку из обжигающих поцелуев по ее шее.

Глубоко внутри Дестини что-то встрепенулось, и она обнаружила, что выгибается ему навстречу. Она хотела большего, но в своей невинности не представляла, чего именно.

Лейн, однако, знал все это за нее. Он привстал с постели — ровно настолько, чтобы снять рубашку. Ему хотелось, чтобы на ней было как можно меньше одежды.

Дестини прошлась взглядом по его мускулистой груди. Она жаждала коснуться его этим утром, когда застала в ванной, и теперь могла сделать это беспрепятственно. Подняв руки, она снова притянула его на постель, скользя ладонями по широким плечам.

Лейн жадно поцеловал ее, воодушевленный ее пылким откликом. Он так хотел обладать ею! Ее платье имело застежку спереди, и он принялся за пуговицы, стремясь избавиться от всего, что их разделяло. Когда он расстегнул ре платье до талии и спустил его с ее плеч, Дестини застеснялась, но он снова поцеловал ее, заставив забыть обо всем.

С величайшей деликатностью Лейн спустил бретельки ее сорочки, обнажив ее грудь. От прикосновения его губ к ее обнаженной плоти Дестини вздрогнула, охваченная жаром и возбуждением. Они быстро избавились от остатков одежды и соединились друг с другом в первый раз.

Лейн сразу понял, что она подарила ему свою девственность. Поначалу он двигался медленно, стараясь доставить ей наслаждение, но она пылала в его объятиях, и вскоре он полностью отдался страсти. Дестини льнула к нему, упиваясь его прикосновениями, разделяя его экстаз. Они одновременно воспарили и рухнули вниз, сжимая друг друга в объятиях, потрясенные тем, что только что испытали.

Спустя некоторое время Лейн приподнялся на локте и нежно поцеловал ее.

— Ты очень красивая.

Дестини ответила ему чувственной улыбкой и проворковала, коснувшись его груди:

— Ты тоже…

До этой ночи она мало что знала о занятиях любовью и теперь была в восторге, что ей удалось избежать кошмара объятий Брайса и оказаться в ласковых объятиях Сета. С ним она обрела подлинный покой и любовь. Когда она сбежала из дому, воспользовавшись шансом стать «почтовой невестой», то и мечтать не могла, что ей настолько повезет, что она выйдет замуж за такого мужчину.

Дивясь, она прошлась ладонью по его твердой груди. Ее дерзкая ласка разожгла его желание, и Лейн снова прильнул к ней, увлекая к вершинам наслаждения.

Позже ночью, лежа в его объятиях, Дестини вспомнила о подарке Гертруды и улыбнулась в темноте. Она сбережет шелковую ночную рубашку для другой ночи. Сегодня она ей не понадобится.

Реймонд сидел за своим письменным столом в кабинете и методично напивался. Его бесило, что он не в состоянии найти Дестини. Прошло уже две недели — две недели бесконечных поисков, закончившихся ничем, и с каждым днем Брайс проявлял все большую настойчивость, требуя либо вернуть деньги, которые Реймонд задолжал ему, либо доставить к нему Дестини. Он знал, что Брайс тоже ищет беглянку, и поражался, что, несмотря на усилия, которые они оба прилагали, им так и не удалось обнаружить никаких сведений, касавшихся ее местопребывания. И как будто этого мало, этим утром ему нанес неожиданный визит Маршалл Уэстлейк, адвокат, который составил первое завещание его покойной жены. До него дошли слухи; что Дестини таинственно исчезла, и он явился, чтобы выяснить, так ли это. Реймонд заверил его, что нет причин для беспокойства. Он также объяснил ему, что Аннабелла составила новое завещание и его услуги больше не понадобятся. Но похоже, Уэстлейк ему не поверил. Он заявил, что намерен завтра же ознакомиться с содержанием нового завещания.

Охваченный тревожными мыслями, Реймонд проглотил остатки виски. Его блуждающий взгляд остановился на портрете Дестини с матерью, висевшем, на стене.

Они казались такими красивыми, счастливыми… и богатыми.

Вид Дестини лишил Реймонда остатков самообладания.

— Ах ты, сучка! — взревел он. — Где ты? Куда делась?

Не в состоянии больше сдерживаться, он запустил хрустальным бокалом в портрет, наблюдая с гримасой пьяного отвращения, как бокал врезался в картину и разбился вдребезги.

Затем поднялся с кресла, отшвырнув его резким движением, пересек комнату и остановился у окна, глядя на улицу. Через пару дней Брайс снова явится сюда, и ему придется ответить на некоторые вопросы. А если он не сможет…

Реймонд не хотел даже думать о том, что случится, если он не сумеет отдать деньги, которые задолжал безжалостному бизнесмену.

Он снова начал ругаться, сыпля проклятиями. Его план был так хорошо продуман, во всяком случае, так ему казалось. Он знал, что несколько лет назад Аннабелла составила завещание, оставив все свои деньги Дестини. В те последние месяцы Реймонд неоднократно просил ее изменить завещание. Он даже зашел так далеко, что нанял другого адвоката и подготовил новое завещание, дающее ему контроль над деньгами жены, пообещав позаботиться о благополучии Дестини, но Аннабелла отказалась подписать его. Она сказана, что это деньги Стерлингов и они должны остаться в семье. Реймонд не стал настаивать. Он и так пользовался их деньгами и не хотел поднимать скандал вокруг наследства.

Но все вмиг изменилось. Аннабелла внезапно заболела, и, напуганный перспективой лишиться дохода и привычного комфорта, Реймонд взял дело в свои руки. Он подделал подпись жены под новым завещанием, что делало его единственным наследником и позволяло и дальше вести роскошный образ жизни.

Но теперь объявился адвокат, явно настроенный против него, и Реймонд боятся, что его планы могут пойти прахом…

Он отказывался винить себя в нынешнем состоянии его финансов. Конечно, он слишком многое поставил на карту. И конечно, вряд ли стоило ввязываться в игры с таким влиятельным и опасным человеком, как Паркер. Реймонд злился на Брайса. Ведь они договорились, что тот получит Дестини в погашение долга. Не его вина, что Брайс все испортил, вынудив девчонку сбежать.

Погруженный в мрачную задумчивость, Реймонд отвернулся от окна. Поскольку Брайс по-прежнему настаивал на возврате долга, Реймонд регулярно выплачивал ему небольшие суммы. Если бы он попытался выплатить сразу все, что задолжал Паркеру, это привлекло бы внимание к его финансовым делам, а там недалеко и до полного краха.

Его тягостные мысли прервал стук в дверь.

— В чем дело? — сердито осведомился он.

— Сэр, я слышала, как что-то разбилось, и подумала, может, мне следует убрать осколки?

Реймонд помедлил, размышляя. За время, прошедшее после исчезновения Дестини, он бессчетное число раз расспрашивал Сильвию, но она всегда говорила, что ничего не знает о местопребывании его падчерицы.

— Войди, Сильвия, — велел он.

Горничная открыла дверь и, увидев на полу осколки бокала, поняла, что у ее хозяина очередной приступ пьяной ярости.

— О, я сейчас принесу тряпку.

— Постой, — сказал он. — Я хотел спросить тебя…

— Да, сэр? — осторожно поинтересовалась она.

— Прошло две недели, как я ничего не слышал о Дестини. Я ужасно беспокоюсь о ее благополучии. Ты не слышала, случайно, что-нибудь, что могло бы помочь мне найти ее или по крайней мере убедиться, что она жива и здорова?

Сильвия подняла на него глаза, тщательно следя за своим выражением лица.

— Нет, сэр. Я не слышала о ней с того дня, как она исчезла. Не представляю, где она может быть. Я тоже тревожусь о ней. Я пыталась навести справки, но никто не видел ее в городе. Поначалу я думала, что это романтический побег, но у нее не было серьезных поклонников. Боюсь, это плохой знак, что от нее нет известий. Она словно испарилась в воздухе.

— Понятно. Я так боюсь, что она ненароком пострадала… — Он постарался изобразить обеспокоенного отчима. — Хотя, случись что-нибудь, мы бы наверняка узнали.

Сильвия напряглась, сдерживая порыв влепить ему пощечину за такую бессовестную ложь. Она презирала этого типа всеми фибрами своей души. Не раз после побега Дестини она подумывала о том, чтобы уйти с работы, но опасалась, что, если она попытается уволиться, Реймонд сообразит, что она приложила руку к исчезновению Дестини, и ей придется несладко.

— Да, сэр. Позвольте мне принести тряпку и протереть пол, — сказала Сильвия и поспешила прочь. Ей не хотелось даже стоять поблизости от этого мужчины.

Раздосадованный, Реймонд снова повернулся к окну, уставившись в ночную темноту и гадая, где может находиться Дестини в данный момент. Его по-прежнему душил гнев. Если бы падчерица оказалась рядом, он избил бы ее до полусмерти за то, что она доставила ему столько хлопот. Яростно шагнув к бару, он налил себе еще один стакан виски.

Вернулась Сильвия, чтобы убрать осколки и протереть пол, и сообщила ему, что уходит домой.

Реймонд проводил ее угрюмым взглядом, буркнув в ответ что-то нечленораздельное.

И продолжил пить.

Спустя примерно час пьяный Реймонд решил найти горничную и снова расспросить ее об исчезновении Дестини. Нетвердо ступая, он вышел из дома и направился по дорожке, которая вела к служебному коттеджу. Добравшись до передней двери, он постучал в дверь кулаком, полагая, что, поскольку внутри темно, горничная легла спать.

Сильвия уже была в постели, когда услышала громкий стук в дверь, и у нее возникло неприятное чувство, что она знает, кто это может быть. Она понимала, что ей не удастся просто не обращать внимания на стук в надежде, что Реймонд уйдет. Это было не в его духе. Не желая будить дочь, она встала, набросила халат и потихоньку притворила дверь в комнату Мэри, надеясь, что девочка не проснется от шума.

— Иду, — негромко откликнулась она.

Она зажгла лампу, стоявшую на кухонном столе, и выглянула в окно. Она не ошиблась. Как она и подозревала, на крыльце стоял ее пьяный хозяин.

Сильвия помедлила, не зная, что думать. Зачем Реймонд явился к ней? Может, он что-нибудь узнал о Дестини? Это была единственная причина для его появления у нее на пороге посреди ночи, которую она могла вообразить.

— Что случилось? Какие-нибудь новости о Дестини? — спросила она, открыв дверь.

— Я хотел поговорить с вами, — отозвался он заплетающимся языком и, шагнув мимо нее, без приглашения ввалился в ее скромное жилище.

— Мистер Ховард… Вам не следует находиться здесь. Сейчас слишком поздно. Уверена, мы могли бы обсудить все, что вас интересует, завтра утром, — сказала она, пытаясь убедить его уйти.

Но тщетно.

— Не говори мне, что я должен делать! — огрызнулся он. — Ты работаешь на меня и должна исполнять все, что я велю!

Сильвия поняла, что дело плохо. Было очевидно, что после ее ухода настроение Реймонда только ухудшилось.

— Что вам нужно? — решительно спросила она, надеясь, что если она ответит на его вопросы, он уберется из ее дома.

Реймонд угрожающе шагнул к ней.

— Ты еще спрашиваешь. Мне нужно, чтобы ты рассказала все, что тебе известно. Все, понятно?

— Я не понимаю, о чем вы говорите, — попробовала протестовать Сильвия.

Он навис над ней:

— Хватит водить меня за нос! Поскольку ее мать умерла, ты единственная, к кому Дестини могла обратиться за помощью в ту ночь, когда исчезла. Я долго терпел твои лживые отговорки, но ты наверняка знаешь больше, чем рассказала. Мне нужна правда, сейчас же!

Хотя его поведение пугало Сильвию, она постаралась сохранить самообладание.

— Я не знаю, где Дестини. Я уже говорила вам об этом. А теперь я хочу, чтобы вы ушли и протрезвели…

Реймонд решил, что с него достаточно. Не в его правилах было позволять слугам перечить ему. Не задумываясь о своих действиях, он ударил ее по щеке, заставив отшатнуться назад.

— Где Дестини? — рявкнул он, занеся руку для следующего удара.

На этот раз он рассек ей губу.:

— Убирайтесь! — вскрикнула Сильвия, стараясь держаться от него подальше.

Но Реймонд был слишком пьян, чтобы беспокоиться о последствиях. Он снова двинулся к ней.

— Рассказывай все, что знаешь!

— Я ничего не знаю! Оставьте меня в покое!

Она съежилась, закрываясь руками.

— Я не уйду, пока не узнаю, где Дестини!

— Но я не имею понятия, где она! — возразила Сильвия.

Ее ответ только разъярил его, и он ударил ее так сильно, что сбил с ног.

Шум борьбы разбудил Мэри, и она выскочила из спальни, бросившись на помощь к матери.

— Что вы делаете? — вскрикнула она в ужасе, видя, как избивают ее мать.

Реймонд повернулся к девочке, мгновенно сообразив, что ему представилась отличная возможность заставить горничную заговорить.

— Так-так, Сильвия, — вкрадчиво произнес он. — Если ты не расскажешь мне правду, возможно, твоя дочь расскажет.

— Оставьте ее в покое! Мэри, уходи отсюда! Скорее!

Хоть и пьяный, Реймонд двигался достаточно проворно, чтобы загородить девочке путь к двери.

— О нет, моя дорогая. Ты никуда не уйдешь, и твоя мать тоже — пока не расскажешь мне все, что знаешь, об исчезновении Дестини.

— Мы ничего не знаем! — настойчиво произнесла Сильвия.

Он шагнул к ней, готовый воспользоваться кулаками, и угроза насилия заставила девочку крикнуть:

— Расскажи ему, мама! Расскажи ему все!

Губы Реймонд искривились в злобной усмешке.

— Значит, я был прав. Ты знаешь, где она.

— Нет, я…

Он не дал ей закончить, наградив очередной пощечиной, заставившей ее голову мотнуться в сторону. Мэри вскрикнула и залилась слезами. Она попыталась помочь матери, но Реймонд схватил ее, удерживая на месте.

— Неужели мне придется избить и твою дочурку, чтобы вытянуть из тебя правду?

Эта угроза сломала волю Сильвии.

Она могла вытерпеть насилие по отношение к себе, но мысль о его грязных лапах, касающихся Мэри, сокрушила ее.

— Хорошо… хорошо. Отпустите мою дочь!

Реймонд швырнул девочку на пол и угрожающе навис над горничной.

— Давай рассказывай! И только попробуй что-нибудь утаить. Где Дестини?

— Ей пришлось уехать. Этот Брайс… Он пытался изнасиловать ее…

— Куда она уехала? — требовательно спросил Реймонд в восторге, что ему удалось наконец напасть на след своей сбежавшей падчерицы.

Разрыдавшись, Сильвия подошла к своей дочери и обняла ее.

— Она бежала… Дестини уехала в Техас…

Глава 14

Дестини проснулась в предрассветной тишине. В ее сознании еще крутились обрывки ночного кошмара, преследовавшего ее во сне, и она постаралась вернуться к реальности. Посмотрев на мужчину, который мирно спал рядом с ней, она улыбнулась, чувствуя, как прошлое отступает.

Он здесь, рядом с ней.

Она в безопасности.

Она тихо лежала, изучая его мужественные черты. Расслабившись во сне, он казался еще более красивым, и Дестини поняла, что ей снова хочется ощутить блаженство его сильных объятий. Не в силах устоять перед соблазном, она придвинулась ближе и коснулась губами его плеча. Подняв глаза, она обнаружила, что он исподтишка наблюдает за ней.

Ни один из них не произнес ни слова.

В этом не было необходимости. Лейн обнял ее и притянул к себе.

Чуть позже, когда они тихо лежали рядом, переплетясь руками и ногами, Лейн улыбнулся:

— Боюсь, сегодня днем я буду чувствовать себя чертовски усталым.

— Почему? — спросила она, изобразив наивность, хотя прекрасно знала, что они почти не спали этой ночью.

— Потому что у меня красивая жена, которая не дает мне отдыха.

Издав смешок, Дестини приподнялась и устроилась у него та груди, глядя ему в лицо.

— Пожалуй, тебе придется зайти домой и вздремнуть перед обедом…

— Звучит заманчиво, — улыбнулся Лейн, притянув ее к себе для поцелуя. — Определенно мне потребуется отдых…

— Отлично, я тоже не прочь вздремнуть, — промолвила она, упиваясь его близостью.

Все мысли об ужасах последних дней исчезали, когда она находилась в его объятиях.

Реймонд страдал от похмелья, вероятно, худшего в его жизни. Но головная боль, терзавшая его, пока он одевался и брился на следующее утро, казалась ерундой. Единственное, что имело значение, — это тот факт, что он наконец-то узнал, что случилось с Дестини. Его все еще бесило, что горничная скрывала от него правду все это, время, и он ни на секунду не пожалел, что избил ее прошлой ночью. Он сделал бы это раньше, если бы знал, что получит сведения, в которых нуждался. На прощание он пригрозил разделаться с ее дочерью, если Сильвия попытается связаться с Дестини и предупредить ее о том, что он направляется по ее следу. Он не сомневался, что угроза ребенку заставит Сильвию молчать. Женщина усвоила урок.

Мрачно улыбнувшись, Реймонд начал паковать свои вещи. Он собирался нанести визит Брайсу, а затем отправиться вслед за Дестини. А когда она окажется в его руках, он заставит ее заплатить за то, что она сделала…

Какого черта ей нужно? Она могла выйти замуж за одного из богатейших людей в городе, а вместо этого сбежала в Техас…

Да. Она заплатит.

Проснувшись, Дестини с удивлением обнаружила, что уже утро и Сета нет в постели. Простыни там, где он лежал, были прохладными, и она поняла, что он давно ушел. Она спала так крепко, что даже не услышала, как он встал. И неудивительно.

При мысли о страстной ночи, которую она провела в его объятиях, Дестини улыбнулась. Хотя ее свадьба не имела ничего общего с тем, о чем она всегда мечтала, ее брачная ночь оказалась чудеснее любой из ее фантазий. До прошлой ночи Дестини была по-настоящему невинна во всем, что касалось интимной близости между мужчиной и женщиной, но Сет показал, насколько прекрасной может быть любовь, и она знала, что будет вечно лелеять эти воспоминания. Она была благодарна судьбе за то, что именно Сет взял ее самый ценный дар, и в очередной раз порадовалась, что ей удалось бежать от Брайса той роковой ночью.

Встав с постели, Дестини быстро сменила простыни и помылась. Поскольку Сет отправился на работу на следующий день после их свадьбы, она решила быть примерной женой и тоже заняться исполнением своих обязанностей. Кэролайн обещала научить ее всему, что ей требовалось знать о женских обязанностях на ранчо. Дестини была готова учиться, догадываясь, что стряпня находится на первом месте.

Когда накануне днем они вернулись из города, Дестини отнесла все покупки наверх. Порывшись в них, она отыскала юбку с разрезом для верховой езды, блузку и сапоги, которые она купила в магазине. Сегодня начиналась ее новая жизнь как Ребекки Роулинз, жены владельца ранчо, и она была полна решимости во всем помогать мужу. Одевшись, Дестини подошла к небольшому зеркалу, висевшему над умывальником, чтобы посмотреть на себя.

Она не могла не улыбнуться, глядя на свое отражение. В нем было мало сходства с бывшей красавицей, Дестини Стерлинг. Она выглядела как сельская девушка, и ей это даже нравилось. Оставалось только надеяться, что Сету тоже.

Приятно взволнованная, она спустилась вниз, чтобы найти своего мужа и позаботиться о завтраке.

Лейн работал на конюшне, когда его окликнул снаружи один из работников. Он оставил свое занятие и вышел посмотреть, что тому понадобилось.

— Эй, босс! Похоже, вас ищет ваша женушка, — сказал парень, кивнув в сторону дома.

Взглянув в указанном направлении, Лейн забыл обо всем, глядя на Ребекку, шагавшую к нему. Каждое пенни, потраченное на ее одежду, стоило того. Розовая блузка удачно оттеняла ее нежное лицо, свободная юбка с разрезом и сапоги для верховой езды подчеркивали длину ее стройных ног. Лейн почувствовал, что не может отвести от нее глаз. Он двинулся ей навстречу, охваченный внезапным желанием вернуться в дом и остаться с ней наедине.

— Доброе утро. Хорошо выспалась? — спросил он, одарив ее ласковой улыбкой.

— Еще бы. Я даже не слышала, как ты ушел, — отозвалась Дестини.

Ей пришлось сделать над собой усилие, чтобы сдержать порыв обнять его и никогда не выпускать из объятий. Это было бы не совсем тактично, учитывая, что они стояли на виду у работников, занятых усердным трудом.

— Я собираюсь приготовить завтрак. Ты не прочь перекусить?

— Не откажусь, — Лейн обнаружил, что изголодался не только по хлебу насущному.

— Дай мне пять минут, и я что-нибудь приготовлю.

Дестини направилась к Кэролайн, чтобы позаимствовать яйца для яичницы, а Лейн вернулся к работе.

Он понимал, что не должен позволять себе так увлекаться Ребеккой. Но сколько бы Лейн ни напоминал себе об истинной причине своего пребывания в «Серкл-Ди», он знал, что их свадьба и брачная ночь все изменили.

Устремив взгляд вдаль, он задался вопросом: кого из рейнджеров пришлют ему на подмогу? И когда объявится Дэн Купер со своей бандой? К счастью, пока все казалось мирным. Лейн усмехнулся. Его женушка права: ему понадобится очень сытный завтрак.

Было еще рано, когда Реймонд добрался до дома Брайса, и его проводили в кабинет хозяина. Тот сидел за письменным столом и окинул гостя ненавидящим взглядом. Повязки с его лица сняли, и Реймонд сразу заметил глубокий шрам на лице Брайса. Зная, что этот красавчик всегда гордился своей внешностью, Реймонд не сомневался, что тот в ярости от того, что его лицо изуродовано.

— Зачем пожаловали? — осведомился Брайс. — Принесли деньги?

— Нет… Я принес кое-что получше, — быстро отозвался он.

— И что же это?

— Сведения о Дестини. Я знаю, где она.

— Если знаете, почему не привели ее ко мне? — взорвался Брайс.

— Это не так просто.

Брайс свирепо уставился на него:

— Почему это?

— Потому что она сбежала в Техас, — объяснил Реймонд.

— В Техас? — удивленно повторил Брайс.

Он думал, что девчонка прячется где-нибудь в Сент-Луисе. У него и в мыслях не было, что ее понесет так далеко.

— Что она там делает?

— Судя по тому, что я узнал вчера вечером, она отправилась туда как «почтовая невеста».

— Вот как?

Известие, что Дестини предпочла отправиться в такую даль, чтобы выйти замуж за незнакомца, вместо того чтобы предпочесть его, красавца и богача, крайне унизило Брайса и привело его в еще большую ярость.

— Именно. Горничная наконец рассказала мне, что случилось. Она заняла место другой девушки и отправилась в городишко, именуемый Блафф-Спрингс, чтобы выйти замуж за мужчину по фамилии Роулинз.

— Когда она уехала?

— На следующий день после исчезновения.

Брайс задумался, пытаясь сообразить, могла ли Дестини уже добраться до места.

— Нужно собираться за ней, и как можно скорее.

— Вот почему я сразу явился к вам этим утром. Я уже упаковал вещи и готов отправиться в путь. Правда, не знал, захотите ли вы ехать со мной…

Брайс поднялся и громко позвал слугу. Затем посмотрел на своего собеседника:

— Я буду готов к отъезду через час. Нам надо добраться до этого городишки раньше, чем она выйдет замуж.

— Понятно.

— А горничная не попытается предупредить ее, что мы на пути в Техас?

— Нет. Я позаботился об этом.

Они обменялась взглядами, полными ненависти и желания отомстить. Спустя полчаса мужчины вышли из дома Брайса, намеренные воспользоваться самым быстрым способом передвижения, чтобы добраться до Блафф-Спрингс.

Лейн наслаждался каждым кусочком яичницы, которую Ребекка приготовила для него.

— Ты отличная кухарка, — похвалил ее он, покончив с завтраком.

— Спасибо, — отозвалась она, довольная тем, что угодила ему. — Если я научусь готовить, как Кэролайн, думаю, мы сможем неплохо питаться.

— Наверняка. А теперь, раз уж ты надела юбку для верховой езды, почему бы тебе не пойти в конюшню и не начать учиться сидеть в седле по-мужски? Это не слишком сложно, поскольку ты уже умеешь ездить верхом в дамском седле.

— Неплохая мысль. Ранчо такое большое, что мне хотелось бы совершать верховые прогулки, чтобы осмотреть все его уголки.

— Так и будет.

— Как насчет отдыха? Мы приляжем до или после урока верховой езды?

Дестини одарила его кокетливой улыбкой, сожалея, что не может увлечь его в спальню.

— Дорогая, я бы с удовольствием поднялся наверх сию же минуту и провел там с тобой весь день, но мне надо заниматься ранчо. — Нелегко было устоять перед соблазном, который являла собой Ребекка, но он сумел справиться с собой. — Я подожду в конюшне, пока ты соберешься.

Лейн поднялся и вышел. Ему хотелось поцеловать Ребекку, но он знал, что если дотронется до нее, то нескоро вернется к работе, а у него было полно дел, намеченных на этот день.

Грант Спенсер, техасский рейнджер, не спешил, направляясь этим утром в «Серкл-Ди». Добравшись накануне до Блафф-Сприигс, он не стал афишировать свое присутствие и провел остаток дня, присматриваясь к месту. Он не услышал ни одного упоминания о Лейне, зато все говорили о новом владельце «Серкл-Ди» по имени Сет Роулинз, который только что женился на «почтовой невесте».

Грант не представлял, где может находиться Лейн, но не сомневался, что скоро узнает. Тот мог наняться на ранчо или скрываться где-то поблизости в ожидании, пока объявятся Купер и его сообщники. Так или иначе, он встретится с Лейном, и очень скоро.

Он ехал на ранчо, зорко поглядывая по сторонам и надеясь, что когда доберется до места, новому хозяину понадобится еще одна пара рук. Если Сет Роулинз не даст ему работу, ему придется залечь на дно, пока не придет время схватиться с бандитами.

Джек первым заметил всадника и вышел ему навстречу.

— Добрый день, — приветствовал он незнакомца. Он впервые видел этого мужчину и гадал, что тому нужно. — Что привело вас в «Серкл-Ди»?

— Могу я повидать вашего хозяина?

— Конечно. Сейчас позову.

Джек заглянул в конюшню и окликнул Сета.

Услышав, что ковбой назвал своего босса Сетом, Грант понял, что дальнейшие события станут настоящим испытанием для его актерских способностей. Он никогда не встречался с Сетом Роулинзом, но знал, что тот имеет репутацию убийцы. Ожидая, пока Роулинз выйдет из конюшни, он снова задался вопросом, где же Лейн.

И тут из конюшни вышли двое мужчин.

— Тут один парень хочет видеть вас, Сет, — сказал Джек, обращаясь к одному из них.

Лейн поднял глаза и увидел Гранта. Он был рад появлению еще одного рейнджера, но понимал, что нужно срочно перехватить инициативу, пока тот не выдал его случайной репликой:

— Грант! Рад видеть тебя! Ты получил мою телеграмму?

— Да. Вот интересуюсь, не нужны ли вам работники? — улыбнулся гость, несколько расслабившись.

Он не знал, как Лейну это удалось, но, похоже, тот теперь именовался Сетом Роулинзом.

— В «Серкл-Ди» всегда нужны хорошие работники, правда, Джек?

— Это точно, Сет.

— Грант — мой старый приятель. Мы немало пережили вместе.

— Должно быть, тебе выпала неплохая карта, если ты выиграл такое ранчо в покер, — заметил Грант, спешившись и привязав свою лошадь у коновязи.

— Да, мне повезло. Я рад, что рискнул, и не прогадал. Пойдем, — сказал Лейн. — Покажу тебе ранчо и познакомлю с моим управляющим Стивом.

— Отлично.

Они двинулись по направлению к конюшне.

— Ты давно здесь? — спросил Грант.

— Несколько недель, но дела идут неплохо.

— Я провел ночь в городе и слышал разговоры о свадьбе… — начал Грант, гадая, неужели это правда.

— Значит, ты уже в курсе? — Лейн бросил на него быстрый взгляд. — Каждый мужчина должен когда-нибудь остепениться, и я подумал, что и мне пора, поскольку у меня теперь солидное ранчо.

— Когда я познакомлюсь с твоей молодой женой?

Взглянув в сторону дома, Лейн заметил Ребекку, направлявшуюся к ним.

— Полагаю, очень скоро, — сказал он, указав на нее головой.

Глава 15

— Грант, это моя жена, Ребекка, — сказал Лейн, когда Дестини присоединилась к ним. — Ребекка, это мой друг, Грант Спенсер.

Дестини неуверенно улыбнулась, глядя на высокого широкоплечего брюнета. Что-то в нем ее настораживало, но она не могла понять, в чем причина такого странного чувства.

— Приятно познакомиться, Грант.

— Взаимно, миссис Роулинз.

— Пожалуйста, зовите меня Ребекка.

— Хорошо, Ребекка, — отозвался он. — После того как ваш муж выиграл ранчо в карты, он послал мне телеграмму и порекомендовал приехать сюда. Я решил принять его предложение и заняться делом.

— Добро пожаловать в «Серкл-Ди».

— Я рад, что приехал.

Грант не переставал дивиться ситуации, в которую попал Лейн. Заняв место Сета Роулинза, он, очевидно, вынужден был жениться на невесте, выписанной тем по почте…

Не то чтобы его пришлось бы заставлять жениться на Ребекке, окажись он на месте Лейна. Она была на редкость привлекательна. На секунду Грант задался вопросом: неужели все «почтовые невесты» такие хорошенькие? В таком случае он и сам мог бы подумать о том, чтобы заказать себе жену подобным способом. Тряхнув головой, он заставил свои мысли вернуться к причине, которая привела его в «Серкл-Ди». К Дэну Куперу, грабителю и убийце.

Очевидно, тот еще не объявился, и у них с Лейном есть время, чтобы подготовиться к встрече с бандой, но Грант не мог не задаваться вопросом, что станет с женой Лейна, когда правда выйдет наружу.

В одном можно быть уверенным: скучно не будет.

Лейн повернулся к одному из ковбоев, который работал неподалеку:

— Джек, я только что нанял Гранта. Может, проводишь его в барак и поможешь устроиться?

— Конечно, — отозвался тот.

Грант снял с лошади свою скатку и ушел вместе с Джеком.

— Ты, наверное, рад, что твой друг будет теперь работать здесь, — заметила Дестини. — Вы давно знакомы?

— Мы сотрудничали несколько лет назад, — отозвался Лейн, не погрешив против истины.

В прошлом они с Грантом вместе выслеживали бандитов.

— Ладно, если ты свободен, у меня есть время попрактиковаться в верховой езде, — сказала Дестини, полная решимости научиться пользоваться мужским седлом.

Лейн одарил ее озорной усмешкой:

— Для такого дела я всегда свободен. — При виде румянца, вспыхнувшего у нее на щеках, ею улыбка стала шире. — Пойдем.

Он повел ее в конюшню.

— Что будем делать? — поинтересовалась Дестини, с любопытством оглядываясь по сторонам.

— Учиться седлать лошадь.

Он поднял седло и шагнул к Санни, стоявшей в своем стойле.

— Попробую, — сказала Дестини, взяв тяжелое седло у него из рук. — А что теперь?

Ей не терпелось приступить к обучению.

Лейн показал ей, как надеть седло на спину лошади и закрепить уздечку, а затем вывел Санни из конюшни.

— Ну что, готова прокатиться?

— Разумеется, — ответила Дестини, взволнованная предстоящим испытанием.

Интересно, что бы подумала о ней Гертруда, увидев ее, садящуюся в мужское седло.

Когда она поставила ногу в стремя, Сет подхватил ее за талию, чтобы помочь забраться на лошадь. Дестини не стала возражать, наслаждаясь его прикосновениями.

— Спасибо, — улыбнулась она, оглянувшись через плечо.

— Всегда к вашим услугам, — отозвался он, отступив назад.

— Отлично. Думаю, я справлюсь, — заявила Дестини, сжав каблуками бока лошади и направив ее к выходу из конюшни.

Она сделала несколько кругов по загону, наслаждаясь уверенной посадкой и ощущением свободы, которые давали юбка и сапоги для верховой езды. Определенно это было проще, чем пытаться усидеть в седле боком в длинной амазонке.

Лейн наблюдал за ней, усевшись на верхнюю перекладину изгороди загона.

— Неплохо. Завтра, если у тебя будет настроение, мы можем отправиться на прогулку, и я покажу тебе окрестности. Есть большая разница между тем, как наматывать круги по загону и скакать по открытой местности.

Лейн знал все о неприятностях, с которыми можно столкнуться, объезжая пастбища. На его долю их выпало с лихвой. Всегда существовала опасность столкнуться с гремучей змеей или пумой, и ему хотелось, чтобы Ребекка была готова к любой неожиданности.

Пока Дестини училась ездить верхом, вернулись Грант и Джек и уселись на изгородь рядом с Сетом. Подняв глаза, она увидела, что они наблюдают за ней, и улыбнулась.

— Дайте срок, и я обойду вас всех на скачках!

Мужчины добродушно рассмеялись.

— Можете попробовать, когда у нас будет праздник: Там всегда устраиваются скачки и состязания по перетягиванию каната, — сообщил ей Джек.

— Не думаю, что я справлюсь с канатом, — возразила Дестини.

— Но вы можете принять участие в скачках. А если вы будете выступать на Санни, то победа вам обеспечена, — заявил Джек, знавший, какая это замечательная лошадь.

Когда Дестини закончила упражняться, у нее побаливали мышцы, но она с нетерпением ожидала завтрашнего утра, когда они с Сетом отправятся на прогулку.

— Пожалуй, мне лучше разыскать Кэролайн и заняться обедом. Уже слишком поздно для дневного сна, — сказала она Сету, когда они вышли из конюшни.

— Надо будет лечь пораньше, чтобы хорошенько выспаться. Что скажешь? — поддразнил он ее.

— Мне нравится эта идея… — отозвалась Дестини, понизив голос, и направилась к дому.

Лейн хмыкнул, глядя ей вслед и любуясь ее фигурой с округлыми формами. Когда она вошла внутрь, он двинулся на поиски Гранта, работавшего с Джеком.

— Как насчет того, чтобы осмотреть окрестности? Мы могли бы выехать за ограду и поискать Стива. Он здешний управляющий, ты будешь под его началом.

— Неплохая мысль, — непринужденно отозвался Грант.

Ему не терпелось остаться наедине с Лейном и выяснить, что тот узнал о планах банды Купера и что в конце концов случилось с настоящим Сетом Роулинзом.

Они оседлали лошадей и поскакали в направлении, куда ранее отбыл Стив, чтобы проведать скот, пасшийся на приволье. Убедившись, что они отъехали достаточно далеко от усадьбы, Лейн остановился, чтобы обсудить последние события.

— Ну, Лейн, выкладывай все новости, — сказал Грант. — И пусть они будут хорошими.

Лейн только покачал головой, натянув поводья.

— Никогда бы не подумал, что попаду в такую ситуацию…

— Ты имеешь в виду свою жену? Сдается мне, что это лучшее во всей истории.

— Ребекка прекрасна во всех отношениях.

— В городе болтают, что вы только что поженились…

— Вчера. Через двадцать четыре часа после ее прибытия сюда.

— Ты хоть знал, что она приедет?

— Понятия не имел.

— Должно быть, это явилось для тебя настоящим потрясением.

Грант мог только догадываться, как отреагировал его друг, застигнутый врасплох неожиданным прибытием «почтовой невесты».

— Такого в жизни не испытывал.

Лейн продолжил, рассказав Гранту, как он преследовал банду Купера и как Сет Роулинз отделился от своих сообщников.

— Я поехал следом за бандой, но потерял их следы во время грозы. Поэтому решил вернуться и последовать за Роулинзом, зная, что он направляется именно сюда. Я не был уверен, что смогу догнать его до того, как он доберется до ранчо, но мне это удалось. После перестрелки, окончившейся печально для Сета, я решил отправиться сюда вместо него, поскольку никто в «Серкл-Ди» не встречался с ним раньше. Это дало мне возможность освоиться здесь и ждать появления банды.

— Что ж, неплохой план… Сет. — Грант взглянул на друга. — А что ты собираешься делать с девушкой? Она явно не в курсе того, что происходит.

— Она ничего не подозревает. Но ведь так лучше для ее же безопасности.

— Но когда все кончится и она узнает, что ты не Сет…

Лейн старался не думать об этом моменте.

— Она поймет, почему мне пришлось так поступить. А пока я просто счастлив, что оказался здесь, на ранчо, когда она появилась. Это было непросто, но мне тошно думать, что случилось бы с ней, будь на моем месте Сет.

— Да, ей крупно повезло.

— Будем надеяться, что она придет к такому же выводу…

— Как же иначе… У тебя есть идея относительно того, когда Купер и остальная компания собираются нагрянуть сюда? Роулинз успел что-нибудь сказать, прежде чем испустил дух?

— Нет, ничего. Насколько я знаю, предполагалось, что этот тип явится в «Серкл-Ди» и устроит там теплое местечко, где банда могла бы отлеживаться, скрываясь от закона. Кстати, ты не слышал никаких новостей о Купере и его подручных? Они не принимали участие в других ограблениях?

— Нет. В последнее время вроде притихли.

— Значит, готовятся к очередному налету. Дэн Купер никогда подолгу не сидит без дела.

Грант кивнул, признавая правоту Лейна. Бандит, казалось, наслаждался убийствами и грабежами.

— Нам придется соблюдать предельную осторожность, — сказал Лейн. — Все члены банды знают настоящего Роулинза. Если кто-нибудь из них заглянет на ранчо, чтобы повидать Сета, и обнаружит, что я занял его место, нас ждет большая неприятность.

— Хорошо, что я прибыл вовремя, чтобы помочь тебе. Вдвоем мы справимся. Роулинз мертв, так что в банде осталось только четверо.

Они замолчали и двинулись дальше на поиски Стива, размышляя об опасности, поджидавшей их впереди.

— В котором часу мы отправимся завтра на прогулку? — спросила Дестини у Сета.

Она собиралась подняться наверх, чтобы приготовиться ко сну, и хотела знать, как рано ей придется встать утром.

— Тебе не терпится? — подшутил он.

— Конечно. Мне хотелось бы осмотреть окрестности и получить более полное представление о ранчо. Оно такое большое…

— «Серкл-Ди» занимает многие мили нетронутой земли, но это отличное место для разведения скота. Мы выедем пораньше, пока не слишком жарко. Есть еще одна наука, которую я хотел бы преподать тебе.

— Какая?

— Тебе нужно научиться владеть оружием.

— Зачем? — поразилась Дестини.

— Никогда не знаешь, когда оно может понадобиться, так что лучше быть готовой на всякий случай.

Лейн подумал о Кейти. Если бы в ту роковую ночь у нее был револьвер… Он решительно отогнал воспоминания.

— Похоже, завтрашний день обещает приключения… А ведь впереди еще сегодняшняя ночь, — улыбнулась Дестини. — У меня есть сюрприз для тебя.

— Правда? — Заинтригованный, Лейн ухватился за возможность отвлечься. — Какой?

— Если я скажу, это уже не будет для тебя интересно, — поддразнила его она. — Подожди минутку. Я позову тебя, когда буду готова.

Не в силах удержаться от соблазна, она шагнула к нему и, притянув к себе его голову, быстро поцеловала в губы.

— Что у тебя на уме, дорогая? — проворчал он с притворным недовольством.

— Увидишь… Это свадебный подарок от Гертруды.

— Вот как?

Лейн не представлял, чего ожидать.

Оставив его стоящим внизу, Дестини поспешила наверх по лестнице в их спальню и закрыла за собой дверь. Затем зажгла лампу на прикроватном, столике и, не тратя времени даром, разделась и освежилась.

Облачившись в шелковую ночную рубашку, она помедлила перед зеркалом, висевшим над комодом. В чувственной женщине с блестящими от предвкушения глазами она с трудом узнала себя. Золотистый свет лампы придавал ее чертам загадочность, а розоватый шелк рубашки подчеркивал роскошные изгибы фигуры. Улыбнувшись, она подошла к двери и позвала Сета.

— Можешь подняться, я готова…

Оставив дверь приоткрытой, она подошла к постели и легла, приняв соблазнительную позу.

— Лечу, — отозвался Лейн и быстро поднялся по лестнице, расстегивая на ходу рубашку.

Его желание только усилилось, когда он распахнул дверь и увидел Ребекку. Пораженный ее видом, он замер на пороге, пожирая ее глазами. С распущенными по плечам волосами, облаченная в бледно-розовую шелковую ночную рубашку, подчеркивающую все ее девичьи изгибы, она выглядела совершенно неотразимой.

Дестини, пристально наблюдавшая за ним, удовлетворенно улыбнулась.

— Как тебе подарок Гертруды? — лукаво поинтересовалась она.

— Очень нравится, — ответил он, войдя в комнату и закрыв за собой дверь.

— Правда? — спросила она, когда он подхватил ее на руки.

— Я покажу тебе, насколько он мне нравится, — сказал Лейн слегка охрипшим голосом.

Он быстро избавился от остатков одежды и вытянулся рядом с Ребеккой на постели. Помедлив, чтобы еще раз окинуть ее восхищенным взглядом, он приник к ее губам в долгом страстном поцелуе, а затем проложил дорожку возбуждающих поцелуев по ее шее.

Дестини трепетала, выгибаясь навстречу ему в безмолвном призыве. Когда Лейн отстранился, чтобы помочь ей избавиться от ночной рубашки, она охотно подчинилась. Тепло его сильного тела, прижимавшегося к ее обнаженной плоти, придало ей смелости, и она начала ласкать его, поглаживая упругие мышцы его спины и плеч.

Очарованный этой лаской, Лейн жадно поцеловал ее в губы, прежде чем спуститься ниже, к пышным округлостям ее груди. Это интимное прикосновение воспламенило Дестини. Ей не терпелось снова слиться с ним в единое целое. Охваченная страстью, она прошептала его имя, поощряя к дальнейшим действиям, а когда он сделал ее своей, вскрикнула от восторга.

Позже, когда все закончилось, Лейн еще долго лежал с открытыми глазами, прижимая к себе спящую Ребекку. Она оставила его без сил, но, несмотря на это, сон бежал от него этой ночью.

Он наконец признался себе, что по уши влюбился.

Это открытие встревожило Лейка. Все случилось слишком быстро. Еще два дня назад они были незнакомы, а теперь он испытывает к ней глубокие чувства.

Он сделает все, что в его силах, чтобы обеспечить ее безопасность.

Теперь это его обязанность.

Ведь она его жена.

Глава 16

— Это совсем не похоже на окрестности Сент-Луиса, где отовсюду открывается вид на реку, — заметила Дестини, когда они скакали по бесконечным просторам «Серкл-Ди».

Они ехали больше часа, и она находилась под впечатлением внушительных размеров их собственности.

— Ты скучаешь по тем местам?

— О да, но зато здесь можно не опасаться весенних наводнений.

— Во всяком случае, таких, к каким ты привыкла, — отозвался Лейн, точно зная, куда он отвезет ее на обратном пути. — Давай остановимся ненадолго. Пожалуй, тебе пора попрактиковаться в стрельбе по мишени.

Дестини бросила взгляд на его высокую фигуру, прямо сидевшую в седле. Она знала, что он захватил для нее револьвер.

— Ты действительно считаешь, что мне следует научиться стрелять?

— Да. Для твоей же безопасности. Тебе нужно знать, как позаботиться о себе на тот случай, если меня не окажется рядом.

— Хорошо. Если я смогла так быстро научиться ездить в седле по-мужски, то смогу и научиться стрелять, — уверенно сказала Дестини, натянув поводья, и спешилась, легко соскочив с лошади.

Лейн последовал ее примеру и вытащил из седельной сумки револьвер, а также несколько жестяных банок, чтобы использовать их в качестве мишени. Отведя Дестини на некоторое расстояние от лошадей, он расставил банки на земле и протянул ей пояс с кобурой.

— Надень, посмотрим, как ты будешь смотреться.

Дестини неуверенно взяла у него пояс и застегнула на талии.

— Ты когда-нибудь держала револьвер в руках?

— Не приходилось.

— Не спеши и помни, что нельзя направлять револьвер на людей, если ты не собираешься в них стрелять.

— Будем надеяться, что мне не придется принимать подобные решения.

Дестини вытащила револьвер из кобуры и взвесила его в руке, стараясь держать так, чтобы дуло было направлено в землю.

— Тяжелый, — удивилась она.

— Привыкнешь. Помочь тебе?

— Пожалуйста.

Лейн встал позади нее и обхватил ее руками, чтобы помочь ей поднять револьвер и прицелиться.

Дестини было приятно находиться в его объятиях. Ей нравились ощущение его твердой груди, прижимавшейся к ее спине, и его мужской запах. Возникло желание обернуться и поцеловать его прямо сейчас, но она понимала, что он придает большое значение этому уроку. Слишком легкомысленно было бы с ее стороны отвлекаться. Она должна освоить все, чему он пытается научить ее.

— А теперь медленно нажми на курок.

Дестини сделала, как он велел. Револьвер дернулся в ее руке, и она не удивилась, что пуля пролетела далеко от мишени.

— Похоже, мне придется потренироваться, — признала она.

— Как раз для этого мы здесь. Попробуй еще раз.

Он помог ей направить руку, а затем отступил на шаг, чтобы она сделала второй выстрел самостоятельно. Она снова промахнулась, но на этот раз пуля прошла чуть ближе от мишени.

— Уже лучше. Продолжай, тренироваться. Это не так-то легко.

Она был прав. Стрельбу из пистолета трудно было бы назвать женским делом.

— Вряд ли я когда-нибудь завоюю репутацию меткого, стрелка, — призналась Дестини спустя некоторое время, когда они решили, что на сегодня достаточно.

— Мы могли бы достать тебе дробовик, если хочешь, — предложил он, усмехнувшись.

— Не уверена, что попаду во что-нибудь даже из дробовика, — рассмеялась она, — но по крайней мере из него легче поразить цель.

Они забрались на лошадей и двинулись дальше. Поскольку время шло к полудню, Дестини полагала, что они повернут назад, к ранчо, но Сет удивил ее.

— Здесь есть одно местечко, которое я хотел бы показать тебе, — сказал он.

— Какое?

— Увидишь.

Заинтригованная, Дестини ехала рядом с ним, пока они добирались до места, которое он имел в виду. Когда они достигли цели — небольшого пруда в тени деревьев, — она была очарована видом, открывшимся перед ее глазами.

— Что скажешь? — поинтересовался Лейн.

— Как красиво…

Соскользнув с седла, Дестини спустилась к берегу. Лейн привязал лошадей и последовал за ней.

— Здесь так мирно, — сказала она, улыбнувшись ему.

— Вот-вот. Я нашел этот уголок в один из первых дней после моего прибытия сюда. С тех пор это мое любимое место на ранчо.

— Я понимаю почему.

Вода казалась такой чистой и прохладной. Разгоряченная, и уставшая, Дестини не могла устоять от соблазна.

— Давай искупаемся, — предложила она с озорным блеском в глазах. — Мне нужно немного охладиться.

Она села на землю и сняла обувь и чулки. Оставшись босиком, она вскочила и азартно крикнула Сету:

— Догоняй.

Девушка бросилась бежать, оставив его позади.

Но ненадолго.

Прошла целая вечность с тех пор, как Лейн делал что-нибудь столь безрассудное, но в этот момент, рядом с Ребеккой, это казалось правильным и естественным. Скинув сапоги, он бросился в погоню.

Но Дестини была готова к такому развитию событий.

Когда он оказался достаточно близко, она нагнулась и плеснула в него водой.

Лейн расхохотался, забрызганный с ног до головы. Ощущение прохлады было чудесным, и он кинулся к ней с намерением схватить. Дестини попыталась увернуться, но безуспешно. Она взвизгнула от восторга, когда он поймал ее и подхватил на руки.

— Пожалуй, нам нужно поплавать, как ты считаешь?

— О, даже не знаю. Я могла бы придумать более заманчивое занятие, — кокетливо произнесла она.

Лейн крепко обнял ее. Дестини обвила его шею руками и приникла к его губам в долгом поцелуе. Поцелуй разжег в них обоих пламя, которое не могла остудить даже прохладная вода.

Охваченные страстью, они быстро вернулись на берег и сбросили одежду.

Хотя Дестини испытывала смущение, она знала, что вокруг никого нет. Они ехали несколько часов и не встретили ни души. И вот оказались совсем одни в своем личном маленьком раю.

Дестини снова вошла в реку, пока вода не добралась до ее плеч, а затем поманила Сета к себе.

Вспомнив, как она застала его раздетым в прошлый раз, Лейн улыбнулся. На этот раз у него не было полотенца. Он вошел в воду и подхватил ее на руки. Дестини пылко откликнулась, обвив руками его шею и страстно поцеловав. Лейн не нуждался в дальнейшем поощрении. Лаская друг друга в воде, они соединились.

Чуть позже влюбленные лежали рядом на поросшем травой берегу, наслаждаясь каждой минутой, проведенной вместе.

— Я понимаю, почему это твое, любимое место на ранчо, — сказала Дестини, склонившись над ним, чтобы нежно поцеловать.

— А теперь оно мне еще больше нравится, — отозвался он хрипловатым голосом.

— Знаешь, мы могли бы задержаться здесь подольше. Ты ведь хозяин. Нам не обязательно возвращаться так быстро.

— Мне нравится ход твоих мыслей, но, боюсь, кто-нибудь отправится на наши поиски, если мы не вернемся домой в ближайшее время.

— Жаль, — вздохнула Дестини. — Мне кажется, я могла бы оставаться здесь вечно.

Притянув ее для последнего долгого поцелуя, Лейн с сожалением сказал:

— Пора ехать.

Они поднялись и оделись. Поставив ногу в стремя, Дестини взглянула на мужа:

— Я не против вздремнуть сегодня днем. А ты?

— Тебя не переспоришь, дорогая, — отозвался Лейн с притворным недовольством.

Теперь он будет думать только о том, как бы снова заключить ее в объятия.

Дестини рассмеялась и поскакала вперед, предоставив ему следовать за ней.

Расположившись вокруг костра, Дэн и его подручные уточняли свои планы.

— Думаешь, Сет готов принять нас? — спросил Тед.

— А что ему могло помешать? У него было полно времени, — отрезал Дэн.

— Значит, нападем на карету завтра? — уточнил Слик.

— Да. Действовать будем быстро и жестко, а потом скроемся в «Серкл-Ди». Наверняка Сет все устроил и ждет нас. Мы можем оставаться на ранчо сколько захотим. Никому даже в голову не придет искать настам.

— Как ты можешь быть так уверен? — встревожился Джон. — А что, если кто-нибудь выследит нас после ограбления?

Дэн посмотрел на него с презрением, Джон не блистал умом. Дэн держал его в банде только по одной причине: тот был хорошим стрелком.

— Почему, как ты думаешь, я поставил Сета управлять ранчо вместо тебя, Джон? — саркастически произнес он. — Потому что он умный. Он все сделает как надо. Как только мы доберемся до «Серкл-Ди», то как бы бесследно исчезнем.

Хотя Джона разозлил оскорбительный тон главаря, он счел нужным промолчать.

— Наверняка к этому моменту Сет убедил всех на ранчо, что намерен осесть на месте и заняться разведением скота.

Тед и Слик тоже промолчали, зная по опыту, что Дэну лучше не перечить.

Тем же вечером после обеда Лейн и Грант встретились во дворе, чтобы поговорить. Они вышли за ограду, чтобы убедиться, что никого нет поблизости.

— Итак, как тебе супружеская жизнь? — поинтересовался Грант.

Он знал о прошлом Лейна и причине, по которой тот поступил в рейнджеры. Лейн уверял, что больше никогда не женится, и Гранту было интересно, не изменила ли красавица Ребекка мнение его друга относительно повторного брака.

— Прекрасно, — отозвался Лейн. — Когда Ребекка объявилась здесь нежданно-негаданно со своей компаньонкой, я был в шоке. Не мог поверить, что кто-то из банды Купера достаточно серьезно подумывает о том, чтобы остепениться и послать за «почтовой невестой». Но чем больше я думаю об этом, тем: больше убеждаюсь, что Роулинз планировал использовать жену как прикрытие. Если бы он обосновался на ранчо и всерьез занялся хозяйством, никто бы даже не заподозрил, что он занят чем-то еще.

— Твоей жене придется нелегко, когда она все узнает, — заметил Грант.

Лейн думал так же, но как бы ему ни хотелось избавить Ребекку от всех тягот и опасностей, он не видел способа сделать это. И только помрачнел.

— Как я уже говорил, я обеспечу безопасность Ребекки. По крайней мере это в моих силах. А если она захочет остаться со мной, так тому и быть.

— Думаешь, это будет возможным, когда она узнает, что ты лгал ей?

— Надеюсь, она поймет меня. Сейчас все равно трудно загадывать, как все сложится. Обмозгую, когда придет время. А в данный момент я хотел бы знать, о чем договорились Сет с Купером, прежде чем расстаться. Я собирался расспросить его об их планах, но у меня не было шанса.

— Роулинз не из тех, кто болтает… Он из тех, кто стреляет.

— Он и пытался.

— Я рад, что ты оказался проворнее.

— Я тоже.

Они постояли молча, глядя вдаль.

— Что будет с ранчо после того, как мы покончим с Купером? Кому оно достанется?

— Поскольку Купер выиграл его в карты, оно принадлежит ему. Но насколько мне известно, у него нет родных.

— Видимо, этот вопрос придется решать властям.

На этом они расстались, остро сознавая, что опасность приближается.

Лейн вернулся в дом, чтобы провести остаток вечера с Ребеккой. Поднявшись на крыльцо, он обнаружил, что размышляет о том, сколько времени им суждено провести вместе, прежде чем появятся Дэн Купер и его подручные.

Глава 17

Почтовая карета двигалась точно по расписанию, направляясь в Сан-Мигель. До сих пор путешествие шло гладко. С каждой милей кучер и вооруженный верховой, сопровождавший карету, проникались все большей уверенностью, что им удастся благополучно добраться до города и доставить деньги, которые они везли. Оба уже предвкушали, как посидят в местном салуне, где подавали неплохую выпивку, а посетителей обслуживали хорошенькие девушки.

Но у Дэна Купера и его банды, получивших достоверные сведения, что полуденная карета должна доставить в город крупную сумму денег, были другие планы. Они заранее скинули на дорогу обломки скал там, где она сужалась, проходя через скалистый отрог, и поджидали, когда покажется карета.

— Когда начнем? — спросил Слик у Дэна.

— Подождем, пока они остановятся. Им придется вылезти, чтобы расчистить дорогу. Тут мы их и возьмем.

Остальные бандиты, слышавшие приказ главаря, согласно кивнули. Дэн был прав. Так гораздо проще застать кучера и охранника врасплох. Занятые расчисткой пути, они не успеют вытащить оружие.

Увидев впереди затор, кучер встревожился.

— Мне это не нравится. Нам не удастся объехать камни, придется вылезти и отодвинуть их. А ты прикрывай меня, — сказал он охраннику, остановив карету.

— Может, помочь? Вдвоем получится быстрее, — предложил тот.

— Не надо. Я не тороплюсь.

— Почему мы остановились? — окликнул их мужчина, высунувшийся из кареты.

— Надо расчистить дорогу от упавших камней. Через несколько минут тронемся, — заверил его кучер.

Но не успел он спуститься на землю и отодвинуть первый камень, как началась стрельба.

Дэн и его сообщники безжалостно расстреляли кучера и охранника. Последний сделал несколько выстрелов в их направлении, но его застрелил Дэн, озабоченный только тем, как бы быстрее добраться до сундука с деньгами, который перевозила карета. Убедившись, что кучер с охранником мертвы, бандиты подошли ближе и начали палить в пассажиров. По меньшей мере двое из находящихся внутри были вооружены и попытались отстреливаться, но у них не было никаких шансов против Купера и его сообщников.

Перестрелка закончилась, едва начавшись.

Дэн первым добрался до сундука, спрятанного под сиденьем кучера, и сбросил его на землю. Сбив точным выстрелом замок, он откинул крышку и широко ухмыльнулся, обнаружив, что сундук набит деньгами.

— Похоже, мы неплохо поработали, ребята, — хвастливо произнес он, запихивая деньги в свои седельные сумки.

Остальные бандиты присоединились к нему, заполнив свои седельные сумки под завязку. Когда они снова забрались на лошадей, все четверо довольно улыбались.

— А теперь самое время проведать старину Сета, — предложил Дэн. — Посмотрим, как он подготовился к нашему визиту.

Он вонзил каблуки в бока лошади, пустив ее галопом. Остальные двинулись следом в направлении «Серкл-Ди». Если все пойдет по плану, у них появится надежное место, где можно будет, скрываться, пока не придет время для очередного ограбления.

Следующие несколько дней в «Серкл-Ди» прошли тихо и мирно. Дестини начала привыкать к жизни на ранчо. С помощью Кэролайн она постепенно овладевала обязанностями жены: готовкой, стиркой и уборкой. Это была тяжелая работа, занимавшая много времени, и Дестини не могла не сравнивать свою нынешнюю жизнь с прежней. Определенно тот образ жизни, который она вела, пока не умерла ее мать, был более комфортным. Но, даже признавая этот факт, Дестини знала, что теперь ее дом здесь.

Она развешивала во дворе выстиранное белье, когда увидела Сета, возвращавшегося с пастбищ. Ее удивило, что он возвращается раньше обычного, но это был приятный сюрприз. В течение тех ужасных дней, когда она находилась в бегах, вынужденная скрываться от Реймонда и Брайса, Дестини даже не позволяла себе мечтать, что когда-нибудь встретит настоящую любовь. Она думала только о том, как бы выжить, но теперь, с Сетом, она обрела покой и счастье.

С самого начала он был честен с ней. Настолько, что даже рассказал ей о своем первом браке. Хотя они больше не возвращались к этой теме, то немногое, что она узнала о его прошлом, помогло Дестини лучше понять своего мужа. Закончив развешивать белье, она двинулась ему навстречу.

По какой-то необъяснимой причине Лейн все утро ощущал беспокойство. Он решил вернуться на ранчо и проведать Ребекку. Подъехав к дому, где она стояла, ожидая его, он натянул поводья.

— Я соскучился по тебе, — сообщил он, спешившись.

— Я тоже. Ты не проголодался? Может, перекусишь?

— Звучит заманчиво. Ты становишься отличной стряпухой.

Дестини рассмеялась и, когда они вошли в дом, помедлила на секунду, чтобы наградить его быстрым поцелуем.

— Все это благодаря Кэролайн.

Лейн усмехнулся:

— Так, может, мне следует поблагодарить ее?

— Даже и не думай, Сет Роулинз. У тебя очень ревнивая жена.

Он схватил ее в объятия и поцеловал.

— Приму к сведению.

Они проследовали в кухню, чтобы насладиться полуденной трапезой в обществе друг друга. Но очень скоро их уединение нарушил Джек.

— Стиву кажется, что на пастбище завелся вор, — сообщил он, — и он хотел бы, чтобы вы взглянули, что происходит.

— Конечно, — сказал Лейн, схватив шляпу.

— Можно, я поеду с вами? — спросила Дестини.

— Да, но прихвати свой револьвер.

Дестини поспешила наверх, чтобы надеть пояс с кобурой, и вышла из дома следом за ними.

Грант работал в конюшне, когда услышал, что к ранчо приближается верховой. Он оставил свое занятие и вышел наружу, наблюдая за одиноким всадником. Когда тот подъехал ближе, Грант понял, что перед ним человек, портрет которого он видел на объявлении о розыске, — Тед Уилкинс, один из подручных Купера. Стараясь сохранять спокойствие, он подошел ближе, чтобы поговорить с бандитом.

— Добрый день. Что привело вас к нам? — спросил он дружеским тоном.

— Я ищу Сета. Мы с ним старые друзья. Я проезжал мимо и решил навестить его, — непринужденно отозвался Тед.

— Его сейчас нет. Он на пастбище. Даже не знаю, когда вернется. Возможно, не раньше завтрашнего утра, — сказал Грант, внимательно наблюдая за реакцией бандита, но у того не дрогнул ни один мускул на лице.

— Если он объявится вечером, передайте ему, что заезжал Фред. Я постараюсь заехать завтра.

— Передам.

Бандит повернул лошадь и неспешно поскакал прочь.

Грант сделал вид, что возвращается назад, к прерванной работе, но на самом деле он зорко следил за каждым движением Уилкинса. Подождав, пока тот скроется из виду, он собрался в путь, сказав одному из работников, что едет на поиски Сета. В сущности, так оно и было, но вначале Грант собирался заняться слежкой.

Он последовал за Уилкинсом, стараясь держаться достаточно далеко, чтобы тот его не заметил. Он предполагал выследить бандита до места, где его сообщники расположились на ночлег, а затем отправиться за Лейном. События развивались именно так, как они надеялись. Им чертовски повезло, что Лейна не было на месте, когда появился Уилкинс.

Как Грант и подозревал, банда Купера притаилась в одном из скалистых каньонов на некотором расстоянии от ранчо. Это было достаточно укромное местечко, чтобы отсидеться, пока «Сет» не предоставит им более удобное жилье.

Уверенный, что бандиты не тронутся с места этой ночью, Грант оправился на поиски Лейна. Пришло время приступать к делу.

Увидев Лейна, который вместе со Стивом, Ребеккой и несколькими работниками возвращался на ранчо, он поскакал к ним.

— Что-нибудь случилось, Грант? — спросил его Лейн, как только они поравнялись.

— На ранчо был посетитель, и я подумал, что ты захочешь узнать об этом как можно скорее. Парень по имени Фред хотел повидаться с тобой.

По выражению лица Гранта Лейн сразу понял, кто побывал на ранчо в его отсутствие.

— Что он сказал?

— Что завтра вернется.

— Ты не знаешь, где он остановился? — поинтересовался Лейн небрежным тоном.

— Знаю. Потому и решил, что лучше найти тебя и предупредить, что он в городе.

— Сет! — Уловив напряжение в голосе мужа, Дестини почувствовала, что происходит нечто необычное. — В чем дело? Кто этот Фред?

— Один знакомый, о котором я надеялся услышать в самое ближайшее время, — уклончиво отозвался он.

— А как дела у вас? — обратился Грант к Стиву, желая сменить тему. — Нашли вора?

— Пока нет, — ответил Стив. — Но мы будем пристально наблюдать за стадом, за всеми подходами к нему.

Лейн пришпорил лошадь, спеша вернуться на ранчо. Он не сомневался, что Грант проводил фальшивого Фреда до лагеря, где его сообщники расположились на ночь. Если они хотят застать бандитов врасплох, нельзя терять ни минуты.

Стив и остальные работники не догадывались о личности человека, искавшего их хозяина, и не проявили интереса к его визиту.

Лейн помрачнел, размышляя о предстоящих событиях. Скоро, очень скоро Ребекка узнает правду. Он пытался придумать, как объяснить ей свой маскарад, не задев ее чувства вынужденной ложью. Она заслуживала того, чтобы узнать все, прежде чем он уедет с Грантом. Конечно, это будет непросто, но он не может допустить, чтобы она оставалась дома в неведении относительно того, что происходит на самом деле. К тому времени, когда они добрались до ранчо, сгустились сумерки.

Дестини вошла в дом, а Лейн задержался снаружи, чтобы поговорить с Грантом. Тот рассказал ему, что бандитом, явившимся на поиски Сета, оказался Уилкинс.

— Как я понимаю, ты их выследил.

— Да.

— Их лагерь далеко?

— В каньоне у ручья.

— В таком случае нам будет трудно подобраться к ним незамеченными… — задумчиво произнес Лейн, представив себе окружающую, местность.

С самого приезда в «Серкл-Ди» он старался ознакомиться с окрестностями и не раз бывал в каньоне.

— Легко не будет, это ясно.

— Что ж, мы знали это с самого начала, — согласился Лейн, полный решимости покончить с бандой.

— Когда ты будешь готов ехать?

Лейн бросил взгляд в сторону дома, где его ждала Ребекка.

— Через час.

— Я буду ждать тебя.

Мужчины расстались. Грант не завидовал Лейну, которому предстоял трудный разговор с женой.

Войдя в дом, Лейн услышал звуки, доносившиеся с кухни. Он направился туда, чтобы поговорить с Ребеккой, и обнаружил, что она уже начала накрывать на стол. Он помедлил в дверях, пытаясь придумать, как лучше качать разговор, но так ничего и не придумал.

— Ребекка…

Дестини подняла глаза, оторвавшись от своего занятия. Она не знала, что он хочет сказать, но поняла по его тону, что муж собирается сообщить ей нечто важное.

— Что случилось, Сет?

— Нам нужно поговорить, — сказал он, проследовав внутрь.

Дестини насторожилась, озадаченная его настроением и не представляя, что последует.

— О чем?

— Давай присядем, — предложил Лейн.

Дестини села за стол, выжидающе глядя на мужа, который расположится напротив. Его лицо было сосредоточенным, а непроницаемое выражение Глаз внушало тревогу. У нее возникло ощущение, что вся эта таинственность имеет отношение к новостям, которые принес Грант.

— Есть кое-что, что тебе необходимо знать, — начал он.

Дестини молча ждала.

— Примерно через час мы с Грантом уедем по одному делу.

— По какому?

— Нам нужно найти Фреда.

— Но уже стемнело. Грант сказал, что этот парень завтра вернется. Неужели это так важно, чтобы искать его посреди ночи? — в замешательстве спросила она.

— Дело в том, что никакой он не Фред. Его настоящее имя Тед Уилкинс.

— Зачем ему называться другим именем?

— Он не единственный, кто это сделал…

Лейн замолк, понимая, что пришло время сказать правду.

Дестини напряглась, охваченная паникой. Ее глаза расширились. О нет! Неужели он знает…

— Сет, о чем ты говоришь?

Она постаралась сохранить самообладание в ожидании, что он обвинит ее в том, что она вышла за него замуж под фальшивым предлогом.

— Ребекка, — медленно произнес он, — меня зовут не Сет Роулинз. Меня зовут Лейн Мэдисон, и я техасский рейнджер.

Глава 18

Дестини ошарашено молчала.

Он не назвал ей своего настоящего имени?

Он не Сет?

Видя, как она потрясена, Лейн встал и на минуту вышел из комнаты. Когда он вернулся, на его груди поблескивала бляха рейнджера.

— Вот доказательство, если ты не веришь мне.

— Ты представитель закона? — выдохнула она.

Он техасский рейнджер, Лейн Мэдисон. Как это может быть?

Она вышла замуж за Сета… Или нет?

— Не понимаю…

Она нахмурилась, глядя на бляху, пришпиленную к его рубашке.

— Тот тип, что вчера заезжал на ранчо, преступник. Его настоящее имя Тед Уилкинс, он такой же член банды Дэна Купера, каким был Сет Роулинз.

Глаза Дестини еще больше расширились. Сглотнув, она подняла на него затравленный взгляд:

— Был?

— Настоящий Сет Роулинз был хладнокровным убийцей. Он мертв.

— Человек по имени Сет был убийцей?

Растерянная и испуганная, она пыталась вникнуть в его слова. Выходит, она торопилась в Техас, чтобы выйти замуж за преступника?

— Это доказано.

— А теперь он убит?

— Да.

— Но почему он заказал по почте невесту, если он бандит?

— Женитьба служила бы ему прикрытием. Он планировал использовать ранчо как место отсидки для банды и, видимо, рассчитывал, что, обзаведясь женой, будет выглядеть как респектабельный член местного сообщества.

Дестини была потрясена новостями, но вместе с тем она понимала, от чего ее спас Лейн.

— Я чуть не вышла замуж за бандита…

— К счастью, этого не произошло.

Произнося эти слова, Лейн снова возблагодарил судьбу, что именно он оказался на ранчо. Ребекка была неискушенной и невинной, и при мысли о том, что могло с ней случиться, попади она в лапы Роулинза, его охватывал гнев.

— Ты вышла за меня.

— Но… Лейн… — Она запнулась, впервые произнеся его имя. — Как ты оказался здесь?

Лейн понимал ее состояние и хотел прояснить все до конца, прежде чем они с Грантом уедут.

— Купер и его подручные — это банда безжалостных убийц. На их совести множество ограблений, имевших место в этих краях. Они никого не щадят. Я выследил их до Блэк-Рок… — Он продолжил, рассказав ей, что случилось дальше. — Однажды ночью, когда я попытался арестовать Сета, он выхватил револьвер…

Дестини поняла, что ее муж застрелил бандита, защищаясь. Даже имея смутное преставление о нравах Дикого Запада, она догадывалась, что мужчина, сидящий напротив нее, настоящий герой. Если бы он не занял место Сета, невозможно даже представить, что случилось бы с ней..

— О, Лейн.

Муж шагнул к ней и заключил ее в объятия.

— Я понимаю, как это тяжело для тебя… Мы с Грантом…

Дестини бросила на него быстрый взгляд, беспокоясь о его безопасности.

— А куда вы с ним направляетесь?

— Купер и его банда здесь неподалеку. Грант последовал за Уилкинсом, после того как тот побывал на ранчо, и обнаружил, что бандиты разбили лагерь рядом с каньоном. Они не подозревают, что Грант проследил за Уилкинсом и что я занял место Сета. Грант — тоже рейнджер.

— Так вот почему он появился здесь…

— Он приехал, чтобы помочь мне. Сегодня вечером мы попытаемся взять банду.

— Но как? Они убийцы, и их несколько человек, а вас только двое. Тебя могут ранить и даже…

Она замолкла, не желая облекать тревожные мысли в слова.

Он улыбнулся уголками губ.

— Я служу закону. Это моя работа.

Дестини молчала, потрясенная открытием, что мужчина, за которого она вышла замуж, техасский рейнджер. Зная, что она находится в бегах из-за того, что сотворила с Брайсом, она пребывала в полной неуверенности относительно своего будущего. Ей пришлось немало пережить в своей жизни, но ничто не могло сравниться с душевной болью, которую она испытывала сейчас.

Она любит этого мужчину… Она любит Лейна… И тем не менее…

— Поцелуй меня, — сказал Лейн, склонившись к ее губам в нежном объятии.

Он понимал, что его откровения явились для нее шоком, но надеялся, что сможет все исправить, когда покончит с бандой.

Оказавшись так близко от мужа, Дестини забыла обо всех своих невзгодах. Она обнимала его, думая только о своей нынешней жизни и надеясь, что ее будущее навсегда связано с Лейном. Вряд ли ее отчим сможет отследить ее путь до Блафф-Спрингс. Лейну незачем знать о ее прошлом. Обвив руками его шею, она вложила в свой поцелуй всю силу страсти.

— Что мы будем делать? — спросила она, когда они наконец отстранились друг от друга. Наверняка, когда правда о нем станет известной, их жизнь на ранчо полностью изменится.

— Подумаем об этом, когда я вернусь.

— Но я не хочу, чтобы ты ехал туда…

— Я должен.

По его решительному тону Дестини поняла, что ничто его не остановит, и потому не стала настаивать. Но она знала, что должна сказать ему, прежде чем он уедет.

— Я люблю тебя, Лейн.

Он устремил на нее долгий взгляд.

— Я тоже люблю тебя, Ребекка.

Он поцеловал ее и не без труда отстранился. Ему надо было сосредоточиться на предстоящей работе.

— Теперь, когда стало известно, что Купер и его подручные находятся поблизости, я хочу быть уверен, что ты будешь в безопасности. Пойдем поищем Стива и Кэролайн.

Они направились к дому управляющего и вошли внутрь, чтобы все обсудить.

Стив изумленно уставился на них, когда Лейн объяснил, что на самом деле происходит.

— Пожалуй, я могу сказать от лица всех работников, что нам крупно повезло, что это ты объявился на ранчо, а не настоящий Сет, — заметил он почтительно. — Может, кому-нибудь из нас следует поехать с вами?

При мысли, что ожидает ее мужа, в глазах Кэролайн мелькнул страх.

— Нет, — поспешно отозвался Лейн. — Я ценю твое предложение, но мне нужно, чтобы ты с парнями оставался здесь и позаботился о безопасности Ребекки.

— Ты уверен?

Стив искренне был готов помочь человеку, с которым успел крепко подружиться за столь короткое время.

— Мы с Грантом справимся.

— Ладно. — Стив посмотрел на Ребекку. — У нас есть свободная спальня. Почему бы тебе не провести эту ночь с нами?

— Спасибо, — сказала Дестини.

— Втроем нам будет веселее, — вставила Кэролайн и улыбнулась Лейну. — Я сразу поняла, что в тебе есть нечто героическое.

— Вовсе нет, мэм, я польщен. Но вы преувеличиваете.

— Нет, спасибо вам, рейнджер Мэдисон, — возразила она и решительно повернулась к Дестини: — Пойдем, Ребекка. Надо сходить к вам домой и захватить вещи, которые понадобятся тебе на ночь.

Женщины ушли, а Лейн со Стивом вышли на крыльцо и огляделись по сторонам.

— Пока тихо, — заметил Стив.

— Я постараюсь, чтобы так было и впредь.

Мужчины обменялись понимающими взглядами, поскольку Стив был наслышан о банде Купера.

— Мы с Грантом вернемся, как только сможем, — продолжил Лейн. — Надеюсь, ты позаботишься о Ребекке.

— Будь уверен.

Они обменялись рукопожатием.

Прежде чем встретиться с Грантом, Лейн вернулся в дом. В холле его встретили Кэролайн и Ребекка, спустившиеся вниз с вещами. Кэролайн тут же оставила их наедине.

Лейн воспользовался моментом, чтобы еще раз страстно поцеловать жену.

— Есть одна вещь, которая тебе понадобится, пока меня не будет.

— Какая?

Она подняла на него недоумевающий взгляд, не представляя, что он имеет в виду.

Лейн вошел в кабинет и достал ее пояс с кобурой из шкафа для оружия. Он не собирался рисковать после того, что случилось с Кейти.

— Вот. Купер способен на все, так что будь готова к любым неожиданностям. Вдруг ему удастся обмануть нас и появиться на ранчо.

Она посмотрела на него, сознавая серьезность момента.

— Лейн, я буду ждать тебя.

— Я скоро вернусь, дорогая, — сказал он, глядя ей в глаза. — Обязательно.

— Да уж, постарайся, — с грустной улыбкой отозвалась она. — А не то получишь у меня!

Услышав, что к дому подъехал Грант, Лейн понял, что пора ехать. Он быстро взял ружье, патроны и остальное снаряжение и вышел наружу, готовый отправиться в путь.

Дестини стояла на крыльце, отчаянно желая сжать его в объятиях и не отпускать ни на шаг. Но она понимала, что он не принадлежит сам себе и ничто не должно помешать ему выполнить свой долг. Когда он забрался в седло, она подошла ближе.

Он устремил на нее долгий взгляд, запоминая ее образ до последней черточки.

— Будь осторожен, — прошептала она.

— Конечно. До встречи!

Подошла Кэролайн и, обняв ее за плечи, отвела в сторону. Они проводили взглядами рейнджеров, которые выехали за ограду и поскакали прочь. Почувствовав, что Ребекка дрожит, Кэролайн ласково прижала ее к себе.

— Он рейнджер. Он непременно вернется.

Дестини кивнула, не в силах говорить.

— Пойдем ко мне домой.

Кэролайн повела ее к своему дому, помогая нести вещи. Она заметила пояс с кобурой, надетый на Peбекке, и поняла, почему Лейн дал его своей жене. Пока негодяй Купер рядом, никто не может чувствовать себя в безопасности. Она знала, что Стив уже предупредил работников.

Шагая рядом с Кэролайн, Дестини бросила последний взгляд вслед Лейну, но они с Грантом уже скрылись в темноте.

Немного позже, когда она лежала в постели в доме управляющего не в силах заснуть, Дестини наконец сдалась потоку эмоций, разрывавших ее сердце. Уткнувшись лицом в одеяло, чтобы заглушить звуки рыданий, она позволила себе расплакаться, Сквозь слезы она обратилась к Богу с молитвой.

Пусть Лейн вернется к ней.

Она любит его.

Глава 19

— Ну, парни, завтра мы будем спать в настоящих постелях, — объявил Дэн Купер, протянув Слику бутылку виски, которую бандиты пустили по кругу, расположившись вокруг костра.

— Если Сет сделал все как надо, — согласился тот, отхлебнув из горлышка.

— А куда он денется? От него всего-то требовалось появиться на ранчо и жениться. Неужели это так трудно? — рассмеялся Тед Уилкинс.

— Интересно, как выглядит его женушка? Я никогда не видел «почтовых невест», — вставил с пьяным смешком Джон Харрис. — Может, он согласится разделить ее с нами?

Напившись, Джон становился намного развязнее, чем в трезвом виде.

Дэн с отвращением посмотрел на него:

— Даже не пытайся выкинуть какой-нибудь фортель с женой Сета. Нам нужно, чтобы здесь было тихо. Ни к чему, чтобы кто-нибудь, кроме Сета, знал, что мы здесь.

— Ладно-ладно, — сказал Джон, у которого еще хватало ума молчать, когда Дэн говорил с ним в резком тоне.

Дэн взял бутылку и сделал большой глоток.

— Думаю, мы задержимся здесь на пару недель и просто отдохнем.

— По-моему, неплохая мысль, — кивнул Слик.

Они помолчали, поглощая виски, затем Дэн распорядился:

— Джон, придется тебе подежурить сегодня ночью.

— Зачем? — заныл тот. — Здесь же нас никто не побеспокоит. Мы в полной безопасности.

— Ты сделаешь, как я сказал, — отрезал главарь, бросив на сообщника выразительный взгляд поверх костра.

Тот замолк. Все члены шайки знали, что с Дэном лучше не спорить, особенно когда тот выпьет. Поднявшись на ноги, Джон взял свое ружье и нетвердой походкой направился вверх по склону каменистого отрога. Он выбрал место, откуда мог наблюдать за окрестностями, но достаточно укромное, чтобы при случае вздремнуть втайне от Дэна.

Остальные бандиты продолжили пьянствовать, готовые в любой момент заснуть вповалку вокруг костра. В последние дни им пришлось много скакать, чтобы оставить далеко позади место ограбления. И теперь, почувствовав себя в безопасности рядом с «Серкл-Ди», они позволили себе ослабить бдительность и насладиться отдыхом, в котором так нуждались.

Под покровом темноты Лейн и Грант проскакали долгие мили до лагеря бандитов. Они знали, что следует соблюдать осторожность. Купер и его подручные не оставались бы так долго в живых, проявляя беспечность.

— Кажется, я их вижу, — сказал Грант, указав на слабое сияние костра вдалеке.

— Пожалуй, нам лучше оставить лошадей и проделать остаток пути пешком, — отозвался Лейн. — Наверняка они выставили часового, чтобы наблюдать за окрестностями.

Рейнджеры спешились и двинулись дальше, захватив ружья и веревку. Они уже решили, что попытаются взять банду этой ночью, воспользовавшись темнотой и тем фактом, что бандиты не ожидают нападения.

Когда они подобрались достаточно близко к каньону, чтобы видеть спящих вокруг костра мужчин, Лейн заметил одинокого часового, расположившегося среди скал на возвышении. Он указал на него Гранту, и они поняли, что нужно делать. Вначале им придется заняться часовым. Они будут для него легкой мишенью, если попытаются приблизиться к лагерю.

Джон с трудом боролся со сном. Он знал, что вокруг никого нет. Сет обо всем позаботился. Торчать на посту — пустая трата времени. Поэтому он отложил ружье и попытался устроиться поудобнее, прислонившись спиной к скале. Это было непросто, но ему удалось немного расслабиться. В сочетании с выпитым виски этого оказалось достаточно, чтобы он заснул.

Лейн и Грант разделились, чтобы зайти часовому за спину. Приблизившись к нему, они с облегчением обнаружили, что он храпит, к тому же от него разило виски. Грант был ближе к спящему мужчине и, пока Лейн держал под прицелом банду у костра, ударил бандита по голове. Тот даже не встрепенулся, сразу отключившись. Быстро разоружив мужчину, Грант связал ему запястья и лодыжки, воспользовавшись веревкой, которую они захватили с собой, и воткнул в рот кляп.

Устранив часового, рейнджеры осторожно двинулись к лагерю с револьверами наготове. Они знали, насколько опасен Купер. Любая ошибка могла стоить им жизни. Они снова разделились и двинулись в обход костра, оставаясь в тени, чтобы не стать мишенью для бандитов, если кто-нибудь из них вдруг проснется.

Дэн Купер встрепенулся и открыл глаза, уставившись в темноту. Он ощущал беспокойство, хотя и не понимал, чем око вызвано. Просто чувствовал, что что-то пошло не так. Он не прожил бы так долго, если бы не доверял своим инстинктам. Перекатившись на спину, он сел, желая убедиться, что Джон не заснул на посту и охраняет лагерь.

— Джон! — окликнул он часового.

Вместо ответа из темноты раздался голос:

— Он не ответит, Купер. И не вздумай что-нибудь выкинуть. Вы окружены.

— Тед… Слик! — заорал Дэн.

Проснувшись от его крика, бандиты подскочили, сев на земле, и принялись лихорадочно рыться в складках одеял, пытаясь вытащить свои револьверы, но Грант твердым голосом предупредил:

— Еще одно движение, и вы покойники.

— Что вам нужно? — требовательно спросил Дэн, хотя и понимал, что им не будет пощады, и не собирался сдаваться.

Он не знал, кто их выследил — служители закона или охотники за вознаграждением, но в любом случае готов был драться до конца. Одна его рука все еще находилась под одеялом, и он осторожно вытащил револьвер из кобуры.

— Мы техасские рейнджеры и прибыли, чтобы арестовать вас, — отчетливо произнес Лейн.

Дэн выхватил револьвер и, выстрелив в направлении голоса, вскочил на ноги в надежде скрыться в темноте.

— Бегите, парни! Здесь мы как на ладони!

Слик и Тед попытались отстреливаться, чтобы прикрыть отступление, но выпивка замедлила их реакцию. Лейн и Грант выстрелили первыми. Их пули нашли свои цели, и оба бандита рухнули на землю, замерев в неподвижности.

Дэн яростно палил напропалую, пытаясь укрыться в скалах.

Тщательно прицелившись, Лейн выстрелил. Главарь бандитов упал, но затем вскочил на ноги и бросился бежать. Лейн всегда знал, что Купер — тертый калач, но теперь убедился воочию, что имеет дело с опасным врагом.

— Проверь, что с этими, — сказал он Гранту. — А я займусь Купером.

Подбежав к лежавшим на земле бандитам, Грант с облегчением убедился, что их пули достигли целей. Оба убийцы больше не представляли угрозы. Уверенный, что они мертвы, он бросился следом за Лейном, чтобы прикрыть его в случае необходимости. Он был полон решимости покончить с хладнокровным убийцей, возглавлявшим банду. Купер скрывался где-то рядом, и они не могли позволить ему уйти.

Лейн пригнулся, осторожно продвигаясь в темноте. Судя по кровавой дорожке, оставленной главарем бандитов среди скал, тот был ранен. Тем не менее он оставался очень опасным, и Лейн не собирался рисковать, подставляясь под его пули.

За всю свою жизнь Дэн никогда не был в таком отчаянном положении. Проклиная сквозь зубы Джона, он искал место, где можно было бы укрыться. А ведь они были так уверены, что будут в безопасности в «Серкл-Ди», что Сет позаботится обо всем.

Дэн не сомневался, что с ним что-то случилось.

И тот факт, что по его душу прибыли рейнджеры, служил лишним тому подтверждением. Дэна охватила паника. Если он хочет остаться в живых, ему надо двигаться, причем как можно быстрее. С раной в плече, из которой хлестала кровь, это было нелегко, но он нашел в себе силы, чтобы продолжить путь. Радуясь, что еще способен пользоваться оружием, он тащился вперед, сознавая, что покров темноты — теперь его единственная защита. И еще револьвер.

Но Лейн был слишком опытным следопытом. Он догнал Дэна, когда тот попытался забиться в щель между скалами, и крикнул:

— Сдавайся, Купер!

— Ни за что! — отозвался тот, слепо стреляя на голос Лейна.

Лейн не стал настаивать. Притаившись у скалы, он ждал, пока бандит двинется дальше. Однако Купер решил оставаться там, куда забрался. Впрочем, это не имело значения. В любом случае преимущество было на стороне Лейна. Дэн Купер оказался в ловушке, как зверь, которым он, по сути, являлся, и Лейн собирался позаботиться о том, чтобы убийца не ушел от наказания.

Купер затих, скорчившись в узком пространстве между скалами. Он не привык испытывать страх. Он всегда был тем, у кого власть и сила. Все, кто бросал ему вызов, умирали!

Дэна терзала ярость. Как рейнджеры вычислили его? Как они узнали, что он приедет в «Серкл-Ди»? Вспомнив вечер, когда он выиграл ранчо в карты, Дэн задался вопросом, кто мог рассказать представителям закона о его планах, и поклялся, что если он переживет эту ночь, то вернется в салун, найдет виновных и заставит их заплатить.

При этой мысли его губы изогнулись в злобной усмешке. Но вначале ему надо выжить. Дэн откинулся назад, на шершавый камень, и испустил прерывистый вздох. Он не может оставаться здесь. Надо двигаться дальше. Собрав остатки сил, он начал выползать на открытое пространство, собираясь преодолеть его, пока не рассвело.

Однако, едва успев выбраться из расщелины, он почувствовал прикосновение холодной стали к своей шее.

— Не двигайся, Купер, — приказал Лейн, довольный, что его уловка сработала.

Он взял преступника именно там, где хотел. Заметив, что Купер начал дрожать, он холодно улыбнулся. Если главарю бандитов так страшно сейчас, можно себе представить, как он будет испуган, когда увидит петлю палача.

— Осторожненько положи револьвер на землю.

Дэн подчинился, но даже испуганный до предела, он уверял себя, что у него еще есть шанс спастись. Рейнджер свалял дурака, не пристрелив его на месте. Если у него не хватило ума даже на это, он, Дэн, наверняка возьмет над ним верх. У него еще остался револьвер, спрятанный за голенищем сапога, и, как только представится возможность, он преподаст этому болвану урок. С Дэном Купером шутки плохи.

— Так. Тихонько вставай, но не делай резких движений.

Дэн медленно поднялся на ноги и повернулся лицом к человеку, который загнал его в эту ловушку. Глядя на рейнджера, державшего его под прицелом, он понял, что встретил грозного противника.

— А теперь шагай назад, в лагерь, — приказал Лейн, указав жестом в ту сторону, откуда они пришли.

Дэн знал, что где-то поблизости находится второй рейнджер, и не мог позволить себе тянуть с попыткой к бегству. Нужно сделать это прямо сейчас, с двумя рейнджерами ему не справиться.

Он повернулся, как бы подчиняясь приказу рейнджера, но сделал вид, будто споткнулся, чтобы достать оружие. Ему удалось выхватить револьвер и стремительно развернуться.

Но Лейн ни на секунду не терял бдительности. Он ожидал от бандита любой выходки и оставался начеку. Увидев револьвер в руке Купера, он выстрелил, с отвращением наблюдая, как тот рухнул на землю.

— Грант! — позвал он.

— Я здесь, — отозвался тот, подбегая к нему. — Ты в порядке?

— Да.

— А Купер?

Лейн кивнул в сторону мертвого бандита.

— Больше он никого не убьет, — сказал он, убирая револьвер в кобуру.

Рейнджеры выполнили свой долг.

Они перетащили тело Купера к костру, а затем принесли Джона Харриса с возвышения, где оставили его связанным.

Рассвет застал их в пути. Они направлялись в город, чтобы передать Харриса и тела убитых бандитов представителям закона.

Глава 20

За всю ночь Дестини не сомкнула глаз. Она беспокойно ворочалась в постели, терзаемая страхом за Лейна и переживаниями по поводу своего прошлого. Эта пытка продолжалась до самого рассвета, пока она наконец не приняла решение. Она расскажет Лейну правду. Это самое меньшее, чего он заслуживает. Она слишком любит его, чтобы и дальше жить во лжи.

Она оставалась в постели, пока не услышала, что Стив и Кэролайн встали. Не желая нарушать их уединение, она подождала, пока Стив уйдет из дома. Затем оделась и спустилась вниз, чтобы посмотреть, не может ли она чем-нибудь помочь своей подруге.

— Ну как ты? — спросила Кэролайн, когда Дестини появилась на пороге кухни. — Удалось поспать?

— В общем-то нет, — призналась Дестини. — Я слишком беспокоюсь за Лейна.

— Он смелый человек. Мы со Стивом только что говорили о нем. Теперь, когда мы знаем правду, возникает вопрос: что будет с «Серкл-Ди»?

— Действительно… Интересно, кому принадлежит ранчо? Если его выиграл в карты преступник… — задумчиво произнесла Дестини, внезапно осознав всю сложность проблемы.

— Да. Все так запуталось. К тому же Лейн — рейнджер. Он привык к кочевой жизни. Так что вряд ли займется хозяйством, даже если найдет средства выкупить «Серкл-Ди».

— Но он так хорошо управляет ранчо.

— Да. Стив и парни прониклись к нему уважением за это время. Остается только надеяться, что ранчо не выставят на аукцион, где его купит какой-нибудь олух. У нас уже был такой владелец по имени Чак.

— Тот, что проиграл «Серкл-Ди» в карты Дэну Куперу?

— Он самый. У него не было желания всерьез работать на ранчо. Он делал глупость за глупостью, а потом и вовсе проиграл это прекрасное место в покер такому мерзавцу, как Купер. — Кэролайн помедлила, выглянув в окно на залитую утренним солнцем равнину. — Это лишний раз показывает, каким дураком был Чак.

— Нам повезло, что Лейн оказался в нужный момент в нужном месте, — заметила Дестини. — Кто знает, что стало бы со всеми нами, если бы здесь объявился настоящий Сет Роулинз…

— Да уж. — Кэролайн повернулась к ней лицом. — Я не перестаю думать о том, что ты могла стать женой безжалостного убийцы, даже не подозревая об этом.

— Иногда мне кажется, что Лейн — мой ангел-хранитель. Просто поразительно, что мы нашли друг друга, не правда ли?

— Конечно. Наше знакомство со Стивом было далеко не таким романтичным. Мы знали друг друга практически всю жизнь.

У Дестини так давно не было близкой подруги, что она искренне наслаждалась обществом Кэролайн. Но хотя она нуждалась в добром совете, все-таки не рискнула посвятить Кэролайн в свои тайны. Она расскажет все Лейну, когда придет время.

— Кэролайн… — начала она, решив обсудить другую проблему, не дававшую ей покоя. — Ты хорошо знаешь городского священника. Что, по-твоему, он подумает о наших брачных обетах? Если узнает правду…

Кэролайн, понимая сомнения Ребекки, поспешила успокоить ее:

— Наверняка он решит, что вы все равно останетесь женатыми людьми, независимо от имен, под которыми заключался брак.

— Ты действительно так думаешь?

— Конечно, но мы можем поговорить с ним, чтобы удостовериться окончательно, когда возвратится Лейн.

Дестини кивнула, встретившись взглядом с Кэролайн.

— Когда вернется Лейн… — повторила она, молясь, чтобы он вернулся.

И поскорее.

Чтобы немного отвлечься, она занялась текущими делами, помогая Кэролайн, но Лейн ни на секунду не покидал ее мыслей.

С каждой милей, проведенной в душной почтовой карете, набитой шумными грубоватыми пассажирами, отвращение и ярость Брайса нарастали. Подумать только, Дестини отвергла его, чтобы выйти замуж за совершенно незнакомого мужчину и жить на этой забытой Богом земле. Это было нестерпимое оскорбление, и его сжигала жажда мести.

Заметив, что Реймонд наблюдает за ним, Брайс сверкнул глазами.

— На что это вы уставились? — резко бросил он.

— Да так, ни на что, — отозвался тот и поспешно отвел глаза, отвернувшись к окну.

Их совместное путешествие было тягостным и во всех отношениях неудобным, и по мере приближения к цели Реймонд все чаще задавался вопросом, что же будет дальше. Было очевидно, что Брайс жаждет мести, но Реймонд не представлял, какую форму она примет, и не решался спросить.

Брайс смотрел на пожилую женщину, сидевшую напротив, но его мысли были заняты тем, что он сделает с Дестини, когда доберется до нее. Путешествие оказалось более длительным, чем он рассчитывал, и вполне вероятно, что она уже вышла замуж за незнакомца. При мысли, что она отдала свою невинность другому мужчине, его охватила злость, но, поразмыслив, он пришел к выводу, что в конце концов это не так уж важно. Важно разоблачить ее и заставить вернуться в Сент-Луис вместе с ним. А когда они поженятся, он доставит себе огромное удовольствие, заставляя ее подчиняться своей воле каждый день их совместной жизни. Она узнает на собственной шкуре, как опасно перечить ему. Никому еще это не сходило с рук. Доказательством тому — его репутация беспощадного в делах и в личных отношениях человека.

Пожилая женщина, сидевшая напротив Брайса, неуверенно улыбнулась, чувствуя себя неловко под его взглядом. Брайс позволил себе нехотя улыбнуться в ответ. Теперь уже можно немного расслабиться. Ведь совсем скоро он отомстит коварной девчонке.

А вот охваченный беспокойством Реймонд не замечал никого из попутчиков. Почтовая карета приближалась к Блафф-Спрингс. Еще немного, и они встретятся с Дестини. Он боялся даже думать о том, что на уме у Брайса. Наверняка ничего хорошего. Не то чтобы его беспокоило, что случится с Дестини. Он всего лишь надеялся, что сможет избавиться от долга Брайсу и жить дальше своей жизнью.

Маршалл Уэстлейк сидел за письменным столом в своей конторе, ожидая ответа от адвоката, сидевшего напротив.

— Ну? — произнес он с решительным блеском в глазах.

Стенли Аткинс беспокойно поерзал.

— Как вам сказать…

— Я задал вам вопрос, Аткинс. Вы присутствовали, когда миссис Стерлинг ставила подпись под своим завещанием?

Стенли решил, что нет смысла увиливать от ответа. Уэстлейк славился своей способностью докапываться до правды, и он не видел способа утаивать ее и дальше.

— Нет, меня не было при этом.

— Тогда, я надеюсь, вы согласитесь со мной, что этот документ — подделка и не может служить основанием для передачи имущества Стерлингов другим лицам.

— Несомненно.

— Отлично. В таком случае все имущество Стерлингов переходит к Дестини, не так ли? И Реймонд Ховард не имеет права распоряжаться состоянием семьи.

— Вы правы, сэр.

Маршалл поднялся и проводил посетителя к выходу. У него больше не было вопросов к этому человеку. Осталось только найти пропавшую наследницу, и дело можно считать оконченным.

Когда Лейн с Грантом добрались до Блафф-Спрингс, день уже наступил и городские заведения приступили к работе. Направившись прямиком в контору шерифа, они передали ему Джона Харриса и тела сообщников бандита, с удовлетворением проследив, как шериф запер в тюремной камере единственного выжившего члена шайки. Когда с формальностями было покончено, шериф отправил своего помощника в похоронное бюро.

— Я не могу поверить, что вам удалось покончить с бандой, ребята! — объявил шериф Лэнгстон, пока они ожидали гробовщика. — Когда станет известно, что вы взяли банду Купера, здешний народ устроит праздник. Вы слышали об ограблении почтовой кареты, которое банда только что провернула? Они убили всех, кто был внутри, и похитили деньги, которые эти люди перевозили.

— Деньги мы нашли, — сообщил Лейн, бросив на письменный стол шерифа седельные сумки, набитые наличными. Они с Грантом не знали об ограблении, но догадались, что банда сорвала крупный куш, обнаружив такое количество денег. — Надо бы положить их в банк на время.

Шериф согласно кивнул:

— Обязательно, когда решим вопрос с захоронением бандитов.

Спустя полчаса, когда гробовщик увез тела преступников, шериф встал, готовый идти в банк.

— Пойдемте. — Он взял седельные сумки. — Отнесем деньги в банк, а на обратном пути зайдем в салун, и я поставлю вам выпивку. Это стоит отметить.

Лейн и Грант улыбнулись:

— Неплохая идея.

Оставив помощника за главного, шериф и двое рейнджеров пошли в банк, чтобы положить в сейф деньги, захваченные бандитами во время последнего ограбления. Закончив с делами, они зашли в салун и остановились возле стойки бара.

Бармен всегда первым узнавал, что происходит в городе. Увидев их, он крикнул, обращаясь к собравшимся:

— Эй, ребята! Смотрите, кто к нам пожаловал. Рейнджеры, которые поймали банду Купера!

Хотя день только начался и в баре было немного народу, раздались громкие приветствия.

— Выпивка за мой счет, — объявил бармен, налив каждому из рейнджеров по щедрой порции виски. — Ваша тоже, шериф.

— Спасибо, — сказал Лейн, взяв свой стакан.

— Весьма признателен, — подхватил Грант.

— Нет, это вам спасибо, — возразил бармен, посерьезнев. — Мы все чувствуем себя в безопасности, зная, что эти убийцы больше не рыщут в окрестностях города.

Посетители салуна дружно поддержали бармена.

Шериф задержался ровно настолько, чтобы опрокинуть стаканчик с рейнджерами, и отбыл по своим делам.

Захватив свои стаканы, Лейн и Грант устроились за столиком в углу, чтобы немного расслабиться.

— Нужно послать телеграмму капитану, прежде чем мы отправимся в «Серкл-Ди», — задумчиво произнес Лейн, размышляя о своем будущем. На душе у него скребли кошки.

— Что тебя беспокоит? — поинтересовался Грант.

Он слишком хорошо знал своего друга, чтобы не заметить изменение его настроения.

— Ну, — начал Лейн, — мне нужно многое прояснить, когда я вернусь домой.

Грант усмехнулся:

— С женой?

Лейн кивнул.

— И что ты надумал?

— Пожалуй, мне пора оставить службу. Прожив несколько недель в «Серкл-Ди», я обнаружил, что скучаю по работе на ранчо.

— А тебе не кажется, что это имеет отношение к твоей женитьбе? — спросил Грант, огорченный тем, что Лейн подумывает об увольнении. Он был отважным человеком и отличным рейнджером.

— Конечно, — признал Лейн. — Есть еще одно место, куда мне нужно зайти, кроме телеграфа.

— Какое?

— Церковь. Я хочу поговорить со священником.

Грант нахмурился:

— О чем?

— Хочу узнать, как обстоят дела с нашим браком. Поскольку я назвался чужим именем, церемония, возможно, не считается законной. Не хотелось бы, чтобы ситуация как-то отразилась на Ребекке. Для нее это будет ударом.

— Интересно, что скажет тебе преподобный. Что ты будешь делать, если окажется, что на самом деле ваш брак недействителен?

Лейн слегка улыбнулся:

— Придется снова сделать ей предложение и повести ее к алтарю, как только она согласится.

— Желаю удачи.

Они рассмеялись.

— А как насчет ранчо? Что будет с «Серкл-Ди»? Ведь оно принадлежало Куперу, который выиграл его в карты. Сет всего лишь изображал владельца.

— Знаю. Я не слышал, чтобы у Купера были родственники, так что все во власти шерифа. Вероятно, он выставит ранчо на продажу.

— У тебя хватит денег, чтобы купить его?

— Я кое-что отложил за эти годы.

— В таком случае поговори с шерифом и серьезно подумай о том, чтобы купить ранчо. Я слышал, как работники отзываются о тебе. Они уважают тебя, и им нравится, как ты управляешь хозяйством.

— Думаю, вначале мне следует все-таки потолковать с Ребеккой.

— Ты мудрый человек, Лейн Мэдисон, — рассмеялся Грант.

— Вот почему я хочу зайти в церковь сразу после того, как мы отправим телеграмму.

— Так чего же мы ждем?

— Пойдем, — сказал Лейн, вставая.

Ему не терпелось вернуться на ранчо. Он знал, что Ребекка беспокоится, не имея никаких известий о том, что случилось. Чем скорее они вернутся, тем лучше.

Они допили виски и вышли из салуна.

Спустя четверть часа Лейн находился в церкви, ожидая, когда преподобный Томпсон уделит ему внимание. Грант решил подождать снаружи, чтобы они могли поговорить наедине.

— Добрый день, рейнджер Мэдисон, — тепло приветствовал его священник. — Чем могу быть полезен?

— Вижу, вы уже слышали, кто я такой и зачем приехал сюда — чтобы поймать банду Купера.

— Да, мы все в курсе последних событий. Это был очень смелый поступок с вашей стороны.

Лейн только кивнул.

— У меня к вам серьезный вопрос…

— Да? — Священник устремил на него выжидающий взгляд.

— Он касается Ребекки и нашего брака…

— А в чем дело?

— Ну, поскольку я указал на церемонии бракосочетания чужое имя, можно ли считать ее законной? Или мы должны снова принести брачные обеты?

— Думаю, ваш брак вполне действителен. Вы оба стояли перед лицом Бога и приносили клятвы, Вы — настоящие муж и жена. Но если вы хотите повторить церемонию, я с удовольствием пойду вам навстречу и выдам второе брачное свидетельство, указав в нем ваше настоящее имя. С точки зрения закона это было бы наилучшим решением проблемы.

— Мне тоже так кажется.

Поблагодарив священника за совет, Лейн вышел наружу, где его ждал Грант.

— Поехали домой, — сказал он.

— Что сказал священник? — поинтересовался Грант.

— Что у меня есть жена, которая меня ждет, — ответил Лейн.

Они улыбнулись и, сев на лошадей, выехали из города.

Глава 21

Когда Лейн и Грант приблизились к ранчо, в небе сияло солнце и стояла прекрасная погода.

— Ну что, принял решение насчет своего будущего? — спросил Грант.

Большую часть пути до ранчо Лейн молчал, погруженный в свои мысли.

— Пожалуй, — отозвался Лейн, остановившись на вершине пологого холма неподалеку от ранчо.

Он смотрел на расстилавшийся внизу пейзаж и в глубине души знал, что именно здесь он хотел бы жить.

— Значит, ты решил всерьез заняться ранчо? — уточнил Грант.

— Вначале мы с Ребеккой должны поговорить. Наверняка ей есть что сказать по поводу случившегося, но я хочу, чтобы наш брак остался в силе. И намерен остаться здесь. «Серкл-Ди» — отличное ранчо, и ребята подобрались работящие. Им нравится здесь. Если мне удастся сделать хозяйство процветающим, мы все только выгадаем от этого. — Видимо, когда они с Ребеккой примут решение относительно их будущего, ему придется послать капитану еще одну телеграмму. — А у тебя какие планы?

— Вернусь в город и буду ждать следующего задания.

— Можешь остаться здесь и работать со мной.

— Приятно сознавать, что тебе есть куда отступить в случае необходимости.

Они рассмеялись и поскакали по направлению к дому.

— Едут!

Дестини находилась в доме, когда услышала крики работников. Бросив свое занятие, она выскочила наружу. Увидев двух всадников, скакавших к ранчо, она сразу кинулась к ним навстречу.

Лейн не мог не улыбнуться при виде пояса с револьвером у нее на талии. Спрыгнув с лошади, он схватил ее в объятия и прижал к себе.

— Ты вернулся… — выдохнула она, глядя на него со слезами на глазах.

Лейн молча смотрел в ее взволнованное лицо. Он был так переполнен эмоциями, что не находил слов. Вместо этого только склонил голову и поцеловал ее.

Вокруг начали собираться обитатели ранчо, подшучивая над хозяином, который обнимал свою жену у всех на глазах.

Лейн рассмеялся, оторвавшись от губ Ребекки.

— Ну что, взяли банду? — спросил Стив, присоединившись к остальным работникам вместе с Кэролайн.

— А как же, — ответил Лейн, посерьезнев, и коротко изложил ночные события.

Ему не хотелось вдаваться в детали в присутствии женщин. Позже они с Грантом расскажут мужчинам, как прошла схватка с бандитами.

Это была хорошая новость, которую обитатели ранчо надеялись услышать, и все дружно поздравили Лейна с Грантом. Они знали, что будущее «Серкл-Ди» под вопросом, но были рады, что рейнджеры благополучно вернулись.

Когда шум улегся, Стив обратился к Лейну, высказав общую обеспокоенность:

— И что теперь станет с ранчо?

— Пока не знаю. Нужно кое-что прояснить в городе. — А этого не случится, пока он не поговорит с Ребеккой. — Я дам вам знать, как только утрясу все вопросы.

— Ладно, парни, пора возвращаться к работе, — распорядился Стив.

Мужчины разошлись по своим делам. Кэролайн отвела Ребекку в сторону и от души обняла ее.

— Все кончилось просто замечательно, — сказала она, взволнованно блестя глазами.

— Слава Богу, — отозвалась Дестини от всей души, благодаря подругу за поддержку.

— Поговорим позже, — сказала Кэролайн и ушла, чтобы заняться хозяйством.

Дестини посмотрела на Лейна, занятого разговором с Грантом:

— Как я понимаю, вы оба не отказались бы перекусить?

— Еще бы! — отозвались мужчины хором.

Они направились к дому.

Кэролайн помедлила, глядя вслед Лейну и Ребекке. Она всем сердцем надеялась, что они найдут способ остаться в «Серкл-Ди».

Войдя в дом, Дестини сняла пояс с кобурой, положила его на столик в коридоре и улыбнулась мужчинам.

— Теперь, когда вы вернулись, мне незачем носить его целыми днями.

— Зато теперь вам придется кормить двух голодных мужчин, — поддразнил ее Грант.

— Как насчет завтрака?

Хотя время шло к полудню, Лейн знал, как хорошо она наловчилась готовить еду, и с энтузиазмом откликнулся:

— Я бы не отказался.

— Я тоже, — присоединился Грант.

Дестини принялась за дело. За время их совместной жизни с Лейном она изучила его вкусы и знала, как он любит яичницу с ветчиной.

— Надо будет съездить в город и отправить еще одну телеграмму, чтобы узнать, куда меня направят теперь, — сказал Грант, когда они покончили с едой.

— Как я уже говорил, я буду рад, если ты останешься здесь, — отозвался Лейн.

— Спасибо, но для рейнджера всегда найдется работа. Хотя, должен признаться, такая кухарка, как Ребекка, кого угодно соблазнит остаться.

Лейн вышел, чтобы проводить Гранта, а Дестини вымыла посуду. Она была счастлива, что Лейн благополучно вернулся домой, но теперь ей предстояло взглянуть в лицо будущему. Она уже решила, что будет честной с ним. Она расскажет ему правду о своем прошлом, и чем раньше, тем лучше. В ожидании его возвращения она ощущала нарастающую нервозность и постаралась занять себя делом, наводя порядок на кухне.

— Ребекка…

Она стремительно обернулась, глядя на Лейна, стоявшего на пороге.

— Подойди, — попросил он.

Дестини не заставила себя упрашивать. Она крепко обняла его и поцеловала.

— Я так рада, что ты вернулся целым и невредимым. Я так переживала за тебя…

— Все уже позади.

— Хорошо.

Он снова поцеловал ее, а затем постарался настроиться на серьезный лад.

— Нам нужно многое обсудить, — сказал он, подчеркивая важность предстоящего разговора.

— Я вся внимание, — отозвалась она.

Уловив неуверенность в ее голосе, Лейн решил, что это связано с ним. Видимо, она думает, что он собирается вернуться к своим обязанностям рейнджера и теперь уедет, даже не оглянувшись назад. Ему захотелось немедленно развеять ее страхи. Взяв Ребекку за руку, он направился в гостиную и усадил ее на диван рядом с собой.

— Когда мы Грантом были в городе, я зашел в церковь, чтобы поговорить с преподобным Муром…

— О! — Дестини нервно сглотнула.

— Я хотел узнать, считается ли наш брак законным. Ведь я скрыл свое имя во время венчания…

Заметив боль, мелькнувшую в ее взгляде, он поспешил успокоить ее:

— Он сказал, что в глазах Господа мы остаемся мужем и женой, но будет лучше, если мы повторим брачные обеты, чтобы не возникало вопросов со стороны закона.

Он обнял ее, и Дестини замерла, прильнув к нему. В его объятиях она всегда чувствовала себя спокойной и защищенной, но сейчас ее терзали сомнения. Когда он узнает правду, его чувства могут измениться. Она должна рассказать ему о Брайсе, рассказать сейчас же — прежде чем он поверил, что у них есть совместное будущее…

Поскольку Лейн был рейнджером, она вдруг задалась вопросом, что бы он сделал, узнав, что она напала на мужчину. А вдруг он арестует ее и препроводит обратно в Сент-Луис? Эта мысль ужаснула ее, но она не могла больше лгать.

— Лейн… — сдавленно произнесла она.

Уловив страх в ее голосе, он слегка отстранился, чтобы посмотреть ей в лицо.

— В чем дело, любовь моя? Если ты тревожишься насчет нашей будущей жизни, то я уже подумал об этом…

— Нет… подожди… видишь ли…

Чувствуя себя совершенно несчастной, она высвободилась из его объятий и встала.

Лейн не знал, что думать, глядя на ее расстроенное лицо.

— В чем дело? Что случилось, пока меня не было?

Дестини постаралась овладеть переполнявшими ее эмоциями.

— Только то, что я поняла, что не могу и дальше жить с тобой во лжи.

— Понятно. — Лейн решил, что она злится, что он обманул ее. — Ребекка, извини, что я солгал, но это был единственный способ выполнить мое задание. Мне пришлось…

— Я не об этом! — выпалила она. — Ты служитель закона!

Теперь Лейн уже ничего не понимал. Она продолжила, не дожидаясь его ответа:

— Ты техасский рейнджер, а я… я в бегах!

— Ребекка… — произнес он в полном замешательстве и поднялся на ноги, шагнув к ней.

Но Дестини попятилась, выставив перед собой руку:

— Нет… подожди, Лейн. Я должна рассказать тебе кое-что. Я не могу больше лгать.

— Не могу взять в толк — о чем ты говоришь?

Она посмотрела ему прямо в глаза.

— Мое имя не Ребекка Лоуренс, — призналась она.

— Как так?

— Меня зовут Дестини Стерлинг, и меня разыскивают в Сент-Луисе… за убийство…

Лейн потрясенно застыл, пытаясь осознать, что она сказала. В жизни его не раз заставали врасплох, но это сообщение явилось для него полной неожиданностью. Секунду он молча смотрел на нее, переваривая услышанное.

— Расскажи мне, что случилось, — тихо произнес он, снова усевшись на диван, чтобы выслушать ее историю.

Дестини била нервная дрожь, когда она начала свой рассказ.

— После смерти матери контроль над состоянием нашей семьи перешел к моему отчиму. Он много играл и задолжал крупную сумму денег одному бизнесмену. Тот согласился простить долг, если я выйду за него замуж. Мы были едва знакомы, и он мне не нравился. Этот тип был богат, но… — Она подняла на Лейна взгляд, полный муки и отчаяния. — Я пыталась отказать отчиму, но он заявил, что либо я выйду замуж за Брайса, либо за него самого!

При этом воспоминании она начала плакать. Этого Лейн не мог вынести. Он подошел к ней и обнял, снова усадив ее рядом с собой на диван.

— Продолжай, — сказал он, чувствуя, что она вся дрожит.

— Я согласилась поговорить с Брайсом. Поэтому отчим отвез меня к нему домой, а потом оставил там одну! — Дестини содрогнулась от нахлынувших воспоминаний. — Брайс повалил меня на диван и попытался изнасиловать. Я требовала, чтобы он прекратил. Я умоляла его остановиться. Напрасно. Я была так испугана, что схватила вазу, стоявшую рядом на столике, и ударила его по голове…

Она разрыдалась, открыв ужасный секрет, который так долго таила в себе.

— Что произошло потом? — спросил Лейн, хотя и понимал, как тяжело ей дается признание.

— Он обмяк, и мне удалось столкнуть его с себя. Он лежал на полу, неподвижный и залитый кровью. Я убила его! Вокруг никого не было, и я убежала. Что еще я могла сделать?

Она обессилено приникла к Лейну, дав наконец выход ужасу, который жил в ней с той ночи.

— Ты уверена, что он умер? — спросил Лейн.

— Он не шевелился… Я ударила его так сильно, что ваза разлетелась вдребезги.

Лейн помолчал, прижимая к себе жену, охваченную мучительными воспоминаниями.

Он понимал, что она пережила той ночью. Но в том, что случилось, не было ее вины. Она, как могла, защищалась, дав отпор мужчине, который пытался изнасиловать ее. К тому же Лейн не был уверен, что Брайс действительно умер.

— Мы все уладим, — тихо произнес он, желая успокоить ее.

— Но как? — спросила Дестини в замешательстве.

Она не представляла, как можно разрешить ее проблему. Ведь Брайс мертв.

— Мы поедем в Сент-Луис и выясним, что случилось той ночью.

— Но я убила его…

— Ты действовала из самозащиты.

— Ты не арестуешь меня?

Он посмотрел ей в глаза.

— Ты не можешь знать наверняка, что тот тип мертв. Возможно, он потерял сознание, получив вазой по голове. Нам нужно вернуться в Сент-Луис и узнать правду.

— Но ты не знаешь, как коварен мой отчим, и, если Брайс еще жив…

— Я техасский рейнджер, Дестини, — сказал он, впервые произнеся ее настоящее имя. — Все будет в порядке.

— О, Лейн…

Она упала ему на грудь и разрыдалась, блаженствуя в его объятиях. Ей даже не приходило в голову, что Брайс, возможно, жив. Что для нее означало, Дестини не могла даже представить.

— Спокойно, любовь моя, я с тобой. Никто больше не обидит тебя, — произнес он твердо.

Его охватил гнев, когда он подумал о ее негодяе-отчиме. Решено, они поедут в Сент-Луис, и он разберется во всей этой истории.

Никто больше не будет навязывать ей свою волю, пользуясь ее беспомощным положением.

Он позаботится об этом.

Глава 22

Было уже далеко за полдень, когда Лейн с Грантом вышли из кассы на станции почтовых карет.

— А ты уверен, что успеешь уладить все дела за два дня, оставшихся до отъезда в Сент-Луис? — спросил Грант.

Он удивился, когда Лейн решил вернуться в Блафф-Спрингс вместе с ним, но, когда по пути в город тот посвятил его в прошлое Дестини, он понял, в чем дело.

— Постараюсь. Главное — узнать у шерифа, каковы его планы насчет «Серкл-Ди». Стив с парнями обеспокоены своим будущим на ранчо, и мне хотелось бы, чтобы они не переживали об этом.

Грант бросил на друга проницательный взгляд:

— Значит, ты уже все решил?

— Да. Как только вернусь из Сент-Луиса, займусь ранчо и постараюсь все выяснить.

— Когда ты сообщишь о своем решении капитану?

— Надо будет послать ему телеграмму и сообщить, что я собираюсь в Сент-Луис. Но насчет остального подожду, пока все прояснится.

— Мне будет не хватать тебя, — сказал Грант.

Лейн улыбнулся:

— Я же предлагал тебе остаться в «Серкл-Ди».

Они рассмеялись.

— Не думаю, что я готов остепениться.

На мгновение Грант задался вопросом, наступит ли когда-нибудь день, когда он задумается о жене и семье, но эта мысль ушла так же быстро, как и пришла. Быть рейнджером — его призвание. Он не хотел бы никакого другого занятия.

Они направились в контору шерифа.

— Добрый день, Лейн… Грант, — приветствовал их шериф, несколько удивленный тем, что они так быстро вернулись в город.

— Как Харрис? — поинтересовался Лейн.

— Приходил доктор и залатал его. А вообще он ведет себя тихо. Не доставляет особых хлопот.

— Отлично, — сказал Грант.

— У меня есть кое-что для вас, — начал Лейн, достав из кармана толстую пачку наличных и вручив ее шерифу. — Это большая часть денег, которые я нашел у Сета Роулинза после нашей перестрелки. Не знаю, выиграл ли он их в карты или это часть награбленного, но я хотел бы сдать их властям.

— Вы сказали — большая часть?

— Да. Я позаимствовал оттуда ровно столько, сколько понадобилось, чтобы расплатиться с работниками, когда прибыл на ранчо.

— Ценю вашу честность, — сказал шериф Лэнгстон. — Я позабочусь о том, чтобы их передали куда следует.

— Спасибо. Есть еще одно дело, которое я хотел бы обсудить с вами.

— Какое?

— Что теперь будет с «Серкл-Ди»? Я знаю, что Дэн Купер выиграл ранчо в карты у предыдущего владельца. Сет Роулинз только изображал хозяина. Им был Купер, и, насколько мне известно, у него нет родственников.

— Понятно, — задумчиво произнес шериф. — Вы не знаете кого-нибудь, кто заинтересован в покупке ранчо?

— Ну хотя бы я, — объявил Лейн.

— В таком случае надо, выставить его на продажу. Позвольте мне поговорить с судьей и узнать, как это устроить.

— Буду вам очень признателен.

— Вы намерены остаться в Блафф-Спрингс?

— Да. Мне хотелось бы осесть в этих местах.

— Отлично. Нам нужны достойные люди. Я дам вам знать, что скажет судья по поводу ранчо.

— Благодарю.

Закончив с делами, рейнджеры вышли наружу. Лейн распрощался с Грантом и поскакал на ранчо.

Он спешил вернуться домой, помня, как была расстроена Дестини, когда они расстались. Оставалось только надеяться, что, побыв одна, она обрела покой, необходимый, чтобы посмотреть в лицо будущему. Он понимал, что поездка на Восточное побережье в поисках правды будет нелегкой для нее, но вместе они справятся.

После того как Лейн отбыл в город вместе с Грантом, Дестини осталась дома, нуждаясь в уединении, чтобы хорошенько все обдумать. Она и мечтать не могла, что расскажет кому-нибудь о своем прошлом, уверенная, что ей придется вечно хранить этот кошмар в тайниках своей души. Но теперь Лейн знал все.

Устремив невидящий взгляд в окно спальни, Дестини пыталась разобраться в собственных чувствах. Часть ее существа испытывала огромное облегчение от сознания, что она была честна с Лейном и что он оказал ей поддержку.

Когда она узнала, что он служитель закона, она испугалась, что он осудит ее и, возможно, даже арестует. Вместо этого он сразу же встал на ее защиту, желая до конца выяснить, что случилось той ночью в Сент-Луисе. До этого момента, ей не приходило в голову, что Брайс, возможно, жив, и она никогда не думала о своих действиях как о самозащите. Она знала, что она одна в целом мире, и делала все, чтобы выжить.

Присев на краешек постели, Дестини задумалась о том, что произойдет, когда они вернутся в Сент-Луис. Она все еще испытывала чувство вины из-за того, как обошлась с Брайсом, но если выяснится, что он жив и всего лишь потерял сознание, это меняет дело.

При мысли, что ей опять придется увидеться с Реймондом, ей стало тошно. В сравнении с настоящим мужчиной, таким как Лейн, ее отчим был не более чем хорьком — отвратительным негодяем, который использовал ее мать, женившись на ней ради денег.

Дестини не знала, за что ей улыбнулась такая удача — выйти замуж; за такого замечательного человека, но она поблагодарила Бога за то, что Лейн вошел в ее жизнь, и помолилась, чтобы им удалось разрешить все проблемы в Сент-Луисе.

Когда Лейн подъехал к ранчо, солнце уже клонилось к закату. У него было такое чувство, словно он вернулся домой, и это согревало его душу. Позаботившись о том, чтобы поставить лошадь в стойло, он направился к дому.

Дестини готовила на кухне обед и не заметила, как Лейн подъехал. Однако она услышала, как он вошел в дом, и, бросив все дела, поспешила навстречу. Не сказав ни слова, она кинулась в его раскрытые объятия и притянула его голову для поцелуя.

— Вот это приветствие! — усмехнулся Лейн, когда они наконец отстранились друг от друга.

— Я ждала тебя, и обед почти готов. — Дестини взяла его за руку и повела на кухню. — Умойся, и можно садиться за стол.

— Слушаюсь, мэм, — поддразнил ее он, направившись в ванную.

За обедом он рассказал ей, что узнал в городе.

— Я зашел на почтовую станцию. Если не случится ничего непредвиденного, через два дня мы можем отправиться в Сент-Луис.

— Так быстро! — отозвалась Дестини, ощутив беспокойство.

Лейн устремил на нее серьезный взгляд:

— Чем скорее, тем лучше. Нам нужно узнать, что действительно произошло той ночью.

— Я понимаю…

Она удрученно улыбнулась.

— Кроме того, я поговорил с шерифом о ранчо.

— У него есть какие-нибудь идеи насчет того, что с ним делать?

— Иногда, когда у собственности нет наследников, она выставляется на продажу. Шериф Лэнгстон сказал, что, возможно, это как раз такой случай.

— Но кто его купит?

Лейн твердо встретил ее вопрошающий взгляд:

— Мы.

— Как это? — с радостным удивлением спросила она.

— Я отложил кое-какие деньги и надеюсь, мне удастся получить заем в банке.

— Значит, мы останемся здесь?

Ее сердце воспарило от этой новости.

— Это решено.

— А как же твои обязанности рейнджера?

— Я решил уволиться после того, как мы вернемся из Сент-Луиса. Теперь у меня есть жена. Пора остепениться, как, по-твоему? — спросил он.

— О, Лейн… Как я рада это слышать!

Дестини поднялась из-за стола и подошла к нему. Лейн посадил ее к себе на колени и крепко поцеловал.

— Я приготовила персиковый десерт, — сообщила она, желая похвалиться успехами в кулинарии.

— У меня на уме кое-что куда более сладкое. И я не прочь приступить прямо сейчас…

Вместо ответа Дестини одарила его чувственной улыбкой и снова поцеловала. Они быстро поднялись в спальню и, не тратя времени даром, приступили к «десерту».

Брайс и Реймонд выбрались из кареты на промежуточной станции, где они собирались провести еще одну ночь.

— Сколько еще осталось до Блафф-Спрингс? — требовательно спросил Брайс у кучера почтовой кареты.

— Завтра будем на месте, — ответил тот.

Кивнув, Брайс повернулся и двинулся прочь. С кухни доносился запах пригорелой пищи, которую готовили им на ужин, и он поморщился от отвращения. Мысль, что придется провести еще одну ночь в тесном помещении вместе с попутчиками, привела его в еще большее раздражение. Он не сомневался, что постели кишат насекомыми, и утешался сознанием, что по крайней мере это их последняя ночь в пути.

Его мысли снова обратились к Дестини. Завтра они наконец встретятся. Ему не терпелось увидеть ее лицо, когда он предстанет перед ней. Он не мог дождаться этого момента. Она узнает, что происходит с теми, кто осмеливается бросать ему вызов.

Эта мысль принесла ему некоторое удовлетворение. Брайс оставался на улице весь вечер, избегая общества попутчиков. Когда он наконец улегся в постель в набитой людьми комнате, то утешил себя, что это ненадолго.

С того момента как карета остановилась на ночь, Реймонд старался держаться подальше от Брайса: чувствовал, что тот не в духе, и не хотел нарываться на ссору. Он слышал, что сказал кучер относительно времени их прибытия в Блафф-Спрингс, и радовался, что кошмарный путь подходит к концу. Скоро им придется возвращаться в Сент-Луис, но по крайней мере на обратном пути Брайс будет пребывать в гораздо лучшем настроении, так как Дестини окажется рядом.

Лежа без сна в душной спальне под храп попутчиков, Реймонд пытался вообразить, что им скажут, когда карета наконец прибудет в Блафф-Спрингс. Интересно, что их ждет, когда они начнут расспрашивать о Дестини и мужчине, который выписал ее по почте. Он знал, что того зовут Сет Роулинз, и надеялся, что им не составит труда найти его. Забрать Дестини у Роулинза, наверное, будет непросто, но Брайс наверняка найдет способ добиться своего. Он всегда получает то, что хочет, и вряд ли сейчас будет иначе.

Маршаллу Уэстлейку наконец удалось найти убогий домишко, где жила со своей дочерью Сильвия, бывшая горничная Стерлингов. Когда он зашел в дом Стерлингов, чтобы поговорить со слугами, пытаясь получить сведения о Дестини, горничная, работавшая там теперь, рассказала ему, что ее предшественница уволилась после стычки с Реймондом.

Было уже поздно, когда он постучал в дверь Сильвии, но разговор был слишком важным, чтобы откладывать его на другой день.

— Кто там? — донесся изнутри женский голос.

— Маршалл Уэстлейк. Поверенный покойной миссис Ховард, — отозвался он.

Сильвия не представляла, зачем он вдруг явился к ней в дом, но, помня, что говорила о нем мисс Аннабелла, она знала, что он достойный человек.

— Мистер Уэстлейк… прошу вас, заходите…

Она поспешно открыла дверь.

— Спасибо. — Он шагнул внутрь.

— Что случилось? Чем я могу быть вам полезна?

— Это связано с Дестини Стерлинг и завещанием ее матери, — начал он. — Мне нужно узнать, куда уехала мисс Стерлинг.

— Садитесь, пожалуйста. Я расскажу вам все, что знаю…

Устроившись на потрепанном диване, адвокат выслушал ее историю. Было совсем поздно, когда он собрался уходить. Сильвия рассказала ему все, что случилось, и как Реймонд избил ее, угрожая за сокрытие сведений нанесением побоев ее ребенку.

— Я ценю ваше доверие, — сказал Уэстлейк, хорошо представляя себе весь ужас ситуации, в которую она попала.

— Вы можете найти способ помочь Дестини? И защитить ее от этих ужасных людей?

Поверенный устремил на нее серьезный взгляд, размышляя о том, как воспользоваться сведениями, которыми она только что снабдила его.

— Я сделаю все, что в моих силах. Обещаю.

Глава 23

Это было первое утро после отъезда из Сент-Луиса, когда Реймонд и Брайс чувствовали приятное волнение. Хотя они держали свои эмоции при себе, оба охотно заняли свои места и нетерпеливо поглядывали в окно, пока карета преодолевала последние мили до Блафф-Спрингс.

Время близилось к полудню, когда пожилая женщина, ехавшая с ними, заметила вдалеке город.

— Ну, ребята, похоже, мы почти прибыли.

Взглянув в указанном направлении, Брайс увидел первые строения Блафф-Спрингс. Город оказался маленьким и пыльным, и он мог только посочувствовать тем, кто жил в подобном месте, расположенном так далеко от очагов цивилизации. Когда карета подкатила к станции и резко остановилась, Брайс едва дождался, пока кучер спустится на землю и откроет дверцу.

— Можете выйти и размять ноги, но далеко не уходите. Минут через пятнадцать двинемся дальше.

Пассажиры выбрались наружу, охотно последовав его совету.

Брайс и Реймонд стояли рядом с каретой, озираясь по сторонам, пока кучер выгружал их багаж на землю. Заметив местных мужчин, которые открыто глазели на них, они поняли, насколько неуместно здесь выглядят. Впрочем, это не имело значения. Они не собирались оставаться в этом жалком городишке дольше, чем это было необходимо. Они приехали в Блафф-Спрингс, чтобы найти Дестини и увезти ее домой.

— Откуда начнем поиски? — обратился Реймонд к Брайсу. — Может, с гостиницы?

— Городишко такой маленький, что любой клерк расскажет нам, как найти ранчо Роулинза.

Они подхватили свои чемоданы и направились к единственной гостинице в городе.

Портье слышал, как подъехала почтовая карета, и не удивился, когда в небольшой холл вошли двое мужчин, явно приехавших с Восточного побережья.

— Добрый день, джентльмены, — приветствовал он их. — Чем могу быть полезен?

— Нам нужны две комнаты.

— Отлично. С вас два доллара.

Реймонд заплатил указанную сумму, и портье выдал им ключи.

— Наверх по ступенькам в конце коридора, две последние комнаты слева, — напутствовал он их.

— Спасибо. Кстати, мы ищем Сета Роулинза, владельца ранчо «Серкл-Ди». Вы знакомы с ним?

Выражение лица портье резко изменилось.

— Вы уверены, что вам нужен Сет Роудинз, а не Лейн Мэдисон? — подозрительно осведомился он.

Брайсу не понравился вопрос, касающийся его личных дел, однако он почувствовал, что происходит нечто странное.

— Вообще-то мы не знаем никакого Лейна Мэдисона. Мы родственники жены Сета, Ребекки, и приехали из Сент-Луиса, чтобы навестить ее.

Портье помедлил, глядя на шрамы на лице незнакомца. Вновь прибывшие не внушали доверия, но он понимал, что они все равно скоро узнают о событиях в «Серкл-Ди».

— Могу посоветовать сходить в конюшню и спросить старину Мика. Он отвезет вас на ранчо.

— Спасибо за помощь.

Чувствуя на себе пристальный взгляд портье, Брайс с Реймондом двинулись вверх по лестнице, чтобы оставить вещи, прежде чем отправиться на ранчо. Зайдя на минуту в свою комнату, Реймонд постучал в дверь Брайса.

— Войдите.

Проследовав внутрь, Реймонд обнаружил, что его спутник стоит у окна, глядя, на улицу.

— Как мы будем действовать, когда приедем на ранчо? — поинтересовался он, ощущая некоторое беспокойство по мере приближения к решающему моменту.

— Думайте сами. Мне все равно, как вы заставите Дестини подчиниться. Вы ее отчим. Я хочу одного: чтобы она была с нами, когда мы двинемся в обратный путь.

Реймонд нервно кивнул.

— Тогда чем быстрее мы покончим с этим, тем лучше. Вряд ли это будет напоминать трогательное воссоединение семьи.

Они вышли из гостиницы и зашагали в сторону конюшни.

Старина Мик подковывал лошадей, когда увидел двух мужчин, направлявшихся к нему. Он оставил свое занятие и подошел к ним.

— Добрый день.

— Мы родственники Ребекки Роулинз. Нам нужно добраться до «Серкл-Ди».

— Ладно. Подождите минутку, пока я запрягу коляску, и отправимся в путь.

Старина Мик удивился, когда мужчины упомянули Роулинза, но решил, что они еще не в курсе последних событий. Он подумывал о том, чтобы просветить их относительно личности мужа Ребекки, но воздержался, зная, что они скоро и сами узнают правду.

Ему не понадобилось много времени, чтобы подогнать коляску к конюшне и взять двух пассажиров. Когда они забрались внутрь и уселись, он стегнул лошадь, и они тронулись в путь. Поначалу Мик пытался завязать разговор, но мужчины ясно дали понять, что их не интересуют его байки, и он оставил свои попытки.

Брайс предвкушал момент, когда он встретится с Дестини. Ему не терпелось увидеть ужас в ее глазах, когда она поймет, что он наконец-то выследил ее и ей придется ответить за все, что она сотворила с ним той ночью. Он понимал, что они могут столкнуться с препятствием в лице ее мужа, но если Роулинз начнет создавать проблемы, от него скорее всего можно будет откупиться. Каждый человек имеет свою цену. В конце концов, он купил Дестини у Реймонда. При мысли, что она предпочла ему какого-то ковбоя, он снова ощутил приступ бешенства. Но ничего, зато месть будет сладкой. Недолго осталось. Скоро, очень скоро бесконечные поиски закончатся, и она окажется в его власти.

Путь до ранчо, казалось, тянулся целую вечность, пока они покрывали милю за милей.

— Долго еще ехать? — раздраженно спросил Брайс.

— Почти прибыли, — успокоил его старина Мик. — Еще пара-тройка миль, и вы увидите ранчо. Когда доберемся до места, мне подождать вас, чтобы отвезти назад в город, или сразу уехать?

Брайс и Реймонд не загадывали дальше встречи с Дестини. Они обменялись взглядами, пытаясь решить, как лучше поступить.

— Подождите нас, — сказан Реймонд после короткой паузы.

— Хорошо, — отозвался старина Мик, прежде чем снова замолчать.

Наконец вдали показались дом и хозяйственные постройки ранчо.

— Вон главный дом, — сообщил старина Мик, указав на них.

Брайс и Реймонд пристально вглядывались в усадьбу. Они не видели людей и не могли определить, хорошо это или плохо. Это могло означать, что на ранчо никого нет, в том числе и Дестини, или что она одна, что их идеально бы устроило.

Остановив повозку перед домом, старина Мик огляделся по сторонам, несколько удивленный, что никого из работников не видно.

— Что-то здесь чересчур тихо. Это ненормально. Хотел бы я знать, что происходит…

— Мы пойдем поищем Ребекку, — сказал Брайс. — Наверное, она где-нибудь в доме.

Он быстро спустился на землю, сопровождаемый Реймондом. Оглядевшись и не обнаружив никого, кто вышел бы им навстречу, они направились к дому.

Реймонд помедлил у передней двери, размышляя, постучать или нет, но Брайс не колебался ни секунды. Ему хотелось застать Дестини врасплох. Он толкнул дверь и вошел.

Дестини хлопотала по хозяйству, что теперь стало ее обычным занятием, не в силах поверить, что завтра они отбывают в Сент-Луис. Впервые с той ужасной ночи, когда сбежала от Реймонда и Брайса, она чувствовала себя спокойно. С ней был Лейн, любящий и надежный. С его поддержкой она сможет все.

Последняя мысль заставила ее улыбнуться. Она обнаружила, что становится неплохой кулинаркой и успешно учится, как вести хозяйство. Вспомнив о Сильвии, она поняла, как тяжело та трудилась, обслуживая их семью все эти годы. Определенно их бывшая горничная была очень трудолюбивой и добросовестной женщиной, а также замечательным другом. Дестини надеялась, что когда-нибудь она сможет расплатиться с Сильвией за ее помощь в ту роковую ночь. Она не знала, как это сделать, но была уверена, что найдет способ.

Дестини находилась в задней части дома, занятая домашней работой, когда услышала, как кто-то вошел через переднюю дверь. Она удивилась, что Лейн вернулся так рано. Он сказал, что поедет со Стивом и работниками на пастбища, чтобы проверить состояние скота перед отъездом. Поэтому она не рассчитывала, что он вернется в первой половине дня.

Дестини вышла в коридор, ожидая увидеть мужа. Ей не терпелось обнять его и рассказать, как она скучала по нему во время этой короткой разлуки.

Но вместо него она увидела Реймонда, который шел по коридору, направляясь к ней. Потрясенная до глубины души, она замерла не в состоянии двигаться и говорить.

— Нет, вы только посмотрите на эту невинную кошечку, — злорадно произнес Реймонд, глядя на Дестини, стоявшую перед ними с совершенно ошеломленным видом.

Ему было приятно наблюдать ее растерянность. Это придавало ему чувство собственной значимости.

— Похоже, мы наконец нашли нашу беглянку…

На мгновение Дестини пришла в замешательство. Каким образом появились тут эти непрошеные гости? Как они ее выследили? Но тут из гостиной вышел Брайс.

— Итак, дорогая, мы снова встретились… наконец-то, — зловеще произнес он, встав перед ней.

Ее искреннее изумление доставило ему удовольствие. Он злобно хмыкнул.

— Брайс… вы живы…

Она осеклась, глядя на шрамы на его лице.

По свирепому взгляду, которым он одарил ее, нетрудно было догадаться, насколько он разъярен.

— К вашему огорчению, — саркастически ухмыльнулся он, шагнув к ней. — Да, моя дорогая, я вполне жив и здоров. Но не благодаря вашим заботам. Возможно, я чуть хуже выгляжу… — Он коснулся шрама на своем лице, чтобы напомнить девушке о ее поступке. — Но я не злопамятен, дорогая, и жду не дождусь нашей свадьбы, точнее, нашей, брачной ночи.

Его издевательский тон не оставлял сомнений относительно его намерений.

— Да вы рехнулись! — воскликнула Дестини, попятившись.

— Едва ли, Дестини, — насмешливо отозвался он. — Я в своем уме. Просто я серьезный человек и не позволяю никому нарушать деловые договоренности. Вы должны были выйти за меня замуж в погашение долгов вашего отчима. И я прослежу за тем, чтобы вы выполнили это обязательство.

— Но я не могу сделать этого!

— Можете, — угрожающе произнес он, нависнув над ней. — Потому что я вас заставлю.

— Это невозможно, Я уже замужем!

Брайс только рассмеялся в ответ. Ему вторил Реймонд, который все еще стоял в коридоре, наблюдая за происходящим.

— Вы вышли замуж за совершенно незнакомого мужчину под фальшивым именем. Неужели вы думаете, что этот брак является законным? — поинтересовался Брайс вызывающим тоном. — Вряд ли.

— Убирайтесь из моего дома! Оба!

Брайс снова рассмеялся и шагнул к ней.

Глава 24

Дестини понимала, что нельзя поддаваться страху. Лейн научил ее пользоваться оружием и держать его под рукой, как раз на такой случай. Она попятилась в кухню, где она оставила свой револьвер.

— Оставьте меня! — крикнула она в надежде, что кто-нибудь окажется достаточно близко, чтобы услышать ее призыв о помощи.

Но эти крики не остановили Брайса и Реймонда. Они наконец-то выследили ее и были полны решимости не позволить ей снова ускользнуть.

Добравшись до кухни, Дестини схватила револьвер, лежавший на тумбочке, и, стремительно повернувшись, направила его на Брайса:

— Не подходите ко мне! Я выстрелю!

Она бросила затравленный взгляд на своего отчима, затем снова посмотрела на Брайса.

Тот, хоть и удивился при виде револьвера, не отнесся к ее угрозе серьезно.

— Дестини, — снисходительно сказал он, — уберите оружие. Это не игрушка, еще поранитесь.

— Я сказала вам, чтобы вы убирались. Я сумею за себя постоять, — заявила она, продолжая целиться в него.

— Вы не посмеете выстрелить в меня, — произнес он с презрительной усмешкой и шагнул к ней, собираясь забрать у нее оружие, если понадобится, силой.

Оба мужчины подпрыгнули от неожиданности, когда за их спинами раздался низкий голос:

— Дестини, возможно, не выстрелит в вас, но я сделаю это с превеликим удовольствием.

Потрясенные, они замерли на месте.

— Если вам дороги ваши жалкие жизни, уберите лапы от моей жены, — приказал Лейн. — Быстро!

Медленно повернувшись, Брайс и Реймонд увидели высокого брюнета с шестизарядным револьвером в руке, который был направлен на них.

— Я не привык повторять! Делайте, что вам сказали!

Незадачливая пара поспешно отступила от Дестини.

Лейн ехал домой со Стивом, когда заметил старину Мика, который подвез к дому двух незнакомых мужчин в своей повозке. По их одежде он сразу понял, что они приехали с Восточного побережья. Уверенный, что их появление сулит Дестини неприятности, он пустил лошадь в галоп, чтобы быстрее добраться до дома. Лейн слишком хорошо помнил, что случилось с Кейти, когда она осталась один на один с Моузом, и не собирался подпускать этих двоих к Дестини.

— А теперь, — медленно произнес Лейн, смерив глазами приезжих, — я хотел бы знать, кто вы такие и почему угрожаете моей жене?

— Я Реймонд Ховард, ее отчим, а это Брайс Паркер, ее жених. Мы приехали, чтобы увезти ее домой.

— Дестини уже дома. Она моя жена и никуда с вами не поедет, — холодно отозвался Лейн, не скрывая своего презрения к незваным гостям.

— Вам известно ее настоящее имя? — удивился Реймонд.

Лейн одарил его небрежной и тем не менее угрожающей улыбкой.

— Мне известно все, — сказал он, переводя взгляд с одного визитера на другого.

Он с удовольствием отметил, что Брайс неловко заерзал, лишившись части своего апломба.

— Поэтому, джентльмены, — продолжил Лейн, — я предлагаю вам обоим убраться восвояси. Вон из моего дома и моего города. — Он указал револьвером на дверь. — Если, конечно, вы не ищете себе настоящих неприятностей. В таком случае я буду счастлив сделать вам одолжение…

Реймонд трусливо поспешил к двери, но Брайс остался, смерив своего противника неприязненным взглядом.

— Вы не имеете права на нее, — заявил он.

Лейн знал, что этот тип сделал с Дестини, и хотел, чтобы тот заплатил за все. Брайс даже не успел охнуть, как он нанес ему удар в лицо, огрел рукояткой револьвера по голове, а затем выбросил негодяя за дверь, пнув ногой сзади, когда тот вывалился на крыльцо. А потом с удовлетворением наблюдал, как Брайс свалился со ступенек лицом в грязь, распростершись у ног Стива и старины Мика.

— Нужна помощь, босс? — поинтересовался Стив, готовый оказать, содействие.

— Даже не знаю, — отозвался Лейн, глядя на Реймонда.

— Нет-нет, мы уходим. Только не трогайте меня, — взмолился Реймонд. — Я ухожу… ухожу…

Он осторожно проскользнул мимо Лейна, опасаясь, что окажется следующей жертвой его ярости, и поспешно спустился с крыльца.

Бросив быстрый взгляд на Дестини, Лейн с облегчением убедился, что она не выглядит испуганной.

— Ты в порядке?

На ее глаза навернулись слезы. Отложив револьвер в сторону, она бросилась к мужу.

Лейн обнял ее одной рукой, прижав к себе. Он все еще держал наготове револьвер, когда они вышли на крыльцо.

— Меня зовут Лейн Мэдисон, и я техасский рейнджер. Дестини — моя жена, а это мое ранчо. Я не желаю, чтобы вы появлялись здесь и пытались доставить неприятности мне и моей семье, — холодно сказал он.

Опустившись на колени в грязь рядом с Брайсом, Реймонд попытался помочь ему встать.

Взбешенный, что с ним обошлись так грубо, Брайс негодующе оттолкнул своего спутника и попытался подняться на ноги. Когда это ему наконец удалось, он круто повернулся к Лейну:

— Вам это так-с рук не сойдет!

Лейн только улыбнулся в ответ.

Пытаясь стряхнуть грязь и пыль со своей одежды, Брайс посмотрел на Дестини, стоявшую рядом с мужем:

— Еще ничего не кончено.

— Заблуждаетесь, — резко отозвался Лейн. — Если вы дорожите своей ничтожной жизнью, я бы посоветовал вам поскорее убраться отсюда.

Брайс хотел возразить, но его перебил старина Мик, крикнувший:

— Смотрите, парни! Шериф!

Лейн удивился, увидев представителя закона, скачущего во весь опор в направлении ранчо. Он не представлял, что заставило шерифа Лэнгстона примчаться в «Серкл-Ди», но догадывался, что это нечто важное.

— Что случилось, шериф? — спросил он, убрав револьвер в кобуру, когда тот остановил коня прямо перед ними.

Шериф задержал взгляд на двух незнакомцах, затем посмотрел на Лейна.

— Только что пришла телеграмма для вашей жены от адвоката из Сент-Луиса. Наверное, что-то серьезное. Я подумал, что вы захотите прочитать ее немедленно.

Он вытащил телеграмму из кармана и протянул ее Лейну.

Реймонд нервно наблюдал за ними. Бросив взгляд на испуганное лицо Реймонда, Брайс задался вопросом, что происходит.

— Это от поверенного твоей матери. Его фамилия Уэстлейк, — сказал Лейн, обращаясь к Дестини.

— Что он сообщает? — озадаченно спросила она.

— Здесь говорится: будьте осторожны. «Ховард находится на пути в Блафф-Спрингс. Завещание вашей матери — подделка. Точка. Ваше наследство ожидает вас. Точка. Свяжитесь со мной как можно скорее».

— О Боже…

Дестини заплакала, бросившись в объятия Лейна. Затем посмотрела на Реймонда с отвращением, которое она испытывала к этому негодяю:

— Вы лгали мне с начала до конца. Вы просто вор, пытавшийся украсть деньги моей семьи.

Брайс недоверчиво уставился на Реймонда:

— Выходит, вы никогда не имели права распоряжаться деньгами Стерлингов? И все, что вы наплели мне, — ложь?

Выражение лица Реймонда сказало ему все. Он оказался трусом, лжецом и вором.

Не в силах сдержаться, Брайс ударил Реймонда кулаком, сбив его с ног. Даже не оглянувшись, он зашагал к коляске и забрался внутрь.

— Кучер! Отвезите меня назад, в город. Немедленно! — приказал он.

Старина Мик поспешно забрался на облучок, ухмыляясь во весь рот. Он неплохо развлекся, наблюдая за разыгравшейся сценой, и предвкушал возможность посплетничать на эту тему вечером в городе.

Реймонд стонал, лежа на земле. Из его сломанного носа текла кровь. Лейн подошел к нему:

— Убирайтесь отсюда. Я не желаю больше видеть вашу жалкую физиономию! Если вы когда-либо снова появитесь на нашем пути, мы привлечем вас к ответственности за попытку присвоить наследство Дестини. — Он повернулся к управляющему: — Позаботься, чтобы он убрался отсюда, Стив. И отправь с ним одного из работников, чтобы убедиться, что он сел на первую же карету, отбывающую из Блафф-Спрингс.

Стив кивнул:

— Будет сделано.

Подхватив Реймонда под руку, он поднял его на ноги и буквально потащил к конюшне, чтобы посадить в коляску и доставить в город.

Шериф Лэнгстон посмотрел на Лейна и Дестини:

— Ну как вы?

— Отлично.

— Рад слышать. Я поговорил с судьей насчет ранчо. Он сказал, что мы можем выставить его на продажу, когда вы будете готовы.

Лейн на секунду задумался.

— Хорошо. Мне понадобится пара дней, чтобы выяснить в банке, смогу ли я получить заем, необходимый для приобретения ранчо.

Дестини коснулась руки Лейна, привлекая его внимание:

— Если в телеграмме поверенного моей матери написана правда, тебе не придется одалживать деньги.

Лейн озадаченно нахмурился:

— О чем ты говоришь?

— О семье моего отца, о Стерлингах. Мы богаты. У нас достаточно денег, чтобы купить «Серкл-Ди», — объяснила она с сияющим видом. — Как выяснилось, у тебя богатая жена, Лейн Мэдисон.

Эпилог

Три недели спустя


Преподобный Мур улыбнулся, глядя на Лейна и Дестини, и закончил брачную церемонию:

— Объявляю вас мужем и женой. Лейн, можешь поцеловать новобрачную.

Лейн притянул Дестини к себе.

— Я люблю тебя, Дестини Мэдисон.

— Я тоже люблю тебя, Лейн, — отозвалась она.

С нескрываемым удовольствием Лейн запечатлел на ее губах нежный поцелуй. Толпа, собравшаяся в церкви, чтобы отметить их настоящую свадьбу, разразилась приветственными возгласами. Оторвавшись друг от друга, они восторженно улыбались, принимая поздравления гостей.

Вскоре все перебрались в помещение, где должен был состояться свадебный прием. Оркестр заиграл музыку, и Лейн пригласил Дестини на их первый танец. Он обнял ее и медленно закружил по залу.

— Дестини и Лейн прекрасно смотрятся вместе, — заметила Сильвия, обращаясь к своей дочери. Они стояли с краю танцевального зала, наблюдая за счастливой парой. — Я все еще не могу поверить, что все обернулось так хорошо. Это было настоящее испытание для Дестини, но, думаю, оно того стоило, раз она встретила Лейна.

Сильвия познакомилась с Лейном всего несколько дней назад, когда они с Мэри прибыли в Блафф-Спрингс, и сразу поняла, что он прекрасный человек.

.— И для нас все обернулось замечательно, мама, — улыбнулась Мэри.

Она была рада уехать из Сент-Луиса и забыть о событиях той ужасной ночи, когда Реймонд угрожал им.

— Ты права. Я очень любила мать Дестини и счастлива, что теперь мы будем жить здесь с Дестини и Лейном… Похоже, нам повезло. Слава Богу, что поверенный миссис Аннабеллы вывел Реймонда на чистую воду. Нам больше не придется опасаться его.

— Вот и славно. — Мэри не смогла сдержать ухмылки.

— Что тебя так развеселило? — поинтересовалась Сильвия.

Мэри хихикнула:

— Мистер Ховард выглядел так глупо со сломанным носом.

— Да уж, — согласилась Сильвия, улыбнувшись дочери. — Но негодяй вполне заслужил это.

Она испытала огромное облегчение, узнав, что обман Реймонда раскрыт, и была искренне тронута, когда Дестини прислала телеграмму, приглашая ее приехать в Техас, чтобы жить на ранчо.

— Мисс Сильвия, вы не хотели бы потанцевать? — почтительно осведомился старина Мик.

— О, с удовольствием.

Она почувствовала себя молоденькой девушкой, когда последовала за ним на танцевальную площадку, чтобы присоединиться к другим парам.

Мэри проводила мать глазами, уверенная, что теперь, когда они переехали в Техас, их жизнь наконец наладится.

Кэролайн и Стив веселились вместе с остальными работниками. Теперь, когда Лейн решил оставить службу рейнджера и они с Дестини купили «Серкл-Ди», неопределенность, в которой находились работники, закончилась. У Лейна были большие планы насчет ранчо, и они собирались вместе работать над тем, чтобы превратить его в одно из самых процветающих мест в штате.

Уже наступил поздний вечер, когда Лейн и Дестини вернулись на ранчо. День был долгим, но чудесным, и они с нетерпением ждали предстоящей ночи.

— Подождите минутку, миссис Мэдисон, — сказал Лейн, когда Дестини попыталась войти в дом первой.

Он подхватил ее на руки и перенес через порог, захлопнув ногой дверь.

Дестини обвила руками его шею и обольстительно улыбнулась.

— Ты не собираешься поставить меня на ноги?

Лейн не удосужился ответить, Просто поцеловал ее и двинулся вверх по лестнице, неся ее на руках. Он отпустил ее только в спальне.

— Хочешь, я надену свадебный подарок Гертруды? — кокетливо предложила Дестини.

— Лучший подарок для меня — это ты, — сказал он.

И Дестини преподнесла ему лучший подарок на свете.

Она подарила ему свою любовь.

Примечания

1

Скользкий, хитрый (англ.).


home | my bookshelf | | Свадебный подарок |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 3
Средний рейтинг 3.0 из 5



Оцените эту книгу