Book: Пригоди Синдбада мореплавця



Пригоди Синдбада мореплавця



Пригоди Синдбада мореплавця



Створена в 1913 році повість видатного польського поета Болеслава Лесьмяна (1878–1937) читається так, наче написана сьогодні. Це — свавільний, несподіваний, повний гумору і чарівної вигадливості переказ знаменитих пригод героя арабських казок, реінтерпретованих уявою автора. Хороший настрій буде забезпечено всім.







Розділ І

Вступна пригода


Пригоди Синдбада мореплавця

Мене звуть Синдбад. Живу я постійно в Багдаді. Батьки мої, помираючи, залишили мені у спадок тисячу мішків золота, тисячу бочок срібла, сто палаців, сто садів і один кутній зуб мого прадіда, що його мій батько зберігав у шкатулці з чорного дерева як рідкісну пам’ятку. Мій прадід усе життя страждав від зубного болю і час від часу що іншого зуба повинен був виривати, тож нарешті лишився в нього один лише кутній зуб. Помираючи, наказав вирвати і того останнього кутнього зуба, який перейшов у спадок від мого діда до мого батька, а від батька до мене. Це був звичайний, зіпсований і почорнілий зуб. Я певен, що на світі можна знайти багато таких самих зіпсованих і почорнілих зубів, але не кожен потрапляє у шкатулку з чорного дерева, аби стати рідкісною пам’яткою. Цей — потрапив. Не раз, розглядаючи його шанобливо й зацікавлено, я уявляв собі, як же цей зуб болів колись у мого прадіда.

Після смерті батьків я жив у палаці разом зі своїм єдиним дядьком Тарабуком. Дядько Тарабук був поетом. Він майже щодня складав вірші, а потім читав їх так голосно, що в нього починало боліти горло і він мусив полоскати його ліками, які старанно ховав від людських очей, суворо зберігаючи таємницю. При цьому твердив, що горло в нього зовсім не болить і тому немає потреби полоскати його ліками.

Дядько Тарабук кохав поезію, але ненавидів граматику. Писав він з помилками і зазвичай робив дві-три помилки на слово. Він, щоправда, соромився свого неуцтва й твердив, ніби робить помилки навмисне, аби мати потім можливість і приємність правити свої твори. Але я, правду кажучи, ніколи не бачив, щоби дядько Тарабук поправляв колись написаний вірш.

У дядька Тарабука був розкладний столик, срібний каламар1 і золоте перо. З тими знаряддями ходив він на берег моря, сідав над берегом і, дослухаючись до морського шуму, писав свої вірші.

Одного разу на світанку пішов він на берег моря. Поставив розкладний столик, умочив золоте перо в срібний каламар і почав писати якийсь вірш на рожевому папері.


Він писав і писав, шкрябав і шкрябав, парився й парився, сопів і сопів, аж нарешті по нелюдських трудах і муках склав такого вірша:

Море — то вам не ріка, а птах — не корова! Той щасливий, хто кохає римоване слово! Римуйтеся, римуйтеся, дорогі рядочки! Стій спокійно і терпляче столик на пісочку! Стоїть столичок, стоїть, хилиться незначно, За столиком — море, за морем — Бог зна що!

Написавши цей вірш, дядько Тарабук голосно прочитав його і вигукнув:

— Чудовий вірш! Який правдивий початок! Море — то вам не ріка, а птах — не корова. Хто ж заперечить правду цих слів! І який влучний кінець! За столиком — море, за морем — Бог зна що. І справді, за морем видно імлу, а в тій імлі — незнану далечінь. Один Бог знає, що в тій далині криється. Тому я й написав: за морем — Бог зна що.

Дядько Тарабук потер від задоволення руки й витягнув з кишені пляшечку з таємничими ліками, щоб прополоскати горло, струджене голосним читанням свіжонаписаного вірша.

Важко повірити, скільки орфографічних помилок зумів зробити дядько Тарабук у такому коротенькому віршику! Замість «ріка» він писав «рїга», замість «птах» — «бдаг». Я не хочу перераховувати усіх помилок, аби не робити посміховища з мого дядька, якого я любив і шанував. Зрештою, дядько Тарабук сам відчував, що пише з помилками. А хоча й не міг своїх власних помилок помітити, однак, переглядаючи вірш повторно, почав кожне слово підозрювати в помилці. Низка тих неустанних підозр так його вимучила, що, поправивши врешті «бдага» на «бдаха», заснув він сном раптовим, смачним і підбадьорливим. Спав, безвладно хилитаючись над розкладним столиком і раз по раз похропуючи, бо хропіти дядько Тарабук любив і вмів.

Хмари зібралися на небі, море розблисло срібними пасмами розгойданої піни, зірвалася буря.

Дядько Тарабук спав.

Вихор вдарив у розкладний столик, підхопив срібний каламар і золоте перо і вкинув їх у море.

Потонуло золоте перо і срібний каламар. Вперше два таких предмети опинилися на морському дні серед дивовижних риб і потвор. Вихор удруге вдарив у розкладний столик і звіяв усі папери в море. То були — ой леле! — усі вірші дядька Тарабука, написані від дитячих літ аж до останньої хвилини. Вірші заколихалися на збурених хвилях і почали мокнути. Мокли, мокли, аж промокли і, отяжілі від випитої води, пішли на дно слідом за каламарем і пером.

Море, відчувши у своїх глибинах римовані витвори дядька Тарабука, збурилося ще більше, зашуміло, заревло так сильно, що дядько нарешті прокинувся.

Прокинувся і поглянув на столик. Не побачивши на столику своїх скарбів, почав плакати й лементувати і рвати на голові волосся. Плачучи, лементуючи, виючи, скімлячи й видираючи із себе жмути буйного волосся, побіг він назад додому, схопив найдовшу вудочку, вернувся з нею на морський берег і закинув чимдалі. Дядько Тарабук гадав, що йому вдасться вудочкою повиловлювати рукописи з морського дна.

Відтоді дядько Тарабук щодня ходив з вудочкою на море, але даремно! Бо ані разу не вдалося йому бодай хоч один рукопис виловити!

Тимчасом усі дядькові рукописи лежали на дні. Помітила їх певна риба, що звалася Морський Диявол. Це риба з круглим черевом, величезною пащею і страшними очима. Але має ту перевагу, що вчена. Вміє читати й писати. Отож Морський Диявол, побачивши рукописи, наблизився до них і почав уважно читати. Прочитавши кілька рукописів, гнівно махнув хвостом і заволав:

— Ніколи ще не читав я таких дурних, гидких і нестерпних віршів! Та до всього ще й у кожному слові дві-три помилки криються. Я здогадуюся, що автором цих віршів є дядько Тарабук, який щодня висиджує над берегом моря за розкладним столиком і сушить голову над римами. Добре, що вихор звіяв зі столика усі ці рукописи разом зі срібним каламарем і золотим пером! Може, перестане нарешті творити такі огидні вірші! А має він дуже милого племінника Синдбада, живе з ним в однім палаці. Нещасний той племінник, що мусить жити з таким дядьком під одним дахом! Скористаюся я цим золотим пером і срібним каламарем, аби написати листа до Синдбада. І попрошу мою добру знайому, Летючу Рибу, аби того листа Синдбадові вручила.

Морський Диявол одразу взявся до писання листа. Він вибрав рукопис, де тільки одна сторона була списана, а друга чиста, і швидко почав писати золотим пером з чистого боку.

Я знаю про все, що діялося на дні моря, бо певної ночі дістав листа від Морського Диявола і зі змісту того листа здогадався, що діялося все саме так, а не інакше.

Я сидів біля відчиненого вікна й дивився в небо, на якому палав місяць у повні. Раптом у повітрі почув я дивний, сухий, гострий шум крил. Це був особливий шум, не схожий ні на який інший. Жоден птах не шумить так крильми.

Я висунув голову у вікно і став уважно вдивлятися в місячну ясноту погідної ночі. Ще мить — і я побачив у повітрі Летючу Рибу. Її крила, схожі на величезні плавці, виблискували сріблом у місячнім сяйві. Рухалася вона поволі й через силу. Не звикла, схоже, літати над землею, і вражав її, мабуть, брак морської води в повітрі. Але летіла впевнено, виблискуючи в місячному світлі райдужною лускою. Я бачив, як швидко рухає вона стомленим ротом, як важко дихати її зябрам через нестачу води. В роті вона тримала шмат рожевого паперу. Летіла просто до мене.

Наблизившись до вікна, вона подала мені рожевий папір. Ледь-но я взяв той папір у неї з рота, як риба одразу рвонула назад і невдовзі зникла мені з очей.

Я глянув на папір. З одного боку красувався каліграфічно й старанно, хоча й зі страшними помилками написаний вірш дядька Тарабука. Одразу пізнавши його письмо і не бажаючи читати нудного й дурного вірша, я перевернув аркуш і глянув на його зворотний бік.

Пригоди Синдбада мореплавця


Зі зворотного боку вгорі великими чорними літерами було написано:

ВЕЛЬМОЖНОМУ СИНДБАДУ у Багдаді

Нижче під тим написом був лист такого змісту:

Пишу тобі з моря, Синдбаде мій милий! Хоч зірвалась буря, і лягає хвиля на хребет мій і розвіє мій спокій і тишу, я — хоч бурі і віхури — листа тобі пишу. Звуть мене Морський Диявол, але передовсім — я, хоч Морський, дияволом не чуюся зовсім. Навпаки — я добрий, чулий, хоч і незугарний, бо черево маю кругле і морду кошмарну. Не суди про мене з виду, бо в нас схожі душі, я з’їдаю риб у морі, ти їси на суші, я живцем ковтаю, ти — любиш в маринаді, та обидва піднебінню догодити раді. Обидва зжираєм радо, що перепадає, хоч у мене — тут ми різні — кухаря немає. Я волію рибу з моря, ти — зі сковорідки, хоч обидва ми з тобою до закуски спритні. І усе ж тебе ніхто дияволом не дразнить, а до мене приліпилась ота страшна назва. Ані буря найстрашніша, ані зле вітрисько так не мучить і не коле, як оте прозвисько! Що ж! Носити його мушу з тої хоч причини, щоб без назви не лишитись у морських глибинах! Вір мені, я не диявол і щиро бажаю в морі жить, а не в смолі чи в пекельнім жарі. Сподіваюсь, цим словам ти щиро повіриш. А пишу цей лист тому, що заброда вітер, якому така пригода зовсім не принука, звіяв в море всі папери дядька Тарабука, славне золоте перо і каламар срібний. Саме плив я недалечко, од хвиль непотрібних тікаючи. Аж дивлюся: папір дно встеляє. Я — читати, бо те діло дуже полюбляю, навіть більше люблю вірші, ніж сухую прозу. Але тут мене від жаху пройняло морозом, досі трушусь, бо ж ніколи не чувся я гірше, прочитавши так багато таких гидких віршів! Що за рими паскуднії Тарабук той ліпить! Тут глупота на глупоті, помилок без ліку. І осел писав би краще, а пуста півлітра більше глузду в собі має, ніж його макітра! О, Синдбаде! Як ти можеш досі жити разом із таким нестерпним дурнем, таким віршомазом? Як можеш спокійно спати в тім самім будинку, де Тарабук свої рими творить без спочинку? Свій палац покинь і з дядьком простися чимшвидше. Чи ж не краще на кораблі, коли вітер свище? Чи ж не ваблять тебе мандри кудись за крайнеба? Дивне чудо у тих мандрах чекає на тебе. Там чекає сонна казка в чарівній країні і царівна, що жде тебе і красою слине, скарби, розкіш, чудеса, різна дивовижа! То ж лети на кораблі, наче яструб хижий, роздивись всі острови, всі моря і землі, несподівані затоки, закутки таємні. Побори всі перешкоди і усі завади! Лети, жени, плинь невтомно! Послухай поради! Ось чого тобі бажає вклонившись поправно, щиро тебе кохаючи – твій Морський Диявол.



Я прочитав того листа одним духом і мушу визнати, що ніколи не припускав, аби Морський Диявол писав так складно й доречно. Лист цей справив на мене велике враження

.Поради Морського Диявола видалися мені і слушними, і привабливими. Давно вже набрид мені і мій палац, і дядько Тарабук, і вірші дядька Тарабука. Віддавна хотів я скуштувати пригод і небезпек. А крім того, лист Морського Диявола, прочитаний у місячному світлі, отуманив мене пронизливими, нездоланними чарами. Кожне слово, писане чорним атраментом на рожевому папері, дивно миготіло у світлі місяця і так мене п’янило, що мені аж запаморочилося в голові. Кожна літера виділяла спокусливий запах морської трави. Без сумніву, лист цей був зачарований, а зміст його, незважаючи на безневинний вигляд, був справді диявольським. Лукавий Морський Диявол чулими й доладними словами намовляв мене покинути рідну домівку і єдиного дядька. Я, однак, піддався чарам тієї намови. Я був настільки захоплений листом, адресованим мені з таємничих морських глибин, що одразу б і відповів Морському Дияволу, якби Летюча Риба зачекала на мою відповідь.

Але Летючої Риби давно вже тут не було. Не чекаючи на відповідь, втекла вона назад у море.

Усю ніч просидів я біля вікна в глибокій задумі.

На світанку дочекався хвилини, коли дядько Тарабук з вудочкою в руці саме виходив з кімнати, аби своїм звичаєм вирушити над море для виловлювання загублених рукописів.

Був він блідий і сумний. Втрата улюблених рукописів згубно вплинула на його здоров’я. Він постарів років на сто з гаком, хоча мав усього лише п’ятдесят. Став маломовним і не закінчував слів, які починав. От і зараз, сумно на мене глянувши, він сказав:

— Доброго ра…

Це мало означати: «доброго ранку». Горе й глибокий жаль не давали йому докінчувати слів. Я вже звик до тих неповних і незакінчених виразів і мало що не за першим складом відгадував їхню замовчану решту.

— Доброго ранку, — відповів я, — як вам спалося цієї ночі?

— Якнай… — відповів дядько Тарабук.

Це мало означати: «якнайгірше», бо дядько після втрати рукописів страждав на безсоння.

— Я мушу з вами попрощатися, дядечку! — сказав я рішучим голосом. — Сьогодні вночі я постановив вирушити в далеку подорож. Чи маєте ви щось проти цього?

— Ні, — відповів дядько. («Ні» — було одним із тих слів, які дядько вимовляв повністю.) Після втрати рукописів дядько Тарабук так збайдужів до всіх справ, що його зовсім не схвилювала звістка про мою подорож.

Я кинувся йому на шию і почав його обнімати й цілувати.

— Дядечку, — закричав я. — Я прощаюся з тобою надовго і бажаю, аби ти повиловлював з моря усі свої рукописи!

Дядько Тарабук поцілував мене в чоло і сказав тремтячим голосом:

— Весе…

Це мало означати: «веселої подорожі!»

Після чого дядько Тарабук вийшов, а за хвильку я побачив його через вікно, як він ішов до моря, змахуючи вудочкою.

Того ж дня я виїхав верхи з Багдада до Басри, бо Басра — портове місто, і кораблі з цього порту відпливають в усі сторони світу.

У Басрі я сів на корабель, який плив у краї далекі й незнані. Я стояв на палубі й дивився, як земля віддаляється від мене і поволі зникає з очей. Дув попутний вітер. Нап’яті вітрила поблискували на сонці. Море мінилося блакитним і зеленим. Чайки з криком носилися над вітрилами, злітали над поверхнею води і торкалися тієї поверхні білими крильми. Коли земля зникла з очей, я відчув навкруги безмір і безкрай.

Наді мною — небо, піді мною — море, переді мною — далечінь, незнана й незвідана.

Я витяг з кишені лист Морського Диявола, щоб того чарівного листа ще раз прочитати. Читав його, впиваючись кожним словом, і так при цьому вимахував руками, що капітан корабля наблизився до мене і запитав:

— Що це ти читаєш, друже, що аж так дивно при цьому вимахуєш руками?

— Лист від Морського Диявола, — відповів я просто і щиро.

— Що? — знову запитав здивований капітан. — Я, здається, не дочув твоєї відповіді?

— Лист від морського диявола, — повторив я голосніше зі ще більшою щирістю і ще більшою простотою.




Розділ ІІ

Пригода перша

Пригоди Синдбада мореплавця


Капітан, почувши мою відповідь, сказав, уважно до мене приглядаючись:

— Не раз повідали мені мої матроси, що Морський Диявол вміє читати й писати. Досі я не вірив тим розповідям. Тепер, однак, наочно пересвідчуюся, що слова моїх матросів були правдивими. Я був би тобі безмежно вдячний, якби ти дозволив мені прочитати цього листа, якщо він, звичайно, не містить якихось приватних таємниць.

— Я охоче заспокою твою цікавість, капітане, — відповів я, подаючи йому листа.

— Цього листа принесла мені в роті Летюча Риба, коли я сидів біля відчиненого вікна у своєму палаці.

Капітан прочитав листа і покликав одного з найстаріших матросів.

— Я тримаю в руці лист Морського Диявола, — сказав він матросу. — Позаяк ти маєш великий досвід, то скажи: наявність такого листа на кораблі приносить щастя чи нещастя?

— Нещастя, — відповів старий матрос голосом поважним і понурим.

— Що ж я повинен зробити з цим листом? — запитав капітан.


— Кинь його швидше в море! — сказав матрос.


— Синдбаде! — вигукнув капітан. — Мусиш погодитися на те, що я відберу в тебе цього листа.


— Я згоден, капітане! — одразу ж відповів я. — Мене б усе життя мучили докори сумління, якби я став несвідомим винуватцем чийогось нещастя.

Капітан викинув листа в море. Лист, замість поплисти по воді, почав меншати, стягатися, перескакувати з хвилі на хвилю, аж врешті сам склався удвоє, потім утроє, потім учетверо і раптом зашумів, зашелестів, перетворився на морську піну й розплився в ніщо на поверхні моря. Матрос глянув на мене спідлоба і понуро сказав:

— Якби ти залишив цього листа у себе, то загинув би через декілька годин разом з усією командою. Тепер, коли ми викинули листа в море, тебе чекають пригоди, нещастя, несподівані випадки й непередбачені небезпеки. Дуже мені не до вподоби, що ти отримуєш листи від Морського Диявола, але припускаю, що ти просто недосвідчений і не обізнаний з Морськими Дияволами та їхніми листами.

Я нічого не відповів матросові, глянув лише на капітана, чекаючи, що той скаже. Бо ж відчував, що матрос зиркає на мене із сумнівом і підозрює у якійсь таємничій змові з Морським Дияволом. Капітан теж це помітив і сказав матросові:


— Не дивися з такою підозрою на цього юнака, бо я можу поручитися за його невинність. Аби він мав якісь злі наміри, то приховав би від нас лист Морського Диявола; проте він сам зізнався мені з усією простотою і щирістю, що читає лист Морського Диявола, і повторив це визнання двічі підряд.

Заспокоєний словами капітана, матрос пішов собі, але усій команді одразу розповів про те, що сталося. Тож усі, окрім капітана, почали дивитися на мене скоса й уникати мого товариства.

Я ні з ким не зміг потоваришувати ані навіть завести побіжну розмову. Навіть обідав я окремо, а не за спільним столом, бо команда зажадала повного мого усунення від усіх спільних зібрань. Я лише чув гамір і сміх за столом, але не мав права сісти до того столу.

Капітан пояснив мені, що мусив вдовольнити бажання команди, аби не дратувати матросів.

Тож стояв я самотній у куточку палуби й дивився на море, яке піднімалося сапфірною хвилею з піною на гребені. Хвиля була високою, але широкою. Корабель стиха колисався на ній, то здіймаючись на її гребінь, то зсуваючись із того гребеня вниз, аби знов вилізти на наступну хвилю.

Світило сонце, спалахуючи й розсипаючись іскрами на нерівностях і вигинах хвиль. Погода була чудова. Вітер, що надимав наші вітрила, стихав.

Поволі надходила не знана мені досі, нерухома, заціпеніла Морська Тиша. Хвилі меншали з кожною миттю, поверхня моря робилася чимраз гладшою.

А я стояв на палубі й тішився погодою.

Раптом почув неспокійний гомін усієї команди.

Я озирнувся.

Матроси юрбою стояли на палубі, бурчали щось і понуро дивилися в чисте, погідне небо. Вони виявляли тривогу й неспокій. Я не міг зрозуміти, звідки ця тривога і цей неспокій.

Бо ж небо було чисте — без хмарки, без ґанджу. Погода встановилася надовго. Жодна буря не загрожувала нашому кораблю. Я насолоджувався сонцем і тишею, зиркаючи зі здивуванням на матросів, стривожених виглядом погідного неба.

Капітан стояв серед них і, з такою самою тривогою приглядаючись до неба, щось говорив, а може, віддавав якісь накази. Я стояв на самому кінці палуби й не міг чути його слів. Зацікавлений, однак, загальним гармидером і неспокоєм, я підійшов ближче, аби дочути слова капітана.

— Не сподівався я таких перешкод і такої проволоки, — говорив капітан. — Я мав надію і навіть був впевнений, що доля сприятиме кораблеві. Тимчасом мусимо погодитися з нещастям, яке нас спіткало. Нещастя це надто певне, аби мати якісь сумніви. Вітер стихає, поверхня моря вигладжується з дивовижною швидкістю, хвиля за хвилею зникає і завмирає. У повітрі починає бриніти страшна, грізна, жахаюча й гнівна Морська Тиша. Ще хвилинка — і будь-який подмух зникне, вітрила знерухоміють і, замість надиматися, безвладно позвисають. Корабель затримається, як скаменілий, у тій мертвоті і недвижності. Ми змушені будемо стояти на місці доти, доки хоч якийсь вітер не прийде нам на допомогу. Вже краще буря, аніж оця Морська Тиша. З бурею можна змагатися, з тишею змагання неможливе.


Тепер я зрозумів, що погода і тиша, якими я насолоджувався — то грізна для корабля пригода. І дійсно, вітер з кожною хвилиною ставав безсилішим, а вітрила надималися щораз слабше, неохочіше і недолугіше. Дальший перебіг розмови між капітаном і матросами сповнив мене жахом. Бо отой старий матрос, який наказав кинути лист Морського Диявола в море, сказав понурим голосом, показуючи на мене пальцем і звертаючись просто до капітана:

— Оцей незнайомець є причиною нашого нещастя. Дуже мені не подобається його переписка з Морським Дияволом. Якби я був капітаном, то наказав би викинути його в море разом із листом Морського Диявола. Присутність цього чоловіка на кораблі може стати причиною тисячі бід і нещасть.

Мене пройняло морозом від голови до ніг. Я відчував, що блідну, і з жахом глянув у морську глибінь, яка за порадою старого матроса могла за хвилину стати моєю могилою. З серцем, що вискакувало з грудей, я прислухався до відповіді капітана, від якої залежало моє життя.

Капітан насупив брови, глибоко замислився і мовчав. Мовчав так довго, що його мовчання ставало для мене таким же страшним, як Морська Тиша для корабля. Що довше він мовчав, то більший неспокій охоплював мене. Я затамував подих, напружив слух — і чекав. Мені здавалося, що на час його мовчання я перестав існувати. Нарешті капітан після довгих роздумів і ще довшого мовчання сказав:

— Не маєш ти слушності, мій старий і вірний матросе. Юнак цей ані не є поганою людиною, ані лукавим чорнокнижником на службі Морського Диявола. Дістав він того листа випадково, а оскільки лист був адресований саме йому, тож отримав його і залишив у себе, не підозрюючи навіть про його небезпечну силу. Вираз обличчя цього юнака, його поведінка, звучання голосу, а передовсім щирість і простота — переконливо свідчать про його шляхетність. Тож я не тільки не вкину його у море, але й усій команді забороняю ображати його чи чинити йому щось недобре.

Капітанова відповідь вернула мені спокій. Дихати стало легше. Я був врятований. В душі я проклинав Морського Диявола, який отим листом наразив мене на самому початку подорожі на неприхильність матросів і на можливість потонути в морських глибинах за їхньою порадою і намовою. Якби не розум і доброта капітана, мене б неминуче вкинули у море. Мав рацію старий матрос, що через отого диявольського листа чекають мене небезпеки й пригоди.

Заспокоєний відповіддю капітана, я знову відсунувся на кінець корабля і поглянув на море. Морська Тиша росла, здоровшала, наповнюючи повітря щораз більшою мертвотою. Корабель ще плив, але чимраз повільніше і повільніше.

Раптом я почув дружний радісний крик матросів:

— Острів! Острів!

Я поглянув уперед і справді побачив недалечко маленький острівець, що зеленів на поверхні моря.

Корабель, з останніх сил підштовхуваний вітрилами, наблизився до острівця і раптом став без руху. Не було ніякої надії, аби він поплив далі. Морська Тиша повністю зупинила його.

Ми вимушені були стояти на місці й чекати, аж надійде який-небудь вітер.

Частина команди, знудившись бездіяльним очікуванням вітру на палубі, вирішила дістатися на острів, аби там згаяти час очікування.

Кільканадцять матросів тут же зійшли, і на острові зароїлося. Зійшов і я за їх прикладом, аби оглянути острів. Бо ж я вперше в житті бачив острів на морі.

Коли я торкнув ногою ґрунт острова, то був здивований його м’якістю й пружністю. Здавалося, що той ґрунт живий і що життя в нім безупинно пульсує. Я приклав вухо до землі і почув рівномірний відгомін чи й стук, подібний до биття серця.


Оскільки матроси трималися від мене осторонь, я блукав островом самотою. Дійшов аж до самого кінця і став на березі.

Острів був вкритий дивовижними водоростями й кущами. Деякі кущі були такі густі й високі, що я легко міг би в них сховатися. Матроси настягали хмизу, гілок і навіть колод, яких удосталь було на кораблі. Вони розклали вогнище, щоб напекти картоплі. Незабаром те вогнище вибухнуло веселим синювато-золотим полум’ям, над яким кучерявилися рухливі клуби бурого диму. Оскільки я не мав хмизу і не міг розкласти вогнища, то витяг з кишені дорожнього ножа і злегка встромив його в землю, щоб дослідити дивний ґрунт острова.

Ледь я торкнувся ґрунту вістрям свого ножа, як одразу стругонула мені в лице кров — холодна, але червона.

Це явище страшенно мене вразило! Я дійшов висновку, що, мабуть, деякі острови мають повнокровний ґрунт. Тимчасом дим від вогнища бухав чимраз сильніше. Хмиз і дерево розгорілися так, що спека й жар від головешок наповнили пройняте Морською Тишею важке повітря.

Я глянув у бік вогнища і помітив, що ґрунт острова, де його торкнулися жар і полум’я, починає шкварчати й сичати від болю, наче його живцем смажать або печуть.

І справді, запах смаженої чи, може, печеної риби наповнив раптом повітря.

Потім я помітив, що під впливом жару від вогнища весь острів починає коцюрбитися, рухатися й коливатися на своєму фундаменті. Я знову приклав вухо до землі й почув швидші й нервовіші удари загадкового серця, схожі цього разу на неспокійні удари молота по ковадлу.

Земля заколихалась піді мною, і раптом я почув голос капітана, який стояв на носі корабля:

— Негайно покинути острів! Це не острів, а спина кита! Його тілисько занурюється в море! Ви всі потонете!

На той клич капітана матроси швидко перебралися з гаданого острова на корабель. Раптовий і несподіваний вітер повіяв з півночі. Вітрила наповнились, і корабель швидко почав відпливати.

Оскільки я був на самому краєчку величезного тіла, вкритого водоростями, то й не встиг разом із юрбою матросів добігти до корабля. Кілька разів я крикнув, волаючи про допомогу, але ніхто мене не чув. Може, вітер заглушив звук мого голосу, а може, матроси хотіли мене позбутися і вдавали, що не чують моїх волань.

Капітана ж на палубі вже не було. Либонь, зійшов до каюти.

Корабель плив так швидко, що за мить зробився в моїх очах маленьким човником з надміром білих крилатих вітрил. Я залишився сам на тілі кита, яке дрижало і колихалося.

Немає рятунку, немає допомоги!

Вогнище все ще горіло і повівало щораз то іншим язиком синювато-золотистого полум’я.

Я настільки ще зберіг глузд, щоб підбігти до вогнища, аби затоптати й загасити його жарини, які так боляче пекли тремтливе тіло кита, спонукаючи його до занурення у морську безодню разом зі мною, єдиним мешканцем цього жахливого острова!

Але було вже пізно! Кит почав занурюватись у море. Занурювався він повільно. Перша хвиля омила його спину і загасила вогнище. Перемучене й попечене тіло кита зітхнуло з насолодою під моїми ногами, відчувши прохолоду в місці, де за мить до того палав жорстокий і нестерпний вогонь. Кит продовжував занурюватись. Вода доходила мені до кісточок, потім сягнула пояса, плечей… Вже тільки голова стирчала над поверхнею. Я зрозумів, що за мить мене чекає смерть у морських глибинах. Я втратив притомність, але одразу ж опритомнів.


Пригоди Синдбада мореплавця


Блискавично майнула мені в голові, яка ще стирчала над водою, думка вхопитися рукою за одну з колод, що їх матроси позалишали на спині кита.

Ті колоди безладно плавали, колишучись на хвилях і вдаряючись одна об одну.

Обома руками я гарячково вчепився найбільшої колоди — і в ту ж мить відчув, що тіло кита усувається мені з-під ніг і зникає в морській глибині.

Я завис над водяною безоднею, стискаючи руками колоду, яка утримувала мене на поверхні, рятуючи від загибелі. Чимраз сильніший і могутніший вітер дув з півночі, мотаючи мною по морю, як поганою соломинкою. Раз по раз він бив мене й вишарпував мені з рук колоду. Але я тримав її так міцно, що найстрашніша буря не змогла б видерти її з моїх рук.

Вітер гнав мене на південь. Хвилі то підносилися вгору, то опадали піді мною. Я підносився й опадав разом із хвилями. Я плив із вітром, не знаючи, куди він мене несе.

Плив я так цілий день, не бачачи перед собою ніяких берегів, ніяких земель. Нічого — тільки море і море, без кінця, без краю, без меж. Настала ніч. Потемніло море, потемніла навколо вода, в якій я плив, гнаний сліпим і нерозумним вітром. Замість моря я бачив тепер темінь — без кінця, без краю, без меж. Мені здавалося, що не вода, а темінь колишеться піді мною, піниться, шумить, огортає мене й несе невідомо куди.

Я боявся, що вітер шпурне мене на скелю чи підводний риф і розтрощить у темряві ще до того, як я зрозумію, що зі мною сталося.


У розпачі й страху очікував я світанку. Моя душа й мої очі прагнули хоча б одного променю сонця, який своїм несміливим світлом звістує день.

Гойдаючись на темних, спінених хвилях, марив я про той промінь, про зорю, про світанок, який прояснить небеса й розжене довколишній морок.

Ніч нарешті минула, і проглянув день.

Проглянув несміливо, блідим, зелено-жовтим променем на сірій, холодній хмарі.

Море злегка посвітлішало. Мої очі наповнилися радістю, бо могли бачити те, на що дивилися. Надія увійшла в моє серце. Я сильніше стиснув колоду — єдину мою приятельку, єдину товаришку мого смутку і моєї подорожі. Вітер не стихав і усе гнав мене на південь.

Сонце показало з-за хмари золотий свій краєчок, потім півкруга, аж нарешті весь сонячний круг зазолотився на небі.

І тоді мої очі, натомлені нічним мороком, побачили вдалині береги незнаного острова, вкритого зеленню величезних дерев. Вигляд тих берегів розвеселив мої очі й мою душу.

Я відчув у цю мить, як глибоко, як сердечно кохаю ці зелені дерева і ці береги, які є часткою матері-землі, моєї родительки.

Вітер гнав мене якраз до тих берегів, до тих дерев, до тієї зелені. Я наближався до острова з майже блискавичною швидкістю. Ледь минуло півгодини від часу, коли я побачив острів, а вже наближався до його берегів. Ще мить — і колода одним кінцем вдарилася об берег острова. Я схопився руками за кущ, який звисав над берегом, і виповз із моря на острів.

Радість моя не мала меж! Я впав на коліна, схилив голову і цілував пахку землю, тверду землю, чию поверхню я відчував під собою.

Поцілував я ту землю й звівся на ноги, аби роздивитися довкруж.

На березі дикого й пустинного острова я побачив багато прегарних коней. Одні бігали, повіваючи гривами, інші паслися на буйній траві, гордо підвівши голови й придивляючись до мене очима, повними здивування. Я, в свою чергу, теж придивлявся до них зі здивуванням. Бо я не розумів їхньої присутності на цьому дикому й пустинному з вигляду острові.

Мене мучив голод. Тому я вирушив вглиб острова, сподіваючись, що мені вдасться знайти кокоси чи банани й ними заспокоїти голод.

Пройшовши досить далеко, я помітив грот. Всередині того грота сиділо кільканадцятеро людей у багатих одежах.

Вони одразу ж мене помітили й вибігли з грота, щоби затримати.

— Стій! — закричав один із тих людей. — Звідки й куди ти йдеш?

— Іду я просто з моря, — відповів я, — а куди йду… не знаю.

— Ти, мабуть, чужоземець?

— Чужоземець. Мене звуть Синдбад. Щойно я врятувався від смерті, яка загрожувала мені цілий день і цілу ніч. Якщо хочете, я розкажу вам, що зі мною сталося.

— Розкажи! — закричали усі хором. — Ми страшенно любимо усякі розповіді, але можемо слухати тебе лише до третьої години п’яти хвилин. Зараз перша година, отже ти маєш дві години і п’ять хвилин часу.

— Цього мені цілком вистачить, — відповів я і почав їм розповідати по порядку все, що пережив від часу виїзду з Басри.

Вони слухали уважно, дивуючись моїм пригодам.

Коли я закінчив свою історію, вони запросили мене до грота і добре нагодували.

Один із них звернувся до мене з такими словами:

— Усі ми — конюхи царя Міража, який є володарем цього острова і багатьох прилеглих островів. Щороку ми проводимо тут один день разом із тисячею царських коней. Якби ти спізнився на один день, то вже б нас не застав, бо завтра на світанку ми вертаємося до столиці. Дороги ж цього острова такі оманливі й таємничі, що без нашої допомоги ти неминуче заблукав би й помер з голоду.



— Рівно третя! — закричав раптом другий конюх, перериваючи першого.

— Маємо лише п’ять хвилин часу, — сказав перший і, звертаючись до мене, продовжив:

— О третій годині п’ять хвилин виходить із моря на берег острова Морський Кінь і виправляє на березі свої чванливі гарцювання, витанцьовування й вистриби. Царські коні приглядаються до тих гарцювань, витанцьовувань і вистрибів і мимоволі починають їх наслідувати, навчаючись чудових рухів. У такий спосіб ми вдосконалюємо царських коней. Але Морський Кінь після закінчення своїх витанцьовувань, гарцювань і вистрибів кидається на наших коней, щоби їх зжерти. Тоді ми відлякуємо його криком, від якого він тікає назад у море. Якщо хочеш побачити це диво, іди з нами на берег, бо ми всі негайно туди рушаємо.

Я погодився й охоче пішов разом із ними.

Ми дісталися до берега о третій годині п’ять хвилин і сховалися у найближчих кущах, щоб не налякати Морського Коня передчасно. Чекали ми недовго. Морський Кінь виринув з води й весело скочив на берег.

Я бачив Морського Коня перший раз у житті. Це був незвичайний і майже чародійний кінь, зеленої масті, як морська хвиля. В нього були зелені очі, зелена грива, зелений хвіст і зелені копита.

Він поворушив ніздрями, вигнув дугою шию і почав гарцювати, танцювати й вистрибувати так гарно, що я не міг відірвати від нього очей. Колихалася його грива і колихалася спина. Часом здавалося, що то морська хвиля танцює на березі.

Царські коні, зачаровані його танцем, довго придивлялись до нього, аж почали нарешті несвідомо наслідувати його рухи й відрухи.

Поставали рядочком один біля одного і, зберігаючи стрій, почали гарцювати, танцювати й вистрибувати, переймаючи від Морського Коня плавність його лебединих рухів. Цілу годину тривав танок царських коней. Морський Кінь навмисне заохочував їх до цього танцю і чарував своїм гарцюванням, щоби потім, в неочікувану хвилину напасти на зачарованих і заполонених танцем і пожерти їх зеленими іклами.

Коли він побачив, що царські коні вже достатньо зачаровані, то припинив свої танці, зачаївся, блиснув очима і вже хотів на них кинутись, але царські конюхи миттю вискочили з кущів, аби налякати його раптовим криком і ґвалтом.

Ґвалт і крик царських конюхів налякали Морського Коня. Блискавичним стрибком перекинувся він з берега в морську глибінь і зник у хвилях.

Царські коні все ще танцювали, не в силах опиратися чарам і спокусам чудесного танцю. Конюхи шовковими батогами скерували їх до грота, який служив коням за сховище. Увесь грот заповнився кіньми й людьми. Ми переночували у гроті разом із кіньми, а наступного дня, ледь розвиднилося, вирушили в дорогу до міста.

Оманливою була та дорога, губилася в ярах, в гущавині, важко було йти нею. Коли ми вже наближалися до міських мурів, царські конюхи раптом пристали, і один з них промовив до мене так:

— Ми виявили тобі гостинність і прихильність. Ми не відмовили тобі ані в їжі, ані в притулку, ані в допомозі. Ти навіть не здогадуєшся, що з нашого боку тобі загрожувала небезпека. Бо за наказом царя Міража ми повинні вбивати кожного, хто насмілиться дістатися до берега острова, до місця, де царські коні навчаються танцям від Морського Коня. Доступ до того місця заборонений під страхом смерті. Нікому крім нас не можна там стати ногою. А навіть і ми лише раз на рік маємо право відбути один день на тому березі. Цар Міраж тримає у страшній таємниці існування Морського Коня і його чудесний вплив на рухи царських коней. Усі піддані чудуються тими танцювальними рухами, але ніхто не знає, що вони є наслідуванням танців Морського Коня, і ніхто не здогадується, що в глибині хвиль біля берегів цього острова криється дивний, зеленогривий і зеленоокий звір, який зветься Морський Кінь. Сліпий випадок заніс тебе на береги цього острова. У першу мить ми мали намір зарізати тебе, як непрошеного гостя і свідка царської таємниці. Але нас зворушила твоя розповідь, і ми вчинили всупереч наказові царя Міража. Ми подарували тобі життя, яке повинні були в тебе відібрати. Тепер нас за порушення царського наказу чекає смерть. Тому в свою чергу ми просимо тебе зберегти в таємниці наш вчинок. Нікому не розповідай про те, що сталося. Ми зараз увійдемо до міста самі, а ти затримайся під його мурами. Стій і терпляче чекай, аж ми віддалимося. Лише після цього увійди до міста, як самотній мандрівник. А якщо колись зустрінеш нас на вулиці, вдавай, що не знаєш нас, і не вклоняйся до нас.

— Можете бути певні, що я виконаю ваше прохання і збережу таємницю! — відповів я зворушеним голосом і потиснув по черзі їхні сильні й широкі долоні. Після чого вони спокійно пішли, женучи перед собою коней, які все ще рухалися, наче в танці, охоплені чарами і спогадами про Морського Коня. Я терпляче стояв, поки вони не зникли з очей.

Упевнившись, що вони вже далеко, я увійшов до міста, як самотній мандрівник.

Вигляд того міста сповнив мене захватом. Бруківка, цегла будинків, дахи, вікна — все було зеленим, кольору морської хвилі. Мені здавалося, що я дивлюся на світ через зелене скло.

Минаючи вулицю за вулицею, я вийшов на величезну площу. На тій площі побачив юрми людей. Я змішався з натовпом і з-поза спин людей, яких там було як мурашок, поглянув на середину площі.

Посеред площі стояв золотий трон. На троні сидів сам цар Міраж у зелених шатах і з зеленою булавою в руці.

Я звернувся до одного з моїх сусідів і запитав, що означає усе те збіговисько навкруг царського трону.

— Ти, мабуть, чужинець, — відповів сусід, — і не знаєш, що сьогодні день іменин царя Міража. У цей день цар Міраж постановив віддати свою доньку, прекрасну Пірузу, в дружини тому, хто відгадає його таємничу загадку. Щороку в день іменин царя відбувається та сама урочистість, але ніхто досі не зміг відгадати загадки. Дивись уважно! Зараз з’явиться прекрасна Піруза, аби сісти біля царя й чекати на розв’язання загадки. Вона віддавна палає жагою вийти заміж і страшенно ображена на всіх лицарів, які не можуть тієї загадки відгадати. Вона вже втратила надію, що хто-небудь, коли-небудь і як-небудь ту царську загадку розв’яже. Тому вона завжди з погордою дивиться на юрбу, що роїться навколо трону.

Сусід мій замовк, а я знову поглянув на площу.

Якраз у цю мить біля золотого трону поставили другий, срібний, і прекрасна Піруза наблизилася до срібного трону. Погорда її була такою великою, що засоромлені лицарі опустили очі. Жоден із них не був впевнений у гостроті свого розуму, хоча кожен мав щирий намір відгадати загадку і заволодіти рукою прекрасної принцеси.

Цар Міраж підвівся з трону і, обвівши поглядом присутніх, проказав гучним голосом:

— За щорічним звичаєм для усіх моїх підданих виголошую мою загадку. Хто її відгадає, той отримає руку моєї доньки, прекрасної Пірузи, а також половину мого царства. Маю надію, що цього року знайдеться здогадливий лицар, який цю загадку розв’яже; поки що протягом довгих років ніхто не дав мені правильної відповіді. Тому й не дивно, що донька моя роздратована нездогадливістю моїх підданих. Таємнича загадка складається з трьох питань.

Тож на три питання — жадаю трьох відповідей.

Перше питання:

Яка погода, хоч погідна і тиха, Звістує поразку, нещастя і лихо?

Друге питання:

Що то за танцюр, що, гарцюючи, хоче Пожерти інших до танцю охочих?

Третє питання:

Хто пише листи в морському вертепі І, хоч є дияволом, не походить з пекла?


Ось три питання. Тепер я чекаю відповіді. Піддані мої! Напружте свій інтелект, вигостріть уяву, зберіть докупи всю міць вашого розуму, щоби сю загадку відгадати. Чи ж не засмучує вас нетерплячість прекрасної Пірузи? Чи ж і цього разу ви розчаруєте її? Чи ж ви хочете, щоб вона зістарілася, марно чекаючи на удатні зусилля ваших умів? Я не можу полегшити вам вашого завдання, можу лиш дати знак моєю царською рукою, ви ж на той знак задумайтесь усі разом і кожен зокрема!

Цар дав знак рукою — і всі задумались. Видно було, як вони напружували свій інтелект, вигострювали уяву і старанно збирали докупи розпорошені думки.

Вони стукали себе пальцем по лобі, морщили брови, заплющували очі, навстіж відкривали німі від здивування роти, вкривалися потом і блідли від надмірних зусиль — усе марно! Ніхто не порушив загальної тиші, ніхто не міг розв’язати загадки! Прекрасна Піруза нетерпляче притупувала ніжкою, презирливо знизувала плечима і гнівно закушувала червоні губи.

Серце калатало мені в грудях. Бо ж я відчував, що ще мить — і я заволодію прекрасною Пірузою й половиною царства. Відповіді на три царські питання були мені аж надто добре відомі завдяки пригодам, що спіткали мене у мандрах. І мені достатньо було проказати їх уголос, щоб здобути руку прекрасної Пірузи й заволодіти половиною царства! Я проштовхався через натовп і сміливо наблизився до трону.

Погляди всіх присутніх звернулися до мене. Глянув на мене цар, і глянула прекрасна Піруза. Залягло мовчання, повне очікування. Я вклонився і перервав те мовчання.

— Царю, — сказав я, — я відгадав твою загадку! Можу тобі дати відповідь на три твої питання!

— Відповідай, — сказав цар.

Прекрасна Піруза всміхнулася, я ж говорив далі:

— Перше питання: «Яка погода, хоч погідна і тиха, звістує поразку, нещастя і лихо?»— Морська Тиша.

— Вгадав, — сказав цар.

Прекрасна Піруза споважніла, я ж говорив далі:

— Друге питання: «Що то за танцюр, що, гарцюючи, хоче пожерти інших до танцю охочих?» — Морський Кінь.

— Вгадав, — повторив цар.

Пригоди Синдбада мореплавця


Прекрасна Піруза поглянула на мене із захватом і вдячністю, я ж говорив далі:

— Третє питання: «Хто пише листи в морському вертепі і, хоч є дияволом, не походить з пекла?» — Морський Диявол.

— Вгадав, — повторив цар.

Прекрасна Піруза простягла до мене обидві руки й прошепотіла:

— Нарешті!

— Як тебе звуть? — спитав цар.

— Синдбад, — відповів я.

— Синдбаде! — вигукнув цар. — Ти наймудріший з усіх людей на світі! Благословенна хай буде доля, що призначила тебе в чоловіки моїй доньці! Ти розв’язав загадку, чого ніхто досі не зміг зробити. Я сам її склав, бо складання загадок — то найулюбленіше моє заняття. Але значно легше скласти загадку, аніж відгадати. Ти одразу ж підеш разом з нами до палацу. Бо прекрасна Піруза повинна пригледітись до свого майбутнього чоловіка. Ви обидвоє проводитимете час у розмовах. Сьогоднішній день я призначаю на те, аби ви ближче пізнали одне одного. Завтрашній день призначаю на те, аби ви краще придивилися до себе. А післязавтра справлю вам гучне весілля!

Сказавши це, цар Міраж попрямував до палацу. Я і Піруза пішли слідом за ним, оточені юрбою придворних і лицарів, які приглядалися до мене з подивом і заздрістю.

Коли ми входили до палацу, царський оркестр, розміщений на одній з терас, заграв на мою честь марша.

Цар Міраж ввів мене й Пірузу до головної зали свого палацу, власноручно поставив два стільці один напроти другого і проказав нам батьківським голосом, сповненим зворушення і поваги:

— Сідайте обоє, одне напроти другого. Дивіться одне одному в очі й розпочніть розмову щиру й довірчу. Так ви пізнаєте перед шлюбом свої душі й характери, аби після шлюбу не здивуватися різниці тих душ і не розтривожитися відмінністю тих характерів. Не буду вам заважати в розмові і залишаю вас самих, щоби своєю присутністю не завадити вашим молодечим визнанням.

Цар вийшов. Ми залишилися самі. Всілися миттю одне напроти одного, але жодне з нас ще не знало, що сказати і як перервати обтяжливе й прикре мовчання. Першою перервала його Піруза.

— Гіндбаде, — проказала вона несміливо, — батько купив мені вчора перлове намисто, яке мені дуже личить.

— Незмірно тішить мене ця звістка, — відповів я так само несміливо, — але мушу зауважити, що мене звуть не Гіндбад, а Синдбад.

— Гіндбаде, — знов промовила Піруза, не чуючи мого зауваження — хотіла б я знати, чи ти любиш квіти, бо я люблю дуже.

— Люблю квіти, — відповів я, — але вдруге мушу зауважити, що мене звуть не Гіндбад, а Синдбад.

— Гіндбаде! — вигукнула невиправна Піруза. — Чи ти знаєш, що поблизу нашого острова є інший острів, який називається Кассель. На тому острові живе потворний Дегіал. Він ховається від людських очей і — сам невидимий — бачить усіх і усе довкруж. Він ненавидить людей, рослини та звірів — він любить лише музику і наповнює повітря острова безустанним звучанням ґонґів, подібним до бронзового звучання великих і могутніх дзвонів. Те звучання приголомшує людей, звірів і навіть рослини і відбирає їм свідомість. Один моряк, який побував на тому острові, розповідав мені, що застав там останню непритомну троянду і останнього знепритомнілого птаха. Зрештою, жодне живе створіння не може існувати на тому острові. Він пустий, сумний, вкритий скелями і заслуханий в безустанне звучання ґонґів. Його не можна відвідувати в товаристві, лише наодинці, та й тоді треба повісити на шию амулет, який вбереже від нападу злого Дегіала. Моряк, якого я згадала, подарував мені один такий амулет. Я заховала його в шкатулку, щоби скористатись ним і побувати на острові Кассель, коли вийду заміж і стану самостійною. Бо досі батько рішуче забороняв мені таку небезпечну поїздку.

Розповідь Пірузи страшенно зацікавила мене. Я відчув нестримне бажання негайно побувати на тому дивному острові.

— Пірузо! — закричав я. — Чи ти даси мені той амулет, аби я зміг відвідати острів Дегіала?

— Звичайно, — відповіла Піруза, — я охоче дам його тобі, але ж ти не вирушиш у ту подорож до шлюбу? Після шлюбу ми побуваємо там по черзі, спершу ти, потім я, бо, як я вже казала, не можна приїздити на той острів разом, лише окремо.

— Ні! — запально вигукнув я. — Жодного дня не хочу чекати на оглядини тих чудес! Зволікання було би для мене нестерпним! Я не міг би ні спати, ні їсти. Сьогоднішній день, згідно з бажанням царя, я до кінця проведу з тобою, люба Пірузо, але завтрашній день, всупереч бажанням царя, присвячу відвідинам острова Дегіала. А повернуся якраз післязавтра на наш шлюб і перед шлюбом зможу тобі розповісти, що я на тому острові побачив.

— Нічого не маю проти, — відповіла Піруза. — Я сама віддавна хочу побувати на тому острові, тож глибоко розумію твоє прагнення. Але ти мусиш попередньо поговорити про це з царем і випросити в нього дозвіл на ту подорож.

На цих словах цар Міраж зайшов якраз до зали, глянув на нас батьківським поглядом і сказав:

— Як же складається ваша розмова? Чи ви вже пізнали одне одного і чи подобаються вам ваші душі й характери? Бо це ж неодмінна умова щастя і подружньої згоди.

— Батьку! — вигукнула Піруза. — Мені здається, що ми вже достатньо пізнали одне одного. Мені страшенно подобається чула душа і рішучий характер мого майбутнього чоловіка. Подобається мені навіть і те, що він завтра хоче покинути мене на цілий день, аби побувати на острові страшного Дегіала. Але перед тим хоче отримати твій дозвіл.

— Як це? — спитав цар, злегка насупивши брови. — Я ж призначив завтрашній день на те, аби ви звикали одне до одного; ти ж, нетерплячий юначе, хочеш провести цей день на острові Дегіала, аби задовольнити свою цікавість і жагу оглядання скарбів?

Я вклякнув на одне коліно і проказав рішучим голосом:

— На мою думку, ласкавий царю, сьогодні ми встигли не тільки пізнати свої характери, але й звикнути одне до одного. Тому я й хочу завтрашній день присвятити огляданню чудес на острові Дегіала, щоб потім під час нашого весілля міг похвалитися перед зібранням придворних і лицарів, що бачив чудеса, лицезріння яких не кожному доступне. Я певен, що лицарі й придворні під час нашого весілля скерують розмову на той острів, щоб поставити мене в становище людини, яка не може втрутитись у розмову, бо тих чудес не знає і того острова не бачила.

Цар замислився і врешті сказав, змилостивившись:

— Покохав я тебе так сильно, що ні в чому не можу відмовити. Тож даю тобі свій царський дозвіл на цю небезпечну подорож. Не забудь тільки повісити на шию амулет, який вбереже тебе від усяких прикрощів. Я накажу одному з моїх лицарів, аби завтра, як розвидниться, відвів тебе на берег моря і показав дорогу до чарівного острова. Їдь і повертайся до нас якнайшвидше, мій дорогий Гіндбаде!

— Дякую тобі, царю, від щирого серця за прихильність до мого прохання, — проказав я, підводячись з колін. — Мушу, однак, зауважити, що мене звуть не Гіндбад, а Синдбад. Мене дивує, що ти і твоя донька так вперто і так однаково перекручуєте моє ім’я.

— Нехай тебе це не дивує, дорогий Гіндбаде! — відповів цар. — Перекручування імен і назв — це єдина наша з донькою родинна вада. Ми перекручуємо завжди однаково і щодо цього ніколи не помиляємося. Не звертай на це уваги і не ображайся. Бо що ж значить ім’я? Чи назвемо тебе так, чи інакше, ти завжди будеш однаково близький нашому серцю!


Цар обійняв мене і поцілував у чоло. Піруза тимчасом принесла амулет і власноручно повісила його мені на шию.

Настав вечір. За ним ніч. Мене провели в кімнату, відведену мені для ночівлі. Я солодко заснув, стомлений безліччю подій і вражень.

Ледь розвиднілось, я прокинувся бадьорий і свіжий.

Під дверима кімнати вже чекав мене лицар, аби відвести на берег моря і показати дорогу до чарівного острова. В його товаристві я поспішив на морський берег, де мене чекав човен із двома веслами. Лицар показав мені на морі чорну цятку і порадив, аби я скерував човен просто до тієї цятки, яка була островом, зменшеним відстанню.

Я весело скочив у човен і поплив.

Після шестигодинного веслування я наблизився до острова на таку відстань, що міг вже почути дивне, бронзове звучання далеких ґонґів.

Я став веслувати швидше і незабаром доплив до берега таємничого острова.

Я вискочив на берег і до половини витягнув човен на сушу, аби його не знесло в море.

Я побіг навпростець, углиб острова, з цікавістю розглядаючись навкруги. Острів був пустий. Нічого, лиш скелі й каміння. Звуки невидимих ґонґів усе ще розлягалися в розшматованім, повнім гуку повітрі. Розлягалися щораз голосніше, щораз могутніше. Мабуть, Дегіал, помітивши мою присутність на острові, добував з ґонґів чимраз потужніші звуки, аби мене приголомшити. Мої вуха наповнилися таким гуком, такими звуками, що я мало не втратив притомності. Я, однак, напружив усю волю, щоб не втратити її, і сміливо йшов далі.

Раптом мені пригадалися слова Пірузи про Дегіала:

«Він ховається від людських очей і — сам невидимий — бачить усіх і усе довкруж».

Ледь пригадав я ті слова, як одразу відчув на собі страшний, пронизливий погляд невидимого духа.

«Він бачить мене!» — подумав я.

Він бачив мене напевно. Я відчував, як від голови до ніг відбиваюся в його потворній зіниці. Відчував, як він придивляється до мене, як вивчає мене, як слідкує за моїми кроками і за кожним виразом на моєму обличчі.

«Якщо ти мене бачиш, вдар сильніше у ґонґи!» — подумав я знеобачка.

У ту ж мить розлягся жахливий, бронзовий клекіт ґонґів.

Я зблід від жаху, але ще більше жахнула мене думка, що Дегіал бачить мою блідість. Я спішно прикрив долонями поблідле обличчя. Але одразу ж спало мені на думку, що Дегіал бачить і те, як я закриваю обличчя долонями. І опустив безсило руки.

Думка, що я для нього видимий, хоча сам його не бачу, наповнила мене і жахом, і гнівом. Мій гнів був такий великий, що прогнав жах.

Везіння вчорашнього дня вселило в мене таку гордість і зарозумілість, що я від учора мав себе за людину незвичайну й могутню, з якою ніхто — навіть Дегіал — зрівнятися не зможе. Тимчасом відчув себе малим і безсилим супроти невидимого духа.

Відчуття малості й безсилля шалено розлютило мене.

Я стиснув кулаки, тупнув ногою об землю і закричав:

— З’явися або промов до мене, ти… невидимий!

Серед гриміння ґонґів розлягся голос Дегіала:

— Не з’явлюся, бо не переношу людського погляду! Я хочу навічно залишитись для тебе невидимим! Краще вже промовлю, щоб ти чув мої слова, не бачачи мого обличчя. Я помщуся тобі, бо ти зневажив мене! Ти малий і безсилий супроти моєї могутності. Я міг би вбити тебе одним порухом моїх брів, якби тебе не боронив амулет. Але я, однак, зможу помститися інакше. Ти вважаєш себе людиною незвичайною і могутньою. Тобі здається, що в усьому світі немає нікого, хто був би тобі рівний і на тебе схожий. Я покараю твою гордість і зарозумілість. Одним порухом руки я створю людину, схожу на тебе, як дві краплі води.


— Створи! — заволав я гнівно і знову тупнув ногою об землю.

І в тім місці, де я ногою в землю вдарив, з’явився раптом чоловік так на мене схожий, що я з переляку аж відступив на крок перед своїм двійником. Він мав моє обличчя і очі, і зріст, і навіть одяг. Стояв він нерухомо, замислившись. Не зволив навіть глянути на мене чи мені вклонитися.

А я заціпенів, охоплений жахом.

Байдужість мого двійника почала мене дратувати, тож нарешті я несміливо прошепотів:

— Це я! Ти що, не бачиш мене?

— Бачу, але твоя присутність мені байдужа, — відповів двійник.

— Скажи принаймні, як тебе звуть? — запитав я зі страхом.

— Звуть мене Гіндбад, — відповів двійник моїм власним голосом.

— Гіндбад? — вигукнув я зі сміхом, презирливо знизуючи плечима. — Але ж це моє власне ім’я, зіпсоване, перекручене й перекривлене царем Міражем.

— То й що з того? — сказав двійник. — Я волію носити ім’я, яке сам цар зволив перекрутити й перекривити, аніж те, яке носиш ти, незнаний чужоземцю.

— Незнаний? — заволав я гнівно. — Ти помиляєшся, називаючи мене незнаним. Мабуть, ти не знаєш про те, що завтра я буду царем, володарем половини могутнього царства!

— Не ти, а я буду завтра царем і володарем половини могутнього царства, — спокійно відповів Гіндбад.

Я засміявся й глузливо проказав:

— До побачення, мій дорогий Гіндбаде! Мені час у зворотну дорогу, бо я не можу спізнитися на свій шлюб із прекрасною Пірузою, донькою царя Міража. Нема в мене часу на балачки з тобою.

Я відвернувся й пішов в напрямку до берега — до місця, де я залишив човен.

Гіндбад пішов слідом за мною.

Побачивши здалеку човен, я прискорив кроки і вскочив до нього.

Гіндбад ускочив слідом за мною.

Його присутність у човні сповнила мене неспокоєм. Я відчував нездоланну огиду до цього витвору, що з’явився внаслідок чорнокнижного знаку невидимого Дегіала. Мене охопили недобрі передчуття. Я швидко відплив від берега, і коли човен вийшов у відкрите море, я вирішив викинути Гіндбада у воду і таким чином позбутися його таємничої й настирливої присутності.

Але Гіндбад вгадав мої наміри.

— Хочеш викинути мене в море? — запитав він, посміхаючись.

— Хочу! — відповів я і простягнув руки, аби схопити його.

Гіндбад глянув на мене так дивно, що руки мої опали й зробилися мов дерев’яні. Я не міг ними поворухнути.

— Не розумію, чому ти так рішуче хочеш позбутися моєї особи? — зауважив Гіндбад, вдаючи здивування. — Адже я рівний тобі. Ти повинен шанувати й кохати мене, як самого себе. Я маю твій голос, твої очі, твоє обличчя і навіть твій одяг. Я так само, як і ти, відважний і мудрий. Ти повинен визнати, що я заслуговую на те, аби стати чоловіком прекрасної Пірузи, зятем царя Міража і володарем половини царства.

Нічого не відповів я Гіндбаду.

Оскільки руки мої, що до того були як дерев’яні, знов ожили, я схопив весла і почав гребти.

Далі ми пливли мовчки, приглядаючись один до одного уважно й глузливо. Гіндбад був так сильно схожий на мене, що часом здавалося, ніби я дивлюся у дзеркало. Не сам він, а його схожість вражала мене і породжувала побоювання, особливо зараз, коли я відчував під собою таємничі морські глибини, а поблизу — нікого, окрім цієї ворожої, хоч і схожої на мене особи Гіндбада.


Він сидів напроти мене, заглядав мені в очі й мовчав. Його мовчання почало мене сердити й дратувати.

— Чому мовчиш? — спитав я.

— А ти чому мовчиш? — у свою чергу запитав Гіндбад.

— Я мовчу тому, що не маю про що з тобою говорити! — відповів я.

— І я мовчу тому, що не маю про що з тобою говорити! — відповів з такою ж погордою Гіндбад.

— Чи ти, може, гадаєш, пане мій Гіндбаде, що я перевізник у тебе на службі, що сам маю веслувати цілу дорогу?

— Ми можемо веслувати по черзі, пане мій Синдбаде, — відповів Гіндбад і відібрав у мене весла.

Веслував він недбало і через пень-колоду. А втім, човен посувався швидко, наче гнаний невидимою силою. Страхом пройняв мене той дивний біг човна, але я не хотів показати свого страху перед Гіндбадом. Я вдав, ніби й не помітив, що човен плине швидше, ніж повинен, хоча Гіндбад майже зовсім не ворушив веслами.

Він дивився мені в очі й мовчав і щораз більше притримував весла. Нарешті він зовсім перестав веслувати, але човен усе ж плив з блискавичною швидкістю, гнаний, безумовно, невидимою силою.

В мовчанні пристали ми до берегів острова царя Міража.

Я вискочив на берег. Гіндбад вискочив слідом за мною.

Щойно тепер я помітив, що провів на острові Дегіала цілий день і наступну ніч і що повернувся в країну царя Міража якраз у день свого шлюбу, який саме сьогодні мав відбутися.

Був ранок.

Я подався прямою дорогою до палацу, аби якнайшвидше привітати Пірузу, яка тужила за мною, і очарованого моєю мудрістю царя. Я ішов, поспішаючи. Так само поспішаючи, ішов слідом за мною Гіндбад. Коли ми наблизилися до палацу, я раптом відчув, що ноги заціпеніли піді мною і що я надаремно перебираю ними, не зрушуючись з місця, як то часом трапляється уві сні, коли ніби біжиш, а в той же час стоїш на одному місці, незважаючи на всі зусилля.

Даремно я боровся з собою, даремно перебирав ногами, намагаючись наблизитися до палацу. Мої заціпенілі ноги рухалися, щоправда, але весь час на одному місці. Я, без сумніву, був зачарований.

Тимчасом Гіндбад, випередивши мене, сам, без мене, увійшов у палац.

Безсилий і переляканий, я чекав, доки ноги позбудуться дивного заціпеніння. Незабаром чари зникли, заціпеніння минуло. Я міг вільно йти. Тоді я побіг у палац і попрямував просто до королівської кімнати. Гіндбада я застав в обіймах царя Міража, який зі сльозами на очах дякував йому за швидке повернення, вважаючи, без сумніву, що Гіндбад — то я.

Піруза стояла поруч і радісно дивилася на Гіндбада.

— Дорогий Гіндбаде! — говорив цар. — Мене дуже непокоїло твоє довге перебування на острові Дегіала. Я боявся, що ти загинеш і я вже ніколи не побачу тебе!

— А я була впевнена в твоїй мудрості й мужності! — прошепотіла з гордістю Піруза.

— Я безустанно твердила, що Гіндбад загинути не може!

— І мала рацію, — відповів Гіндбад. — Я надто мужній і надто мудрий, аби загинути в боротьбі навіть з таким могутнім духом, як Дегіал.

Я чув цю розмову, бо якраз вбіг у кімнату і стояв поблизу. Я закипів гнівом, серце заломотало в грудях, я ступив крок уперед і заволав:

— Милостивий царю! Чи ж ти не бачиш своєї помилки?


Цар глянув на мене. Разом із ним глянула Піруза. Цар здивувався. Разом із ним здивувалася Піруза. Бо ж побачили в кімнаті двох людей, схожих один на одного, як дві краплі води.

— Що це значить? — закричав цар. — Звідки така схожість? У мене в голові все перекрутилося! Замість одного я на власні очі бачу двох моїх майбутніх зятів, з яких лише один може бути справжнім!

— А я бачу двох майбутніх чоловіків! — прошепотіла розпачливо вражена Піруза. — З яким же я сьогодні беру шлюб?

— Зі мною! — спокійно промовив Гіндбад.

— Мовчи, підлий ошуканцю! — обурено закричав я. — Не ти, а я наречений Пірузи! Милостивий царю, бережися цього чудиська і не дай йому обдурити тебе схожістю зі мною! Його навмисне створив Дегіал, аби помститися мені за те, що я образив його на його ж власному острові. Це виплід штучний і чорнокнижний, за якого Піруза не повинна виходити заміж. Від самого свого народження він і на крок не відходить від мене, усюди мені товаришить. Перед самим палацом заціпенив мені ноги, аби я не міг попередити вас із Пірузою про те, що сталося!

Цар замислився, підпер замислене чоло долонею і врешті замислено звернувся до мене:

— Як тебе звуть?

— Синдбад, — відповів я.

— А тебе як звуть? — продовжував цар, звертаючись до Гіндбада.

— Гіндбад, — відповів мій двійник.

— Якщо мене не зраджує пам’ять, мій майбутній зять звався саме Гіндбад, — вирішив цар, знову потираючи чоло.

— О, так, Гіндбадом він звався! — радісно підтвердила Піруза.

— Царю! Пірузо! — волав я у розпачі. — Мене завжди звали Синдбад, але ви це ім’я безустанно перекручували та перекривлювали! Пригадайте, скільки разів я вас виправляв! Скільки разів просив, аби ви називали мене Синдбадом, а не Гіндбадом!

— То правда, що ми з Пірузою маємо звичку перекручувати імена і назви, — відповів цар. — Але ми ніколи не пам’ятаємо, як вони були перекручені, і завжди перекручене ім’я вважаємо справжнім, а справжнє — перекрученим. І цього разу ми теж не відступимо від свого звичаю. На нашу думку, юнак, призначений бути моїм зятем і чоловіком Пірузи, звався Гіндбад.

Гіндбад тріумфальним кроком наблизився до царя і сказав, презирливо показуючи на мене пальцем:

— Страшенно мені прикро, Милостивий Царю, що я такий схожий на цього підозрілого чужоземця. Проте присягаюся тобі, що нас не єднає нічого, окрім випадкової схожості. Бо я належу до людей чесних і шляхетних, а цей чужоземець — нікчемний злодій! Він вкрав у мене амулет, який я дістав на дорогу від прекрасної Пірузи. Ти можеш, царю, наочно переконатися в правдивості моїх слів, подивившись на шию цього чужоземця, бо вкрадений амулет він повісив на шию, забувши, що тим самим зраджує явно вчинену крадіжку.

Король і Піруза поглянули на мою шию і заволали з обуренням:

— Ах ти ж злодій! Ах ти ж негідник! Ах ти ж злочинець! Ах ти ж нахаба! Навіть не подумав про те, щоби сховати вкрадену річ від людських очей!

— Справедливості! — простогнав я. — Я безвинний. Ніколи не були мої руки заплямлені крадіжкою! Пірузо, люба Пірузо! Хіба ти не пригадуєш, що власноручно повісила амулет мені на шию, щоб врятувати від Дегіалової напасті! Та не порятувала мене, однак, від його жахливої помсти! Невидимий дух мститься мені й завдає нестерпних страждань! Пірузо! До тебе звертаюся за допомогою, за рятунком! Ти одна можеш мене порятувати! Придивись до мене уважно, і твоє серце підкаже тобі, хто я! Серце не помиляється! Заб’ється, затріпоче в грудях і відрізнить правду від брехні, відрізнить Синдбада від Гіндбада і відкриє нарешті твоїм очам, хто твій майбутній чоловік, а хто не вартий тебе ошуканець!

— Поглянь, Пірузо, поглянь! — заволав цар Міраж. — Поглянь на одного, потім на другого, а потім на обох одночасно. Порадься зі своїм серцем і покажи мені того, кого твоє серце вибере.

Піруза глянула спершу на мене, потім на Гіндбада, потім на обох одночасно і врешті шепнула несміливо:

— Серце мені підказує обох і жодного з них не вирізняє. Обидва мені однаково милі, однаково гарні й однаково красномовні. І такі схожі, що мені, власне кажучи, все одно, хто з них стане моїм чоловіком. Бо я вірю і одному, і другому, і жодного з них, принаймні поки що, не підозрюю ні в крадіжці, ні в обмані. Тому гадаю, що зроблю найкраще, якщо це непорозуміння вирішу зовсім іншим способом. В моїй країні існує звичай, що наречений у день шлюбу приносить своїй нареченій подарунок. Я не сумніваюся, що обидва ці юнаки запаслися шлюбними подарунками, аби справити мені несподіванку. Отож, беру собі за чоловіка того, хто приготував мені кращий подарунок і милішу несподіванку.

Піруза замовкла, а я перелякався. Події вчорашнього дня, гриміння невидимих ґонґів, розмови з Дегіалом, раптове народження Гіндбада — усе це так притлумило й розпорошило мої думки, що я зовсім забув запастися шлюбним подарунком. Засоромлений, я спустив очі долу й мовчав.

— Де твій подарунок? — глузливо спитав Гіндбад.

— Немає, — відповів я зламаним голосом.

Піруза з огидою й обуренням повернулася до мене спиною. Гіндбад підбіг до неї, витяг з кишені книжку в золотій оправі й подав, говорячи:

— Ось мій подарунок.

Піруза з радісною усмішкою прийняла золоту книгу, а Гіндбад продовжував:

— Це не звичайна книга. Навпаки, це книга незвичайна. Дивна, найдивніша з усіх книжок на світі. Тобі, мабуть, відомо, прекрасна Пірузо, що через неустанне звучання ґонґів жодна рослина, жоден звір, жодна людина не може існувати на острові Дегіала. Усе там поступово вмерло. Але могутній Дегіал перетворив приголомшених звуками ґонґів звірів, мешканців і рослини того острова в малюнки. З тих малюнків невидимий дух склав книжку й зберігав її у щілині серед скель, як пам’ятку квітучого колись життя і радощів. І все тут живе, й співає, і рухається у цій книжці, лише в зменшеному вигляді. Ти тут побачиш зменшені дерева, зменшених людей і зменшених тварин. Якщо не зважати на те зменшення, то життя в цій книжці йде так, як ішло колись на острові. За зимою приходить весна, за весною — літо, за літом — осінь. Мешканці цієї книжки сіють і жнуть, і будують нові палаци, і справляють гучні весілля, і сміються, і плачуть, і ховають своїх померлих, і вітають новонароджених. Мені довелося битися з Дегіалом, щоби в нього цю книжку відібрати. Битва була страшною і небезпечною. Проте я з охотою ризикував своїм життям, аби тільки принести тобі цю книжку, як шлюбний подарунок. Заглянь у неї і побачиш, яка вона чудова.

Піруза відкрила книжку і скрикнула від здивування та радості.

На сторінках чудесної книжки всіма барвами переливалися живі малюнки, зовсім живі. Саме настала весна, і весна вирвалася пахощами й сонцем зі сторінок таємничої книги. Зменшені люди виходили зі зменшених палаців на зменшені вулиці. Бігли вулицями на зменшені луки і на зменшених луках зривали зменшені квіти.

Піруза наблизила до книжки своє рожеве вушко і виразно почула далекі голоси зменшених людей. Усі хором волали:

— Весна, весна!

І чути було спів і цвірінькання зменшених птахів, які сиділи на зменшених деревах.

Піруза із захватом розглядала книжку, аж нарешті спитала Гіндбада:


— Чи можу я проникнути вглиб цих малюнків, щоб витягти звідти одного з тих зменшених людей і придивитися до нього зблизька?

— Можеш, — відповів Гіндбад, — але зроби це обережно, щоб не розвалити палаців, не поламати дерев і не обпекти руку об те мале сонечко, яке світить там на їх зменшеному небі.

Піруза обережно простягла руку всередину малюнка, вийняла звідти одного зменшеного чоловічка і поставила його на долоні.

Він був маленький, як шпилька. Поважно і гордо ходив він долонею Пірузи.

— Хто ти? Як тебе звуть? — спитала Піруза.

— Мене звуть Омар Четвертий, прозваний ще Великим або Пишним, — відповів чоловічок. — Я цар у своїй вітчизні. Тримай мене на долоні обережно і не впусти часом на підлогу, бо я б убився на місці, і в моїй вітчизні настало би страшне безцарів’я! Я щиро тобі скажу, що не люблю отих ваших збільшених птахів, збільшених палаців і збільшених людей. Мені краще жити у зменшенні, яке дуже добре впливає на моє здоров’я і добрий настрій. Окрім того, мушу зауважити, що ти надто довго тримаєш мене на долоні й забираєш у мене дорогоцінний час, який я зазвичай віддаю заплутаним справам моєї держави. Дозволь же мені на прощання віддати тобі на твоїй долоні мій царський уклін — і перенеси мене назад на лоно моєї вітчизни.

Чоловічок вклонився — і Піруза вклала його назад усередину малюнка. Тут його одразу оточив натовп зменшених людей, які радісно вітали повернення свого царя, надто довге перебування якого за межами країни могло дуже погано вплинути на долю держави.

Піруза закрила книжку й вигукнула:

— У мене немає слів, Гіндбаде, щоб подякувати тобі за таку чудесну несподіванку! Я навіть не мріяла про такий чарівний подарунок! Тебе я обираю в чоловіки! Тепер я бачу, що ти шляхетний і мудрий. Я не маю сумніву в тому, що саме ти є тим юнаком, який відгадав царську загадку. А отой чужоземець — то нікчемний злодій і ошуканець!

— Царю! Пірузо! — заволав я. — Про одне вас благаю: накажіть Гіндбадові повторити зміст тієї загадки, щоб перевірити й випробувати, чи він чув її, чи був він присутній на площі у той час, коли цар сам виголосив її перед натовпом?

— Досить тих випробувань і перевірок! — гнівно сказала Піруза. — Ті перевірки і випробування ображають гідність мого майбутнього чоловіка. Я вірю Гіндбадові й кохаю Гіндбада. І я вже більше не стерплю присутності в нашому палаці цього нікчемного чужоземця!

І повернувшись до мене, Піруза тупнула ногою об землю і закричала:

— Геть з очей моїх!

— Геть з очей моїх! — закричав цар слідом за Пірузою.

— Геть з очей моїх! — закричав Гіндбад слідом за царем.

Не бажаючи наражатися на нові зневаги й образи, я розвернувся і вийшов.

На вулиці я охолов від гніву й обурення, але на їх місце прийшов жаль і безмежний розпач.

За одну мить я втратив усе, що здобув теж за одну мить. Я втратив Пірузу, втратив півцарства, втратив корону, яка через кілька годин повинна була прикрасити мою голову! Страшною була помста Дегіала! Страшною і непередбачуваною.

Наближалася година мого шлюбу з Пірузою, проте не я, а Гіндбад мав узяти прекрасну Пірузу за дружину. Перед палацом якраз скупчилися лицарі на конях, золоті ридвани й увесь царський почет. На замковій терасі загримів оркестр, гучно й радісно. Грали шлюбного марша.

Я сховався за ближнім деревом, щоб здалеку бачити урочистість, у якій я повинен був брати активну участь, але героєм якої став несподівано — Гіндбад.

Незабаром цар Міраж, принцеса Піруза та Гіндбад весело вийшли з палацу, посідали на коней і вирушили до храму, де сам архіжрець повинен був обвінчати молоду пару.


Слідом за ними рушили лицарі на конях, золоті ридвани з придворними дамами й увесь царський почет.

Я одразу пізнав коней, на яких їхали цар, Піруза і Гіндбад. Вони гарцювали чудово, наче у танці, наслідуючи рухи Морського Коня. Серце моє болісно стислося в грудях. Один із тих коней був призначений для мене. Саме на такому коні, поруч із такою саме принцесою мав я вирушити до храму, щоб потім приміряти царську корону.

Але не я — Гіндбад сидів на тому коні. Не я — Гіндбад упивався щастям і удачею.

Юрми людей дивилися на все із захватом. Сховавшись за деревом, я чув, як навкруги кричали: «Слава Гіндбаду! Слава Гіндбаду!»

Моє ім’я, перекривлене царем і принцесою, лунало тепер у повітрі, як ім’я майбутнього царя!

Ніхто не знав, ніхто не бачив, ніхто навіть знічев’я не кинув оком на справжнього Синдбада, який у самоті сховався за деревом, щоб дивитися й заздрити, замість того, щоб бути об’єктом заздрощів і подиву.

Я обійняв стовбур мого дерева й уперше в житті розплакався гіркими сльозами. Я соромився своїх сліз, але не міг їх стримати.

Вони текли потоками, струменями, щедро капаючи на землю, і збиралися біля моїх ніг малою, але досить глибокою калюжею.

Я, мабуть, плакав довго, дуже довго, так безкінечно довго, що за час мого плачу Гіндбад встиг одружитися з Пірузою, і незабаром я побачив усю весільну процесію, яка поверталася до палацу. Тоді я перестав плакати. Але дерева свого не покинув. Я все ще стояв, стояв уперто, невтомно, непохитно, аж нарешті настала ніч, і зорі засяяли на небі.

Вікна палацу розблисли тисячами яскравих вогнів. Гримів оркестр. За шибами вікон раз по раз з’являлися подвійні тіні танцюючих пар. Стоячи за деревом, я пробував відгадати, які з тих тіней належать молодій і молодому. Я пізнав їх по тому, що були вони блакитнішими від інших тіней, які пересувалися за вікнами. Либонь, блакитнішими їх зробили радість і щастя. І дивно було мені думати, що там, в отім яскраво освітленім палаці, за шибами, за стінами, веселиться й танцює в цю мить з моєю нареченою людина, схожа на мене, як дві краплі води, але незважаючи на схожість — ворожа мені, огидна й ненависна.

Опівночі, стомлений сльозами, я сперся об стовбур мого дерева й заснув сном важким і болісно міцним. Спав я так до світанку, коли мене раптом пробудив чийсь дотик. Я відкрив осліплі від сліз, стражденні очі, аби подивитися, хто це торкнувся мене. Біля мене стояла старенька бабуся. Її кощава рука якраз дотикалася моїх плечей.

— Прокинься, прокинься! — шепнула старенька.

Я глянув на неї і не зміг приховати здивування. Ще ніколи не бачив я такої старої, такої кістлявої жінки, та ще щоб аж так трусилася. Розмовляла вона не голосом, а шемротом. Шемрання її вуст розсипалося в повітрі, як шелестіння сухого паперу. Очі запали так глибоко, що їх не було видно. Обличчя було вкрите сивим мохом, а на підборідді виріс гриб, званий мухомором. Раз по раз вона кощавою рукою гладила свій мухомор, наче хотіла переконатися, чи він ще на місці і чи добре росте. Судячи з вигляду, було їй хіба тисячу років з гаком.

— Навіщо ти будиш мене? — спитав я.

— Буджу тебе, аби попередити про небезпеку, — зашемрала бабуня.

— Хто ти? — запитав я голосом стомленим і сонним.

— Ти здивуєшся, коли я скажу, хто я, — знову зашемрала бабуня. — Я мати Дегіала, але до тебе відчуваю жаль і прихильність. Мій чоловік був знаним у місті шевцем. Коли Дегіал з’явився на світ, я зраділа, гадаючи, що він буде гідним наступником свого батька і займеться чесним і шляхетним шевським ремеслом. Але Дегіал уже на восьмому році життя був диваком, задурював собі голову чудесами і чарами, виявляв зневагу до власних батьків і рішуче заявив, що він краще стане невидимим духом, аніж найславнішим у місті шевцем. І я, і мій чоловік сміялися з його намірів і благали, щоб він зайнявся працею сумлінною, чесною і шляхетною. Але він був упертий, не зважав на наші кпини й благання і твердив, що відчуває в собі покликання до чорно-книжного мистецтва. Надаремно і я, і мій покійний чоловік щоденно тлумачили йому, що він повинен прислухатися до наших мудрих порад і вчитися шевського ремесла. Він не хотів вчитися і завдяки вродженим чорнокнижним здібностям з дня на день ставав для нас чимраз більш невидимим. Дегіальчик з дитинства ненавидів людей, тварин і рослини. Він любив тільки музику. У своїй кімнаті він зібрав тисячі найрізноманітніших ґонґів і бив у них цілими днями й ночами. Постійне звучання ґонґів відбирало сон у мене й мого покійного чоловіка. Ми мали безсонні ночі, які нас виснажили й позбавили сил до праці. Тому одного дня і я, і мій покійний чоловік так сказали Дегіалові:

«Недобрий сину, ти не тільки стаєш для нас щораз більш невидимим, але до того ще й відбираєш у нас сон звуками ґонґів і наражаєш нас на виснаження й хвороби. Просимо тебе обоє, аби ти припинив гру на ґонґах і перестав робитися невидимим. Якщо ж ти й надалі обстоюватимеш упертість і неслухняність, то відрікаємося від тебе навіки! Бо ми не хочемо мати невидимого сина, який цілими днями й ночами грає на ґонґах. Бо не для того батько працює на твоє утримання, не для того матір зродила тебе на світ, аби ти бавився в невидимість і грав на ґонґах, замість зайнятися чесним шевським ремеслом». У відповідь на наші слова й остороги Дегіал зник нам з очей. Він зробився зовсім невидимий. Ми обоє проклинали його за впертість, неслухняність і за варту осуду прив’язаність до чарів. Відтоді Дегіал покинув батьківський дім і оселився разом зі своїми ґонґами на острові Кассель, де панує як дух могутній, потворний і невидимий. Звучанням своїх ґонґів він відбирає притомність в усіх створінь, сіє навкруги смерть і пострах і не думає про те, щоб зайнятися працею чесною і шляхетною. Хоча він і мій син, але я ненавиджу його усім серцем за його підлу невидимість і потворність. Тому й хочу тебе попередити про задуми Дегіала. Він відчуває ненависть не тільки до тебе, але й до Гіндбада, хоча сам його створив і дав йому чарівну книгу. Тебе він ненавидить, бо ти його зневажив, а Гіндбада — бо він схожий на тебе. І він вирішив убити тебе й Гіндбада, покласти вас в одну труну і поховати в одній могилі.

Мене аж у дрож кинуло на думку про те, що я можу опинитися в одній могилі з моїм ворогом, який схожий на мене, як дві краплі води. Страшною була б могила, в якій спочили би два таких трупи! Хто ж би помолився на такій могилі? Хто ж би знав, за кого має молитися: чи за душу Синдбада, чи за душу Гіндбада? Навіть після смерті переслідувала б мене ота жахлива схожість! І віками мусив би я ділити труну й могилу, і сон вічний, і тишу могильну з моїм ворогом, з моїм двійником, з істотою потворною, бо створеною штучно та й взагалі чорнокнижним способом.

— Добрая бабусю! — заволав я у розпачі. — Порадь мені, що ж я маю зробити, аби уникнути тієї небезпеки?

— Дегіал зараз зайнятий щойно приготуванням відповідних чарів і заклять, щоби з їхньою допомогою звести зі світу тебе й Гіндбада. Вирушай негайно на берег моря, там стоїть саме корабель, який має зараз же відплисти до Басри. Сідай на той корабель і повернися в Багдад. Так ти уникнеш будь-якої небезпеки. Тоді Дегіал, який не зможе дістатися до тебе, дасть спокій і Гіндбадові і дозволить йому й надалі жити у славі і щасті.

Я подякував матері Дегіала за добру пораду. Правду кажучи, заболіло мені те, що, рятуючи себе, я одночасно рятую і Гіндбада, продовжуючи його щастя та славу. Але я більше був схильний причинитися мимовільно до його слави й щастя, аніж опинитися з ним в одній могилі. Я попрощався зі старенькою і щодуху побіг на берег моря.

Там і справді стояв корабель, який зараз же мав відплисти до Басри. Я сів на корабель і невдовзі виплив у море, щораз більше віддаляючись від берегів острова царя Міража.

Я щасливо доплив до тієї Басри без жодних пригод і нещасливих випадків. З Басри я верхи вирушив просто до Багдада. Вид рідного міста наповнив мене радістю. Я пустив коня чвалом і невдовзі зупинився перед своїм палацом. Вбіг у палац і застав дядька Тарабука біля столу. Він сидів і якраз закінчував вірш під назвою: «Тополя серед поля». Я хотів обійняти його, але дядько Тарабук закричав:

— Май терпіння і не переривай мого натхнення! Стій за мною доти, доки я не закінчу вірша, в якому описую певну тополю, що стоїть самотньо якраз посеред певного поля.

Тож я терпляче стояв, чекаючи, поки дядько Тарабук закінчить свій вірш. Дядько Тарабук нарешті закінчив, поставив під віршем свій підпис і аж тоді кинувся мені на шию.

— Отже, ти повернувся, мій дорогий, мій єдиний племіннику! — волав він зі сльозами на очах. — Я ж гадав, що ти загинув у невідомих країнах. Я страшенно непокоївся про тебе. Єдиною втіхою було для мене писання віршів. Щоправда, не вдалося мені виловити з моря моїх рукописів, але зате я написав стільки нових віршів, що зовсім забув про старі. Вернулися до мене веселість і душевна рівновага. Я вже вимовляю слова повністю, а не уриваю їх на середніх складах. Зрештою, від часу твого від’їзду нічого нового не сталося. Усе по-старому. Твої скарби та маєтки застанеш у порядку і в цілості. У тебе, як і раніше, сто палаців, сто садів, сто мішків золота і сто бочок срібла. Пропав лише кутній зуб твого прадіда. Злодій вночі увірвався до палацу, але не встиг вкрасти нічого, окрім шкатулки з чорного дерева із багатостраждальним зубом того прадіда. Я зловив його на гарячому, але він утік через вікно, і я не встиг його впіймати.

Дуже мене засмутила втрата пам’ятного зуба, і дядько Тарабук із властивою йому тямовитістю одразу помітив і зрозумів мій смуток.

— Не смутися, мій дорогий! — заволав він. — Ти повинен радіти, що цілим вернувся додому. Сподіваюся, що відтепер ти даси спокій усяким подорожам і вже ніколи не покинеш рідного міста. Подумай, як же буде добре, і гарно, і спокійно, коли ти житимеш разом зі мною під одним дахом, ходитимеш разом зі мною на прогулянки і разом зі мною снідатимеш, обідатимеш і вечерятимеш. Чи ж не краще отаке домашнє життя, аніж небезпеки подорожей?

Нічого не відповів я на те дядькові.

І відтоді я жив спокійним життям у своєму палаці. Разом із дядьком Тарабуком ходив я на прогулянки і разом із ним снідав, обідав і вечеряв. Дядько Тарабук вголос читав мені свої твори, щоб мене розважити й зробити мій час приємнішим.

Цілий рік минув мені у таких розвагах.

Через рік, однак, домашнє життя стало мені осоружним. Жага подорожей вернулася вдвічі сильнішою. Мені часто снилася Піруза і цар Міраж. А якщо навіть снилися Гіндбад і Дегіал, то уві сні я не відчував до них ніякої ненависті. Я знову прагнув неочікуваних пригод, нехай навіть ті пригоди принесуть мені смуток і нещастя.

Певної ночі приснилася мені країна далека й незнана. Весь мій сон наповнився тою країною. Вранці я прокинувся дивно задумливий. Думав я, звичайно ж, про нову подорож. Я вирішив ще сьогодні попрощатися з дядьком Тарабуком і покинути рідне місто.


Розділ ІІІ

Пригода друга

Пригоди Синдбада мореплавця

За сніданком я й признався дядькові Тарабуку, що твердо вирішив покинути сьогодні увечері Багдад. Всупереч моїм сподіванням, дядько Тарабук ані здивувався, ані занепокоївся, ані обурився. Він лиш злегка примружив очі, трохи надув губи й сказав глузливо:

— Чому ти покидаєш Багдад, я ще можу зрозуміти, але чому ти досі не зволив розповісти мені першу свою пригоду, цього я зрозуміти не можу, не хочу і не зумію. Ти дуже ображаєш мене, виявляючи брак довіри до дядька, чия цікавість, напевне, рівна твоїй жазі мандрів. Досі я терпляче очікував тієї хвилини, коли ти сам захочеш усе мені розповісти. Однак, оскільки замість очікуваної розповіді я сьогодні почув із твоїх вуст рішення про новий від’їзд, то я сам тебе прошу, аби перед від’їздом ти вдовольнив мою цікавість.

— Дорогий дядечку, — відповів я, — я глибоко й щиро шаную твою цікавість і охоче її вдовольню. Слухай же мене уважно, бо мої пригоди гідні твоїх вух.

Дядько Тарабук наставив вуха, відкрив навстіж очі, розкрив рота і прибрав такий дивний вираз обличчя, що важко було вирішити, чи він остовпів з цікавості, а чи лише знерухомів. Я розповів знерухомілому чи теж остовпілому дядькові усе, що зі мною сталося під час моєї першої пригоди. Йому страшенно сподобався цар Міраж, його очарувала Піруза, відчув він лиш огиду до Гіндбада і певну нехіть до Дегіала.

— Дорогий Синдбаде! — заволав він, коли я завершив розповідь. — Я вважаю, ти сам винен, що не зумів схилити до себе царя Міража й Пірузу відповідним подарунком. Мушу визнати, що чародійна книжка, яку приніс їй в подарунок Гіндбад, була скарбом напрочуд рідкісним. Що стосується мене — я зумів би затьмарити той дарунок скромнішим, але в той же час ціннішим дарунком. Я поклав би до ніг прекрасної Пірузи вірш, написаний на її честь. Вір мені, що відвела б вона погляд від чародійної книги, аби перенести його на клаптик паперу, списаний скромною рукою великого поета. Гіндбад пішов би ні з чим, я ж одружився би з прекрасною Пірузою. Для тебе, Синдбаде, Піруза втрачена назавжди, я ж маю надію завоювати ту, котру ти втратив. Чого племінник не зможе, дядько зуміє. Я зараз же напишу вірш на честь Пірузи, ти ж вирушиш просто до країни Міража і потихеньку вручиш мого вірша прекрасній Пірузі. Скажи їй тільки три слова: «від дядька Тарабука» — цього вистачить. Будь певен, що, прочитавши мій вірш, Піруза або зажадає від чоловіка негайного розлучення, або чародійною книгою розвалить голову підлому Гіндбаду. Розваливши ту голову або домігшись розлучення, Піруза пришле по мене в Багдад сто лицарів, які навіть всупереч моїй волі і не зважаючи на незначний опір з мого боку відвезуть мене у державу царя Міража, аби я там негайно одружився з нетерплячою і зачарованою моїм віршем Пірузою.

— Дядьку! — заволав я. — Ніколи більше нога моя не ступить в державу царя Міража! День мого повернення став би днем моєї смерті. Там чатує на мене невидимий Дегіал, а окрім того, від вигляду Пірузи й Гіндбада кров’ю б омилося моє серце!

Дядько Тарабук не чув моїх слів. Він сидів біля столу з пером у руках і писав. Минув ранок — а дядько Тарабук писав. Настав день — а дядько Тарабук писав. Перша зірка засвітилася на небі — а дядько Тарабук писав.

— Дядьку! — шепнув я у розпачі. — Я мушу вирушати в подорож! Переїзд із Багдада до Басри займе цілу ніч, а корабель з Басри удосвіта відпливає від берегів.

Дядько Тарабук писав.

— Дядьку! — вигукнув я, шарпаючи його за плече. — Я не маю ні хвилини часу! Я від’їжджаю! До побачення!

Дядько Тарабук писав.

Я надягнув на голову капелюха і вже був у дверях, коли дядько Тарабук переможно заволав:

— Закінчив!

Дядьків голос затримав мене на порозі.

— Закінчив! — повторив дядько, підбігаючи до мене і подаючи мені клаптик паперу.

— Віддаш це Пірузі у власні руки! — горлав дядько Тарабук. — Скажеш їй лише чотири слова: «скромний витвір великого поета».

— Добре, добре, — проказав я, прагнучи якнайшвидше позбутися настирливого дядька.

Я швидко вибіг з кімнати і за мить вже був на вулиці. Дядько Тарабук висунув у вікно голову і закричав:

— А не забудь сказати Пірузі, щоби прислала за мною до Багдада сто кінних лицарів. Я, щоправда, опиратимусь, але лиш трішки!

Я прискорив кроки й незабаром так віддалився від дядька Тарабука, що вже не чув його голосу.

Назавтра вранці я вже був у Басрі. Я мало не спізнився, бо корабель за мить мав відпливати. Захеканий, вбіг я на палубу. Ранок був сонячним. Радість розпирала мені груди, коли я відчув, що корабель, злегка колишучись, несе мене ген далеко, у незнані країни. Я сперся ліктем на борт корабля і задивився у морську далечінь. Колихання корабля незабаром приспало мене. Я стулив очі й поринув у розкішний сон, оскільки був стомлений цілонічною подорожжю. Ледь-но сон опанував моє тіло, як я відчув, що навколо мене діються якісь чари. Хвиля, яка з плюскотом вдаряла в борт корабля, раптом розпалася надвоє, і з неї виринула страшна голова Морського Диявола.

— Як справи, Синдбаде? — запитав Морський Диявол, заглядаючи мені в очі своїми чарівними вирлами.

— Непогано, — відповів я одразу, силуючись на іронію, не позбавлену, однак, страху. — Але я не розумію, чого це ти виринаєш із хвиль і постаєш перед моїми очима? Я зовсім не прагну тебе бачити.

— Я скучив за тобою, — відповів Морський Диявол. — Я був певен, що мої поради глибоко вкорінилися у твоєму серці і що ти врешті-решт покинеш нудний дім дядька Тарабука, аби в широкому світі шукати нових пригод.


— Женуть мене у світ не твої поради, а мої власні марення й жадання, — відповів я гордо.

— Тим краще, тим краще, — зауважив Морський Диявол. — Я завжди прагнув, щоб мої поради відповідали твоїм жаданням і маренням. Але маю до тебе слушну претензію за те, що ти вкинув тоді мого листа у морські глибини замість того, щоб зберегти його на пам’ять. Я знайшов того листа в морі і, користуючись нагодою, хочу тобі його сьогодні повернути.

— Забирайся з тим листом! — закричав я. — Не для того віддав я його морським хвилям, аби знову дістати назад. Я не хочу того листа! Мені гидкий той лист! Я протестую проти того листа!

— Даремні твої крики! — відповів Морський Диявол. — Покинь усі зусилля і заперечення. Я знерухомлю тебе поглядом і всуну тобі лист назад у кишеню.

І Морський Диявол втупився в мене своїми страшними вирлами. Я відчував, як під впливом його пронизливого й невідпорного погляду втрачаю помалу сили й нерухомію. Надаремно намагався я ворухнути рукою, ногою, головою… Знерухоміли мої руки, знерухоміли ноги й знерухоміла голова. Тоді Морський Диявол, помітивши, мабуть, що ступінь мого знерухомлення вже достатньо високий, наблизився до мене з клятим листом у роті і всунув мені того листа в кишеню, після чого прошепотів:

— Прокинься! Прокинься! Прокинься!

Я раптово прокинувся і торкнувся рукою кишені, бажаючи перевірити, чи мені все лише снилося, чи я й справді був іграшкою Морського Диявола. Ой леле! — лист зашелестів у кишені. Охоплений жахом, я тут же витяг його і переконався, що це той самий лист, який приніс мені стільки нещасть під час моєї першої подорожі.

Боячись, щоб капітан і матроси не побачили у мене в руках клятого листа, я сховав його назад у кишеню. Ледве я те зробив, як небо захмарилося, блискавка фіолетовим зиґзаґом висвітилася на свинцевих хмарах, пролунав далекий грім, і наш корабель нервово заколихався на збурених хвилях. Я був певен, що причиною бурі є наявність на кораблі листа Морського Диявола. І не помилився, бо такої бурі ніхто, мабуть, ще не бачив. Небо й море так потемніли, що справляли враження двох величезних безодень, в яких металася й ревла сама темінь упереміш із вихором. Люди на палубі стояли без руху, не відаючи, що діяти. Вони не бачили один одного, не чули голосів один одного. Важко було в тій пітьмі виявити капітана. Він, мабуть, віддавав якісь накази, прагнучи порятувати корабель, але — на жаль — ніхто тих наказів не чув серед бурі й посвистів вітру. Величезні хвилі обрушувались на корабель, накриваючи людей водою і змиваючи декого з палуби. Нарешті я почув глухий тріск — то ламалися щогли — і відчув, що наш корабель занурюється у морський вир. Я з блискавичною швидкістю прочитав молитву, яку моряки читають зазвичай у ту мить, коли корабель має потонути. І добре зробив, бо якби спізнився хоч на мить, то вже б не встиг її прочитати, а хто знає, чи без допомоги тієї молитви вдалося б мені врятувати своє життя серед суцільного знищення.

Вода вже залила палубу. Мабуть, нижня частина корабля зазнала пошкоджень, і вода знайшла для себе достатньо широкий вхід, бо за якихось кілька хвилин я відчув, що разом із кораблем занурююсь у море. Вода вже сягала мені до пліч, тільки шия і голова та ще підняті через силу руки стирчали ще над її поверхнею. Якраз у цю мить небо злегка прояснилося, і я побачив, що навколо мене точнісінько так само стирчать шиї та голови й зведені до неба руки моїх товаришів. Ми йшли на дно щораз швидше. За мить я побачив безсиле борсання безнадійно потопаючих людських тіл, які даремно змагалися у воді із жахливою смертю. Надійшла й моя черга. Я вже захлиснувся два рази і мав захлиснутися втретє, аж раптом помітив поблизу величезну щоглу, яка, зламана вітром, пливла по хвилях. Обома руками вчепився я за ту щоглу й поплив разом із нею туди, куди гнав нас вітер. Я плив так три дні й три ночі, аж нарешті одного ранку дістався до берегів якоїсь землі.


Я радісно вискочив на сушу і озирнувся довкруж, прагнучи зрозуміти, де це я опинився і чи знайду тут щось їстівне, чи мене чекає голодна смерть. Бо ж три дні та три ночі я й крихти не мав у роті. Навкруг мене була справжня пустеля. Піски та піски. Ні дерев, ні каміння, ні птахів. Лише мало не посередині піщаної рівнини я побачив предмет, який одразу прикував мою увагу. Він був величезний і округлий, наче потворно велике яйце. Але жоден зі знаних мені птахів таких велетенських яєць не ніс. Тож я прийшов незабаром до висновку, що якщо цей предмет є яйцем, то птах, який його зніс, належить у кожному разі до незнаного мені ґатунку птахів. Окрім того, мені спало на думку, що я можу скористатися із вмісту того яйця, аби втамувати голод, бо не знайду тут ніякої іншої їжі. З цією метою я швидко наблизився до яйця, витягнув з-за пояса дорожню сокирку і щосили вгатив нею в шкаралупу. Удар сокирки злегка надломив шкаралупу, у якій з’явилася вузька щілина. Одразу через цю щілину почав витікати білок. Я підставив долоні й почав пити свіжий, смачний білок, який цівочкою витікав з велетенського яйця.

Так я прожив декілька тижнів, годуючись виключно білком. Через кілька тижнів з яйця бризнув духмяний, шафранового кольору жовток. Я був безмірно радий тій зміні страв, бо, визнаю щиро, білок мені вже набрид, і декілька днів я з нетерпінням очікував сподіваного жовтка.

Проте через кілька тижнів вичерпався й жовток. Переді мною здіймалася лише велетенська, блискуча шкаралупа випорожненого до останку яйця, яке протягом такого довгого часу служило мені повною принади коморою. З розпачем глянув я на порожню комору й на навколишню пустелю, де не міг знайти для себе ніякої їжі. Пустеля була спалена сонцем. За кілька тижнів мого на ній життя ані одна краплина дощу не впала на безплідну землю. Тільки-но я подумав про дощ, як небо раптом захмарилося, і в повітрі я відчув приємний, вологий запах близької зливи. Злива впала з таким шумом, наче в небі відкрилися тисячі іржавих, скреготливих шлюзів. Я розкрив рота і з насолодою пив величезні, холодні краплі, яких багато попадало мені в рот. Я вимок весь, до останньої ниточки, але вологий дотик дощу справляв мені приємність. Настав вечір — а дощ не вщухав. Настала ніч — а дощ не вщухав. Розвиднілося — а дощ все йшов. Це почало мене непокоїти. Замість пустелі — мав я тепер перед очима безкраю калюжу, яка з кожною хвилиною ширшала й глибшала. Я вже по кісточки стояв у воді. Минув другий день, а дощ лив, як з відра, неустанно. Вода вже майже сягала колін. Надаремно водив я кругом очима, аби знайти якийсь сховок. Ані дерев, ані скель навкруг не було. Погляд мій неустанно падав лише на величезне, порожнє яйце. Раптом прийшла мені в голову думка, що я ж можу оселитися всередині нього. Я тут же наблизився до яйця, розширив сокиркою отвір, який зробив раніше, і крізь той отвір вповз усередину. Опинившись усередині, я заткнув отвір шкіряним жупаном, який мав на собі, щоб таким чином прикрити моє нове житло від зливи. Я був у захваті від свого сховища. Від часу, коли я вирушив у подорож, у мене ще не було такого зручного житла. Було воно, щоправда, занадто округле і занадто склепінчасте. Я повинен був деякий час привчати ноги до ходіння по увігнутій, запалій підлозі. Поки здобув я той навик, то майже щомиті гепався на підлогу, тим більш, що вона була слизькою від залишків білка, які я згортав долонями і таким чином харчувався ще декілька днів. Тимчасом, на другий день після того, як я оселився всередині яйця, дощ ущух, і погідне яскраве сонце проникло крізь прозору шкаралупу, визолотивши усю середину. Сама шкаралупа, освітлена яскравим сонцем, видалася мені мов із чистого золота. Я бачив, як помалу, по мірі заходу сонця міняла вона свої барви, стаючи все рожевішою, аж нарешті взялася пурпуром, наповнюючи середину чудовим пурпуровим півсвітлом. Мій одяг, руки, на які я поглянув, — усе було тепер пурпурним, аж врешті пурпур почав темнішати, синішати, сірішати — і під кінець густий морок запанував у моєму житлі. Одного дня, якраз опівдні, я раптом помітив, що прозорі стіни мого житла, золотисті від сонця, вкрила раптова й несподівана тінь.


«Мабуть, небо захмарилося, і наближається буря», — вирішив я подумки і, бажаючи справдити свою здогадку, визирнув на світ через видовбане у яйці віконечко.

Яке ж було моє здивування, коли замість хмар побачив я в небесах — просто над яйцем — велетенського птаха, який двома величезними крилами заслонив небо й кинув тінь на стіни мого дому.

Я ніколи не бачив такого величезного пернатого. Я помітив, що через мить польоту він завмер у небесах і почав помалу спускатися на землю — якраз до місця, де знаходилося яйце.

Я здогадався, що яйце, в якому я живу, — це природна власність крилатого велетня. Одночасно я пригадав раптом слова одного моряка, який розповідав мені й своїм товаришам:

— Ніхто мені, мабуть, не повірить, що бачив я у своєму житті птаха, який удесятеро більший від найбільшого корабля, хоча й має лише два могутні вітрила. Хто не вірить в існування такого пташиська, нехай принаймні повірить, що той птах зветься Рох. Я не знаю його звичаїв, але припускаю, що він несе яйця такі великі, що можна би в одному з них сховати усі скрині нашої команди так само просто, як я оце ховаю люльку в кишеню. Невіра простаків у можливість знесення такого яйця ґрунтується, либонь, тільки на тому, що домашня курка ніколи їм таких яєць не несла, але на користь можливості знесення таких яєць говорить той факт, що птах Рох зовсім на курку не схожий.

Так говорив старий, бувалий матрос. Пам’ятаю, що я тоді першим засумнівався в правдивості слів старого матроса, тому зараз, у цю мить, почервонів від сорому аж по вуха на думку, що сиджу всередині яйця, у знесення якого я не вірив, і що спускається до мене з небес сам птах Рох, існування якого я піддав колись сумніву. Після коротких, але болісних хвилин пронизливого сорому я замислився над тим, що ж маю тепер робити: чи дозволити птахові схопити мене разом із яйцем у кігті й занести кудись геть із цього острова, а чи вилізти з яйця через отвір і тікати щодуху в будь-який бік, бо пустеля навкруг була однаковісінькою і вибір тієї чи іншої сторони світу був мені в даному випадку і для даної мети цілком байдужий. Та не байдужим видалося мені те, що рівна пустеля значно утруднює непомітність моєї втечі. Ані старий матрос, ані тим більше я — молодий мандрівник — не знали звичок Роха. Я побоювався, що звички цього велетня хижі й хтиві, а надто докладне і надто помітне випорожнення яйця, яке належало йому, якраз і могло мене наразити на помсту крилатого хижака. У мене було небагато часу на роздуми. Рох спускався дедалі швидше, і його кігті могли вже за мить схопити яйце.

У мене зродилося блискавичне рішення і надалі залишатися всередині випадково знайденого притулку. Бо в разі навіть вдалої втечі — на острові чекала мене голодна смерть. Тож я волів дозволити птахові, аби заніс мене звідси куди завгодно, хоч би й на вершини скель чи гір, де він, мабуть, будує свої гнізда.

Як я подумав, так і сталося. Рох схопив яйце у кігті й піднявся разом зі мною високо в блакить.

Яйце, яке щойно було для мене чимось на зразок недоладно округлої хати, перевтілилося тепер у щось на зразок доречно округлої повітряної кулі, яка підносилася щораз вище завдяки могутнім крилам невтомного Роха.

Я обережно визирнув крізь отвір, і в першу мить у мене запаморочилося в голові. Я тирчав десь — у повітрі — в незнаних висотах, а піді мною знаходилась блакитна безодня, де ледь зеленіли, як прозорі плями, ліси, розблакитнені ріками. Я зрозумів, що ми вже давно лишили позаду пустинний острів і зараз пролітаємо над якоюсь країною, річною й лісистою. Мене охопив страх від думки, що Роху незабаром набридне тягти яйце і він впустить його разом зі мною в оту безодню, над якою я в цей час переможно пролітав. Але мої побоювання були марні. Рох, щоправда, через деякий час майже завмер недвижно у якійсь точці простору, але не для того, щоб пожбурити яйце у безодню, а для того, щоб разом із ним обережно спуститися на землю. Тепер я зрадів від думки, що Рох поводиться зі мною так само обережно, як з яйцем. Я відчував, що, спадаючи до землі, він дуже пильнує, аби те яйце не впустити чи не збовтати надто сильним трясінням. Я був йому вдячний за таке благодійне піклування. Ми щораз швидше наближалися до землі, яка видніла під нами. За мить ми вже пролітали над самими вершинами гір, між якими зеленіли глибокі долини. До однієї з тих долин скерував Рох свій потужний лет і на її дні обережно поклав яйце. А я тоді крадькома визирнув зі свого сховку, аби оглянути місце, в якому знаходився.


Пригоди Синдбада мореплавця


Схоже, то була одна з найглибших, майже бездонних долин, щільно оточена стрімкими горами, які, змикаючись колом, відкривали один лише відносно круглий шмат неба, як це буває на дні криниці. Ніхто, мабуть, не зміг би без допомоги Роха ані пробратися в ту долину, ані вибратися з неї.

Я поглянув на її дно, і мої очі наповнились раптом тисячами іскор, бо дно тієї дивної долини було наповнене перемішаними зі щебінкою діамантами. Я ніколи в житті не бачив стільки діамантів одразу. Сонце, розбиваючись об їх прозорі вістря, іскрилося, тремтіло, подвійно та потрійно золотилося в їхній середині, мерехтіло раптовими й зникаючими зірками, переливалося на їхніх гранях струменями блисків і відблисків, здіймалося хвилями розмаяних вогнів, ламалося на золоті трикутники й золоті хрести, і на золоті султани, аж нарешті, розіскрившись, розтанцювавшись, вливалося в очі золотим дощем і золотим пилом. Мене заворожив вигляд зачарованого дна Діамантової Долини. Але мене й здивувала поведінка крилатого силача. Він присів на землі якраз посеред долини, розпростер плазом крила і почав молотити ними по дні долини, як двома опереними ціпами. Здивування моє не мало меж. Я почувався у цю мить так, як може почуватися лише людина, котра, сидячи всередині яйця, виглядає крізь отвір на величезного птаха, який молотить крилами землю Діамантової Долини. Водночас я подумав, що таке дивне заняття не може хіба тривати довго і що Рох, мабуть, невдовзі припинить його. І справді, Рох припинив те своє нерозумне заняття.


Тоді я помітив, що завдяки згаданому молотінню в крилах птаха опинилося, начіплявшись, безліч діамантів. Я пригадав, що круки мають звичку красти дорогоцінності, і зробив з цього висновок, що Рох походить, мабуть, зі злодійської родини якихось потворно великих і буйних круків. Але висновок цей виявився безпідставним, як тільки я зміркував, що діаманти, яких понабирав Рох, нічиї, а тоді вчинок Роха не можна назвати привласненням чужої власності, а лиш шляхетним заволодінням прекрасною здобиччю.

Я теж вирішив заволодіти тією здобиччю. Задля цього я вирішив покинути мій сховок і залишитися в долині. Коли Рох знову схопив яйце у кігті, я непомітно вислизнув з нього на землю. Рох, як і раніше, дав крилам розмах, потрібний для підйому яйця, обтяженого тягарем моєї особи, але оскільки цього останнього тягаря не було, то наслідком такого могутнього розмаху стало те, що яйце разом із птахом зникло з моїх очей в небесах із суперблискавичною швидкістю, дуже схожою на зникання кольорових кульок у пальцях вправного штукаря. Я залишився в долині сам.

Позбавлений житла, до якого вже звик, я відчув себе ніяково та осиротіло, як відчуває себе багаторічний квартирант після надто поспішного і необачного переїзду. Але це прикре почуття поволі змінилося почуттям шаленої цікавості. Я вистрибом бігав долиною туди й сюди, впиваючись золотим виблиском і переливанням діамантів. Я приглядався до них з дитячою радістю, аж нарешті, перескакуючи з місця на місце, почав збирати найбільші та найблискучіші. Я набив ними всі кишені та сховки в моєму одязі, я до краю наповнив дорожню торбу, а також гаманець. Мені здавалося, що на оте збирання діамантів я затратив ледь-но годину часу. Але сонце вже хилилося до заходу. Настав вечір. Я вирішив, що вже час вибиратися з долини. Надаремно, однак, обдумував я способи вибратися з тієї бісової пастки. Не було ніяких способів! Аж тепер почав я шкодувати, зрозумівши, якої помилки припустився, зваблений блиском і близькістю діамантів. Що я робитиму тепер у цій долині, навантажений діамантами? Мабуть, сконаю тут з голоду.

Я задер голову догори, аби ще раз зупинитися поглядом на горловині долини. Ген високо, на вершині однієї з гір побачив я зменшену відстанню сарночку, яка, присідаючи злегка на задні ноги, готувалася, видно, до стрибка, аби перескочити горловину Діамантової Долини. Нарешті скочила, але стрибок не перекрив виміряної на око відстані. Сарна, щойно ще така зграбна в першій половині стрибка, у другій його половині раптом понезґрабнішала в повітрі і впала на дно долини, ніби кинутий плащ, який одразу ж рясно забарвився кров’ю. Я підбіг до неї. Тільки очі ще жили. Життя ще теплилося в них якусь коротеньку мить, щоб тільки оком зморгнути, наче якась зайва і незрозуміла молитва. За мить очі зайшли більмом, через яке злегка просвічували чорні, розширені смертю зіниці. Мене зворушила смерть сарночки, але по якімсь часі я піймав себе на гарячому, як роздумую про те, що маю тепер можливість заспокоїти докучливий голод. Тимчасом настала ніч. Зірки з’явилися на небі над горловиною долини. Прохолодне повітря широкими хвилями вливалося мені в груди. Місяць визирнув з-поза хмар — і долина спалахнула. Діаманти дико й холодно поблискували у місячнім світлі. Їх сталеві блиски таємниче й зловісно повзали й танцювали по долині.

Раптом я відчув, що діамантовий поміст, на якому я стояв, починає рухатися й коливатися під моїми ногами. Незабаром усе дно долини колихалося до самих основ. Одночасно я почув якесь таємниче сичання і раптом побачив атласно-лискучі, оздоблені смугастим орнаментом голови отруйних змій, які і разом, і по одній тяглися з дна долини, з-під нагромадження діамантів, що виблискували у місячнім світлі. Побачивши це, я аж затрусився увесь від жаху й огиди. Визнаю щиро: я зблід і перелякався. Я відступив до скелястих стін долини і, на щастя, натрапив там на печеру, привалену величезним каменем. Я доклав нелюдських зусиль, аби трошки відсунути камінь і дістатися всередину печери. Коли я вже був всередині і коли камінь знову щільно закрив вхід до печери, я радісно зітхнув, дякуючи Аллахові за несподіваний порятунок. Цікавість, однак, примусила мене злегка відсунути камінь, щоб поглянути на жахливих змій крізь щілину, таку вузьку, що змії не могли проникнути через неї в печеру. Те, що я побачив, перевершило всі мої очікування. Я побачив чудо, але чудо потворне й страшне! Змії, яскраво освітлені блиском переляканого місяця, юрмою снувалися дном долини, підносячи вгору голови й випростуючи гнучкі тіла, що нагадували потворні стеблини. Здавалося, що на дні долини раптом виросли тисячі живих, рухомих, пружних бадилин, які розмірено колихалися під вітром. Придивившись уважніше, я помітив, що оті дивні, витягнені на хвостах вгору змії оздоблені великою кількістю тісно прилягаючих перснів і каблучок. Здавалося, що все те юрмище змій, спертих на діаманти, ритмічно колишеться. І були хвилини, коли всі змії одразу завмирали, наче предмети вичепурені, але мертві; і тоді, завдяки стрункості тих предметів, мені здавалося, що переді мною якийсь неймовірно густий ліс сопілок, встромлених сторчма у землю. Щойно я зробив це спостереження, як раптом виразно почув, що з горлянок нерухомих змій лунають стиха сопілчані звуки. Незабаром увесь хор змій зазвучав у повний голос, і я міг би присягтися, що це співали живі, зачаровані й привабно співучі, хоча й напевно отруйні та хижі сопілки. Незважаючи на всі зусилля, я не міг вловити дивної, заплутаної і пронизливо чарівної мелодії. У такт тієї мелодії змії почали вигинати тулуби й побрязкувати перснями й каблучками. І побрязкуючи отак, почали вони танцювати на сяючих у місячнім світлі діамантах. Я вперше в житті бачив танець змій, танець дикий, несамовитий, заворожений місяцем, весь в іскрах від безлічі розштовхуваних щомиті діамантів. Одна змія — найбільша і найбільш на сопілку схожа — раптом стала попереду танцюючого гурту і голосом безперечно сопілчаним заспівала пісню дивну і незрозумілу:

— Слава Діамантовій Долині! Слава дну Діамантової Долини! Слава царівні, чий божественний шлунок так легко перетравлює діаманти! Щодня птах Рох прилітає на дно долини, щоб добути нові запаси найсолодших і найпоживніших діамантів. Ми не можемо заборонити йому того вилову, бо вдень нас долає нездоланна дрімота, і лиш вночі ми пробуджуємося з камінного сну. Танцюйте, Сестри-Змії! Веселіше, Сестри-Змії! Пам’ятайте, Сестри-Змії, про те, що батьки й прабатьки наші вірили тільки в силу сопілки, молились сопілці, вклякали перед сопілкою і приносили криваві жертви сопілці, бо з неї постала пісня, з пісні — танець, з танцю — блиск в очах, з блиску в очах — діаманти, з діамантів — дно Діамантової Долини, у яку прилітає птах Рох, вічний наречений царівни, чий божественний шлунок так легко перетравлює діаманти.

Так співала змія-провідник, тоді як її дивовижно поплямлені посестри танцювали, захоплено слухаючи ту пісню, змісту якої я зрозуміти не міг. Запам’ятав лише, що Рох має звичай щодня навідувати Діамантову Долину. А ще я помітив, що танцюючі змії слухали таємничу пісню саме з таким колиханням і з такою напруженістю, з якою звичайно слухають спів сопілки. Їй же богу — кожна з тих змій мала в собі щось сопілчаного. Попросту важко було визначити, чи це звичайні змії, чи незвичайні сопілки, обдаровані життям і оснащені отруйними жалами. Усю ніч тривав танок змій. Але як тільки став наближатися світанок, танок помалу почав угавати. Змії поступово й по черзі нерухоміли, аж нарешті при першому проблиску сонця їх охопила раптова і повна недвижність. Після чого вони згорнулися, зкублилися й поховалися у своїх норах під діамантовою поверхнею. Тоді я вийшов з печери. Бо ж знав зі слів чудернацької пісні, що ті змії цілий день сплять камінним сном. Отже, мені не загрожувала жодна небезпека. Я вирішив скористатися з нових відвідин Роха, щоби з його допомогою вибратися з долини. Я припускав, що Рох, птах хижий і м’ясожерний, спокуситься останками необачної сарночки, які все ще пахли кров’ю.

Я міцно прив’язав себе до тих останків і терпляче чекав появи Роха. Чекав аж до самого полудня. Опівдні я почув у небесах знайомий шелест крил, які кидали на дно долини величезну тінь. За мить я побачив Роха, як спустився він на дно долини, присів на кігтях, розпростав по землі крила і почав молотити ними по діамантовій поверхні. Коли багато вже діамантів начіплялося йому між перами, він припинив те своє крилате молотіння й повернув дзьоб і очі до мене. Його, схоже, звабив смачний подмух пролитої вчора крові. Він підбіг до сарни, схопив її кігтями й підняв у блакить, не відаючи про те, що разом із сарною піднімає й мою, прив’язану до неї особу.

Пригоди Синдбада мореплавця


Я не знаю, як довго тривав наш політ у повітрі. Бо у мене, підвішеного у просторі й не захищеного цього разу шкаралупою яйця, раптом запаморочилось у голові, і я втратив притомність. Коли я прийшов до тями, ми вже наближалися до мети нашої подорожі. Тією метою був дуб, що ріс серед якоїсь широкої долини, дуб таких незвичайних розмірів, що видався мені здалеку зеленою горою. У тім дубі було дупло, таке велике, що можна було б досить зручно розмістити у ньому весь Багдад з передмістями. Всередину того дупла якраз і влетів Рох. У гнізді його чекали величезні потворні пташенята, яким Рох кинув на поживу принесену в кігтях сарну, сам же зник в отворі з протилежного боку, який вів, напевно, до нижніх приміщень і сховищ. Незабаром Рох вернувся в гніздо. Я одразу помітив, що його крила були старанно очищені від діамантів. Він злегка струснув ними, ще раз глянув на пташат, зайнятих повільним і недолугим пожиранням сарни, і вилетів раптом з гнізда, мабуть, за новою поживою для пташат.

Тоді я розв’язав мотузки, якими сам себе до сарни приторочив, і вискочив з-під неї майже на саму середину гнізда. У першу мить я злякався переполоху, який могла викликати у пташат моя раптова поява. Я боявся, що вони почнуть вереском кликати назад Роха. Однак пташата, незважаючи на величезний зріст, були такі дурні й неспостережливі, що навіть не звернули найменшої уваги на мою особу. Я зацікавлено наблизився до отвору, за яким зник був Рох. Я вирішив перевірити те таємниче приміщення, припускаючи, що Рох складає там свої діаманти, як то часто буває в казках. Тому я зацікавлено увійшов в отвір. Спершу я потрапив у темний, довгий, заплутаний коридор, підлога якого, мабуть, спорохнявіла, бо під ногами я помітив фосфоричне мигтіння порохна. В кінці коридора я намацав рукою величезний пень, який, як мені здалося, висів на якомусь мотузі. Я трошки відсунув його і побачив, що підвішений на мотузі пень прикривав інший отвір, заступаючи таким чином двері. Окрім того, в новому отворі я помітив рожеве світло, яке раптом засліпило мені очі й збудило ще більшу цікавість.

Я відсунув убік дерев’яний пень і, поки він не повернувся на місце, вбіг крізь отвір в оте рожеве світло. Двері самі зачинилися за мною, тобто пень повернувся на своє місце.

Я озирнувся навкруг, і здивування моє не мало меж! Бо оце я опинився в чудовій палацовій кімнаті, залитій рожевим світлом ламп, які, звисаючи зі стелі, ритмічно колихалися, немовби в такт нечутної музики. В глибині кімнати стояла золотиста отоманка, а на ній спочивала прекрасна царівна, яка саме палила наргіле й позіхала так чарівно, що я не міг відірвати очей від її принадних і звабливо солодких позіхань.

Перед царівною, біля отоманки, стояв золотий столик. На золотім столику стояв золотий полумисок, у золотім полумиску лежало кілька діамантів, в яких я одразу пізнав діаманти з відомої мені долини. Царівна глянула на мене і солодко позіхнула. Очарований і підбадьорений тим незаперечно солодким позіхом, я наблизився до неї на один крок.

Цим разом царівна позіхнула дуже гостинно і знадливо.

Я відповів на позіх ввічливим уклоном голови і став на одне коліно, аби привітати царівну, котра, як я здогадався, була, напевно, царівною якщо не з цієї, то з іншої казки. Побачивши, що я приклякнув, царівна радісно позіхнула і білою, прекрасною ручкою негайно прикрила напіврозкритого рота, ніби на знак, що радість, яку вона виявила, побачивши мене, була мимовільною і невмисною. Я зрозумів цей відрух царівни і, вставши з колін, наблизився ще на один крок.

— Навчи мене, — прошептав я, — навчи мене твого імені, бо воно мені так само не знане, як ти, і твоя душа, і звук твого голосу!

Царівна у відповідь ухильно позіхнула.

— Скажи мені, хто ти? — прошептав я знову. — Звідки походиш? Чому перебуваєш у дуплі, що належить велетенському Роху? Яке твоє призначення?

Царівна таємниче позіхнула і, взявши з тарілки один з діамантів, поклала його в рот, досить жадібно розгризла і проковтнула. Здивований, я відступив на крок і заволав:

— Що ти робиш, необачна! Проглинутий діамант може спричинити в твоєму царському шлунку смертельну нестравність! Нехай же я почую звучання твого голосу! Говори зі мною чимшвидше, бо ж я сконаю біля твоїх ніг від захвату й цікавості!

Царівна прихильно позіхнула й сказала:

— Не хочеться мені розмовляти. Мені нудно, та й, власне кажучи, не маю що сказати.

Її голос, єдвабний, шовковий, оксамитний так мене зачарував, що якийсь час я стояв мовчки, аби досхочу насолодитися звучанням її голосу.

— Здогадуюсь! — вигукнув я нарешті. — Здогадуюсь, що лиха доля зв’язала твоє примхливе життя з життям хижого Роха. Ти ним ув’язнена, і могутній птах змушує тебе до шлюбу, на який ти не погоджуєшся навіть під загрозою смерті! Я гадаю, що мерзенне пернате не в змозі ні оцінити, ні глибоко зрозуміти твоєї душі. Ви надто недопаровані, аби ти могла довше з ним залишатися. Чи ж не маю я рації?

Царівна позіхнула задумливо й сказала:

— Може, й маєш рацію, бо говориш із запалом. Досі я не думала, що той птах не розуміє моєї душі. Тепер же, під впливом твоїх слів, я починаю про це думати й припускаю, що ти маєш рацію.

— Я відкрив тобі очі, вперше в житті! — заволав я з непогамовною радістю.

— Може… відкрив, а в кожному разі, вперше в житті. Але ні від чого не було мені так нудно, як від цього випадку, коли ти відкрив мені очі! — І царівна жалібно позіхнула.

— Мені від усього нудно, — продовжувала вона. — Мені нудно від того, що походжу я від невідомих батьків, і від того, що моя матір, схоже, сховала мене одразу після народження в дуплі, щоб позбутися дитини, яка була для неї тягарем. І нудно від того, що виховав мене птах Рох, годуючи щоденно найсолодшими діамантами, які мій шлунок чудово перетравлює. Мені, зрештою, нудно і від самого травлення діамантів, хоч я не переношу іншої їжі, а на діаманти дуже ласа.

Нічого не кажучи, я засунув руки в кишені і, вигортаючи жменями зібрані в долині діаманти, складав їх на золотім полумиску.

Чорні оченята царівни жадібно спалахнули. Маленькою ручкою виловила вона з полумиска найбільші діаманти і почала їх з апетитом поїдати.

— Я не знала, — сказала вона, — що ти володієш такими добірними й соковитими діамантами. Іншої їжі я не переношу, а Рох, властиво, щодня приносить мені мою улюблену страву. Тому я й покохала Роха, але відчуваю, що тепер обдаровуватиму любов’ю тебе, бо твої діаманти значно більші й смачніші аніж ті, які приносить мені Рох. Діаманти Роха часто мають смак кислуватий, недозрілий, а раз він навіть приніс мені декілька, що були дещо гіркуваті, як груші-дички, твої ж — солодкі, як виноград!

Царівна позіхнула з помітним пожвавленням і додала:

— Тепер я можу відкрити тобі своє ім’я. Мене звуть — Найдорожча. Ім’я моє має ту властивість, що надто зближує з моєю особою чоловіків, яким я його довірю. Тому я й зберігаю старанно його в таємниці і довіряю лише… вибраним. А тепер відкрий мені своє ім’я, незнаний юначе.

— Мене звуть Синдбад, — вигукнув я. — Я вже відчуваю на собі особливу дію твого імені. Від тієї хвилини, як воно мені стало відоме, я маю нездоланне враження, що знаю тебе з давніх-давен, о моя Найдорожча! Не обридливому пернатому, а мені ти повинна належати. Покинь раз і назавжди це дупло! Тікай звідси разом зі мною! Я годуватиму тебе найсолодшими діамантами, о Найдорожча моя!

— А який твій фах? — промовила Найдорожча, запитливо позіхнувши. — Чи ти, може, ювелір?

— Ні! — відповів я. — Я мандрівник.

— А матимеш можливість неустанно приносити мені діаманти? — знову спитала Найдорожча, позіхнувши із сумнівом.

— Ніколи їх тобі не бракуватиме! Я добре знаю Діамантову Долину, куди й Рох літає за здобиччю, але я вибираю сумлінно, а він задовольняється діамантами, які випадок причепить до його крил.

— Тож я іду за тобою! — вигукнула Найдорожча, радісно позіхаючи й зіскакуючи з отоманки.

Ми швидко вибігли з рожево освітленої кімнати і, пройшовши коридором, дісталися до гнізда, де пташата все ще пожирали сарну. З гнізда ми вилізли назовні і по величезних гілках та віттю дуба спустилися на землю.

— Чи направо, Синдбаде, до лісів, а чи наліво, до пустелі?

— Направо, Найдорожча, до лісів, бо я ненавиджу пустелі!

За годину ми вже були в лісовій гущавині.

— Мені нудно, і я голодна, — сказала Найдорожча, сідаючи на лісній мураві.

Я витяг з кишені жменю діамантів і подав царівні. Вона жадібно позіхнула і заповзялася їх ковтати.

— Куди ти мене ведеш? — спитала вона незабаром.

— У Багдад, — відповів я.

— А маєш там палац?

— Маю.

— Зручний?

— О, дуже зручний!

— З отоманкою і рожевим світлом?

— Знайдеться і отоманка, і рожеве світло. Я оточу тебе, о Найдорожча, розкішшю й пишнотою.

— Одного лиш я боюся, — зауважила царівна, позіхаючи з тривогою, — боюся я погоні мого птаха. Він палає до мене нещадним коханням, і я впевнена, що, побачивши порожню кімнату, він вирушить на розшуки моєї особи. Але є в мене ліхтарик-пліткарик, який світить таким чином, що особи, ним освітлені, з’являються очам у місці, де їх якраз немає. Якщо Рох гнатиметься за нами, ми засвітимо ліхтарик-пліткарик і зіб’ємо його з дороги. Він побачить нас у якомусь іншому місці, а не там, де ми будемо насправді.

І в ту ж мить, коли царівна промовила ті слова, ми почули шум крил величезного Роха.

Він летів у погоню за нами, затьмарюючи крилами небо.

Найдорожча одразу засвітила ліхтарик-пліткарик, і ми з великим полегшенням побачили, як Рох, одурений світлом, полетів раптом у протилежний бік. Ми ж вирушили далі. Я спішив з моєю Найдорожчою на берег острова, аби сісти на корабель і поплисти до Басри, а звідти вернутися в Багдад. Проте острів був такий великий, що ми йшли декілька днів без будь-яких наслідків. Рух і повітря збудили у Найдорожчої такий непогамовний апетит, що вона з’їла весь запас моїх діамантів. Їй почав дошкуляти голод. Я жахнувся від думки, що ніде не знайду поживи для голодної царівни. Я пробував пекти на вогні впольовану дорогою дичину і подавав Найдорожчій в надії, що її спокусить свіжий, смачний запах смаженого м’яса — але даремно!

— Чи ти здурів? — кричала Найдорожча. — Я не беру до вуст нічого крім діамантів. Ти вже забув про мої звички. Ти ж обіцяв мені гори діамантів, то дай же мені, принаймні, хоч один маленький горбочок, хоч жменю, хоч жменьку!

Я був у розпачі. Найдорожча слабшала й марніла на очах. На щастя, незабаром ми дісталися до краю острова. При березі якраз стояв корабель, який мав от-от відплисти. Ми згасили ліхтарик-пліткарик і вбігли на палубу. Нас зустрів капітан корабля, у нього на пальці був перстень з великим діамантом. Вітаючись із Найдорожчою, він подав їй саме цю руку з перснем. Найдорожча миттю припала губоньками до персня і, відгризши діамант, жадібно його проковтнула.

— Трошки кислий, — зауважила, цмокаючи язиком, — але я така голодна, що не можу звертати уваги на подібні дрібнички.

Я почервонів від сорому, а капітан зблід, певно, від здивування.

— Капітане, — сказав я, — пробач мені за те, що з тобою сталося. Я віддам тобі після повернення в Багдад діамант такої ж вартості. Моя дружина має таку дивну будову шлунка, що не переносить інших страв, опріч діамантів.

Капітан усміхнувся, бо на нього, мабуть, подіяла привабливість Найдорожчої. Я відчував, що в ньому пробуджується любов до царівни.

— Нічого страшного, нічого страшного! — проказав він дещо спантеличено. — Маю надію, що на моєму кораблі вистачить діамантів, щоб прогодувати таку чарівну царівну, бо я певен, що ваша дружина — царівна, як не з цієї, то з іншої казки.

— Ти вгадав, капітане, — радісно відповів я. — Це справжня царівна, яка має тисячу ще не знаних мені чеснот і єдину лиш знану мені ваду: вона ковтає діаманти.

— Це не вада, це радше чари, вроки, зваба чи щось у цьому роді, — відповів капітан.

— Саме так, саме так, щось у цьому роді! — поспішно підтвердив я.

Чи мушу в усіх подробицях описувати наше життя на кораблі?

Страшне це було життя! Морське повітря посилило апетит моєї Найдорожчої. Апетит цей виріс до тривожних розмірів. Ніхто, мабуть, ніколи не бачив такого непомірного апетиту! Уся команда була в тривозі. Діаманти гинули на кораблі із швидкістю надзвичайною. Найдорожча попросту зубами видирала їх із перснів і миттю ковтала. Врешті-решт стали від неї коштовності ховати. Але й це не допомагало. Діаманти продовжували гинути. Найдорожча віднаходила усі сховки з легкістю надзвичайною. Однак уся команда так була очарована Найдорожчою, що не боронила їй привласнювати чужі діаманти, обмежуючись лише недопомаганням царівні в її зусиллях. Один тільки перський купець — власник цілої скрині діамантів — не виявляв ані найменшої прихильності до Найдорожчої. Він навіть сказав якось, що заріже її, якщо не дорахується в скрині хоча б одного діаманта. Він лічив їх кожного ранку, а потім ходив по палубі й гострив свого ножа, і виблискував тим ножем проти сонця, якщо, ясна річ, була гарна погода. Я благав Найдорожчу, щоб не заглядала до забороненої скрині, обіцяючи цілі гори діамантів у Багдаді. Але я боявся, що Найдорожча не послухається моїх благань і врешті-решт зазирне до скрині. Вдень я ні на крок не відходив від неї, а на ніч прив’язував її мотузками до ліжка. Але однієї ночі я заснув так міцно, що прокинувся лише після півночі, хоча зазвичай прокидався щогодини, аби переконатися, чи моя Найдорожча не перегризла пута. Цього разу, скориставшись моїм сном, вона їх якраз і перегризла. Ліжко було порожнє. Жах охопив мене. Я одразу побіг до місця, де стояла скриня. Царівну я застав схилену над порожньою скринею, коли вона догризала рештки останнього діаманта. Я заломив руки й почав плакати.

— Не плач! — шепнула Найдорожча. — У мене ж є ліхтарик-пліткарик, який сховає нас від очей перського купця.

Говорячи це, вона засвітила ліхтарик-пліткарик, і при його світлі ми проспали решту ночі. Вранці на кораблі зчинився ґвалт і крик.

Ґвалт чинила команда, крик же походив безпосередньо від перського купця. Цей останній з ножем у руці шукав нас по всіх кутках і закутках, але завдяки ліхтарику-пліткарику шукав завжди там, де нас не було.

— Досить з мене тебе й твого Багдада! — заявила мені раптом Найдорожча. — Не вірю я ані в тебе, ані в твій Багдад. І тобі, і твоєму Багдаду напевне забракне діамантів, щоб прогодувати мою особу. Я хочу повернутися в моє дупло, до моєї отоманки, до моїх рожевих ламп і до мого дикого, величезного крилатка, який так ретельно носить мені свіжі діаманти!

— Що ти говориш, Найдорожча? — заволав я у розпачі.

— Говорю те, що говорю! Гадаю, що гадаю! Вирішую, що вирішую, — відповіла Найдорожча, нетерпляче позіхаючи. — Мені вже все обридло: і ти, і капітан, і постійне викрадання діамантів, і корабель, і той твій Багдад, якого я ще не бачила.

Саме в цю мить я побачив над нашим кораблем величезного Роха. Він завис у повітрі, накидаючи крилами тінь на все море.

— Крилатку мій, чудовий, дикий, неотесаний крилатку! — закричала царівна. — Наблизься до мене, подай мені спину, аби я змогла тебе осідлати! Віднеси мене назад у своє дупло!

— Я чую твій голос, але не бачу тебе! — відгукнувся Рох. — А вірніш, бачу тебе на протилежному березі моря, звідки твій голос не міг би, мабуть, долинути до мене!

— Я тут — на палубі корабля. Мене переслідують за крадіжку діамантів. Наблизься до палуби й підстав мені спину.

Наблизився Рох до палуби, підставив царівні свою спину, і обоє за мить зникли в небесах. Тимчасом розпач перського купця став таким великим, що він втратив мову і цілком знерухомів.

Розумів, однак, мову інших. І отож, я наблизився до нього й урочисто пообіцяв, що після повернення в Багдад я віддам йому втрачені діаманти в такій же кількості. Це його заспокоїло, і він прийшов до тями. Назавтра, після одужання перського купця, наш корабель пристав до берегів Басри. Я щодуху помчав верхи з Басри до Багдада у товаристві перського купця, який свого верхівця обтяжив спорожнілою скринькою.


Розділ ІV

Пригода третя

Пригоди Синдбада мореплавця





Перський купець з явними ознаками неспокою чи, може, недовіри супроводжував мене до рідного палацу. Мабуть, не дуже він довіряв моїм обіцянкам, що я поверну йому належну кількість таких самих цінних діамантів.

Ні хвилинки не зволікаючи, я подався разом з ним до скарбниці, яка знаходилась у підземеллі, і, відкривши перед його очима скрині, наповнені діамантами, сказав:

— Вибирай одну з них, а я поручуся, що її вміст з верхом винагородить твою втрату.

Купець вказав рукою на найбільшу скриню й усміхнувся зі знаттям та задоволенням.

— Я вибираю оцю, — сказав він, поглядаючи на мене спідлоба. — Маю надію, що зможу нести її сам, на власних плечах.

— Сумніваюся, — сказав я недбало. — Це найважча скриня, і я гадаю, що одна людина не впорається з таким тягарем.

— Якби я був тільки людиною, то, може б, і не впорався, — відповів купець. — На щастя, я є не тільки людиною, але й ще чимось крім того.

— Чим же, якщо можна запитати?

— Я вироджений чарівник, який колись володів усією могутністю чорної магії. Зараз, на жаль, лишилося у мене одне єдине вміння — носити тягарі без жодних зусиль.

— Як же сталося, що ти втратив свої чародійські здібності? — зацікавлено запитав я.

— Через непомірну обжерливість я захворів на катар шлунка, пізніше на катар кишок і врешті на щось, що лікарі впівголоса називали катаром мозку. Через отой останній катар я почав помалу, поступово і в свою чергу втрачати різні розумові та чародійські здібності. Так я втратив їх усі, крім однієї, яку я тобі вже назвав. Ця здібність робить мені в житті різні послуги, і в даному випадку я з її допомогою зможу обтяжити свої плечі цим дорогоцінним тягарем.


Купець підбіг до вибраної скрині, і я наочно переконався, що він без жодних зусиль підняв її на плечі і, злегка від надмірної радості пританцьовуючи, наблизився до дверей, зробив несподіваний, очевидно, прощальний пірует і зник у дверях раз і назавжди. Я покинув підземну скарбницю і повернувся в палац, щоби привітатися з дядьком Тарабуком. Але — важко було його привітати. Він мав безумний погляд і якось дивно рухав руками. Я довго придивлявся до тих рухів, аж нарешті здогадався, що дядько Тарабук наслідує рухи прачок у час, коли ті перуть білизну. Розмова з дядьком Тарабуком підтвердила мої здогадки, бо він щохвилини й зовсім недоречно вставляв у розмову слово «прати» у найрізноманітніших формах і варіантах.

— Звідки ж ти вертаєшся, мій спраний Синдбаде? — запитав він, заглядаючи мені в очі непритомним поглядом. — Які ж то пригоди й попранки чекали тебе у мандрах? Схоже, життя гнітило тебе і прало, бо ти якийсь зблідлий.

— Ні, дорогий дядечку, життя зовсім не гнітило мене. Радше гнітить мене те, що в тобі, замість колишньої веселості, я бачу якусь смутнавість, інакшість і ніяковість…

— Прийди ж у мої обійми, аби я оцю твою пику міг поцілувати і спрати, — закричав раптом дядько Тарабук.

Визнаю щиро, що обіцянка спрати мені пику дещо сплутала й загальмувала мої кроки, які саме несли мене в обійми мого дядька.

— А скажи мені, дядечку, що означають ці дивні одноманітні додатки чи теж вставки до речень, які завжди мають той чи інший зв’язок зі словом «прати»? Чому ти, наприклад, назвав мене спраним ще до того, як виказав незаперечну охоту спрати мені пику?

— Спраним, — відповів дядько, — назвав я тебе, мабуть, тому, що вертаєшся ти з морської подорожі, і я припускаю, що море так чи інакше далося тобі взнаки. У виразі ж «спрати пику» я вжив це слово у значенні довірливо-пестливім, замість «поцілувати міцно, з усіх сил і без церемоній». А зрештою, визнаю тобі щиро, що я не зовсім здаю собі справу з отих пральних окреслень. Вони самі собою навиваються мені на язик, і я маю при цьому нездоланне враження, що все наше життя на цім падолі сліз — це одна неустанна попранка як тих предметів, котрі до прання надаються, так і тих, яким можна прання заощадити. І не витріщуй на мою морду очей, наче ночви, бо морда моя — не прачка, а язик мій — не брудна білизна.

— Свят, свят, свят! — закричав я, хрестячись досить побожно і не без розпачу. — Чи то я сам збожеволів, чи маю божевільного дядька!

— Я знаю, ти хотів би радше мати божевільного дядька, аніж самому збожеволіти. Однак дві вищезгадані можливості зовсім не виключають третьої — що ми обидва божевільні. Ти — як схиблений на жазі подорожей племінник, я ж — як дядько, що зловживає пральними виразами. У будь-якім разі запам’ятай собі ненароком, що племінник зовсім не мусить називати дядька в очі — божевільним. Ти ще шмаркач порівняно зі мною. Тож другим разом не скупися на належну мені шану, ти, недопранцю.

— Дядечку, я дуже вибачаюся, але оті окреслення усіх предметів, не виключаючи моєї особи, з точки зору пральництва так мене приголомшили, що я на якусь мить просто втратив розум, а не пошану до тебе. Я був би безмежно вдячний, аби ти схотів пояснити мені таємничу причину отих дивних і неустанних згадок про пральництво…

Дядько Тарабук кинув на мене затуманений і безумний погляд і почав досить плутано пояснювати згадану причину.

Дядькова розповідь, говорячи щиро, окрім того, що була довгою і плутаною, не мала ні ладу, ні складу. То був набір беззмістовних і беззв’язних слів, до того ж старанно і ретельно оздоблений порівняннями й метафорами, взятими безпосередньо з пральні. Поки що я підозрював дядька Тарабука, що він закохався в якусь гарненьку прачку і прагне швиденько одружитися з нею. Однак по мірі розповіді я переконався, що дядько Тарабук виявляє якусь хворобливу огиду та стійку ненависть до усіх прачок взагалі. Помалу, з хаосу його не пов’язаних одне з одним слів і речень я нарешті дійшов висновку, що якась справжня прачка дійсно була винуватицею його нещастя. А саме — дядько Тарабук мав дві скрині з чорного дерева, однакових за формою й розмірами, таких схожих, що не можна буде однієї від другої відрізнити. Одна стояла з лівого, а друга з правого боку шафи з червоного дерева у дядьковій спальні. У правій дядько Тарабук зазвичай складав брудну білизну, а в лівій ховав свої дорогоцінні вірші, які останнім часом писав на пергаменті з метою ще кращого увічнення своїх творів. Отож одного разу, коли права скриня доверху наповнилася білизною, дядько Тарабук наказав слузі привести прачку. Прачка прийшла — а я забув сказати, що дядько Тарабук був шульга.

— Добра жінко, візьміть оцю скриню з брудною білизною до прання, — сказав дядько Тарабук, показуючи лівою рукою праву скриню, — і дивіться, щоб усе мені добре випрали, випрасували й накрохмалили.

Промовивши ті слова, дядько вийшов з дому, аби вирушити на довгу прогулянку околицями Багдада.

Тоді прачка звернулася до присутнього в кімнаті слуги з питанням, яку їй скриню забирати.

— Ясно, що праву, — відповів слуга, — бо ж я бачив, як пан показав праву скриню.

— Ясно, що ліву, — відказала прачка, — бо ж я бачила, як пан ліву руку підніс вгору.

— Що правда, то правда! — підтвердив слуга. — Я теж зараз пригадую, що пан ліву руку підніс вгору.

Тоді прачка й забрала ліву скриню.

Пригоди Синдбада мореплавця


Через три дні, на світанку, прийшла вона у палац із тою скринею.

Ранок був справді дуже сонячний, і дядько Тарабук був у прекрасному настрої.

— Ну що, жінко? — звернувся він до неї, коли вона увійшла до спальні. — Чи все випране, випрасуване й накрохмалене?

— Як ви й наказували, — услужно відповіла жінка, — усе випране, випрасуване й накрохмалене. Жодної плямки не залишила, хоча, сказати по правді, було там тих плям більше, ніж чого іншого. Плямка при плямці, так охайно посаджені, наче хтось мав умисну приємність у такім стараннім плямленні.


Дядько Тарабук образився й засоромився.

— Як же ви можете мені, шановна, таку неправду в очі говорити? Чи ж я якийсь професійний замазура, щоб так ретельно плямити білизну? Я люблю чистоту і не терплю бруду.

Говорячи це, відкрив він скриню і глянув скоса на її випраний, випрасуваний і накрохмалений вміст. Глянув і зблід. Зблід і знову глянув, цього разу не скоса, а прямо — витріщеними очима. Пергаментні дядькові рукописи, дощенту відіпрані від усіх літер, надзвичайно старанно випрасувані й елегантно, по-святковому, майже по-бальному тверді від крохмалю, лежали в скрині один на одному — складені так, як звичайно складають випрану, випрасувану й накрохмалену білизну. Від них ішов теплий ще, приємний і особливий запах чистоти, створеної мильною піною, крохмалем та гарячою праскою. Зблизька вони справляли враження цупких нагрудників від сорочок, з дальшої, але все ж помірної відстані здавалися купками носових хусточок, а з іще дальшої мали вигляд найрізноманітнішої білизни.

— Рятуйте! — зойкнув дядько Тарабук. — Пропав я на довгі літа! О, що ж ти зробила зі мною, недобра жінко! Чи ж не показав я тобі праву скриню?

— Ліву руку піднесли ви вгору, то ж я й подумала, що йдеться про ліву скриню.

— І треба ж було мені народитися шульгою! — побивався дядько Тарабук. — Чи ж ти не вмієш, недобра жінко, відрізнити білизну від небілизни? Ну, сама скажи, хіба так виглядає білизна?

— Це правда, що ніколи білизна аж так не виглядає, — рішуче заявила жінка. — Тому я довго міркувала і ніяк не могла зміркувати, яку ж частину своєї особи ви, ясновельможний пане, одягаєте в ці пишноти. Бо ані тим ослонитися, ані в те нарядитися. Але потім з безлічі отих плямок я вимудрувала, що то, напевно, якісь слинявчики або й ще щось.

— Геть з моїх очей! — гнівно ревнув дядько Тарабук. — І щоб я ніколи більше тебе не бачив, зрозуміла? Ніколи!

Жінка, дуже засмучена, вийшла з кімнати, а дядько Тарабук кілька днів заламував руки й плакав гіркими сльозами. Його раптово позбавили усіх римованих творів, які були плодом довгої та наполегливої праці. Розпач дядька був такий великий, що його розум, як він сам висловився, зсунувся трохи набакир. Саме тут крилася причина, в силу якої дядько Тарабук мимоволі й несвідомо, завдяки особливій хворобі — спричиненій нелюдським розпачем — оздоблював кожне речення словами, узятими з пральництва.

Я хотів відволікти його розповідями про мої пригоди, але даремно! Дядько Тарабук ні на чому не міг зосередити увагу. Та увага заблудилася в дивному й паркому світі мильної піни, пралень і прачок. Ба! Дядько Тарабук дійшов до таких заплутаних мовних змін, що замість слова «працювати» постійно вживав вираз «прачкувати», який з огляду на надмірну багатозначність часто звучить так, наче зовсім позбавлений будь-якого значення. Побіжно ще мушу додати, що замість сказати: «осів на мілизні», дядько казав: «осів на білизні»… Тоді після короткого спілкування з дядьком я потихеньку зробив висновок, що в старого помішалися розум і мова, тим більш, що одного разу, приглядаючись до мене з явними ознаками погано прихованого остраху, він злякано шепнув:

— Так ти дивно й так скоса на мене поглядаєш, ніби хочеш віддати мене випрати. Признайся чесно, чи плекаєш в душі таку нелюдську думку?

— Заспокойся, дорогий дядечку! — вигукнув я із зарум’яненим злегка обличчям. — Ніколи подібна думка не приходила мені в голову! Я надто тебе люблю, аби навіть на мить прагнув позбутися тебе таким нерозумним способом!

І справді, в душі я вирішив, що не покину дядька доти, доки не позбудеться він своїх хворобливих звичок.

І я б напевне виконав свій шляхетний намір, якби не те, що Морський Диявол не спить, як, зрештою, кожен диявол. Він пильнував мене й очікував лиш відповідної хвилини, аби знову спокусити мене до нових пригод і небезпек. Цього разу він з’явився мені уві сні й сказав, що в далекій і незнаній країні нетерпляче чекає мене напрочуд гарна й полум’яна королівна, яка знає про мене з чуток і оповідань, бо слава моя, як мандрівника, облетіла майже весь світ і проникла аж до найбільш зачарованих куточків землі.

Я недовірливо посміхнувся уві сні й запитав ніби ненароком:

— А чи не знаєш принаймні, як ту королівну звуть?

— Та ж як би я про це не знав — я, який за фахом і посадою повинен знати усе! — закричав Морський Диявол. — Та королівна зветься Серміна. Зрештою, ти можеш пізнати її не тільки по імені, але й по надзвичайно полум’яному виразу очей. В усьому світі не знайдеш другої такої полум’яної королівни! Її серце робить тисячу двісті п’ятдесят три удари за хвилину. Тисячу перших ударів королівна призначила для незнаного юнака, двісті наступних — для улюбленого кота, який ніколи зі своєю хазяйкою не розлучається, п’ятдесят передостанніх — для кожного, хто захопиться її красою, а три останніх удари — для свого чоловіка, який є знаменитим чорнокнижником і вже багато років виконує всі забаганки й примхи полум’яної королівни. І раджу тобі, коханий Синдбаде, ні хвилини не зволікати й одразу після пробудження вирушити в подорож до країн незнаних, де ти напевне зустрінеш прекрасну Серміну, бо сама доля скерує твій корабель до тих берегів, де Серміна нетерпляче очікує твого приїзду.

— Я не покину рідного дому і не вирушу в подорож, до якої ти мене намовляєш, з двох причин: по-перше, я не вірю Морським Дияволам, по-друге, я не вірю в сни, а знаю прекрасно, що і ти, і твої слова — то тільки сон, який сниться мені в цю мить.

— Ти вчиниш так, як вважатимеш за потрібне, — відказав Морський Диявол злегка ображеним голосом. — Щодо мене, то вважаю, що нічого мені іншого не лишається, як делікатно усунутися з твого сну, в який ти не віриш; це ж бо єдина відплата, на яку може здобутися кожен сон: перестати снитися тому, хто в нього не вірить.

Сказавши це, Морський Диявол зник раптом з мого сну. Я негайно прокинувся, повен дивних, нездоланних марень про полум’яну Серміну, чиє серце б’ється тисячу двісті п’ятдесят три рази на хвилину. Я довго боровся зі спокусою від’їзду в незнані країни, де мене чекає така чарівна королівна. Довго й марно повторював я собі, що сон — то облуда, а вся розповідь Морського Диявола — вигадана байка. Я не міг опиратися солодкій спокусі віри в те, у що мені хотілося вірити наосліп. І одного дня я нарешті повірив в існування полум’яної королівни та в її нетерпляче вичікування мого приїзду. Одночасно я прийняв незламне рішення негайно податися в подорож до незнаних країн. Цього разу дядько Тарабук по особливому виразу моїх очей відгадав затаєну в мені жагу мандрів.

— Бачу, що ти знов хочеш на невизначений час покинути свого хворого дядька. Це тобі з очей лізе! Чи ж неправда, Синдбаде?

— Я не відпираюся від своїх намірів, — відповів я, злегка опустивши очі.

— Не відпираєшся? — шепнув дядько голосом, повним жаху. — Добре робиш, що не відпираєшся. В кожнім разі, у сто разів краще недопратися, аніж запиратися. Коли ти від’їжджаєш?

— Негайно.

— Ну то… до побачення!

— До побачення!

Того ж дня я був у Басрі, а наступного — величезний корабель ніс мене по морю у незнані країни.

День був такий спекотний, що по кількох годинах плавання капітан вирішив тимчасово пристати до берега, аби дати можливість команді — для охолодження — скупатися в морі. І от уся команда зійшла на берег, і за хвильку сотня оголених людських тіл з радістю занурились у воду.

Оголився під кінець і я та й, склавши одяг на березі, скочив у воду й пірнув, бо плавати вмів чудово. А коли я купався, Морський Диявол виплив раптом на берег і поскакав на череві просто до мого одягу. Я здогадався, що він знову хоче всунути мені в кишеню того клятого листа, який приніс мені стільки негараздів і лиха. Але я відплив надто далеко від берега і вже не міг йому в тім перешкодити. У першу мить я мав намір криком покликати на поміч усю команду, але своєчасно стримав той крик. Моє знайомство з Морським Дияволом могло, як завжди, зродити найрізноманітніші підозри й настановити всю команду проти мене. Від мене або відвернулись би, або — ще гірше — кинули б мене на березі. Отож я й мусив мовчати, дивлячись, як Морський Диявол старанно й ретельно засовує в мою кишеню добре знайомого мені листа, а потім безкарно вертається в море, аби в нього зануритись.

Тимчасом капітан подав знак, що купання закінчене. Ми всі одяглися і чимшвидше повернулися на корабель.

У мене не було ні часу, ні можливості позбутися диявольського листа, бо матроси весь час були поряд зі мною, а один із них навіть приязно взяв мене під руку і весело повернувся зі мною на палубу. Я знав, що наявність у кишені клятого листа віщує мені невдачі та лихо. Але що ж було робити? Корабель плив з блискавичною швидкістю. Даремно намагався я усамітнитись. Матроси відчули до мене щиру приязнь і не відпускали навіть на мить. Тоді я вдався до хитрощів — запропонував матросам для розваги постріляти з лука. Ми почали стріляти по черзі, аби виявити, хто стріляє найкраще і найдалі. Коли підійшла моя черга, я сказав з удаваною і досить, зрештою, недолугою посмішкою:

— Я стріляю зазвичай так далеко, що для позначення моєї стріли хочу причепити до оперення шмат паперу.

Тремтячою рукою витяг я з кишені диявольського листа, міцно прикріпив його до оперення і, з усіх сил натягши тятиву, випустив летючу стрілу в повітря. Але вистрілив я так необачно, що стріла замість уперед — злетіла вгору над кораблем і, досягши певної висоти, почала швидко падати вниз. Я був у розпачі! Усі очі підвелися вгору — за стрілою. Вся команда зацікавлено стежила за летом стріли.

— Впаде назад на палубу чи не впаде? — питав один з матросів, витріщивши зацікавлено очі.

— Мабуть, не впаде, — зауважив другий.

— Напевно впаде, — твердив, доводячи мене до відчаю, третій.

— Вже падає! — вигукнув четвертий.

— Падає просто на палубу! — підхопив п’ятий.

— Падає, падає! — радісно закричала вся команда.

І стріла впала. Впала просто на палубу разом з диявольським листом, який я так міцно і так старанно прикріпив до оперення. Тисячі рук простяглися до стріли. Я злякався. Я відчував, що зараз зомлію. Я робив зусилля, аби не втратити притомності. Стріла переходила з рук в руки. До неї приглядалися уважно й зацікавлено. Врешті схопив її один старий і бувалий матрос. Ледь кинув він погляд на диявольський лист, як зародилася, мабуть, у нього якась підозра, бо він примружив очі, скривився, відчепив лист від оперення і почав його спершу пильно роздивлятися, а потім повільно читати. Я пропав.

— То ти лиш для позначення одягнув свою стрілу в ці диявольські шати? — нарешті запитав він у мене з глузливою посмішкою, якої я не забуду ніколи.

Я мовчав.

— Такого старого горобця, як я, на полову не підманиш! — бурчав далі матрос. — Знаю я диявольський почерк з розповідей мого діда. Слухайте, панове командо, то сам Морський Диявол власноручно писав цього листа, прикріпленого до оперення, і власноручно адресував його на ім’я цього мандрівника, з якого такий вправний стрілець, що стріла сама повертається до нього, як вірний собака до свого господаря!

Ґвалт і рух зчинилися на палубі. Одні нарікали, інші зловісно бурчали щось під ніс, ще інші погрожували мені кулаками.

Капітан суворо глянув на мене і сказав голосом поважним і зовсім не прихильним:


— Не знаємо, які родинні зв’язки чи, може, свояцтво поєднують тебе з Морським Дияволом, підозрілий чужоземцю. Одне лише знаємо, що наявність на кораблі листа Морського Диявола віщує нам лихо. Тому мусимо так чи інакше позбутися і тебе, і цього листа. Листа наказуємо тобі негайно викинути в море. Тебе ж висадимо на найближчому березі, а до того ми відмовляємо тобі у будь-якій їжі, бо — за нашими звичаями — не можна нам безкарно ділитися своїми харчами з дияволами чи з їхніми навіть найдальшими родичами.

Мовчки вкинув я лист Морського Диявола у вир хвиль. Лист зморщився, розійшовся в піні й зник. Я знав наперед, що всі мої пояснення будуть зустрінуті загальною недовірою. Тому волів мовчати. Віддалився на протилежний кінець палуби і — усіма покинутий — мужньо чекав дальших подій.

Тимчасом небо раптом вкрилося хмарами, і шалений вітер розгулявся на морі. Ніколи мої очі не бачили такої бурі. Гадаю, то була зачарована буря — народжена під пекельним впливом диявольського листа. Вітер поламав нам вітрила й стерно. Безсилий і безпомічний корабель плив туди, куди гнала його непередбачувана воля оскаженілого вітру.

Капітан, зберігаючи самовладання, стояв на носі корабля й дивився через підзорну трубу в далечінь, яка затягалася чимраз чорнішими хмарами.

Раптом труба затремтіла в його руках, а обличчя вкрилося смертельною блідістю.

— Увага! — закричав він голосом, повним розпачу. — Я бачу здалеку чорну пляму, і це, без сумніву, Магнітна Гора!

Така сама смертельна блідість миттю вкрила обличчя усіх матросів. Я ще не розумів, але незабаром переконався, чим загрожує кораблю найменше наближення до Магнітної Гори. Та гора має сатанинську здатність притягати всі металеві предмети. Не лише якір, залізні скрині, ножі, ложки та інше начиння, але навіть цвяхи, якими позбивані корабельні дошки, самі вискакують зі своїх місць і летять до тієї Гори, аби ще збільшити її об’єм. Даремно намагалися матроси скерувати корабель у протилежний бік. Вітер гнав його просто на Магнітну Гору. Незабаром дивна й страшна дія тієї Гори далася взнаки на кораблі, незважаючи на значну відстань. Труба вирвалася з капітанових рук і миттю зникла йому з очей. Тут же і я, і всі матроси, і сам капітан відчули, як швидко й нервово відриваються ґудзики від нашого одягу. Весь простір довкола наповнився тисячами металевих ґудзиків, які, мов хмара дрібних комах, полетіли до Магнітної Гори. Ми залишились без ґудзиків. Нижня частина одягу раптом опала з нас, оголивши ноги, що трусилися від страху. Але ноги капітана міцно і мужньо стояли на носі корабля. Та ось — лишенько! — цвяхи з корабельних дошок почали вискакувати з іржавим скреготом і негайно відлітали до страшної Гори, вершина якої вже з’явилася перед нашими очима. Корабель, позбавлений цвяхів, почав помалу розпадатися. Вода проникла всередину.

Ми щораз більше наближалися до Магнітної Гори. Каструлі, ножі, виделки та ложки з корабельної кухні, видзвонюючи й побрязкуючи, злетіли в повітря і на чолі з якорем полетіли до Магнітної Гори. Мені було дивно й моторошно, коли я дивився на той зовсім несумісний із нормальним станом речей відліт усякого залізяччя, яке по-пташиному здіймалося в повітря. Ще дивніше і ще моторошніше зробилося мені, коли вже після того, як стих вітер, останній залізний обруч, який ще так-сяк утримував в цілості наш корабель, зірвався до Гори, дозволяючи кораблю розсипатися на дрібні часточки. Але поки те сталося і поки корабель з усією командою пішов на дно, я ще встиг помітити, як казан, у якім зазвичай варили юшку, сам вкотився на сходи і, підскакуючи, біг тими сходами на палубу. Я був настільки притомний, що в той казан ускочив. Казан одразу ж разом зі мною злетів у повітря і полетів до Магнітної Гори. Дорогою я тут і там зустрічав у повітрі цілі рої спізнілих каструль, виделок і дукатів. Усе те летіло наосліп і наввипередки до Магнітної Гори. Зручно сидячи в казані, я трошки висунув голову і поглянув у бік нашого корабля. Але вже не було по нім ані сліду. Затонув разом з усією командою. Лиш час від часу вилітав ще з води зовсім вже спізнений ножичок, ґудзик чи дукат з кишені, мабуть, самого капітана, який у цю мить лежав мертвий на морському дні. Нарешті — наостанок — вилетіли з моря величезні окуляри, які я бачив на носі у корабельного кухаря. Після чого все стихло. Наскільки я міг довіряти своєму відчуттю часу, мандрував я в повітрі у згаданому казані десь із чверть години. Через чверть години казан став на самому вершечку Магнітної Гори. Я тоді вискочив з нього й роззирнувся навкруг. Піді мною здіймалася чорна, як чорне дерево, Магнітна Гора, наїжачена цвяхами, ножами, виделками, сокирами, мечами, дукатами, червінцями, ґудзиками, кітвами та тисячами інших предметів, а також коштовностей, золотих і срібних. Різнорідність і непотрібність цих наїжачених по узбіччях Гори предметів непоборно приводили до думки про якісь безладні нутрощі комори, власником якої був чи є божевільний. Уявляю собі, причиною скількох нещасть була ця Гора, яка найбезглуздіше в світі громадила на своїй поверхні стільки залізяччя! Мені здавалося, що я стирчу на вершині якогось смітника, і я не міг зрозуміти, чому цей смітник таїть у собі таку нездоланну могутність! Поволі я звів очі догори і зі здивуванням побачив перед собою на самім вершечку Гори пам’ятник, величезний бронзовий пам’ятник якогось рицаря. Він сидів на бронзовому огирі, гордо задерши чоло і гордо схрестивши обидві руки на грудях. Я наблизився, щоб прочитати напис на пам’ятнику.

Напис був такий:

«Звуть мене Хтосьтам, жив я якось там, після смерті перебуваю десь там.

Випадковий відвідувачу Магнітної Гори, якщо хочеш мене знову до життя прикликати, промов до мене слово: „геній“, і я одразу пробуджуся на звук мого імені, але стережися в розмові зі мною вжити слово: „осел“, бо я негайно перетворюся в бронзу, якою є зараз».

Прочитавши той напис, я замислився і після довгих роздумів промовив досить голосно:

— Геній.

Рицар негайно відкрив очі, протер їх і шепнув:

— Чи хто мене кликав?

— Не стільки кликав, скільки виконав пораду, що міститься в твоєму написі, — відповів я, уважно до нього приглядаючись.

— Ну й ось я, — продовжував рицар. — Чую, як життя знов наповнює мою істоту і кров починає кружляти в жилах.

— Мабуть, це приємне відчуття і не кожному доступне, — перервав я, приглядаючись до нього все уважніше. — Однак скажи мені, ким ти, власне кажучи, є і за що поставлено тобі такий пам’ятник з бронзи на вершині цієї гори?

— Хто я? — повторив рицар. — І важко, і легко відповісти на це питання. Я людина, яка була би повним нулем, якби її не обдарували пам’ятником. Саме з цієї, а не іншої причини і поставили мені пам’ятник. Увічнений в бронзі, стою я тут на вершині гори, бо стати мене на те, щоб стояти. Я один із тих, які схожі на всіх, і вирізняюся лише пам’ятником. За життя я був славен монументальною дурістю, тож і слушно, що після смерті маю монумент. Я любив життя в його щоденних проявах і ненавидів у його злетах до вершин. Тож і слушно, що після смерті поставили мене на вершині, аби винагородити мені неустанне перебування за життя у низинах. Я збудував святиню божку буденності й стягав до неї вірних, обіцяючи їм дні буденні й ночі без сонних марень. Після смерті я теж стягаю до себе все, що завдяки Магнітній Горі можу стягти, а саме: виделки, ножі, дукати, ґудзики, цвяхи… нічим я не гребую, бо мене тішить сама можливість стягання чогось. У цьому й полягає справжнє життя, воно містить у собі виделку поруч із дукатом, казан поруч із ґудзиком — словом, оту всякість, яка і є реальністю. Зблизька ця реальність виглядає, як смітник, але зате здалеку набирає жаху і виглядає, як потоплений корабель, повний тисяч людських страждань. Тож хіба я не вартий пам’ятника? Але дозволь мені, однак, зійти з мого п’єдесталу, бо я вже віддавна не торкався ногою землі. Я скучив за нею. І з тобою я охоче порозмовляю, якщо схочеш час від часу — чи то набік, чи теж ненароком — промовити слово: «геній».

— Осел! — закричав я досить різко.

Обличчя рицаря зблідло. Він глянув на мене переляканим поглядом і знову перетворився на бронзу. Сидів, як і раніше, на бронзовому коні, гордо задерши чоло і гордо схрестивши обидві руки на грудях.

Я поспішно зійшов з вершини гори до її підніжжя.

Гора знаходилася посередині невеличкого острова, вкритого самою лиш кропивою. Я наблизився до берега, щоб подивитися, чи не видно на морі якого човна чи баржі, але довкруж була пустка.

Раптом я побачив над собою — в повітрі — пролітаючу почвару.

Я здогадався, що то чарівник, тим більш, що в обіймах він ніс якусь чудесну королівну, котра тулила до грудей білого кота. Коли вони пролітали якраз над моєю головою, королівна невловимо й непомітно кинула мені просто в руки листочок у рожевому конверті.

Пригоди Синдбада мореплавця


Я схопив той листочок і, переконавшись, що чарівник разом із королівною зник вже на обрії, відкрив конверт і прочитав листа, від якого ішов запах троянд, лілей, конвалій і левконій.

Яке ж було моє здивування, коли я прочитав такі слова:

«Коханий Синдбаде! Завдяки чорнокнижному вмінню, яке мені не чуже, я ще вчора знала, що сьогодні якраз о цій годині ти стоятимеш на березі острова, де знаходиться Магнітна Гора. Віддавна вже прагну я з тобою зустрітися, бо для тебе призначила тисячу перших ударів мого серця. Сьогодні вночі, як засвітить місяць на небі, стань на березі острова і вигукни просто перед собою — в безкінечність — нікуди й нікому: „Привіт, привіт!“ І одразу станеться те, що має статися. Запам’ятай ці слова: „Привіт, привіт!“, а також не спізнись вигукнути їх, бо час квапить. Твоя полум’яна Серміна»

Я був захоплений і очарований змістом листа. Морський Диявол не обдурив мене уві сні. Полум’яна Серміна не тільки існувала насправді, але й очікувала мого приїзду і завчасно призначила для мене тисячу перших ударів свого серця.

Як тільки місяць роз’яснив нічне небо, я став на березі острова і, намагаючись скерувати голос просто перед собою — в безкінечність, — вигукнув нікуди й нікому:

— Привіт, привіт!

Одразу ж під впливом цих магічних слів усе повітря наповнилося срібними крилатими істотами, які почали кружляти навколо мене у місячнім блиску. Кружляючи, вони наближались до мене щораз ближче, так що незабаром я міг докладно розгледіти їхні обличчя. Я був здивований розмаїтістю цих крилатих постатей, характерним виразом їхніх облич, а також їхнім одягом. Кожна з них тримала в руках або під пахвою якийсь клуночок чи згорточок. Придивившись уважніше, я здогадався, що це крилатий рій срібних кравчиків, срібних шевчиків і багатьох інших срібних виробників найрізноманітніших предметів розкоші та зайвини. Кожен з них, кружляючи навколо мене в місячнім блиску, розгортав свій срібний клуночок чи згорточок і, показуючи найдивовижніші витвори своєї майстерності, нахвалював мені свій товар.

Я зрозумів, що, згідно з прагненням полум’яної Серміни, я повинен вдягтися у відповідні одежі, аби в тих одежах постати перед її очима. Тоді я навмання вибрав необхідні предмети, і одразу крилатий кравчик одягнув мене в королівські шати, крилатий шевчик натягнув мені на ноги золотисті чоботи, крилатий пестун вусів підкрутив мені вуса, так що стирчали рівно й хвацько, як у хруща, крилатий пестун бороди розчесав мені бороду, а потім якийсь крилатий власник пахощів скропив і намастив мене пахощами. Стоячи на березі острова, я світився, золотився й пахкотів у безкінечність, яка зоріла в моїх очах розвіяним світлом місяця.

— Чи задоволений ти своїм одягом, своїми чоботами та пахощами? — заволав рій крилатих істот.

— Цілком задоволений, — відказав я, погладжуючи долонею свій шовковий одяг. — Тепер я хотів би опинитися там, де знаходиться полум’яна Серміна. Але не знаю, як це зробити. По-перше, я не знаю місця її перебування, а по-друге, не маю ні людей, ні коней, ані взагалі жодного способу вибратися з цього острова.

Ледь вимовив я ці слова, як з’явилася переді мною вогняна колісниця, запряжена чотирма вогняними жеребцями. Я сів у колісницю, і вогняні жеребці миттю підняли мене в повітря. Я чув лише шум вогняних коліс і порскання вогняних жеребців, у яких з очей і ніздрів сипалися іскри. Здавалося, що мене огорнула якась зачарована пожежа, у якій я зараз згорю на попіл. Однак не згорів. Навпаки — вогонь, з якого були зіткані колісниця і четвірка жеребців, вивіював із себе лагідну й наповнену трояндовим духом прохолоду.

Раптом вогняні жеребці затрималися на якомусь пустому й самотньому відлюдді. Я вискочив з колісниці — й ледь торкнувся ногою землі, як усе раптом зникло мені з очей: і колісниця, і жеребці. Я роззирнувся навколо, але не помітив ніде навіть слідів того палацу, якого очікував; бо ж я був певен, що вогняні жеребці зупиняться разом зі мною перед палацом Серміни.

Я не знав, куди мені тепер податися. І вирішив чекати на дальші чарівні вказівки.

Чекав я цілу годину, але даремно.

А тоді я почув голос, який наче з-під землі пролунав:

— Іди за мною, Синдбаде! Це я, полум’яна Серміна! Я живу тут, у підземеллі. Іди слідом за моїм голосом, а я доведу тебе до входу. Я співатиму пісеньку, аби ти весь час міг чути мій голос.

— Співай, — сказав я, — твій голос п’янить і чарує мене. Я охоче піду за твоїм голосом.

І в ту ж мить залунав спів Серміни. Вона співала дивну й чудову підземну співанку, слова якої збереглися в моїй пам’яті:


У підземеллях я сплю і марю, В устах маю безліч слів. Підземнії коридори Є повними моїх снів. Накажу лишень снові: «Снись мені так і так!» І сон вже береться рожевим, Подає золотий знак.

Я тут — з моїм сном і долею, Найполум’яніша з дів! Іди слідом за моїм голосом, Для тебе я вершу спів!

Так співала Серміна. Не бачачи її постаті, я чув лише чудесний голос і йшов слідом за тим голосом. Я ішов поверхнею землі, тоді як вона йшла під поверхнею. Я пильно прислухався до співу, аби випадково не розминутися з моєю підземною провідничкою. Раптом спів затих. Я тут же зупинився на тому місці, де настало мовчання. Я здогадався, що саме в цьому місці знаходиться вхід до підземелля.

— Чи бачиш трояндовий кущ біля своїх ніг? — запитала мене з-під землі Серміна.

— Бачу, — відповів я.

— Вирви з коренем цей трояндовий кущ і побачиш під ним залізні двері. Тоді зірви одну троянду і тією трояндою веди по дверях так, наче пишеш — літера за літерою — моє ім’я, і двері тут же відімкнуться. Під ними побачиш мармурові сходи й тими сходами зійдеш до підземелля, де я чекаю тебе, бо віддавна вже призначила тобі тисячу перших ударів мого серця.

Я з коренем вирвав трояндовий кущ і знайшов на його місці залізні двері. Зірвав одну з троянд і почав нею вести по дверях так, наче пишу — літера за літерою — ім’я Серміни. Коли я накреслив літеру «С» — двері неспокійно порушилися. Коли накреслив літеру «е» — на них з’явилася золота клямка. Коли накреслив літеру «р» — з’явилася дірка для ключа. Коли накреслив літеру «м» — золотий ключ з’явився з-під землі і поповз до дірки. Коли накреслив літеру «і» — ключ сам увійшов у дірку. Коли накреслив літеру «н» — ключ повернувся в дірці три рази. Коли накреслив літеру «а» — двері рипнули й розчинилися переді мною навстіж.

Під дверима я побачив мармурові сходи. Ними я зійшов униз і раптом опинився посеред величезної палацової кімнати, де мене чекала Серміна.

— Що маю робити далі? — запитав я полум’яну королівну.

— Спершу мусиш вислухати мою коротку розповідь, яка з’ясує тобі багато таємничих речей. Я донька короля того острова, на якому знаходиться Магнітна Гора. То маленький острівець, але десять років тому стояло на нім чудове й багате місто. Населення цього міста складалося з самих лиш поетів, крім одного єдиного, який звався Хтосьтам і який поетом не був. Той Хтосьтам, завдяки своїй спритності та всупереч вродженій глупоті, заволодів незабаром усім містом. Бо всі повірили у його вищість і вважали його генієм. Сам король довірив йому управління містом. Хтосьтам почав управляти. Внаслідок його управління квіти, дерева, палаци та ціле населення — одним словом, усе — так остаточно зсіріло, що та сірість зумовила меланхолію і в короля, і в його підданих. Поети почали потихеньку вимирати і по якімсь часі вимерли усі до одного, збудувавши перед тим пам’ятник тому Хтосьтаму. Помер нарешті й король. Залишились тільки я, Хтосьтам і його пам’ятник. Хтосьтам хотів зі мною одружитися. Я ж воліла вмерти, аніж стати його дружиною. Оскільки я знайома з чародійською справою, то й накинула на нього чари смерті. Хтосьтам помер. Я залишилася одна на острові. Одного дня побачив мене, пролітаючи над нашим містом, чародій Мурумадаркос. Я йому сподобалась, він схопив мене в обійми й заніс у це підземелля. Внаслідок його чарів я повинна перебувати у цьому підземеллі разом із моїм улюбленим білим котом, якому я призначила двісті ударів мого серця. Мурумадаркос навідує мене лише раз на три роки і тоді звичайно забирає на прогулянку в повітрі, бо я страшенно люблю такі повітряні прогулянки. Якраз учора був день його відвідин. Я вже відбула з ним ту повітряну прогулянку, під час якої й побачила тебе на березі острова. Знову я маю три роки повного спокою. Не можу сказати, щоб я не любила Мурумадаркоса. Йому я призначила три удари мого серця. Але він завзятий, могутній і страшний. Він убив би кожного, кого б застав у підземеллі. Бо нікому не можна відвідувати цього підземелля. Однак ти можеш цілком спокійно поселитися тут на три роки. Стережися лише того дзеркала, що стоїть у кутку кімнати напроти мого ліжка, а також отого лука, який висить у протилежному кутку кімнати. Якби стрілою, випущеною з того лука, ти влучив би в оте дзеркало — Мурумадаркос негайно з’явився б у підземеллі. І лук, і дзеркало він навмисне залишив у моїй кімнаті, аби я могла його викликати у разі якоїсь нагальної потреби чи лиха.

— Тепер я знаю, чого маю остерігатися, тож будь за мене спокійна. Я достатньо розважний, щоб не розбити цього дзеркала стрілою, випущеною з того лука. Не в голові мені такого роду забави!

Серміна взяла мене за руку і провела по підземеллю. Там було безліч прекрасних кімнат, а також садів, де росли підземні дерева, квітли підземні квіти й співали підземні птахи.

Я оселився разом із Серміною у підземному палаці, де було мені значно приємніше, аніж у рідному домі поруч із дядьком Тарабуком. Оскільки дядько Тарабук був поетом, тож Серміні були цікаві мої про нього розповіді. Дні минали для нас у розмовах та читанні чародійських книг.

Так минуло п’ять днів, а минуло би й більше, якби не нещасна пригода, яка навіки позбавила мене полум’яної Серміни.

Одного вечора я увійшов до кімнати Серміни. Серміна спала. Тож я сів під стіною, щоб не будити її, і захоплено дивився на сплячу. Раптом я побачив величезного щура. Він виліз з-під ліжка, на якому спала Серміна, і миттю скочив на нього. Оскільки я сидів під стіною, на якій висів лук, то й схопив його в руки, бажаючи покарати нахабу. Я прицілився щурові просто в око і випустив стрілу, сподіваючись, що вона прошиє щура навиліт. Але на своє здивування — почув брязкіт розбитого дзеркала. Серміна пробудилася, поглянула на дзеркало і заломила руки. Щур втік, а я стояв у розпачі з луком в руках. Лелечко! Дзеркало було таким досконалим, що відбиття Серміни й щура я вважав реальним. Замість того, щоби прошити стрілою справжнього щура, я прошив дзеркало у тім місці, де щур відбивався.

— Що ти наробив? — вигукнула Серміна. — Мурумадаркос зараз же з’явиться у підземеллі! Ми пропали, хіба що порятують нас мої чари.

Несподіваний удар грому сповістив нам, що Мурумадаркос вже близько.

І справді — тут же біля розбитого дзеркала з’явилася його постать, страшна й могутня. Я встиг сховатися за завісою дверей.

Я уважно прислухався до розмови Мурумадаркоса з Серміною, щоб у разі потреби прийти на допомогу.

Серміна в першу мить так розгубилася, що її відповіді були нерозсудливими.

— Чого ти хотіла від мене? — спитав Мурумадаркос.

— Я хотіла довідатись, котра година, — відповіла, почервонівши, Серміна.

— Як то? Через таку дурницю ти викликала мене аж так здалеку? Я ж був щойно на кінці світу, зайнятий полюванням на левів і тигрів.

— Це дурниця для тебе, але не для мене, — тлумачила Серміна. — Мій годинник ходить так погано, що я ніколи не знаю, коли маю вставати, а коли лягати спати. День — два — навіть тиждень — навіть місяць можна жити без годинника, але три роки — це трохи занадто.

Мурумадаркос глянув на годинник, який висів на стіні, насупив брови й сказав:

— Твій годинник іде аж надто добре. Мабуть, якийсь інший намір чи випадок примусив тебе розбити дзеркало.

Серміна знову почервоніла й поспішно сказала:

— Власне кажучи, було так: я почала нудьгувати сама в підземеллі й подумала, що аж три роки мушу чекати твоїх відвідин. Мені зробилося так нудно, ну, так нудно, що я вирішила для розваги протанцювати біля дзеркала якийсь сольний танець, аби приглядатися до свого розтанцьованого у дзеркалі відбиття. Я почала танцювати. І танцювала з таким запалом, ну, з таким запалом, що необережно підняла в танцювальному запалі ногу так високо, ну, так високо, що розбила дзеркало.

Мурумадаркос ще сильніше насупив брови й буркнув з-під вусів:

— Але ж я бачу, що дзеркало прошите навиліт стрілою з мого лука.

Серміна почервоніла аж по вуха і заволала:

— Я ж забула тобі сказати, що танцювала свій улюблений танець з луком. Танцюючи, я натягнула тятиву так сильно, ну, так сильно, що стріла необережно вислизнула з моєї руки та й прошила наскрізь дзеркало якраз у ту мить, коли, як я вже тобі сказала, я надто високо підняла ногу.

Тупнув ногою об землю Мурумадаркос.

— Я не дурень і не осел, аби вірити таким явно брехливим словам! Могла би вже якусь вправнішу брехню вигадати! Дивись мені просто в очі й кажи, що сталося.

Серміна поглянула йому просто в очі.

— Дивися прямо! — грізно повторив Мурумадаркос.

— А хіба я не дивлюся достатньо прямо?

— Власне кажучи, ти дивишся достатньо прямо, і саме це зовсім мене спантеличує. Тепер я підозрюю тебе в тому, що ти хочеш мене спантеличити.

— Але ж ти сам сказав мені дивитися просто в очі.

— Я сказав тобі дивитися просто в очі, але не казав тобі спантеличувати мене.

— Що ж мені тепер зробити, щоб не спантеличувати тебе?

— Ти повинна опустити очі й визнати, що після того, що сталося, ти не можеш дивитися мені просто в очі.

— Навіщо ж мені опускати очі, якщо нічого не сталося і якщо я можу цілком спокійно дивитися тобі просто в очі?

Мурумадаркос почервонів від злості й почав ніздрями винюхувати по всій кімнаті. Мабуть, щось винюхав, бо раптом схопив лук, приклав до тятиви стрілу, натягнув тятиву і, прицілившись просто в заслону, за якою я ховався, сказав Серміні з глузливою посмішкою:

— Ти прошила стрілою моє дзеркало, то ж дозволь, що тією самою стрілою я прошию твою заслону.

— Не роби цього! — закричала Серміна. — Ця заслона — це пам’ятка по моїй матері.

— Помиляєшся — цю заслону я подарував тобі в день шлюбу, а купив її особисто у перського купця.

— Я добре це пам’ятаю! — закричала Серміна. — Я пам’ятаю, що ця заслона — твій шлюбний подарунок, але одночасно вона так схожа на улюблену заслону моєї матері, що я вважаю її майже пам’яткою по матері.

— І усе ж, — відповів Мурумадаркос, — я лічитиму до трьох. За третім разом стріла прошиє оцю пам’ятку по твоїй матері.

Мені, укритому за заслоною, раптом стало не по собі.

— Один! — сказав Мурумадаркос.

— Благаю тебе, не стріляй! — вигукнула Серміна.

— Два! — сказав невблаганний Мурумадаркос.

Бажаючи вчасно випередити жорстоке «три», яке б неминуче потягло за собою смертельний для мене постріл, я мимоволі висунувся з-поза заслони.

— А це хто? — закричав Мурумадаркос, присідаючи до землі від надмірного, мабуть, здивування.

— Геть звідси, підлий чорнокнижнику! — закричав я відважно. — Я кохаю Серміну і не дозволю й надалі тримати її в цьому підземеллі. Або я вб’ю тебе, або сам буду вбитий.

— І це останнє — значно правдоподібніше, — відповів чарівник і перекинувся раптом велетенським псом. Пес розкрив пащу і вже хотів на мене кинутися, як Серміна перекинулася вовком. Вовк кинувся на пса, і почалася запекла бійка. Під час тієї бійки пес раптом обернувся тигром. Тоді вовк обернувся левом. Тигр раптом став жовтим від заздрості й злості пломенем. Я тривожно глянув на лева, чекаючи, як же він тепер зміниться. Лев після коротких роздумів спалахнув чудесним, пурпуровим полум’ям. Тоді ото я пригадав, що Серміна ж мала славу полум’яної. Ті два пломені — жовтий і пурпуровий, — кружляючи, як вихор, і повіваючи язиками, сплуталися й переплелися один з одним. Довго тривав двобій пломенів. То жовтий, то пурпуровий шугав угору, пануючи над супротивником. Вони змагалися один з одним, то клубками звиваючись по землі, то злітаючи аж до стелі, ковзаючи по стінах, палячи по дорозі заслони та парчові шпалери. Нарешті обидва завмерли й злилися в один вогняний жовто-пурпуровий вихор. Видно було, як вони напружуються й міряються один з одним в останньому зусиллі. Я затамував подих і з завмерлим у грудях серцем слідкував за цим двобоєм, від якого залежало життя моє і Серміни. Раптом жовтий пломінь захитався, засичав, задимив і почав помалу хиріти, пригасати, сірішати, аж нарешті, обернений в попіл, опав на землю. Серміна перемогла.

У вигляді пурпурового пломеня вона наблизилася до мене і овіяла моє обличчя духмяним, чарівним, п’янким жаром. Я простягнув руки і занурив їх у пурпуровий пломінь. Не згоріли вони, лиш затремтіли від пронизливої спекоти, схожої на спекоту весняного полудня. Я розхилив губи й почав вдихати духмяний жар, який виливався з пломеня. Я пив той пурпуровий жар радісно і жадібно, бо ж вливався він мені в груди й бив у голову, як вино.

— Серміно! — вишептав я. — Чи ж це ти, така полум’яна?

— Це я, — відказала.

— Що діється з тобою? Відповідай, бо я не бачу твоєї постаті!

— Я палаю, — шепнула Серміна.

— Чи ти жива ще?

— Палаю.

— Чи бачиш мене?

— Палаю.

— Чи кохаєш мене, Серміно?

— Палаю.

— О, якщо ти в змозі, поверни собі давню постать, бо мої очі знудьгувалися за твоїм виглядом.

Тут же пурпуровий пломінь завихорився, розвіявся, і на його місці з’явилася давня Серміна, але яка ж змінена, яка ж бліда, яка ж сумна й задумлива!

— Перемогла я Мурумадаркоса, спаливши його на попіл — марний і нікчемний, але немає перемог без жертв! Я обернулася на постать палаючу, але не можна палати безкарно! Хто раз спалахнув — до кінця повинен палати! Я знала, що мене чекає, але не могла уникнути своєї долі! Коли Мурумадаркос перетворився на пломінь, я мусила — заради перемоги — протистояти йому теж у пломінній постаті. Дивися на мене, поки я ще існую на землі, бо наближається вже хвилина моєї смерті. Перемігши Мурумадаркоса — я врятувала тебе. Рятуючи тебе — я сама себе мусила знищити. Я палаю, палаю, все ще палаю, без надії!

— Але ж ти вже позбулася вигляду пломеню?

— О так! Позбулася того вигляду лише зовні, але всередині, в душі, в грудях лишилася страшна, нездоланна, пурпурова заграва!

Вона мене спалює швидко, прожогом… спалює на попіл, на тлінний прах!

— Скажи, чим можу я загасити, чим приборкати ту жорстоку заграву?

— Нічим її не приборкаєш, нічим не загасиш! Подивися на мене уважно: хоч і не бачиш ти пломеню, який мене травить, але можеш побачити всі видимі ознаки спалення і спопеління.

Лише зараз — під впливом цих слів — я раптом побачив, що тіло Серміни помалу чорніє, наче перетворюється на вугіль. Її коси, величезні, золоті коси гарячково скручувались, як у вогні, хоча вогню й не було видно. Помалу вся вона перетворилася у вугіль, який незабаром розсипався на попіл. Це сталося так швидко, що я навіть не встиг хоч раз обійняти її перед смертю, хоч раз попрощатися назавжди, хоч раз вишептати її ім’я. У підземеллі запанувала тиша і пустка. Я зібрав попіл Серміни в мармурову урну і, плачучи, вийшов з підземелля. Щойно я опинився на поверхні, поблизу залізних дверей, як раптом почув грім і одночасно побачив, що залізні двері провалилися кудись глибоко й зникли без сліду, лиш білий кіт вискочив звідти і, женучи наосліп вперед і вперед, зник десь на обрії.

З урною, наповненою попелом, довго блукав я незнаною землею, де не міг знайти ні поживи, ні людей, ні навіть звірів. Розпач мій не мав меж! Нікого я так не кохав, як Серміну! Ніхто не наповнював мою душу таким щастям! І ось — за одну мить — зникла назавжди, згоріла, розвіялась у ніщо. Що ж мені лишилося? Урна, наповнена попелом.

На третій день блукань тою землею дістався я до берега і побачив здалеку корабель. Я став щосили кричати, щоби мене почули. Мій голос долетів до вух команди, бо незабаром я помітив, що корабель повернув до острова. Через півгодини корабель наблизився до берега. На моє запитання, куди він пливе, капітан відповів, що пливе до Басри.

— Це ж якраз те місто, куди я хочу повернутися! — радісно вигукнув я. — Я ж бо живу в Багдаді. Ви ж, мабуть, не відмовите мені у місці на кораблі?

— Ми охоче візьмемо тебе на борт, — відповів капітан. — Чи є в тебе якісь пакунки?

— Нічого немає, лиш ця урна, наповнена попелом. Я стомлений і голодний. Під час подорожі я розповім вам про свої пригоди. А тимчасом дайте мені щось поїсти.

Мене відвели до їдальні й нагодували. Корабель, погойдуючись на хвилях, плив у сторону Басри, а капітан і вся команда зацікавлено очікували моєї розповіді. Під’ївши, я розповів їм усе, що зі мною сталося.

Вони були безмежно здивовані й очаровані моїми пригодами. Вітер весь час сприяв нам. Протягом усього плавання ми не знали ніяких невдач і пригод. Пливли ми кілька місяців з гаком — і нарешті, по кількох місяцях плавання, наш корабель кинув якір у порту Басри. Я попрощався з капітаном і усіма матросами й чимшвидше подався до Багдада.


Розділ V

Пригода четверта

Пригоди Синдбада мореплавця


Цього разу я застав дядька Тарабука в хорошому настрої. Із задоволенням, хоч не без ґрунтовного здивування, я ствердив, що розумово він зовсім здоровий. Він вже зовсім не вживав чудернацьких окреслень і порівнянь, які колись так щедро черпав із царини пральництва.

Він радісно привітав мене і негайно сповістив про себе важливі новини. Щоб уникнути в майбутньому можливих катастроф, він перестав писати вірші на папері та пергаменті. Бо папір і пергамент наражені на різні небезпеки. Будь-який вітер може звіяти їх у морські глибини, а будь-яка прачка може мильною піною позбавити їх працьовито виписаних літер. Звідусіль загрожує знищення, і не можна довіряти своїх творів таким безвідповідальним предметам, як папір чи пергамент, котрі, не маючи розуму, не здатні ані оборонитися, ані уникнути небезпеки. Тому дядько Тарабук постановив довірити свої твори, а також їх охорону істотам живим і розумним. З цією метою він найняв тисячу молодих невільниць. Після написання кожного твору він наказував одній з невільниць вивчити його напам’ять. Написавши першу тисячу своїх віршів, він розпочав другу, призначаючи по черзі кожній невільниці наступний твір для закарбування в пам’яті. За час моєї відсутності дядько Тарабук встиг сплодити десять тисяч творів, тож на кожну невільницю припало по десять. Дядько Тарабук щодня під вечір збирав усіх невільниць у своїй кімнаті й до пізньої ночі на вибір наказував їм повторювати то кінцеві, то середні строфи своїх творів. Послужливі й з доброю пам’яттю дівчата так до цих вправ привчилися, що в разі чіткої вимоги могли з легкістю продекламувати весь твір від кінця до початку, опускаючи всі розділові знаки. Дядько Тарабук запросив мене увечері до кімнати, аби я позахоплювався услужністю й доброю пам’яттю метких дівчат. І дійсно, я не приховував подиву, слухаючи, як дівчата по черзі декламують якісь дивні, незрозумілі, але римовані слова, і до всього, як запевняв мене дядько Тарабук, ще й декламують їх без єдиної помилки. Мушу додати, що дядько Тарабук, після того як написав вірш і довірив його пам’яті однієї зі своїх невільниць, нищив оригінал на папері чи пергаменті, бо мав якусь особливу ненависть до одного й другого. Після цього додатку долучу ще, що дядько Тарабук пам’ять мав досить слабку і напевне не міг у своїй пам’яті зберігати стількох творів. Після вищезгаданого додатку і нижченаведеного долучення мушу висловити певний сумнів: чи й справді дівчата повторювали твори дядька Тарабука без єдиної помилки? Не знаю чому, але безлад і незрозумілість слів, які вони з блискавичною швидкістю виголошували на знак мого дядька, породжували у мене певну підозру щодо відповідності цих слів первинному зразку. І хоча первинний зразок міг так само бути безладним і незрозумілим, мене все ж насторожувало певного роду перебільшення в безладності й незрозумілості. Словом, я підозрював і підозрюю досі невільниць мого дядька в тому, що, користаючи з відсутності знищених первинних зразків, вони експлуатували його слабку пам’ять, довільно замінюючи слова оригіналів і підміняючи їх будь-якими відповідниками чи невідповідниками. Але мушу віддати дівчатам належне, що читали вони ті змінені твори з незвичайною, майже блискавичною швидкістю, яка унеможливлювала будь-який контроль. Ця блискавична швидкість п’янила й чарувала дядька Тарабука, служачи йому запорукою ретельності та прекрасної пам’яті невільниць. Я в глибині душі був протилежної думки, хоча й не смів її зрадити перед дядьком Тарабуком. І саме ця швидкість читання ще збільшувала мої вищезазначені підозри. По закінченні показу дядько, радісно потираючи руки, запитав:

— Ну, як тобі подобається новий спосіб увічнення моїх творів?

— А чи не гадаєш ти, дядечку, — несміливо зауважив я, — що дівчата виголошують вірші зашвидко?

— Не буває зашвидко! — відповів дядько, з урочистим знаттям піднявши вгору вказівний палець. — Не буває зашвидко! Вірш треба або читати швидко, або взагалі не читати! Треба навіть досягти того, аби губи, тріпочучи наввипередки, переплутались у спільному своєму розгоні. Нехай не знає верхня губа, що говорить нижня! Правда, дівчата?

— Правда, правда, правда! — закричали заскочені зненацька питанням дівчата.

Дядько знову звернувся до мене.

— Щодня перед відходом до сну мої невільниці урочисто мені присягаються, що ніколи по своїй охоті, з власної і невимушеної волі не викинуть зі своєї пам’яті моїх творів.

Тут дядько звернувся до дівчат.

— Присягайтеся мені згідно зі звичаєм!

— Присягаємось, присягаємось, присягаємось! — знову хором вигукнули дівчата, піднімаючи вгору руки.

Дядько гордо вказав мені на них рукою і сказав:

— Погодься, що я добре знав, кому довірити свої твори. Чим є папір, чим є пергамент порівняно з такими дівчатами? Нічим! Так — їх ані вітер у море не звіє, ані прачка з них моїх творів не випере.

І дядько дав знак рукою, що дозволяє невільницям іти на спочинок. Вони почали вервечкою виходити з кімнати. Були там білявки, брюнетки, шатенки, руді і русяві. Поки вони виходили з кімнати, я помітив, що обличчя їх дещо стомлені, а й навіть пригнічені. В очах стояв якийсь смуток чи навіть розпач. Вони викликали одночасно жаль і повагу, якщо не зважати на вищезгадані підозри, позбутися яких я чомусь не міг.

Коли вони вийшли, дядько Тарабук звернувся до мене:

— Ти, мабуть, стомлений подорожжю, тому не силуватиму тебе сьогодні до розповіді, хоча й знаю, що трапилося тобі в далеких краях багато дива дивного. Я відкладаю нашу розмову до завтра в надії, що завтра почую від тебе відповідь, яку дала Піруза, прочитавши мій вірш.

Нічого не відповів я на це дядькові, лиш, попрощавшись, пішов спати.

На другий день на світанку дядько Тарабук прослизнув тихенько в мою кімнату, аби терпляче чекати мого пробудження. Розплющивши очі, я сказав:

— Я вже не сплю, сідайте собі, дядечку, десь близенько, а я розповім вам про все, що зі мною було.

— Починай від Пірузи, — таємниче і з помітним хвилюванням шепнув дядько.

— Не можу почати від Пірузи.

— Чому не можеш?

— Бо не був я в країні царя Міража.

Дядько Тарабук заломив руки.

— О, що ж ти зробив, недобрий Синдбаде! Я ж так довго чекав на Пірузину відповідь, так довго мені снилося, як пришле вона по мене сто лицарів і негайно після мого приїзду до країни царя Міража віддасть мені свою руку разом із половиною царства! Я ж був і є певен, що мій вірш очарував би й сп’янив її. Чому ж ти в своїх мандрах оминув країну царя Міража?

— Повернення у ту країну мені заборонене. Чатує там на моє життя жорстокий Дегіал, чия помста завжди буває страшною і неминучою. Але зате, дорогий дядечку, можу тобі розповісти багато інших чудес, які я бачив.

— Гай-гай, важка справа! — сумно зауважив дядько Тарабук. — Не бачив ти цього разу Пірузи, але зате напевне зустрів якусь іншу неземну істоту.

— Зустрів я істоту полум’яну, яка звалася Серміна.

— Що ж, нема Пірузи — розповідай про Серміну.

І я розповів дядькові усю історію Серміни від початку до кінця. Полум’яна постать Серміни в моєму описі так очарувала дядька Тарабука, що він зовсім забув про існування Пірузи.

— Дивна, однак, була та Серміна, чи не так? — зазначив дядько, глибоко замислившись.

— Дивна, — підтвердив я сумно.

— І полум’яна, кажеш?

— Полум’яна.

— Чи дуже полум’яна?

— Дуже! Адже ж власний внутрішній вогонь спалив її на попіл.

— Чи зберіг ти той попіл?

— Я зберіг його в урні, яку привіз у Багдад.

— Подаруй мені ту урну. Дивлячись на неї, я творитиму такі прекрасні вірші, яких не творив ще ніколи.

— Урни тієї не віддам я нікому! — відказав я похмуро. — Ти, дядьку, забуваєш про те, що з тисячі двохсот п’ятдесяти трьох ударів серця Серміна тисячу перших призначила мені!

— Напевне призначила б їх мені, якби хоч раз мене перед смертю побачила. Але доля судила, щоб вона померла, позбавлена можливості лицезріти мене! Нещасна! Навіть у годину смерті не було їй дано останнім поглядом окинути з ніг до голови мою постать! Я певен, що вигляд такого як я поета справив би велике полегшення конаючій і підбадьорив би її при переході у світ потойбічний! Але що поробиш? Я постійно розминаюся з полум’яними істотами, які призначені мені хіба лиш для того, щоб я їх ніколи вчасно не побачив. Життя повне непоправних помилок!

— То давайте, дядечку, вирушайте якось разом зі мною в подорож, аби зустрітися там з якоюсь полум’яною істотою.

— Не зараз іще, не зараз! — відповів дядько Тарабук. — У мене надто багато роботи, надто багато слів римується в моїй голові. Не можу я на подорож тратити час, самим Богом призначений на писання віршів. А крім того, я не хочу покидати тисячу моїх невільниць, які за час моєї відсутності напевне встигли би пустити в непам’ять усі мої твори, а заповнити корабель тисячею дівчат — то було б надто обтяжливо.

Дядько Тарабук ще довго говорив про все, про що тільки міг говорити, але я вже його не слухав. Останнім часом він зробився страшенно багатослівним, і його багатослівність стомлювала мене й дратувала. Правду кажучи, я уникав дядькового товариства, хоча глибоко й щиро любив його. Після стількох переживань і потрясінь, яких завдали мені подорожі, я потребував спокою, тиші та самотності. Тому найчастіше я ішов з дому на самотні прогулянки берегом моря, щоб там думати про полум’яну Серміну, яку втратив безповоротно.

Під час однієї з таких прогулянок я зустрів якогось юнака, котрий наблизився до мене і, усміхаючись, запитав, чи це не я випадково Синдбад-Мореплавець.

Я відповів ствердно.

— В такому разі чи дозволиш мені потиснути твою руку? — запитав юнак.

— Звичайно! — відповів я, подаючи йому обидві руки.

— Твоя слава, — вів далі юнак, — оповила цілий світ. Твоє ім’я лунає по всіх країнах. Я віддавна марив про те, щоб пізнати тебе, і я безмірно вдячний за те, що ти дав мені потиснути обидві руки, а не відвернувся від мене з погордою, як від людини незнайомої. Адже я теж мрію про славу великого мандрівника. І я хотів би почути від тебе пораду, куди мені податися і яких небезпек зазнати, щоб здобути собі нарешті репутацію мандрівника.

Коли я пояснював йому, куди податися і яких небезпек зазнати, то краєм ока помітив, що юнакове обличчя постійно змінює свій вираз, а властиво, набуває по черзі двох виразів: один — вираз веселого юнацького обличчя, а другий — вираз морди Морського Диявола. Схоже було, що юнак насилу позбувається диявольського виразу — як тільки погляну, то він із надзвичайною посмішкою і видимими ознаками певних зусиль набуває виразу юнацького обличчя.

Я пригадав, що — на думку бувалих моряків — Морський Диявол може міняти свій вигляд, але з таким трудом і з такими нападами нестерпного болю, що заради стишення того болю повинен щохвилини повертати собі природну подобу.

Тоді я став з підозрою поглядати на юнака. Юнак це одразу помітив і сказав, усміхаючись:

— Ти, мабуть, зауважив дивні зміни, яких зазнає моє обличчя. Але не звертай на них ніякої уваги. Це наслідки нещасного випадку. Одного разу, коли я був ще дитиною, я грався піском і мушельками на морському березі. Нянька разом зі своїм нареченим віддалилися від мене, покинувши мене напризволяще. Я наблизився до берега і зацікавлено зазирнув у воду, яка, пінячись, билася в берег. Під хвилями — на білому піску — я помітив гарну, велику, барвисту мушлю. Я простяг ручку — бо мав тоді ручки, а не руки, — отож, простяг ручку до тієї мушлі. Раптом із хвиль з’явився Морський Диявол. Переляканий його виглядом, я став кричати. На мій крик прибігла разом із нареченим нянька і схопила мене на руки. Морський Диявол одразу зник у хвилях. Але вигляд Морського Диявола викликав у моїх м’язах хворобливу судому, яка час від часу примушує моє обличчя мимовільно й нестерпно прибирати форму морди Морського Диявола. Ця прикра й невиліковна хвороба не має, однак, нічого спільного з моєю істотою. Це просто нещасне каліцтво, яким я завдячую необачності своєї няньки. Мені боляче, якщо хтось звертає на моє каліцтво увагу й глузує з мене або глумливо дражнить Морським Дияволом. Я знаю, що ти людина чуйна і тому не будеш надто часто словом чи поглядом нагадувати мені про моє каліцтво.

— Урочисто присягаюся в цьому! — відповів я трохи зворушено. — Я й сам був іграшкою Морського Диявола, тому розумію, причиною скількох нещасть може стати та потвора. Це, мабуть, прикра хвороба — оте мимовільне, внаслідок хворобливої судоми, споріднення людського обличчя з такою потворною мордою, як морда Морського Диявола. Але що поробиш! Невиліковної хвороби ніхто позбутися не може. Прошу тебе, бідний юначе, не звертай зовсім уваги на мою присутність, і коли та судома тебе схопить, попускай хворобливим рухам свого обличчя, бо ж усяке силування тої судоми додасть лише болю твоїм м’язам.

— Дякую тобі за люб’язність і дозвіл! — вигукнув юнак, сердечно стискаючи мої руки й одразу попустивши хворобливим рухам обличчя, яке повністю видовжилося в морду Морського Диявола.

Оскільки по природі я не підозріливий, то розповідь юнака повністю мене заспокоїла. Я відчув до нього жаль, навіть прихильність. Я жалів його від усього серця, бо як же можна не пожаліти юнака, у якого людське обличчя видовжується в зовсім диявольську морду в ту мить, коли він, наприклад, наближається до прекрасної принцеси або прощається перед від’їздом з таким улюбленим дядьком як, наприклад, дядько Тарабук?

Відтоді я старанно вдавав, що зовсім не помічаю хворобливих судом його обличчя. Юнак же, чи то для власного полегшення, чи для виявлення мені безоглядної довіри, попустив своєму обличчю такою мірою, що від того часу спішно й на постійно уподібнив його до морди Морського Диявола і, взявши мене під руку, ішов уздовж берега, зовсім не завдаючи собі труду позбутися хоча б на мить тої морди й прибрати — хоча б заради звичайної ввічливості — приємний вираз обличчя.

Незважаючи на це, я подружився з юнаком, і щовечора ми гуляли разом понад берегом моря. Я йому розповідав про свої подорожі, він же звіряв мені свої мандрівні мрії та наміри. При цьому він виявляв надзвичайну обізнаність із морем. Він вмів безпомилково прогнозувати погоду і непогоду. Він знав усі види риб, що живуть у морі. Одного разу він навіть визнав мені, що любить море у сто разів більше, ніж тверду землю, і що воліє пити солону морську воду, аніж прісну річну, тим більш, що ця остання викликає у нього болі в шлунку. Хтось інший на моєму місці здогадався би, з ким має справу. Було ж ясно, що позірний юнак є попросту Морським Дияволом. І лише через нечувану мою легковірність міг я так вірити його запевненням. Моя легковірність незабаром була покарана.

Одного разу юнак почав намовляти мене на спільну подорож.

— Я в подорожі стану тобі в пригоді, — гаряче переконував він. — У разі небезпеки я закрию тебе власними грудьми. Я ж бо сильний і відважний. І в подорожі легше вдвох дати собі раду. Я вмію плавати, як риба. Я знаю море наскрізь, як риба. Морську бурю я передчуваю безпомилково, як риба. Я спритний, як риба. В небезпеці я вмію залишатися холоднокровним, як риба. Одним словом, ти в мені матимеш вірного й сміливого товариша. Ми вирушимо просто до незнаних країн. Нас чекають чудеса і дива, які віддавна й надаремно сняться мені й маряться. Я був би щасливим, якби ти не відкладав день подорожі, а погодився б виїхати зараз, притьмом, негайно. Уявляю собі, скільки зачарованих принцес зустрінемо ми в дорозі! Скількох чорнокнижників переможемо! Нас чекає така слава, якої ніхто ще досі не здобув. Не варто зволікати, не варто спізнюватись! Хто пізно приходить — той сам собі шкодить. Сьогодні — через годину ми кіньми поїдемо до Басри, а завтра зранку відчалимо від берега. Чим швидше — тим краще. Моєю мрією з давніх-давен була спільна подорож з тобою, о славний, о непереможний, о великий Синдбаде!

Було щось особливе й привабливе в голосі юнака, щось, що зневолило мене до майже негайної згоди. Мені важко навіть докладно пояснити, чому я не міг опиратися його намовам. Хоча він і повертав до мене постійно свою диявольську морду, проте лагідне звучання його оксамитного голосу щільно заслоняло від мене усю огидність і потворність тієї морди. Не тільки заслоняло, але ще й надавало тій морді якогось нездоланного чару й привабливості. Заслухавшись мелодійних, п’янких звуків спокусливого голосу, я бачив мало не сліди прихованої краси в отій судомній морді. Незабаром ця морда почала мене попросту очаровувати. Мені здавалося, що вираз цієї морди сповнений глибокої задуми, саме такої задуми, яку пробуджує в загорілому мандрівникові вигляд незнаних країн. Мені знову захотілося волочитися світом — захотілося нездоланно, непереборно, безповоротно! Я схопив юнака за руку і, тиснучи її, приязно сказав:

— Згода, дорогий друже! Вже сьогодні, через годину, вирушимо верхи до Басри. Ти маєш рацію: ні хвилини не треба зволікати! Світ перед нами відкритий. Поспішаймо! Може, якраз тепер призначено нам зустріти в дорозі найпрекраснішу казку! Якщо запізнимось, ніколи вже наші очі її не побачать! Дозволь лише, щоб я ненадовго повернувся в палац, аби попрощатися з моїм дядьком.

— Я чекатиму тебе тут, на березі, — відповів юнак.

Я побіг у палац. Дядько Тарабук у своїй кімнаті якраз був зайнятий допитуванням дівчат. Я, захекавшись, вбіг у кімнату і тут же вигукнув:

— Я від’їжджаю!

— Куди? — запитав дядько Тарабук.

— До незнаних країн.

— Як це? Вже хочеш мене покинути?

— Це моє безповоротне рішення.

— А чи маєш при собі вірша, якого я колись написав на честь незабутньої Пірузи?

— Маю.

— Отож, якщо зустрінеш дорогою якусь королівну, аби лиш достатньо полум’яну, вручи їй цей твір із запевненням, що то я для неї його зримував. Обіцяєш?

— Обіцяю.

— Урочисто?

— Урочисто.

— В такому разі, щасливої подорожі.

Дядько Тарабук не без розчуленості обійняв мене і тут же повернувся до свого заняття, яке полягало у перевірці вмісту пам’яті тисячі дівчат. Я вибіг з палацу і незабаром вже був на березі. Юнак чекав мене, тримаючи за вудила двох вороних коней.

— Яким чином за такий короткий час ти знайшов двох таких вороних коней?

— Я ретельний і старанний товариш у подорожі! — весело відповів юнак, кривлячи у посмішці свою розумну морду. — Це мої власні коні з моєї власної стайні, яка знаходиться там, де стоїть мій власний дім.

— А де ж у такому разі стоїть твій дім?

— Зараз у нас немає часу. Я потім відповім на твої запитання. Час квапить. Рушаймо в дорогу!

Ми скочили на коней і помчали в сторону Басри. На велике своє здивування я дорогою помітив, що коні біжать так дивно, ніби перекочуються в повітрі, як хвилі. Гриви їх були схожі на плетиво з морської трави. Час від часу з їхніх ніздрів трискали якісь фосфоричні виблиски, які розсвітлювали перед нами морок чимраз темнішої ночі.

— Дивні то коні! — сказав я юнакові. — Не зустрічав я досі таких коней. У якій стороні світу купив ти цих чудових звірів, які пирхають фосфором?

— Немає у нас зараз часу, — відповів юнак. — Я потім відповім на твої запитання.

З Багдада до Басри найшвидший кінь біжить звичайно шість годин добрим галопом. Тимчасом, не минуло й години, як ми вже були в Басрі.

— Як же це сталося, — запитав я здивовано, — що ми шлях з Багдада до Басри подолали за одну годину?

— Немає у нас зараз часу, — відповів юнак. — Я потім відповім на твої запитання.

І затримав коня біля заїзду, де ми мали переночувати.

У заїзді була лиш одна вільна кімната. Ми ночували в тій кімнаті обидва. Я заснув камінним сном, одягнений, щоби — як тільки розвидниться — податися на корабель, який якраз на світанку мав пристати до берега.

Опівночі я відчув крізь сон, що чиясь рука торкається мене в тому місці, де була кишеня, в якій уже кілька разів лежав лист Морського Диявола. Я хотів прокинутись, але не міг, а вранці, коли прокинувся, забув тимчасово про мої сонні відчуття і не перевірив кишеню, хоча вночі й постановив це зробити.

Юнак вже був на ногах. Ми поспішили до пристані й піднялися на величезну палубу корабля, залишивши коней на березі. Я йшов попереду, юнак ішов за мною.

— Дай мені тепер відповідь на три питання, — сказав я, не повертаючи до нього голови.

— Тепер у нас достатньо часу, тож можеш мені відповісти. Відповідай по черзі — по-перше: де знаходиться твій дім?

Юнак мовчав, а я продовжував:

— По-друге: в якій стороні світу купив ти таких дивних коней?

Юнак мовчав, а я продовжував:

— По-третє: яким чином за одну годину подолали ми шлях з Багдада до Басри?

Юнак мовчав, а я повернув голову, щоб тепер придивитися до нього, але юнака не було. Зник без сліду. Я глянув на берег — коней теж не було. Зникли без сліду.

Лиш тепер пригадав я собі той таємничий дотик чиєїсь руки, який занепокоїв мене опівночі і — раптом — зрозумів усе! Я зрозумів, що Морський Диявол у постаті юнака ще раз мене надурив — ще раз спокусив до подорожі і ще раз зумів всунути мені в кишеню лист, у час, коли сон зморив мене в заїзді. Як міг я вірити словам того юнака! Адже морда Морського Диявола виразно й щомиті проглядала крізь риси його фальшивого обличчя! Адже він під кінець понехаяв незносне, мабуть, для нього й болісне втілення в постать юнака і йшов поруч зовсім нахабно, не вважаючи навіть за потрібне відвертати від мене свою природну диявольську морду! І нарешті коні, на яких ми мчали з Багдада до Басри, чи ж не мали вони всіх ознак нечистої сили і чи ж не повинні були збудити в мені підозру? Воістину — я став жертвою своєї власної легковірності.

Нервовим рухом долоні я торкнувся кишені й зблід. У кишені зашелестів диявольський лист. Я пізнав той шелест — сухий, різкий, прикрий, зловісний, пронизливий, не схожий на жоден інший шелест. Мабуть, папір, власноручно списаний Морським Дияволом, теж набрав якоїсь диявольськості, то й шелестів цілком особливо.

Першим моїм наміром було негайно позбутися листа.

Я вже засунув руку в кишеню, вже мав витягти звідти листа і вкинути його в море, як раптом оточили мене зацікавлені матроси, питаючи, куди й навіщо я їду.

Тож я відмовився від свого наміру. Вирішив дочекатися відповідної хвилини, щоб позбутися листа. Тимчасом корабель відчалив від берега. Погода була сонячна. День спекотний. Ми пливли вже, мабуть, добрих шість чи сім годин і побачили перед собою невеличкий острів. Капітан наказав кинути якір поблизу острова, аби дати команді можливість скупатися.

Ми жваво вискочили на берег і почали роздягатися. Я кинув свій одяг на піщаному березі острова і скочив у воду. Коли я відплив від берега, один з матросів, що купалися, раптом вигукнув:

— Здається мені, що в мене нежить і що купання може мені зашкодити.

Він і справді мав нежить, бо його обличчя, яке стирчало над поверхнею води, дивно скривилося, брови несподівано скочили вгору, ніздрі роздулися — і він чхнув просто перед собою — в морську далечінь. Після чого швидко поплив до берега і, вискочивши на сушу, підбіг до свого одягу, що лежав на землі, аби чимшвидше його одягти. Коли він почав одягатися, я затремтів від жаху! Леле! Старий матрос через короткозорість помилився, не добачив, чи через надмірну неуважність — словом, замість свого — старанно одягав моє вбрання.

Я притьмом вискочив на берег і закричав:

— Помилка, помилка, помилка!

— Яка помилка? — запитав старий матрос.

— Замість свого ти взяв мій одяг!

— Нічого не поробиш! — відповів матрос. — Я вже й так задоволений, що хоч якимось одягом огорнув своє вистуджене тіло. Одягай тимчасом моє вбрання, а я віддам тобі твої шати, коли повернемося на корабель, бо не хочу знов роздягатися на вітрі.


Важко мені описати розпач, з яким я одягав на себе широченні шати старого матроса! Серце билося в грудях чимраз сильніше від страху, що старий матрос сягне випадково рукою в мою кишеню і витягне з неї диявольського листа.

Як я передчував, так і сталося.

Коли ми повернулися на борт, капітан передовсім звернувся до старого матроса.

— Чи маєш ти, — запитав він, — список корабельної команди, який я дав тобі годину тому?

— До ваших послуг, капітане! — відповів матрос і рухом старого служаки витяг з кишені диявольського листа і тим самим рухом подав його капітанові.

Я зойкнув.

— Хто це там зойкає? — запитав капітан.

Я нічого не відповів.

Капітан розгорнув складений учетверо лист і на якийсь час повністю заглибився в читання, але через хвильку глянув скоса на старого матроса.

— Що за нісенітниці дав ти мені до читання? — запитав він роздратованим голосом і віддав матросові диявольського листа.

Я зойкнув удруге.

— Хто це там вдруге зойкає? — запитав капітан.

Я й цього разу не спромігся на жодну відповідь.

Тимчасом старий матрос, потрясаючи кулаком, у якому тримав нещасного листа, закричав:

— До ста чортів! Лист Морського Диявола на кораблі! Нас чекають невдачі і лиха. Я волів би очі загубити в морі, аніж знайти такий лист у власній кишені! Але, бачить Бог, не моя це кишеня, а того чужоземця, який вже двічі зойкнув і двічі нічого на капітанове питання не відповів! Бо я через нестерпну короткозорість одягнув його вбрання замість свого.

Ноги піді мною затремтіли.

— Чи це правда? — запитав мене капітан.

— Правда, — відповів я голосом таким тихим, як писк комара.

Капітан звернувся до матроса:

— Негайно вкинь цього листа в море, бо чим довше такий лист залишається на кораблі, тим більші й численніші лиха спадають на такий корабель.

Матрос вкинув листа в море. Лист, як завжди, зморщився, розвіявся в піні й зник.

Тоді капітан звернувся до мене.

— Визнай нам правду, які родинні зв’язки поєднують тебе з Морським Дияволом?

— Я з ним зовсім не споріднений, — відповів я, — він мене переслідує вже кілька років, не даючи спокою і множачи неминучі нещастя. Я розповім тобі, капітане, про всі його старання щодо моєї особи, про всі спокуси, якими він мене знаджує, про всі зусилля, яких докладає, аби занурити мене у вічні муки. Вислухай терпляче мою розповідь і переконаєшся, що я невинний і що не маю нічого спільного з тою морською почварою.

Я розповів капітанові про Морського Диявола усе, що тільки міг розповісти. Моя розповідь збудила в ньому велике співчуття:

— Бідний Синдбаде, бо ж так тебе звуть? Я чудово розумію твій розпач з приводу таких неустанних переслідувань і напастей Морського Диявола, розумію тим більше, що я й сам у молоді роки був його жертвою і спізнав від нього різні кривди й зневаги. У першу мить, коли старий матрос сповістив про приналежність диявольського листа тобі, я мав намір утопити тебе в морі, але тепер, пильно й уважно вислухавши твою розповідь, я переконався, що ти такий самий нещасливий, як колись був я. Тому можеш сміливо залишатися на нашому кораблі, і тільки одного в тебе прошу, а саме — щоби час від часу ти розповідав мені про Морського Диявола все, що можеш розповісти.

— Обіцяю тобі, капітане, і дотримаю слова! — відповів я, вклонившись.


І справді, ставлячись, може, й надто старанно до своєї обіцянки, я щоранку й щовечора розповідав капітанові про всі мої зіткнення з Морським Дияволом, так що по певнім часі капітан, кидаючи на мене дивний погляд, суворо сказав:

— Бідний Синдбаде, бо ж так тебе звуть? Я тобі співчуваю, а хоча міг би ще й сьогодні втопити тебе в морі, однак дозволяю тобі й надалі залишатися на кораблі, але прошу у тебе одного, а саме: щоби ти перестав розповідати мені про Морського Диявола все, що можеш розповісти.

— Обіцяю тобі, капітане, і дотримаю слова! — відповів я, вклонившись. І справді, припинив я відтоді свої розповіді.

Матроси, бачачи прихильність, яку виявляв мені при кожній нагоді капітан, пройнялися до мене довірою, а й навіть — зав’язали зі мною через деякий час тісну дружбу. Ніколи ще не проводив я час на кораблі так приємно і так спокійно.

Але наявність диявольського листа в моїй кишені не минула безслідно. Я, зрештою, знав, що рано чи пізно повинно спіткати нас лихо. І лихо спіткало нас у момент для всіх найнесподіваніший.

Одного дня наш корабель знаходився поблизу острова з незнаною назвою. Раптом ми помітили, що корабель без видимої причини обважнів і занурився у воду глибше, ніж звичайно.

Капітан із купкою матросів спустився на низ корабля, аби виявити таємничу причину такої раптової зміни.

Незабаром він повернувся на палубу, блідий, як крейда.

— Біда з нами! — звернувся він до команди. — Незчисленна зграя пил оточила наш корабель і вже в кількох місцях продірявила. Ми затуляємо діри як і чим можемо, але боротьба дуже важка. Бо наскільки легко порадити собі з однією пилою, настільки ж важко з громадою.

Я повністю розумів тривогу капітана. Пила — це риба потворна, обдарована в місці видовження морди зубатим і гострим знаряддям у формі пили. Не знаю, чи має ця риба злочинні нахили, але безсумнівним є те, що інших знарядь крім природної пили не має. Тому коли хоче щось змайструвати, то вдається завжди до цього єдиного знаряддя. За яке б діло не взялася — діло це завжди зведеться до пиляння. Їй все одно, що пиляти — аби пиляти. Усе її життя зводиться до неустанного та неминучого пиляння. Важко визначити, чи приходить вона на світ для того, щоб пиляти — чи теж пиляє для того, щоб якимось чином позначити своє перебування на світі. Ще важче визначити, чи пиляє вона, бо справді хоче пиляти, а чи тому, що не має іншого окрім пили знаряддя і що кожен її відрух — це мимовільне пиляння. Була б вона, напевне, корисним створінням, якби приходила на допомогу лісорубам чи пилярам. Але замість того, щоб прилучитися до суспільного життя задля людського ужитку й пожитку, воліє перебувати у стані дикому й хижому. Часто нападає вона на величезні кораблі, а тоді — неминуча загибель загрожує кожному кораблеві! Бо зграя пил із задоволенням, запалом і добрим знанням справи перепиляє навіть найтовстіше дно корабля. Негайне затикання й заливання смолою пропиляних щілин і отворів не допомагає, бо невтомна й нічим не збентежена пила перепилює їх знову з подвійною швидкістю. Найкращим підтвердженням моїх слів є описаний нижче випадок із нашим кораблем.

Слова капітана пройняли нас тривогою та розпачем. Усі як один збігли ми сходами й драбинами на низ корабля і старанно взялися до роботи. Дно було продірявлене в трьохстах місцях, а нас було якраз триста — усі як на підбір, — і кожен тоді став на сторожі одного отвору, аби його неустанно затикати. На одну мить нам вдалося затримати наплив води в корабель. Та лихо хотіло, аби ми натрапили на якихось винятково хитрих і гострих пил. Бо замість того, щоб пиляти позатикувані нами отвори, вони вибрали собі свіжі місця, в проміжках між давніми отворами. І поки ми спромоглися зрозуміти, що коїться, хитрі пили пропиляли триста нових отворів. Мабуть, їхня кількість точно дорівнювала нашій. Нас було триста справних матросів — проти трьохсот хитрих пил. Ми кинулися до новостворених отворів і стали їх затикати з надзвичайною працьовитістю. Але поки ми довели роботу до половини, хитрі пили, користаючи з часу, з подвійною швидкістю продірявили триста позатикуваних нами отворів. Тоді на кожного з нас раптом припало по два отвори, що нам дуже ускладнило роботу. Але на цьому не кінець. Хитрі пили, прагнучи, певно, до кінця ускладнити нам роботу та унеможливити будь-який порятунок, пропиляли раптом триста зовсім нових отворів у зовсім нових місцях. Тепер на кожного з нас припадало вже по три отвори для затикання. Боротьба тривала без упину, і врешті дійшло до того, що кожен з нас мав під своєю опікою та відповідальністю десять здорових отворів, шість добрячих щілин і дві незначні, але небезпечні шпари. Пили доп’яли свого! Праця стала неможливою! Ми втратили надію на порятунок! Вода струменями вливалася до корабля, шуміла, пінилася і сичала. Корабель ішов на дно. Нас чекала страшна смерть серед пил.

Пригоди Синдбада мореплавця


— Панове командо! — гукнув капітан. — Я волів би сконати під сокирою звичайного лісоруба, аніж під вістрями цих пил! Поки нам вдасться захлинутись водою і втратити притомність, ці потвори будуть нас пиляти надвоє, натроє і навіть начетверо. Пиляння конаючих — це їхня підводна чинність і діяльність! Нумо ж, кинемо марну роботу і вертаймося на палубу! А ну ж вдасться нам придумати інший спосіб порятунку!

Ми послухали поради капітана і миттю вибралися на палубу.

Радість наповнила наші серця, коли ми побачили, що корабель за час нашої відсутності на палубі так наблизився до вищезгаданого острова з незнаною назвою, що за допомогою відповідних, але нелюдських стрибків ми від біди могли перескочити з палуби на берег острова.

Ми рядочком стали на палубі й почали по черзі стрибати. Першим скочив капітан. Скочив так, що безпомилково впав на берег острова, злегка лиш надірвавши праву і незначно підвернувши ліву ногу. Після нього стали стрибати матроси, які стрибали ще краще від капітана, так що навіть у стрибку не випускали з рота своїх запалених люльок. Нарешті дійшла черга й до мене. Я ніколи в житті не стрибав на таку відстань і в таких обставинах. Не дострибнути до острова і впасти по дорозі в море означало те саме, що бути перепиляним. Я вже кілька разів присідав на палубі, аби тим пружніше і тим розгонистіше відштовхнутися в повітря, і стільки ж разів знову підводився, боячись дати маху. Нарешті прийшла мені в голову чудова думка. Я зірвав одне велике вітрило і, взявши його за кінці, розпростав над головою. Вітер вдарив у вітрило і надув його наді мною. Тоді я присів і, з усіх сил відштовхнувшись від палуби, скочив, а радше полетів, бо вітрило тримало мене в повітрі і надзвичайно полегшувало переліт з корабля на острів. Коли я спурхнув на берег острова, капітан і вся команда вітали мене з моєю вигадкою. Нас усіх охопила безмежна радість. Обдурені таким чином пили зі злістю металися в морі, показуючи час від часу свої гострі зубаті знаряддя.

Ми негайно вирушили вглиб острова, щоб з’ясувати, де ми знаходимося, і пошукати якоїсь поживи.

Поживи ми не знайшли, але зате натрапили на якесь дивне, незвичне поселення, що складалося з мазанок, критих мохом і лишайниками.

Ще більший подив викликав у нас особливий люд того поселення. Це були карлики, схожі на малих собачок. Їхня шкіра була чорною, як чорне дерево, а очі червоними й блискучими, як жужіль. Під широким носом з рухливими ніздрями розходилася величезна паща, озброєна великими білими іклами. Угледівши нас здалеку, вони почали подавати руками привітні знаки, запрошуючи в гості.

— Капітане, — сказав я, — якось не вірю я тим людям та їх гостинності. Вони подібні скоріш на чортів, ніж на людей.

— Зовнішність оманлива, — відповів капітан. — Я часто зустрічав у житті людей потворних з добрим серцем і людей з гарним обличчям, зовсім позбавлених серця. Гадаю, ми можемо сміливо довіритися знакам, які вони нам подають. І напевне серед цих потвор ми знайдемо більш чуйну опіку й гостинність, аніж деінде.

Матроси усі разом підтвердили слова капітана. Після цього ми поспішним кроком наблизилися до поселення. Карлики оточили нас і зацікавлено до нас приглядалися з якимось дивним, сказав би, апетитним виразом обличчя.

— Капітане, — шепнув я знову, — чи не вважаєш ти, що ці карлики дивляться на нас надто апетитно. Чи ж це не погляд досвідчених і примхливих людожерів? Бо ж дивляться на нас так, наче розмірковують над тим, якими зіллями та соусами приправити те м’ясо, яке ми поки що вважаємо своїм власним, неїстівним і недоторканим тілом.

— Ти надто підозріливий, — відказав капітан. — Це радше якісь добродушні потвори, які хочуть поділитися з нами запасами своїх харчів.

Матроси знову підтвердили слова капітана, а він жестами намагався дати знати карликам, що він голодний і хоче пити. Карлики одразу ж відгадали багатозначні рухи капітана. Серед їхнього натовпу зродилися ґвалт і метушня. Певно, про щось радилися, і капітан негайно нам пояснив, що — на його думку — вони радяться щодо вибору страв, аби розкішною їжею гідно відсвяткувати наше перебування на острові. Рій карликів миттю взявся до діла, і тут же одні поставили перед нами стіл, інші — дзиглики, а решта побігла до найближчої мазанки, з якої вискочили з шумом, несучи чудернацькі келихи й оплетені сулії.

Ми сіли до столу в очікуванні їжі й напоїв. Карлики подали нам келихи і з огидними посмішками наповнили їх зеленкуватим напоєм з оплетених сулій. Той напій виділяв такий густий, привабливий, п’янкий і приголомшливий запах, що капітан і всі матроси із захватом вихилили до дна свої келихи, поки я встиг їх застерегти. Я ж був певен, що напій той містить якесь сонне зілля, яке відбирає притомність і повністю знесилює тих, котрі не стали опиратися його духмяним повабам. Тому я не вихилив свого келиха. І добре зробив. Мої здогадки незабаром справдилися. У капітана у першого, а за ним по черзі у всіх матросів зробився якийсь дивний, безумний, непритомний вираз обличчя. А було це безумство дивне і непритомність особлива, бо почали вони говорити речі такі несподівані,

що в мене волосся стало дибом! Отож, ні більше, ні менше, але любо і з великим знанням справи почали вони дораджувати приправи та способи смаження, найбільш відповідні ґатункам їхніх тіл. Я з жахом дивився, як уважно карлики прислухалися до того, що говорили оті непритомні. Схоже, вони знали нашу мову, хоча й вдавали, що нічого не розуміють. Капітан, обмацуючи свої пухкі щоки й прицмокуючи при цьому язиком, говорив наполовину до нас, наполовину до себе:

— З таких щічок варто би два біфштексики на свіжому маслечку підсмажити. Я б легенько притрусив їх згори тертим хріном і оточив би віночком з рум’яної, тим же маслечком насиченої картопельки.

На це один зі старих матросів, поплескуючи себе по жилавих стегнах, гукнув:

— З таких стегенців я підкоптив би шиночку, не на звичайному димі, а на ялівцевому, бо той останній додає особливого смаку, присмаку й відсмаку.

Тоді один з молодших матросів, приглядаючись до своїх кощавих рук, сказав із задоволеною посмішкою:

— Добрий був би з мене бульйончик, бульйончик на кісточках, з додатком петрушки, моркви, селери, а ще й кількох запашних капустяних листочків.

Я вгадав, що карлики знали нашу мову, бо ось один із них, у кухарському вбранні, підбіг до капітана й двох згаданих матросів і, поплескавши їх по плечу, заволав:

— Нумо за мною до кухні, мій біфштексику, мій бульйончику і моя шиночко, що прагне ялівцевого диму!

Капітан і двоє матросів услужно підвелися зі своїх місць і пішли слідом за кухарем. Даремно я кликав їх по іменах! Не чули, не хотіли почути моїх волань і осторог! Сатанинський напій ошелешив їх таким дивним чином, що їх переймала насолодою сама думка про те, як їх використають для смачних, ними самими придуманих страв! Ішли, сп’янені своєю долею, непритомні від безумної радості, рум’яні від випитого напою, який отрутою шаленства приправив їхню кров. У цьому поході до кухні я міг би затримати їх хіба лиш єдиною звісткою — що кухар збирається вжити їх для інших страв, аніж ті, до яких вони, згідно з власним переконанням, були, безсумнівно, призначені. Якби хтось шепнув на вухо капітанові, що з нього зроблять не біфштекс, а звичайну печеню чи м’ясо, запечене цілим куском, капітан, мабуть, згорів би від сорому або страшенно розлютився. Мене охопив жаль, сором і жах. Але що ж я міг зробити?

Пригоди Синдбада мореплавця


Ніхто не хотів слухати моїх осторог, які я чинив від самого початку. Тепер вже було пізно! Усі мої товариші втратили притомність. Огидний і незрозумілий шал оволодів їхніми душами, отруєними особливим напоєм. Кожен із них лише снив і марив про те, яку страву зробить з нього потворний кухар карликів. Либонь, карлики були небувалими ласунами, і закони, а може, звичаї урочисто забороняли їм найменшу помилку в застосуванні матеріалу до відповідних кулінарних призначень, тобто в пристосуванні змісту до форми. Помилки такого роду вважали тут злочином і карали рожном, або — інакше кажучи — засудженого пекли на рожні аж до готовності. Це звичай — ну, просто потворний, особливо з точки зору людей культурних, над якими не тяжіють людожерські потяги. Я знав, що втрачу поступово усіх товаришів і лишуся на острові самотній. Так і сталося. Протягом певного часу потворні карлики з’їли усіх моїх приятелів, не залишивши мені жодного.

Я помітив, що всі карлики вичікують моїх кулінарних розпоряджень, які стосувалися б моєї власної особи. Тож і дивувалися повсюдно, що жодне такого роду розпорядження не вийшло з моїх вуст.

Здогадалися ті почвари, що я утримався і не випив їхнього напою. Оскільки в поселенні було кілька фруктових садів, тож і годувався я зірваними там плодами, чого мені не забороняли.

Одного дня я все ж таки вирішив раз і назавжди покинути кляте поселення, нехай навіть поза ним чекає мене голодна смерть.

До цього рішення я прийшов у ту мить, коли, вилізши на яблуню, зривав стиглі плоди і смачно їх пожирав.

Раптом почув я в саду якийсь дівочий спів. Мене здивувало приємне, майже чарівне звучання голосу, оскільки всі карлики мали голоси жахливо хрипкі. Я негайно здогадався, що співачка не походить з роду карликів, і озирнувся, аби подивитися, хто ж це співає.

У бічній алеї саду я побачив молоду дівчину, дуже вродливу, але зовсім чорну. Вона йшла просто до мене і, наблизившись до дерева, де я якраз сидів на сукуватій гілляці, підвела вгору бірюзові очі й сказала:

— Добрий день!

— Добрий день! — відповів я. — Ти хочеш мені щось сказати?

— Хочу.

— Ну, то слухаю.

— Я не чорна, а біла.

— Але якщо очі мені не зраджують, то ти якраз чорна, — відповів я.

— Це омана! — вигукнула дівчина. — Я біла, як алебастр! Я донька короля Алькариса, мене звуть Арміна. Рік тому мій батько заблукав у лісах цього острова. Мандруючи островом, ми дійшли до цього огидного поселення. Батько, знемагаючи від спраги, вихилив до дна келих, поданий карликами. Напій, що був у тім келиху, відібрав у нього притомність. Він сам наказав покликати кухаря і порадив йому, щоби той зробив з нього тушковане м’ясо з капарцями й корнішонами. Марно я плакала, заламуючи руки! Марно благала батька, щоб дав спокій таким наказам і щоб не заходив до кухні, де вже завчасу розпалили для нього вогонь! Не допомогли ні плач мій, ні благання. Мій батько з якоюсь незрозумілою для мене охотою і квапливістю, узявши кухаря під руку і довірливо шепочучи йому на вухо детальні щодо власної особи розпорядження й кулінарні поради, пішов разом з ним до грізної кухні, покинувши мене моїй власній долі. Ішов він із погано приховуваною поспішністю й нетерплячістю, наче не міг дочекатися хвилини, коли з нього зроблять нарешті тушковане м’ясо, заправлене капарцями й корнішонами. Я не хочу докладно розповідати тобі, що сталося. Достатньо, що я втратила батька. Зробив він мене передчасно сиротою. Жив як король — загинув як тушковане м’ясо. Я залишилася сама. Безумства й шаленства я уникла, бо терпіти не можу ніяких напоїв. Карлики дозволяють мені жити тут і харчуватися фруктами. І я б мужньо терпіла свою самотність, якби не та жахлива обставина, що один із карликів закохався в мене і перефарбував мене на чорно, не стільки для того, щоб мене не впізнали, скільки тому, що моя білість заслоняє його очам всеохопне очарування моєї постаті.

— Чи ти його дружина? — запитав я.

— Так, — шепнула вона, спустивши очі.

— Чи ти вийшла за нього заміж з власної волі?

Дівчина знову підвела на мене свої бірюзові очі.

— Ні! — відповіла. — Він примусив мене, погрожуючи смертю.

— Я вирішив сьогодні раз і назавжди покинути це поселення. Чи хочеш товаришити мені в моїй мандрівці?

— Хочу! — вигукнула дівчина.

— Я досить влюбливий, — продовжував я, — і дуже може статися, що я покохаю тебе, коли пізнаю ближче. Зараз мені важко обіцяти тобі свою любов, бо чорнота твого обличчя заслоняє моїм очам всеохопне очарування твоєї постаті, але я гадаю, що мені вдасться цю чорноту відмити чи знебарвити.

— Не вдасться, — сумно шепнула Арміна.

— Чому? — запитав я.

— Клятий карлик почорнив мене такою маззю, що будь-яке миття чи знебарвлення може заподіяти мені смерть. Я розвіюся в ніщо й зникну з твоїх очей, як сон.

Нічого я їй на те не відповів.

— Коли ти маєш намір покинути поселення? — спитала вона, помовчавши.

— Як тільки настане вечір.

— Чи ти змінив свій початковий намір, чи я все ж таки можу товаришити тобі в твоїй мандрівці, незважаючи на те, що нав’язана мені чорнота заслоняє твоїм очам всеохопну чарівність моєї постаті?

— Можеш мені товаришити, — відповів я.

— О Боже! — зітхнула дівчина. — Що ж мені робити, нещасній? Один мене почорнив, другий хоче побілити! Той мене забарвив, цей хоче знебарвити! Самі лиш клопоти, самі непорозуміння!

— Не плач, дівчино, — закричав я з дерева. — Не зітхай так тяжко, не заламуй руки! Як тільки настане вечір, ми втечемо з поселення і, можливо, вдасться нам дістатися до якоїсь гарної країни, де немає ні клопотів, ні непорозумінь.

Як тільки настав вечір і на небі з’явилася перша зірка, я вислизнув разом з Арміною до найближчого лісу і, пробігши його щодуху, дістався на рівнину, а звідти — на берег острова.

Щасливою оказією якийсь випадковий корабель пропливав недалечко від берега, в напрямку — як мені здавалося — Басри. Я почав горлати з усіх сил, аби привернути до себе увагу матросів. Нас помітили з палуби й скерували корабель до берега.

Через півгодини я вже сидів разом з Арміною на палубі й розповідав капітану й матросам про свої дивні пригоди. Я, однак, помилився, гадаючи, що корабель плине в напрямку Басри, він спішив до незнаної мені держави царя Павича. Капітан і матроси якраз і були підданими цього царя. Наскільки я міг збагнути з їхніх розповідей, цар Павич був напрочуд сердечною і добродушною людиною. Мене дуже намовляли, аби я разом із моєю чарівною товаришкою назавжди оселився в їхній вітчизні, де знайду дружбу й гостинність. А ще мене зацікавлено розпитували, де я знайшов таку чорну товаришку подорожі. Я їм тут же розповів історію Арміни. Коли я замовк, один старий, бувалий матрос сказав, поплескуючи мне по плечу:

— Не терзайся і не смутися випадково набутою чорнотою твоєї товаришки. Я знаюся на цих речах і тому завжди маю з собою в кишені мазь, що будь-яку такого роду чорноту виводить без сліду. Дам я тобі тої мазі, і побачиш, як твоя дівчина побіліє.

— На жаль, — сказав я, — відмивання чи знебарвлення тієї чорноти заподіє моїй товаришці неминучу смерть, як напророчив їй огидний карлик.

— Посмійся з того карлика і з його пророцтва! — сказав на це старий і бувалий матрос.

— Захотілося чорному карликові чорної жінки, тож він їй хитро унеможливив дуже легке, зрештою, повернення до білості вигаданою загрозою смерті. Нічого поганого дівці не станеться, якщо побіліє і знову буде схожа на людину. Вір старому й бувалому матросу, який одночасно є власником цілющої мазі. Нікого ще білість у труну не загнала! Чим більше людина має людський вигляд, тим бадьорішою чується тілом і душею.

Говорячи це, старий матрос витяг з кишені слоїчок зі згаданою маззю і подав мені його з усмішкою:

— Годі вірити в казки та страхи, скористайся краще моєю маззю. Намаж цією маззю дівчину рівно опівночі, і вона збіліє, майже як лілея.

Слова старого і бувалого матроса переконали не тільки мене, але й Арміну. Ми обоє негайно вирішили скористатися з подарованої нам мазі. Арміну, щоправда, мучила якась невиразна тривога, але вона намагалася придушити її.

— Нарешті я побілію і буду, як і раніше, подібна до алебастру, — говорила вона, дивлячись мені в очі. — Радість розпирала мені груди на саму думку про те, що несумісна з моєю природою чорнота не буде вже заслоняти твоїм очам всеохопну чарівність моєї постаті. Той мене почорнив, ти мене побілиш, і все буде якнайкраще!

Але спокій і веселість Арміни були удавані. Я помітив, що вона частенько говорить про себе в минулому часі, як про когось, хто вже неживий. Раз навіть шепнула з якоюсь тривожною і особливою знеохотою:

— Коли я жила на світі, я завжди очікувала якогось величезного, більшого від мене самої щастя, але щастя не прийшло. Сьогодні, коли мене вже немає, я відчуваю, що я значно більша від того щастя, яке не прийшло.

— Арміно, не говори про себе, як про покійницю, — шепнув я, беручи її за руку. — Мене проймають тривогою твої слова і цей минулий час, який ти постійно вживаєш через неуважність. Будь якнайкращої думки. Старий матрос має рацію.

— Напевне, має рацію, — підтвердила Арміна.

— Коли настане ніч… — продовжував я.

— Ніч вже настала, — перервала Арміна.

Лиш тепер я відчув, якою мірою перейнявся тим, що мало статися. Я навіть не помітив приходу ночі. Зірки вже мерехтіли на небі, і нічна тиша запанувала на морі.

Ми довго мовчали, дуже довго, і жодне з нас не хотіло чи не сміло порушити мовчання. Нарешті я вирішив промовити першим.

— Коли підійде північ… — почав я.

— Уже підійшла, — знову перервала мене Арміна. На палубі нікого не було. Я подав Арміні слоїчок з маззю. Вона взяла його тремтячою рукою і глянула мені в очі.

Якраз була північ. Арміна занурила свої чорні пальці в слоїчок і торкнулася ними свого обличчя. Обличчя, шия і долоні тут же побіліли.

Переді мною стояла чудесна, біла, як алебастр, королівна. Я простяг до неї руки, але вона не подала мені своїх.

— Арміно, чому ти не подаси мені руки?

Арміна мовчала.

Я глянув у її бірюзові очі, але через нічну пітьму не міг бачити їхнього виразу.

Арміна білішала щораз більше, білішала з кожною хвилиною, білішала неустанно, так що під кінець покрилася дивною, жахливою білістю.

— Арміно! — шепнув я знову. — Що з тобою? Чому ти нічого не кажеш? Чому ти така жахливо біла?

Вона й далі стояла без руху, спираючись на корабельну стіну.

Я торкнувся її рук. Вони були холодні, як лід. Я торкнувся чола, повік, вуст… Холодними були і вуста, і повіки, і чоло… Я все зрозумів… Її білість була білістю трупа…

І незважаючи на це — Арміна все ще білішала. Її постать зробилася тепер майже прозорою і колихалася від найменшого вітерця. Нарешті я помітив, що це вже не Арміна стоїть переді мною, а якась дивна, мертва, прозора істота, зіткана з миршавого, білого квіткового пуху. Раптовий і сильний порив вітру миттю розвіяв той пух у ніщо, здмухнув його кудись у повітря, яке одразу наповнилося чарівним квітковим ароматом. Я вдихав той аромат, неустанно повторюючи:

— Арміно!.. Арміно!.. Арміно!..

Арміни вже не було.

Усю ніч я проплакав. Вранці розповів команді про все, що сталося. Старий і бувалий матрос розридався, як дитина.

— Бачить Бог, що я з першого погляду полюбив ту дівчину! — з натугою сказав він. — Я хотів їй зробити послугу — а скривдив передчасною смертю. Мені б там її чорнота не дуже й заважала, але я старий і бувалий і одразу зметикував, що та чорнота стоїть на заваді до одруження з дівчиною. І лишень тому я й порадив тобі вжити мазь, повернення якої, до речі, було б дуже бажаним, бо я маю дружину, чиє обличчя час від часу чорніє, і тоді для елегантності — щоразу, коли я вертаюся додому — ми застосовуємо ту мазь належним чином.

Я віддав йому слоїчок з маззю, бо підняв його з палуби, де Арміна впустила його з рук.

Ми саме наближалися до острова, на якому знаходилася держава царя Павича. Корабель пристав до берега, і ми поспішно зійшли на сушу, дещо стомлені подорожжю. Капітан негайно повів мене до палацу царя Павича, щоби — згідно зі звичаєм — представити цареві чужоземця.

Цар Павич сидів саме на троні й читав якісь надзвичайно цікаві казки, бо навіть не помітив нашого приходу.

— Царю, — досить голосно сказав капітан, — я привів до тебе чужоземця, який прагне бачити твоє обличчя.

Цар не відірвав очей від книжки з казками. Він, мабуть, читав якесь потішне місце, бо посміхався сам до себе і читав далі.

— Царю! — голосніше закричав капітан. — Я привів до тебе чужоземця, який прагне бачити твоє обличчя.

Цар і цього разу не відірвав очей від книжки. Він, мабуть, читав про якусь сумну пригоду, бо очі в нього розширились, а обличчя набрало виразу тривоги та зацікавленості.

— Царю! — ревнув капітан. — Я привів до тебе чужоземця, який прагне бачити твоє обличчя!

Цар читав далі. Він, мабуть, доходив до кінця якоїсь заплутаної історії, бо сопів від зацікавлення і нетерпляче смикав ногою.

Капітан, втративши будь-яку надію привернути царську увагу, звернувся до мене:

— Мого горлання, мабуть, не вистачає. Було б, либонь, найкраще, якби ми разом, спільними силами й зладженим хором ревнули одне й те ж речення.

— Звичайно, — відповів я, — не маю нічого проти, але хотів би знати, яке мені речення кричати.

— Та те ж саме, яке я досі повторював надаремно, — відповів капітан.

— Але це ж буде якось смішно, якщо я сам про себе вигукну речення, яке тільки хтось інший може про мене сказати, — зауважив я дещо збентежено.

— Пусте! — перервав мене капітан. — Йдеться лише про те, аби в два голоси ревнути те, що я до цього горлав одним голосом.

Капітан дав знак, і ми обидва ревнули:

— Царю, я привів до тебе чужоземця, який прагне бачити твоє обличчя!

Цього разу цар відірвав погляд від книжки і переніс його спершу на мене, потім на капітана.

— Хто говорить і кому? — запитав він, подумавши. Видно було, що він ще не звільнився від вражень, які навіяла йому прочитана казка. Погляд його все ще був неуважний, а думки далекі від реальності.

Тоді капітан витлумачив йому, що я чужоземець і з’явився перед його царські очі згідно прадавнього звичаю.

— А, це дуже гарно з твого боку, молодий чужоземцю, що відвідав нашу країну. Щоправда, ти перервав мені надзвичайно цікаву казку, яку я саме закінчував, але, на жаль, завжди хтось комусь мусить щось перервати. Ти дуже мені подобаєшся, і можу сміливо сказати, що я з першого погляду відчув до тебе симпатію. Отже, можеш оселитись у моїй державі, але мушу тебе попередити, що, згідно наших одвічних звичаїв, жоден, навіть найсимпатичніший чужоземець не має права одружитися з нашою підданою без спеціального царського дозволу.

Цар ще раз привітно подивився на мене і дав знак рукою, що аудієнція закінчена.

Я вклонився і вийшов з палацу разом із капітаном.

Оселився я в одному з менших будинків, що стояли поблизу царського палацу. Поряд зі мною жив купець на ім’я Гассан, у якого була надзвичайно вродлива дружина Корибілла.

Я заприятелював з ними і відтоді всі дні й вечори проводив у їхньому домі в розмовах.

Я помітив, що держава царя Павича має дві особливості. По-перше, усі без винятку жінки — надзвичайно вродливі й чарівні. А по-друге, чоловіки, незважаючи на захоплення верховою їздою, зовсім не користуються сідлами, навіть і не знають їх.

— Чи ж може таке бути, — запитав я у Гассана і Корибілли, — що у вашій державі ніхто ніколи не користувався сідлом?

— Чим? — здивовано вигукнули обоє.

— Сідлом, — повторив я.

— Ми не знаємо цього слова і не знаємо, що воно значить, а тому нам важко відповісти на твоє запитання.

Я намагався на різні способи витлумачити їм значення цього слова.

— Це такий м’який предмет, — сказав я, — який насаджують на спину коням, щоб полегшити вершнику його перебування на коні.

— А чому ж у такому разі те, що має забезпечити зручність вершника, насаджують на спину коням, а не вершникам? — запитали обоє.

— Та з тієї простої причини, що сідло має на меті створення певного проміжку між вершником і конем.

— Тоді ми не розуміємо, чому той, хто хоче сісти на коня, одночасно повинен створювати якийсь проміжок між собою та конем.

— Кінська спина, — продовжував я, — вузька і тверда. З неї легко звалитися на землю. А тимчасом сідло — широке й м’яке, на ньому можна чудово триматися і уникнути падіння.

— Ніхто ще в нашій державі з коня не впав, — зауважив Гассан, — тому я не розумію, навіщо нам користуватися предметом, який захищає саме від падіння.

— Бачу, що мені не вдасться пояснити вам усі переваги сідла. Тож замість з’ясувань, займуся я виробництвом сідел, а тоді ви самі особисто справдите їх корисність. Для мене це буде заняття дуже вигідне. Бо я уславлюся у вашій країні як перший лимар і винахідник сідла. Окрім того, продаж сідел забезпечить мені значні прибутки, бо зараз я позбавлений необхідних засобів до життя.

І зайнявся я тоді виробництвом сідел. Протягом кількох місяців моє житло до країв заповнилось тисячею найдобірніших сідел.

Тоді я оголосив цілому місту, що навчу всіх користуватися новим знаряддям для верхової їзди, яке називається сідло і яке, забезпечуючи зручність їзди верхи, одночасно оберігає від падіння.

Я визначив годину проби і вибрав місцем показу найбільшу площу в самому центрі міста.

О визначеній годині усе населення зібралося на площі.

Привели тисячу коней, на яких рицарі царя Павича їздили зазвичай охляп.

Я стояв посеред площі, оточений горами скупчених сідел, а поруч стояли мої приятелі — Гассан і Корибілла, які зацікавлено очікували мого показу.

Для випробувань я обрав першого з краю коня, осідлав його і скочив верхи. Я почав гарцювати по площі, аби дати можливість присутнім докладно придивитися до моєї їзди. Після чого, зсівши з коня, запропонував, аби тепер хтось із рицарів сів на нього і випробував переваги їзди в сідлі над їздою охляп. Однак ніхто з рицарів не хотів відважитися на пробу. Одні виявляли ознаки чогось, схожого на засоромленість, причин якої я не міг збагнути. Інші, найімовірніше, боялися сідла, наче якоїсь диявольської пастки чи засідки. Ще інші виправдовувалися тим, що не налаштовані зараз на верхову їзду. Ще інші казали:

— Як же можна сісти на коня, який має на спині щось зовсім не кінське, а ще й таке зайве, наче пухлина чи горб? Але ми, зрештою, охоче сядемо на того коня, якщо вигадливий чужоземець розташує своє сідло далі від спини, під животом коня, чи приладнає його до хвоста.

Мої настійливі вмовляння нічим би, мабуть, не закінчились, якби не те, що сам цар Павич несподівано прибув на площу.

Терпляче вислухавши мої пояснення та докори рицарів, він наказав мені ще раз сісти на осідланого коня. Я негайно зробив це і знову об’їхав кругом площі.

Цар придивлявся до мене уважно і з помітним подивом. Коли я зіскочив з коня, він сказав мені з великою вдячністю:

— Твій задум прекрасний і має, безумовно, на меті сіяти страх серед ворогів під час битви. Ти виглядав так страшно, що я мусив чинити нелюдські зусилля, аби не втекти чи не зомліти! Цар, який скористається з твого задуму, має забезпечену перемогу у війні, бо жоден, навіть найхоробріший ворог не встоїть, побачивши страшних вершників, які окрім кінських спин мають ще під собою такий потворний і такий зайвий приладунок! І я прошу тебе, аби ти осідлав усіх наших коней, бо я хочу сам особисто разом з усією моєю чоловічою частиною населення сісти на осідланих коней.

І почав я сідлати коней. Сідлав я їх три дні й три ночі — на четвертий день ще раз показав царю й рицарям, яку ногу вони повинні вкласти в стремено, а яку перекинути через коня.

Жіноча частина населення теж зібралася на площі, аби оглядати незвичайне видовище.

На даний знак цар і усі рицарі сіли на коней і риссю вирушили за місто. Леле! — цар через неуважність правою ногою вскочив у стремено, а ліву перекинув через коня, тому мчав тепер на чолі всього загону, повернувшись задом до кінської голови, а передом до хвоста, якого досить міцно тримав у руках з метою закріплення своєї на коні позиції.

Я і уся жіноча частина населення побігли риссю слідом за вершниками, аби прослідкувати їхню дальшу долю. Даремно я подавав царю знаки, щоб він зупинився і поміняв свою прикру позицію. Цар добродушно посміхався мені й волав:

— Не маю часу!

Або горлав:

— Надто пізно, надто пізно!

Це останнє царське горлання зродило у мене досить обґрунтоване припущення, що цар, маючи в руках лише кінський хвіст, не може ні затримати коня, ні керувати ним. Одночасно я помітив, що цар робився то блідий, то червоний і виправляв на коні дивні торсання й підскоки. Він блід, підскакуючи вгору — і червонів, спадаючи назад на сідло.

Зате інші рицарі, як мені здавалося, належно сиділи на конях. Вершники якраз виїхали на узвишшя, яке підносилося за містом, а звідти взяли розгін до долини, яка зеленіла під узвишшям. Я і жіноча половина населення затримались на вершині узвишшя, щоби звідти оглядати дальшу їхню долю.

Цар перший з’їхав у долину, обернений до нас обличчям, аж ніяк не усміхненим, а задом — до мети своєї поїздки. За ним з’їхала решта рицарів. І тоді сталося те, чого я найбільше боявся. Ледь-но коні торкнулися копитами духмяної підстілки долини, як цар і усі його рицарі поспадали з сідел на землю. Серед усієї жіночої частини населення зчинилися ґвалт і метушня, чоловіча ж частина зберігала повний спокій, лежачи в найрізноманітніших позах на дні долини, не намагаючись навіть, а може, не в силах звестися на ноги. Я і вся жіноча половина населення щодуху збігли з узвишшя в долину.

Варта співчуття картина постала перед нашими заплаканими очима! Цар і рицарі зазнали такого болісного падіння, що не було навіть мови про те, аби своїми силами повернутися додому! Переляк жіночої частини населення був тим більший, що від створення світу ніхто в державі царя Павича з коня не впав. Це вперше пережили тут таку катастрофу і вперше пересвідчились у можливості такого падіння!

Жіноча частина населення зайнялася перенесенням поранених і пошкоджених до рідних домівок. Після чого в місті протягом більш як трьох місяців тривала понура й безлюдна тиша. Бо ж уся чоловіча частина населення під неустанним доглядом жінок лежала в ліжках і терпляче чекала, аж загояться рани. Нарешті, коли вже усі рани загоїлись і зарубцювались, почали складати мені візити вдячності, бо так наказували звичаї і ввічливість. Першим відвідав мене цар Павич і зі сльозами на очах дякував мені за мій винахід. Він весь був вкритий синцями, шрамами й ґулями.

— Це гарний і цікавий винахід, — говорив він, тихенько плачучи, — але має один недолік, а саме те, що він незручний.

Говорячи це, він вручив мені у власні руки сідло, яке приніс під пахвою. На другий день складала візити уся чоловіча частина населення, тиснучи мені мовчки руку і повертаючи сідла, якими я їх обдарував. Незабаром моє житло знову до країв заповнилося сідлами.

Довший час я не виходив з дому на вулицю, бо соромився з’явитися перед очима тих, хто так через мене настраждався.

Однак після довгих роздумів написав я царю листа такого змісту:

«Милостивий Пане! Мені незмірно болить те, що я став мимовільною причиною таких надмірних невдач і нещасть. Але найбільшим болем була би для мене втрата прихильності Вашої Царської Величності. Бо незважаючи на те, що, згідно з одвічним звичаєм своєї країни, Ваша Царська Величність зволила скласти мені візит вдячності, однак повернення сідла наказує мені думати, що Ваша Царська Величність не задоволена мною так, як я Вашою Царською Величністю. Мої здогадки підтверджує і та обставина, що в очах Вашої Царської Величності я бачив досить гіркі сльози, а на чолі — синці й шрами. Тому я був би незмірно вдячний, якби Ваша Царська Величність на доказ незмінної симпатії до моєї особи дозволила мені одружитися з однією зі своїх підданих, врода яких віддавна привертає мою увагу, але надто велика кількість яких ще не дозволила мені зробити окремого і остаточного вибору. Дозвіл Вашої Царської Величності на таке одруження буде доказом, що Ваша Царська Величність не криє у своєму серці жодної образи на мене за нещасливу катастрофу, що сталася на квітучій підстілці відомої долини. Чужоземець Синдбад»

На другий день після відправлення вищенаведеного листа я дістав пергамент, списаний власною рукою царя, в якому було сказано таке:

«Ми, цар Павич, володар острова, князь усіх на острові садів, вождь усіх на острові вершників, верховний жрець усіх на острові обрядів, верховний знавець ввічливості й гостинності, верховний любитель казок та верхової їзди, цим сповіщаємо, що чужоземець Синдбад є вправі — згідно з нашим дозволом — узяти за дружину одну з наших підданих, незвичайна врода яких віддавна привернула його увагу, а надто велика кількість яких ще не дозволила йому зробити окремого і остаточного вибору. Цар Павич»

Отримавши цей цінний пергамент, я приліпив його чимшвидше до шиби мого вікна так, що письмом він був звернений до вулиці. Принадливість пергаменту була, вочевидь, великою, бо незабаром натовп жінок зібрався під моїм вікном і уважно читав царське послання.

Я ж міг скільки завгодно приглядатися до прекрасних жительок острова, аби нарешті зробити вибір і одній з них — в силу царського дозволу — запропонувати одруження.

Однак усі були такі гарні, що я жодним способом не міг вивищити одну над другою, бо, вибираючи одну, поминув би й скривдив решту. Я приглядався й роздумував так довго, що настала врешті ніч, і вулиця спустіла. Усі жительки острова розійшлися по домах, усі, крім однієї, яка — незважаючи на ніч — все ще стояла під моїм вікном і, мабуть, усоте перечитувала царське послання.

Я тоді відчинив вікно і сказав:

— Прекрасна самітнице, як ти можеш псувати свої блакитні очі читанням у темряві цього пергаменту?

— Зміст цього пергаменту, — відказала дівчина, — такий цікавий і захопливий, що волію радше зіпсувати очі, аніж відмовитись від насолоди читання слів, які грають барвами на його поверхні. Мене звуть Каскада.

— Гарне ім’я, — зауважив я, — значить майже те саме, що водоспад. Я страшенно люблю водоспади.

— Ти щасливий! — шепнула дівчина.

— Чому? — спитав я.

— Тому що цар обдарував тебе таким почесним дозволом.

— А що б ти зробила, якби цар дозволив тобі вийти заміж за чужинця?

— Я вибрала б тебе! — вигукнула дівчина.

— Нехай же станеться, як ти сказала! — шепнув я через вікно дівчині. — Сам я не міг спромогтися на вибір, зате зумію бути обранцем!

На другий день я одружився з Каскадою.

Наше подружнє життя було ланцюгом чудес, захватів, усмішок, розваг, безперервних прогулянок, цікавих розмов, приспішених ударів серця, золотих снів і менш золотих пробуджень.

Ніщо не затьмарювало нашого щастя крім одного єдиного дивного норову, який мала прекрасна Каскада, а саме — від народження палила її нездоланна жага кидатися з вершин скель і гір у прірви й безодні. Я намагався неустанно слідкувати за Каскадою і супроводити її в усіх прогулянках, щоби вона не залишалася сама. І усе ж їй кілька разів вдалося вибратися з дому так, щоб я не знав, і лиш завдяки моїй невтомній пильності я своєчасно з’являвся поруч неї — у мить, коли вона якраз мала скочити з вершини урвистої скелі у прірву, що розверзлася під її ногами. Я хапав її в обійми й ніс назад додому.

Надаремно тлумачив я їй нерозумність і небезпечність таких стрибків. Ніяк не міг я перемогти в ній тієї вродженої і нездоланної жаги, яка, напевно, була сильнішою за жагу життя.

Тим часом стався випадок, який глибоко вразив мене. Дружина мого приятеля Гассана — прекрасна Корибілла, — купаючись в озері, поринула раптом у таку нездоланну задуму, що не помітила навіть, коли почала тонути. Від тієї особливої задуми вона не звільнилася навіть тоді, коли вода залила їй очі та вуха. Вона потонула, правдоподібно, навіть не знаючи про те, що стає утопленицею. Сталося це на світанку, і саме на світанку пробудили мене крики мого сусіда, які роздирали серце. Я вибіг з дому на вулицю і застав його, коли він, стоячи під вікнами свого житла, заламував над головою руки. Вираз його обличчя був майже безумний. Він плакав так розпачливо, що його плач не стільки зворушував, скільки жахав.

— Бідний Гассане, — сказав я, — я знаю, яке нещастя прийшло до тебе. І усе ж заспокойся і не побивайся так жахливо! Розпач нікому не допоможе. Ти ще молодий, життя ще перед тобою.

— Ти що, глузуєш! — закричав Гассан. — Життя вже за мною! Сьогодні увечері я покину цей світ раз і назавжди. Чи ж ти не знаєш, що, згідно з нашими звичаями, у разі смерті когось одного з подружжя живцем ховають і другого? Адже ж існує у нас прислів’я: «Кого жона покидає, того смерть не минає». Чи інше прислів’я: «За життя — немов шуліки, після смерті — вдвох навіки».

Говорячи це, Гассан безнадійно плакав. Його слова зродили в мені різнорідні побоювання.

— Як це! — закричав я. — Чи ж може бути, щоби в країні, де панує поштивий і добродушний цар Павич, існував такий жорстокий звичай!

— На жаль, існує! — плачучи, відповів Гассан. — Вже сьогодні увечері мене поховають живцем! Разом зі мною в могилу покладуть усе моє рухоме майно, а також сім хлібів і сім глечиків води — їжу на цілий тиждень під землею.

Гассан ще щось казав, але я вже його не слухав, бо щодуху побіг додому. Я хотів переконатися, чи Каскада, згідно з даною мені обіцянкою, слухняно сидить вдома. Я боявся, що, незважаючи на обіцянку, вона втекла з дому, аби видряпатись на вершину якоїсь скелі й кинутися звідти у прірву.

Але я застав її вдома. Я знову взяв із неї урочисту обіцянку, що вона не вийде без мого дозволу з дому, і подався чимшвидше до палацу царя Павича. Цар Павич, як завжди, сидів на троні й читав казки під назвою «Чудесні оповідання».

— Царю! — ревнув я одразу так голосно, що цар тут же відірвав погляд від книжки і зі страхом переніс його на мене.

— Слухаю, — ввічливо відповів він через деякий час.

— Царю! — кричав я далі. — Я дізнався сьогодні про існування в твоїй державі такого нелюдського звичаю, що в мене волосся стало дибом і, мабуть, ще й досі стоїть так на голові.

— Стоїть, — підтвердив цар, оглядаючи мою голову. — То чим же я можу бути тобі корисним?

Я розповів йому все, що почув з вуст бідного Гассана, а потім додав:

— Скажи мені, царю, чи чужоземці теж підлягають дії цього жорстокого звичаю?

— Теж, — лаконічно відповів цар.

— Без винятку?

— Без, — коротко відповів цар.

— Значить, і я в такому випадку мусив би, на жаль, підкоритися цьому звичаю?

— На жаль! — підтвердив цар.

— А чи як чужоземець, не міг би я отримати у цьому в усіх відношеннях сумному становищі яких-небудь привілеїв?

— Наприклад… яких? — спитав цар.

— Наприклад… привілеїв зволікання, відволікання чи відкладання?

— Ні, — рішуче відповів цар.

— Мене дивує, — зауважив я гірко, — що під пануванням такого добродушного царя живуть в усій красі такі жорстокі звичаї.

— А однак, — відповів, усміхаючись, цар, — моя добродушність, яка тобі так припала до серця, теж є лише звичаєм, якому я мушу коритися так само сліпо, як ти — похованню живцем твоєї особи. Чи добродушний я по природі — не знаю. Знаю лише, що одвічний звичай моєї країни наказує кожному царю добродушність. Я користуюся цією приписуваною мені всіма добродушністю так ревно, що давно вже у цьому відношенні втратив усяку міру та всі критерії. Я читаю казки, всміхаюся, вдаю людину розсіяну, часто кажу дурниці та з кожним роком чимраз швидше дитинію. Так вимагає звичай, і я йому корюся. Так я виконую обов’язок, що зветься царювання, і я не стільки стомлений, скільки заворожений цим обов’язком. Тому мене сповнює обуренням невдячний протест і бунт проти ласкаво запропонованих нами тобі обов’язків. Ти лишень подумай, що твоя нехіть до звичаєвого поховання живцем твоєї особи є тим самим, чим був би з мого боку бунт проти власного трону і власної особи. Це вперше доводиться мені чути в моїй державі такого роду нарікання. Ти перервав мені на якийсь час читання казок і неустанний поступ до безумовного здитиніння. Тож дай мені спокій. Я вертаюся до своєї казки, яку перервав на найцікавішому місці.

Цар знову глянув на мене з добродушною, майже дитячою усмішкою і заглибився в читання, я ж зі смутком і розпачем покинув палац.

Пригоди Синдбада мореплавця

Увечері того ж дня відбулося поховання Гассана і Корибілли. Похоронна процесія пройшла через усе місто аж до заміських горбів. Гассан, згідно зі звичаєм, ніс на власних плечах скляну труну з мертвою Корибіллою. За ним — на величезній колісниці — двоє чорних коней везли усе його рухоме майно: столи, стільці, меблі, шафи, а також величезну колекцію альбомів з найрізноманітнішими поштовими марками, бо Гассан був відомим і завзятим збирачем поштових марок і мав найрідкісніші екземпляри, які ніде не зустрічаються. На вершині одного з горбів знаходились потаємні двері, які вели у підземелля, що служило спільною гробницею для усіх підданих царя Павича. Урочисто ті двері відчинили і через їх темний отвір спустили на мотузках у підземну безодню бідного Гассана, мертву Корибіллу, меблі, столи, шафи й колекції найрідкісніших марок, а під кінець — сім буханців хліба й сім глечиків води. Після чого двері зачинили.


Урочистості було закінчено.

Я повернувся додому глибоко схвильований. Каскада намагалася розвіяти мій смуток пестощами й усмішками, але надаремно. Я вперше бачив людину, поховану живцем, і вперше зрозумів, що й мене може чекати схожа доля.

На кілька днів Каскада понехаяла свої дикі прогулянки над прірвами. Не відходила від мене ні на мить. Я вже почав сподіватися, що моя дружина позбулася своїх хворобливих звичок. І усе ж одного дня вона потихеньку зникла з дому і щось довго не поверталася. Занепокоєний, я побіг у місто, аби шукати її, але ніде не знайшов. Випадковий зустрічний пастух, який повертався з-поза міста, сказав мені, що бачив її на вершинах скель, як бігла кудись, наче причинна. У супроводі кільканадцяти приятелів побіг я до тих скель. Ще не наблизились ми як слід до їхнього підніжжя, як побачили вже здаля Каскаду на вершині найвищої скелі. Її довгі розтріпані коси розвівалися, спливаючи по плечах. Очі палали дивним, безумним вогнем.

Я добіг до підніжжя скелі, на якій вона стояла, і закричав:

— Каскадо!

Вона нахилила голову і поглянула на мене.

— Каскадо! — кричав я далі. — Облиш свої безумні наміри! Стримайся, погамуйся! Приборкай жагу злету з вершини цієї скелі в пащу смерті, яка чатує на тебе!

— Синдбаде! — відгукнулася Каскада. — Муже мій і коханку єдиний! Вибач мені мою неслухняність і мою впертість! Не можу я приборкати цієї страшної жаги злету! Не можу її стримати ані погамувати! Щось волочить мене, і тягне, і вабить, і штовхає, і підхоплює, і приневолює до того, аби я з вершини скелі кинулася хоч куди, хоч у прірву, хоч у смерть, хоч би й отуди, до твоїх ніг, на ту нічию траву.

— Що ти робиш, божевільна! — кричав я знову. — Якщо ти кохаєш мене, зійди жива й обережна в мої обійми!

— Не можу зійти, можу лише кинутися, ані жива, ані обережна, а мертва і необачна!

І не встиг я ще нічого відповісти, як Каскада кинулася з вершини скелі і з розвіяним волоссям упала до моїх ніг — мертва і необачна.

Мої приятелі підняли на руки тіло Каскади і мовчки понесли додому.

Я йшов за ними, здивований тим, що не можу плакати. Смерть Каскади була такою незвичайною і такою нею самою спричиненою, і такою на вершинах скель вимареною, що відбирала в мене здатність і можливість плачу.

Це сталося вранці, а вже увечері, згідно зі звичаєм, мали мене живцем разом із Каскадою поховати. Ось і вечір настав. На власних плечах поніс я скляну труну з мертвою Каскадою. За мною сунула колісниця, наповнена різним скарбом, меблями, а за нею сто інших колісниць, на яких купчилися неймовірно великі стоси сідел, які мені повернули.

Нарешті прибули ми на відоме узгір’я, яке я вже добре знав. Відчинили потаємні двері й спустили мене живцем у гробницю разом із прекрасною Каскадою та усім рухомим майном. Коли я вже торкнувся ногами вологого ґрунту похмурого підземелля, то мусив чимшвидше відскочити набік, аби уникнути спадання мені на голову тисячі вкидуваних у підземелля сідел. Під кінець на решті спустили мені на мотузках сім буханців хліба і сім глечиків з водою — і потаємні двері затраснулись…

Мене огорнула пітьма, і я втратив притомність.

Коли вона повернулася — то в першу мить я нічого не міг побачити навкруги в пітьмі, яка мене оточувала. Але помаленьку та потихеньку мої очі так звикли до мороку, що під кінець я міг зовсім вільно розрізняти обриси й навіть барви усіх предметів. Я знаходився в якомусь дивовижному підземному лабіринті, наповненому скляними трунами та біліючими у пітьмі людськими кістяками. Кількість нагромаджених у підземеллі столів, стільців, шаф і усякого роду меблів була просто неймовірною.

І от я всівся на одному зі стільців і, присунувши до себе стіл, поставив на нього сім глечиків з водою і сім буханців хліба. Я, мабуть, дуже довго був непритомним, бо мене вже мучив голод — такий скажений і непогамовний, що я пив і їв доти, доки не випив усієї води з глечиків і не з’їв усіх семи буханців хліба. Так-сяк під’ївши, я встав і побрів наосліп просто себе. Я вирішив іти безустанку, без зупинки, без спочинку, в усіх можливих напрямках, з надією на те, що сліпе щастя чи випадок прийдуть мені на допомогу, а збіг обставин дозволить мені як не в той, то в інший спосіб вибратися з підземелля на сонце.

Важко мені визначити, як довго я тинявся покрученими підземними коридорами — серед скляних трун, щільно й до країв наповнених людськими тілами. Здається, однак, що мандри мої тривали кілька днів. Нарешті одного дня я натрапив на величезну самотню нішу, в якій стояла лише одна скляна труна, більших за інші розмірів. У тій труні лежала на єдвабних подушках жінка надзвичайної вроди із золотою лютнею в руці. Виглядала вона, як жива. Смерть не змогла торкнути тлінню її тіла ані вчинити їй чогось недоброго; одним словом, здавалося, що жінка спочиває у труні без смерті.

Труна стояла на великому, запліснявілому від вологи та вкритому мохом камені. Вид померлої чи, може, сплячої так зачарував мене, що я присів біля підніжжя труни на камені, щоб придивитися до неї зблизька і трохи відпочити, бо ж до цього я ні на мить не переривав своєї мандрівки. Машинально й неусвідомлено почав я рукою згортати з каменя плісняву й мох. Раптом під пальцями я відчув дотик якогось металу. Я наблизив очі й побачив, що це були куті з золота літери. Я тут же зірвав плісняву до кінця і розчистив напис, викарбуваний у камені золотими літерами. Поспішно й зацікавлено прочитав я той напис, який звучав так:

Ти розбий скляну труну кулаком здоровим, І що має таланити, поталанить знову.

Я підняв кулак і щосили вгатив у скляну труну. Та розпалася зі стогоном і дзвоном на дрібні шматочки. У ту ж мить жінка немов пробудилася від сну. Однією рукою протерла очі, а другою обмацала лютню, наче прагнучи переконатися, що не загубила її. Нарешті, притискаючи лютню до грудей, вона підвелася і повільно зійшла з каменя на землю. Тоді її погляд упав на мене.

— Це ти розбив труну? — запитала вона голосом таким мелодійним, що я одразу й не смів відповісти, бо мені здавалося, що у відповідь повинен заспівати якусь чудову пісню. Звільнившись від першого враження, я відповів:

— Так, я розбив твою труну, прочитавши напис на камені.

— Значить, я належу тобі, бо присяглася, що вийду заміж за чоловіка, який розіб’є мою труну і поверне життя моєму тілу.

— Чи давно ти померла? — запитав я.

— Я ніколи не помирала, — відповіла вона.

— Чи ти ніколи не жила на землі?

— Ніколи не жила.

— Скажи мені, хто ти.

— Я ніхто. Мене зовсім немає. Я не існую. Я не вмію існувати. Я вмію лише снитися тим, хто прагне сну. І оце зараз я снюся тобі. Раніше я снилася царю Павичу, коли він ще був юнаком, але той сон так його втомив, що він наказав якомусь чарівникові підловити мене на гарячому вчинку явлення уві сні, і той — підловивши — закрив мене у скляній труні, котру спустили у підземелля і встановили в ніші на оцім камені. Тоді я вигадала напис, який ти на камені прочитав, а мені ж достатньо щось побачити уві сні, аби воно здійснилося. Напис здійснився. Я пообіцяла собі в душі вийти заміж за того, хто цей напис прочитає і розіб’є труну, аби знову повернути мене до мого сонного діла. Вийти заміж для мене означає те саме, що снитися. Відтепер я снитимусь тобі вірно, слухняно й вічно. Буду уві сні грати тобі на моїй лютні різноманітні пісні. А лютня моя — дивовижна: достатньо піснею порушити її струни, як спалахнуть вони різними блисками, що освітлять будь-яку пітьму.

Говорячи це, вона торкнулася пальцями струн своєї лютні й почала грати. Струни почали спалахувати різними блисками стосовно до звуків, які вона з них добувала. Світилися вони розмаїто: то червоним, то блакитним, то зеленим світлом, освітлюючи підземелля.

— Чи добре я тобі снюся? — запитала вона, граючи дедалі чарівніше.

— Добре, — шепнув я.

— Чи забуваєш ти, що я — лиш сон? — запитала вона знову.

— Забуваю.

— Це значить, що я снюся тобі добре.

— Снися мені ще… грай мені ще… — шепнув я.

— Іди за мною, а я виведу тебе з підземелля, аби віддячитись за те, що ти мене визволив із труни.

— Чи підеш ти зі мною до моєї вітчизни? Бо як тільки ти виведеш мене з підземелля, я негайно вирушу до Багдада.

— Я тобі снитимусь і в Багдаді, але зникну тобі з очей, як тільки ми виберемося на поверхню землі. Ти повинен однаково кохати мої появи і зникнення.

— Скажи мені, як тебе звуть, аби я міг прикликати тебе уві сні, коли того забажаю.

— Мене звуть Ургела.

Я кілька разів повторив її ім’я, щоб запам’ятати, вона ж, граючи, вела мене підземними коридорами. Струни під дотиком її тонких пальців спалахували тисячами розмаїтих світлячків. Ми посувалися вперед то в червоному, то в зеленому, то в блакитному освітленні, аж нарешті затрималися в місці, де я побачив камінні сходи, що вели до отвору, крізь який проникало сонячне світло. Під дією сонячних променів постать Ургели зблідла, а звуки її лютні зробилися приглушені й наче далекі. Я піднявся сходами нагору. Ургела йшла за мною. Незабаром я вийшов через отвір на поверхню землі і радісно став на сонці, бо якраз був полудень.

Я озирнувся назад. Ургела стояла переді мною ледь помітна, ледь окреслена на тлі блакитного повітря. Звуки її лютні були вже такі далекі, що я не міг їх почути.

Я простяг до неї руки, але Ургела зникла.

Я знаходився на пустинному й незаселеному березі острова, далеко від держави царя Павича. Оскільки недалечко від берега якраз плив корабель, я одразу почав криками кликати його до себе. Незабаром корабель наблизився до берега. Я тут же вбіг на борт і з радістю довідався, що корабель той пливе до Басри. Ми пливли тридцять днів і тридцять ночей, і усі тридцять ночей мені снилася Ургела і грала мені уві сні на своїй золотій лютні. Капітан і матроси дивувалися і не могли зрозуміти, яким чином корабель по ночах наповнюється чудесними звуками невловимих пісень. Ургела грала з таким запалом і так голосно, що звуки з мого сну переходили у світ поза мною і наповнювали весь корабель, який мелодійно колихався під їх чарівною силою.

Через тридцять днів і ночей корабель прибув у порт Басри.

Я негайно вирушив з Басри до Багдада.


Розділ VI

Пригода п’ята

Пригоди Синдбада мореплавця


Духмяний сонячний ранок яснішав у чистому небі, коли я мчав верхи вулицями Багдада, поспішаючи до свого палацу.

Мене здивував незвичайний рух і крики, які посилювались і наростали у міру того, як я наближався до площі, що знаходилась неподалік мого рідного гнізда. В’їхавши на площу, я пережив безмежне здивування. Величезний натовп людей галасливо і збуджено юрмився навколо якогось предмета, якого я не міг бачити. Я чув дивні вигуки й горлання, які наповнювали повітря диким безладом.

— Божевільний, божевільний! — кричали одні.

— Шаленець, шаленець! — волали інші.

— Скажений, скажений! — верещали ще інші.

— Несповна розуму, несповна розуму! — бурчали досить голосно ті, які стояли недалеко від мене.

Співставляючи ті вигуки й горлання, я без особливого труду дійшов висновку, що — незалежно від певної різниці у поглядах на ступінь шаленства — усі згідно й одностайно визнають за кимось певний брак, нестачу й звихнення розуму.

Я затримав коня і, звернувшись до першого ближчого свідка незнаного мені лиха, запитав, що сталося.

— Сталося щось, чого ніхто не розуміє! — відповів той. — Я надто далеко від місця випадку, аби міг розповісти тобі, що там діється зараз.

— А де ж це місце випадку?

— Там, у центрі площі, де найбільша тиснява й галас. Саме там стоїть отой дивний чоловік, якого ніхто не може зрозуміти. Май, однак, терпіння, і дізнаєшся про деталі цікавіші, аніж ті, які я наразі міг тобі сповістити. Ті, які стоять майже впритул до того чоловіка, передають новини сусідам, сусіди — дальшим рядам, аж нарешті новини, переходячи з вуст у вуста, дійдуть і до нас, які займають останні місця.

Саме в цю мить я побачив, як новина з місця випадку, ідучи з вуст у вуста, наближалася швидко до мого сусіда, який тут же обернувся до мене, щоб і мені сповістити її в свою чергу.

— Тікають, все ще тікають! — вигукнув нарешті він мені в саме вухо.

— Хто тікає і від кого? — запитав я.

— Ще не знаємо — хто, ані не знаємо — від кого. Знаємо лише, що тікають. Це все, що з тієї новини дійшло до нас, які займають останні місця. Тікають! Розумієш? Тікають! Але май терпіння і дізнаєшся про інші, цікавіші деталі.

Якась нова звістка, з якою, видно, не можна було зволікати, ішла якраз із вуст до вуст.

— Що там чути нового? — запитав я сусіда, який уже отримав нову звістку.

— Усе ще тікають! — вереснув сусід. — Мене вже перестала дивувати та обставина, що тікають, але я дивуюся, що усе ще! Розумієш? Усе ще!

— Чи досі невідомо, хто й від кого?

— Яка різниця, хто й від кого! — вигукнув сусід. — Досить того, що усе ще!

У цю мить до вух мого сусіда дійшла нова звістка.

— Їх є тисяча! — ревнув він несподівано, передаючи мені нову звістку. — Не більше, не менше, а тисяча!

— Що означає це число?

— Дякуй Богові, що ти знаєш число, і не допитуйся про предмети, ним позначені, — відповів сусід. — Задовольнися тією звісткою, що предметів, позначених цим числом, є аж тисяча! Розумієш?

— Просто власним вухам не хочу вірити, що того чи, може, іншого є аж тисяча!

Незабаром сусід мій отримав нову звістку, якою тут же поділився зі мною.

— Дівчат! — ревнув. — Тисяча дівчат! Розумієш?

Ці слова породили у мене певні обґрунтовані побоювання. Я аж здригнувся від думки, що героєм незнаного мені докладно випадку є дядько Тарабук разом із тисячею своїх дівчат.

Оскільки мене лише дратували уривчасті й надто неконкретні звістки, які доходили до представників останніх місць, і оскільки наростаючий крик і ґвалт натовпу свідчив про якийсь надто жалісний стан згаданого героя, я вирішив продертися силою через натовп аж до самого «місця випадку», аби в даному разі прийти на допомогу моєму дядькові.

Я стиснув коня острогами і, торуючи собі дорогу кінськими грудьми, дістався на середину площі. Передчуття не обманули мене! У самому центрі площі, з чуприною, розвіяною на чотири сторони світу, з обличчям болісно зморщеним і місцями зблідлим, з руками, що виглядали як два оскаженілі помела й були зведені до найдальших небесних просторів, стояв, а радше стовбичив, а радше стирчав мученицьки дядько Тарабук, як пам’ятник скорботі, а радше — як непомірно перебільшене у своїх муках городнє опудало! Очі витріщив просто перед собою — в далечінь, в безкінечність, у безкрай! Рота роззявив так широко, що часом той справляв враження заїжджої брами, а часом — навпаки — враження якоїсь зовсім самотньої, зайвої і неймовірних розмірів літери О, так наче ця літера була головною, а й навіть єдиною літерою алфавіту! З середини цієї літери, а радше з відкритого рота дядька Тарабука вилітали звуки, подібні до тих, які видають із себе глухонімі, коли хочуть поділитися з кимось якоюсь страшною звісткою, котра вимагає незвиклого поспіху. На додаток я помітив, що червоношкірий ніс дядька Тарабука конвульсійно здригався, немов нажаханий виразом решти обличчя, з яким його так тісно пов’язували кровні узи!

Я зіскочив з коня і схопив дядька за одну з простягнутих до неба рук.

— Що сталося? — гукнув я щосили. — Швидше кажи, що сталося?

Ті самі, що й до цього, звуки безладно й гуртом виривалися з горла нещасного дядька. Набіглі кров’ю яблука його очей звернулися до мене, але не пізнали моєї особи.

Я роззирнувся навкруг, щоб на власні очі побачити, якого роду лихо сталося з моїм дядьком.

На площі, яка була місцем таємничого випадку, перехрещувалися чотири вулиці, що розходились на чотири сторони світу. На кінцях тих вулиць я побачив кількох дівчат і одразу пізнав у них довірених осіб натхнення мого дядька. Біля кожної дівчини стояв юнак і кінь. У ту мить, коли я це побачив, юнаки якраз скочили на коней і, схопивши в оберемок кожен свою дівчину, помчали щодуху на чотири сторони світу: одні — на північ, другі — на південь, інші — на схід, а ще інші — на захід.

Пригоди Синдбада мореплавця


Безумні очі дядька Тарабука рвалися слідом за втікачами. Його руки простягалися тепер по черзі у бік усіх чотирьох вулиць.

— Хапайте їх! Хапайте! — заволав він з нелюдським розпачем. — Це твори мої! Мої твори!

— Божевільний, божевільний! — знов загукали в натовпі. — Шаленець! Скажений! Про які він твори править?

— Твори мої, твори! — ревів дядько Тарабук. — Тисяча їх було, і усі втекли! Втекли й понесли із собою увесь скарб моєї душі! Знайшли собі якихось підозрілих шмаркачів, шибеників, капосників — і втекли з ними на схід і на захід, на північ і на південь!

Я знову кинув оком на чотири вулиці, що виходили з площі, і зі смутком ствердив, що рештки відомої «тисячі» тікали щодуху згаданими вулицями, зникаючи з очей на поворотах.

Дядько Тарабук знерухомів, застиг, тимчасово втратив відчуття, розум і волю. Я узяв його під руку і скерував його кроки до палацу. Він ішов слухняно й несвідомо, хоча і з помітними зусиллями. Натовп роззяв супроводив нас аж до самого дому.

Коли я увійшов з дядьком у кімнату, він вишептав цілковито зламаним голосом:

— Хто б ти не був, злий дух чи приятель, посади мене в крісло, бо я страшенно стомлений, а не маю сили волі, наказ якої міг би допровадити мене до сидячої позиції.

Я посадив дядька в крісло і став поруч.

— Дядечку, — сказав я, — опам’ятайся і заспокойся. Хіба ти не пізнаєш мене? Це ж я, твій племінник Синдбад!

— Вірю тобі на слово, — відказав дядько, — хоча у сто разів більше хочу власними очима справдити ідентичність твоєї особи.

І дядько звів на мене очі, які до цього були нерухомі й нічого не бачили.

— Я пізнаю тебе, — шепнув він голосом слабким і хворим. — Я пізнаю тебе, мій дорогий Синдбаде. Ти вертаєшся якраз тоді, коли я, навчений гірким досвідом, можу дати тобі добрі та цінні на майбутнє поради. Стійкішим є пергамент, стійкішим є папір, ніж пам’ять дівчини-шелихвістки. Якщо ти колись писатимеш вірші, записуй їх на пергаменті чи на папері, кресли їх хоч великим, хоч малим пальцем на піску, але ніколи не закарбовуй їх у дівочій пам’яті! Тисячі дівчат довірив я свої твори, і жодна з цієї тисячі не дотримала щодня наново повторюваної обітниці! Останнім часом я сплодив стільки віршів, що на кожну дівчину припало дев’ятсот дев’яносто дев’ять чудесно римованих витворів. Чи ж можна було молоду й свіжу дівочу пам’ять обтяжити прекраснішим і вдячнішим тягарем? А однак спіткала мене невдячність, яка о помсту волає до неба! Щоправда, я помітив, що від якогось часу усі вони дещо зблідли й змарніли. Але зовсім не помітив, що всі вони снували проти мене змову, страшну й злочинну! Справді, не знаю — як, де і коли — усі заручилися з якимись шалапутами, вітрогонами, пройдисвітами і разом зі зграєю своїх наречених задумали спільну втечу. Сьогоднішній день і був якраз домовленим днем цієї втечі. Ледь розвиднилось — я почув у палаці якийсь шурхіт, шелестіння і наповнену смішками метушню. Але я був такий стомлений безсонною ніччю, що мені не хотілося вилазити з ліжка і з’ясовувати причину тих шурхотів і шелестінь. Я заплющив очі й запав у найсмачнішу ранкову дрімоту, яка, не входячи в межі обов’язкового сну, становить тим миліший, бо несподіваний сюрприз. Ніколи я ще так смачно, так глибоко і так самовіддано не дрімав. Ця дрімота, хоча й винятково покріплююча, тривала коротко, як і взагалі будь-яке щастя. Прокинувся я досить бадьорим і, пригадавши оті шурхоти й шелестіння, почав пильно прислухатися. В палаці, однак, стояла цього разу тиша, така глибока й така непорушна, наче хтось його обезлюднив. Я тоді спішно одягнувся і пробіг усім палацом, аби викрити причини згаданих шурхотів і шелестінь. Зазирнув я і в кімнати, де жили дівчата. Кімнати були порожні. Недобре передчуття стиснуло мені серце, а в горлі я відчув щось на зразок непереносного клубка. Пройнятий у серці поганим передчуттям і мучачись незносним клубком у горлі, я вибіг з палацу. Вид натовпу, згромадженого на вулицях, підтвердив мої побоювання. Я бігав, і — наскільки пам’ятаю — притомність думки меншала в мені з кожним кроком. Зараз мені важко сказати, з яким великим запасом притомності, що швидко меншав, дістався я нарешті до площі. Там я надибав своїх дівчат. У мене немає слів, дорогий Синдбаде, аби описати тобі розпач, який охопив мене при виді того, як невірні дівчата разом зі своїми нареченими тікали верхи з моїх пройнятих жахом очей! Надаремно волав я, надаремно погрожував, надаремно соромив їх, нагадуючи дані мені ще вчора обітниці! Ніщо не допомагало! Ніщо їх не навернуло, не втримало від задуманої втечі!

Я мусив власними очима дивитися на те, як вони по черзі зникали на поворотах вулиць, позбавляючи мене раз і назавжди моїх творів, які, безперечно ж, викинуть зі своєї пам’яті, як тільки повиходять заміж за своїх капосників! Натовп узяв мене, мабуть, за божевільного і не підпускав до дівчат, гадаючи, що я збираюся їх повбивати у нападі якогось шалу чи безумства. Вони повтікали усі! Я безповоротно втратив свій кількарічний поетичний доробок! І ось я лишився сам — без тисячі дівчат і без дев’ятисот дев’яноста дев’яти тисяч моїх шедеврів!

Вимовивши це слово: «шедеврів», дядько Тарабук заломив руки і розплакався, як дитина. Я втішав його, як міг і як умів, але що ж значили слова потіхи порівняно із такою незаперечною і такою розпачливою реальністю? Дядько плакав доти, доки йому вже зовсім забракло сліз. Тоді він сам підтвердив свій внутрішній стан.

— Недавно на площі, — сумно сказав він, — мені забракло слів, аби висловити свій розпач. Тепер мені забракло сліз, аби виплакати свій розпач. Тож залишається мені одне: спати доти, доки не висплюсь і не знайду сил для нової праці.

Я сам власноручно поклав дядька спати. Він заснув таким камінним сном, що прокинувся аж другого дня увечері. Сон надзвичайно підбадьорив і навіть омолодив його. Цього разу він не виявляв жодного розумового розладу. Про недавнє лихо нагадувала хіба що одна єдина новонабута звичка, коли дядько надто часто вживав у розмові слово «тисяча», що, однак, не тільки не справляло поганого враження, але навіть кількісно підсилювало деякі згадувані дядьком предмети.

— Як спалося? — запитав я пробудженого.

— До тисячі чортів, не найгірше! — вигукнув дядько, протираючи очі. — Чого ти так дивишся на мене, наче маєш тисячу очей на лобі? Я такий голодний, що охоче зжер би тисячу биків. За обідом розкажеш мені про свої пригоди. Я наперед знаю, що не абищо маєш до оповіді, бо з тебе хлоп, як тисяча. Але розкажи мені усе докладно, бо останнього разу розповідав лише тисячне через тисячне. Наскільки я пам’ятаю, ти повернувся з четвертої подорожі. Тож не журись, якщо вона не зовсім вдалася, бо, як каже прислів’я: до тисячі разів штука.

Дядько замість «хлоп, як сто» говорив тепер «хлоп, як тисяча», замість «п’яте через десяте» вживав дуже невдалий вираз «тисячне через тисячне», а місткість прислів’я «до трьох разів штука» помножив і розтягнув аж до тисячі.

За обідом я розповів йому про все, що зі мною сталося. Дядько зацікавлено слухав, але під кінець розповіді обличчя у нього видовжилось, а в очах з’явився досить прикрий вираз гіркоти.

— Бачу, що ти, незважаючи на обіцянку, жодній зустрінутій королівні не подарував мого вірша, — сказав він нарешті з бездонним сумом у голосі.

— Я мав стільки клопотів, нещасть, подій і вражень, що зовсім забув про ту обіцянку.

Дядько нічого на те не відповів, але я відчував, що десь у глибині серця має до мене уразу.

Цілий день аж до ночі провели ми в розмовах. Ніч прийшла ясна, духмяна, зоряна. Я заснув міцним сном. Уві сні прийшла до мене Ургела й цілу ніч грала мені на золотій лютні. Коли я під ранок прокинувся, то побачив дядька, який стояв біля мене і дослухався до чудових звуків, що вибігали у світ із мого сну.

— Треба визнати, що та твоя Ургела грає так гарно, як по нотах! — сказав він, уважно до мене придивляючись.

— Щоночі уві сні приходить до мене, а в руках має золоту лютню, — відповів я.

— А чи не міг би ти її попросити, щоби цієї ночі вона мені приснилася? — несміливо запитав дядько.

— Не можу, — відповів я, — бо для неї приснитися означає те ж саме, що вийти заміж. Важко мені просити її, аби вийшла за вас, дядечку, заміж, бо ж вона якраз за мною заміжня.

Дядько глибоко зітхнув і не відповів нічого.

Від часу мого приїзду в Багдад Морський Диявол ані разу мені не приснився, бо не знайшов для себе місця всередині мого сну, який цілковито заповнила Ургела. Звуки її лютні відлякували Морського Диявола, а окрім того, важко було такій, як згаданий Диявол, почварі прокрастися в сон, на сторожі якого стояла чудесна ворожка. А ще припускаю, що не хотів він являтися мені у якійсь людській подобі, бо знав, що я тепер впізнаю його по диявольській морді, яку він час від часу змушений буде мені показати. Тому він вирішив вдатися до іншої вигадки, аби спокусити мене на нову подорож і так чи інакше обтяжити мене відомим листом.

Одного разу, коли я гуляв за містом, він з’явився мені у своїй власній подобі. Мене здивувала його зухвалість і безсовісність.

— Як ти смієш показуватись мені на очі? — закричав я гнівно. — Твоя нав’язливість не має ні міри, ні меж!

— Не гнівайся на мене, — відповів Морський Диявол. — Я вирішив ніколи не спокушати тебе до подорожей, а зовсім до інших вчинків.

— До яких? — запитав я, насупивши брови.

— До дуже незначних, — спокійно відповів Диявол. — А саме, хочу тебе зневолити до того, щоб ти, по-перше, вбив уві сні Ургелу, по-друге, вбив наяву дядька Тарабука і, по-третє, сміявся з тих двох вчинків і уві сні, і наяву.

Ці слова обурили мене настільки, що я в перший момент остовпів від надміру обурення. А потім охопила мене така лють, якої, напевне, не відчував ніхто під сонцем.

— Я вб’ю тебе, клята потворо! — гукнув я, простягаючи й стискаючи кулаки. — Я вб’ю тебе, поки ти встигнеш ще раз повторити ці злочинні слова!

Зі стисненими кулаками я кинувся на Диявола. Але той, вдаючи переляк, почав щодуху тікати від мене.

Моя лють ставала чимраз більшою, бо потвора, тікаючи, обертала до мене свою пику і повторювала весь час оці слова:

— Ти повинен убити уві сні Ургелу, вбити наяву дядька Тарабука і сміятися з цих двох вчинків і уві сні, і наяву.

Я невтомно переслідував його, але він тікав так спритно, що вислизав з моїх рук у мить, коли я вже був певен перемоги.

Лють моя була такою великою, що я вирішив переслідувати його і день, і два, і три, аж поки не схоплю і не покараю.

Я в ту мить осліп для всіх інших почуттів, опріч гніву і помсти. Ні навкруг, ні перед собою я не бачив нічого, крім Морського Диявола, якого хотів, якого повинен був схопити. Хто ж мені повірить, якщо я скажу, що ми бігли два дні й дві ночі без спочинку! Але саме так і було! Два дні й дві ночі — без передиху, без спочинку! Диявол утікав у напрямку Басри, і на третій день я вже гнався за ним вулицями того міста. Але я навіть не помітив, що ми знаходимося в Басрі. Осліплений люттю, я не бачив міста, бачив тільки Морського Диявола, якого хотів, якого повинен був схопити. Потвора тимчасом скерувала свій біг до морського порту. Я біг за ним. Таким робом добігли ми до самого порту, де стояв корабель, який оце зараз мав вийти в море. Але я не бачив ні корабля, ні порту — бачив тільки Диявола, якого повинен був схопити. Він якраз обернув до мене свою пику і заволав востаннє:

— Ти повинен вбити уві сні Ургелу, вбити наяву дядька Тарабука і сміятися з тих вчинків уві сні і наяву.

Він повторив ці слова востаннє і вбіг на борт корабля, що відпливав. Я вбіг за ним. Я й не помітив, що корабель вже відійшов від берега і погойдувався на хвилях у відкритому морі. Я не міг цього помітити, бо якраз побачив, що на спині Морського Диявола стирчить краєчок якогось білого предмета, і за нього я можу його без труду схопити. Я швидко простяг руку і вхопив отой краєчок, який залишився у мене в руці, а Морський Диявол одним стрибком перескочив через борт корабля і зник у морських глибинах. Я залишився на палубі корабля, що кудись плив, з отим білим предметом в руці, а предметом тим був — не більше, не менше — віддавна вже знаний мені лист Морського Диявола.

Само собою ясно, що моє раптове і незвичне вторгнення на корабель разом із Морським Дияволом не лишилося непоміченим і капітаном, і командою. У першу мить, при виді переслідуваної мною потвори, капітан остовпів, а команда скаменіла від подиву. Внаслідок цих двох обставин — остовпіння і скаменіння — нам не чинили жодних перешкод і дозволили вбігти на борт відпливаючого корабля. Але тепер і капітан, і команда оговталися від перших надто несподіваних вражень і вирішили, мабуть, так чи інакше виразити свою особливу думку щодо мого самозваного включення своєї особи у список законних пасажирів.

Скупчилися навколо мене саме тоді, коли я стояв, тримаючи в руці листа Морського Диявола, який, перескочивши щойно через борт корабля, зник у глибинах спіненого моря. Великий шум і сум’яття зчинилися навколо моєї нещасної особи. Один старий і бувалий матрос напрямки підійшов до мене і став мене пильно й допитливо з голови до ніг оглядати. Я непорушно застиг на місці — з витріщеними широко очима і простягнутою вперед рукою, в якій застряг клятий лист. Я зрозумів, що був іграшкою диявольського підступу, за допомогою якого настирлива потвора вже вп’яте змусила мене до подорожі. Поглинутий цією думкою, я навіть не помітив, що старий і бувалий матрос легенько торкнувся моєї простягнутої вперед руки, а потім узяв двома пальцями лист, який у ній застряг. Тоді я опустив позбавлену листа руку і зблід. Старий і бувалий матрос підніс листа до очей і почав його уважно читати. Після чого знов глянув на мене, але вже так грізно, що я перелякався. Старий і бувалий матрос негайно помітив мій переляк і був, мабуть, у захваті від сили власного погляду, бо в мовчанні почав раз по раз закидувати мене блискавками невідпорних і неуникних поглядів. Та чинність тривала декілька хвилин і завдавала мені нестерпних і невідомих досі страждань особливого роду, зовнішнім проявом яких було вперте тремтіння усього тіла, а також дуже прикра нестача повітря в грудях. Навчений гірким досвідом, я знав, що мене чекає розлад з усією командою — розлад, який може закінчитись дуже сумним для мене вироком. А втім, я волів якнайгіршого, аби тільки негайного вирішення моєї долі замість отого мовчазного метання поглядів з боку старого і бувалого матроса. Я вже не міг їх довше витримувати, тому тремтячим, уриваним голосом закричав, а радше зашептав, благально простягаючи до нього руки:

— Не муч мене непотрібно ударами своїх поглядів, старий і бувалий матросе! Кажи відверто, що маєш сказати! Щиро й докладно відповім я на кожне твоє запитання, нехай би й відповідь потягла за собою кару смерті! Нехай швидка смерть, аніж твої довготривалі погляди! Ніхто ще ніколи не дивився на мене аж так!

— Знаю я силу свого погляду, — відповів старий і бувалий матрос, — випробував її не на одному злочинцеві, але кожна нова проба справляє мені нову приємність. Ніхто й ніщо не сховається перед моїм поглядом. Я бачу тебе — наскрізь, навиліт, повністю й до останку. Лист, який мені вчасно вдалося вирвати з твоєї руки, — це лист Морського Диявола, а ти — один з його найближчих родичів. Наявність цього листа на кораблі віщує невдачі й лиха. Єдиний, хоча й неповний рятунок для нас — це позбутися якнайшвидше цього листа, а також твоєї особи, яка незаконно вбігла на борт, а перед нею з тих чи інших причин біг сам Морський Диявол. Не мені належить вибір засобів і способів позбутися тебе і листа. Вибір цей належить нашому капітану, який знаходиться тут і який напевне чув моє вищенаведене роз’яснення.

Капітан глянув на мене спідлоба, а тоді сказав суворим голосом:

— Чи хочеш і чи можеш спростувати звинувачення, якими тебе обтяжив старий і бувалий матрос?

— Хочу і можу! — відповів я. — Бо я ніякий не родич Морського Диявола, а лише сліпе знаряддя його хитрих і надокучливих підступів.

Я набрав повітря в груди, голосно прокашлявся і розповів капітанові усі мої з Морським Дияволом пригоди, не виключаючи й останньої, яка мене мимоволі й усупереч намірам загнала на борт корабля.

— Так, — докинув я під кінець. — Присягаюся моєю любов’ю до дядька Тарабука, що Морський Диявол піймав мене у свої тенета і за допомогою навмисної образи, а також удаваної втечі завів з Багдада до Басри, а з Басри — на борт вашого корабля у мить його відпливу.

— Чи маєш якісь докази на підтвердження правди цих слів? — запитав капітан.

— Маю! — радісно вигукнув я.

— Ну, то слухаю, — сказав капітан.

— Маю, щоправда, лише один доказ, але зате незаперечний! — знову із запалом вигукнув я.

— Що ж то за доказ? — іронічно запитав старий і бувалий матрос, примруживши очі.

Під впливом надмірних вражень, а точніше, під насильницькими поглядами старого й бувалого матроса усі думки переплутались у мене в голові, і я навіть припустити не міг, що доказ, який я наведу на підтвердження моїх визнань, наразить мене на те, на що якраз і наразив. Я глянув просто в очі капітанові й сказав:

— Єдиним, але незаперечним доказом моєї правдомовності є те, що, погнавшись за нахабним Дияволом, я не встиг навіть попрощатися з дядьком Тарабуком саме з тієї причини, що взагалі не намірявся вирушати ні в яку подорож.

Уся команда вибухнула голосним сміхом, до якого долучився і сам капітан.

— Тинди-ринди, коржі з маком! — закричав старий і бувалий матрос. — Фіґлі-міґлі! Тере-фере-кукуріку! А чи не маєш там ще в запасі кількох таких гарненьких доказів? Докази такого роду в наших очах мають вартість бабусиних казочок для слухняних дітей, з тією лиш різницею, що ти зовсім не схожий на бабусю, а ми не слухняні дітки! Ти родич Морського Диявола — і баста! Я пізнаю це по виразу твоїх очей, по виразу обличчя, по голосу і по тому, що ти не міг довго витримати моїх могутніх і випробуваних поглядів! Старого горобця не підманиш на полову! Надто я старий і надто бувалий, аби вірити усяким вигадкам такого як ти диявольського фрукта. Тому я повторюю, що вибір способу позбутися раз і назавжди тебе і цього листа належить не мені, а капітанові.

— Наказую, — сказав капітан, — наказую старому матросові, аби негайно викинув лист у море. Тебе ж, диявольський родичу, ми висадимо на першому ж березі, який трапиться нам по дорозі. Припускаю, що буде це берег, а радше безлюдний острів, на якому ти або загинеш від голоду, або помреш від нестерпної самотності, або сконаєш через виключне перебування сам на сам із собою, бо ж ти є насінням диявольським, і своєю присутністю можеш не тільки іншим, але й собі самому, як гадаю, смертельно надокучити.

Нічого я на це не відповів. Я відчував, що всі з мого боку тлумачення ні до чого б не привели. Протягом двох днів плавання ми не бачили навкруг ані суші, ані островів. Протягом цих двох днів я харчувався лиш хлібом і водою, які мені давали за наказом капітана.

Вночі, як і завжди, прекрасна Ургела грала мені на золотій лютні, і звуки її пісні, переливаючись своїм надміром через береги сну, наповнювали чарівною луною всі приміщення корабля, який колихався у такт цих мелодій.

Це помітили капітан і команда, а передовсім старий і бувалий матрос.

Не питали мене, щоправда, про причини й джерела тих звуків, бо на кораблі встановилося таке правило, що ніхто до мене не підходив і ніхто зі мною не розмовляв. Я тільки здаля чув, як старий і бувалий матрос пояснював капітанові походження тих звуків.

— Родичі Морського Диявола, — говорив він, багатозначно наморщуючи брови, — родичі Морського Диявола полюбляють часом ковтати різні предмети, інструменти й знаряддя, бо їхні шлунки перетравлюють навіть каміння. Той, який знаходиться на нашому кораблі, пограбував либонь якогось мандрівного музиканта, аби вкраденими інструментами наситити свій вічно голодний шлунок. Може, проковтнув арфу чи скрипку, чи віолончель, чи контрабас, чи цитру, чи гітару, чи якийсь бубон, який замість того, щоб бурчати, буде грати в нього в череві доти, доки його до кінця не перетравить.

Капітан дуже дивувався запасам знань старого й бувалого матроса, а той лиш хитав сумно головою, наче вболіваючи за проглинутою мною гітарою чи бубном. Нарешті, на третій день неспішного плавання, ми побачили перед собою острів — самотній, безлюдний і кам’янистий. Саме на цей острів мене й висадили, а точніше, наказали висісти. Ледве я став ногою на землі, як корабель відплив і незабаром зник із моїх очей. Я залишився сам, не знаючи, де опинився. Острів був покритий скелями. Поза тим — ані дерев, ані птахів, ані струмочків, ані навіть стеблини трави. Скелі, скелі та скелі. Поміж скелями звивалися покручені стежки. Я почав блукати тими стежками, роздумуючи про близьку голодну смерть, яка мене чекала.

Раптом за поворотом однієї стежки я побачив палац, викутий у скелі. Він мав величезні двері з сірого каменю, які були відчинені навстіж. Я тут же увійшов всередину палацу. Вбіг безлюдними сходами на другий поверх, а звідти — у великі золотисті кімнати, де стояв смачний дух різних страв. Кімнати, однак, були порожні, безлюдні, самотні. Принюхуючись до запахів смаженого, печеного й тушкованого м’яса, я йшов далі — з кімнати в кімнату — аж нарешті в останній кімнаті побачив людську постать. Був то ані ще молодий, ані вже старий товстун, одягнений у яскраво-жовті й такі блискучі шати, що я мимоволі прикрив уражені очі.

Пригоди Синдбада мореплавця


Його пухкеньке обличчя мало аж три пухкенькі підборіддя, які він весь час погладжував не менш пухкенькою долонею. Задумливо й зосереджено ворушив він пухкенькими губами й поцмокував пухкеньким язиком так, наче оцінював смак щойно спожитих страв, аромат яких, густий, жирненький і ще теплий, щедро насичував і урізноманітнював повітря кімнати. Він навіть не глянув на мене, надто зайнятий розсмаковуванням своїх свіжих і духмяних піднебінних спогадів.

Кожен його рух і кожен вираз обличчя збуджував у мене такий нестерпний і такий нестримний апетит, що я не міг і на мить відірвати очей від отих рухів та виразів. Так ми й перебували в мовчанні добрих декілька хвилин.

Нарешті товстун зволив звернути увагу на мою присутність і, зовсім мені не здивувавшись, сказав масним і смаковитим голосом, ніби й ненароком:

— О, мені дуже приємно побачити зненацька у своєму палаці гостя, певною мірою непрошеного.

— Я мандрівник, який заблукав серед скель цього острова, — відповів я, прислухаючись до його неустанного цмокання язиком. — Гадаю, що на всій земній кулі немає людини голоднішої за мене, яка б одночасно вдихала ніздрями стільки смачних і чудових запахів.

— Як то! — вигукнув товстун, дуже розхвилювавшись. — Ти голодний, і ніхто тебе й досі не нагодував! Бійся Бога, чоловіче марудний, чому ж ти раніше до мене не прийшов? Був би собі з’їв свіжий і запашний обід, а зараз, на жаль, змушений будеш задовольнитися підігрітими рештками. Я наперед прошу за це вибачення, але бачить Бог, не моя в цьому вина! Як ти міг так спізнитися на обід? Ти зробив мені, чоловіче недобрий, велику кривду і ще більшу прикрість. Кажи ж мені швидше, чоловіче впертий, чи достатній маєш апетит, бо в разі недостатнього апетиту я дам тобі настоянки на гірких травках, які негайно той апетит пробудять.

— Зовсім не треба мені тих травок! — закричав я нетерпляче. — У мене справжній вовчий апетит, і кожна хвилина зволікання завдає мені нестерпних мук!

— Терпіння, терпіння, запальний чоловіче! — сказав товстун, лагідно усміхаючись. — Спочатку мусимо сісти до цього столу, який стоїть майже посеред кімнати.

Я сів на вказаний стілець.

— Значить, ти говориш, що апетит маєш достатній? — знову запитав товстун, сідаючи навпроти й потираючи свої пухкенькі долоні.

— Достатній, цілком достатній! — гукнув я щосили. — Нічого мені не бракує, крім їжі! Кожна хвилина зволікання викликає у мене нелюдську слабість!

— Терпіння, терпіння, чоловіче нетерплячий! — знову сказав товстун, добродушно погладжуючи своє потрійне підборіддя. — Ми ж повинні спершу обдумати склад і послідовність страв. Я хотів би знати, що ти хочеш з’їсти спочатку, а що потім? Але передовсім я покличу слугу, щоб нам чимшвидше накрив до столу.

Говорячи це, він плеснув у долоні, так ніби на слугу, а хоча ніхто на те плескання не прийшов, він повернув до дверей своє пухкеньке обличчя з таким виразом, наче у дверях саме з’явився викликаний слуга.

— Дорогий мій Калебасе, — сказав він до уявного слуги в дверях, — накрий чимшвидше до столу, бо маємо гостя, якого я прагну пригостити найкращим обідом, тим більше, що йому нічого не бракує, крім їжі.

У першу мить мені здалося, що цей добродушний на вигляд товстун — божевільний, але одразу ж спало мені на думку, що він просто любитель жартів, і я вирішив — щоб на майбутнє завоювати його прихильність і гостинність — потакати цим жартам і разом з ним удавати, що цілком вірю в реальність уявних предметів.

— Дуже мені сподобався на вигляд отой Калебас, — сказав я поважно. — Він мені дуже нагадує одного старого й бувалого моряка, якого я зустрів на кораблі під час моєї останньої подорожі.

— Це старий і вірний слуга, — відповів так само поважно товстун. — Я ціную його і люблю за квапливість, з якою він виконує кожне доручення. Чи не помічаєш, як швидко він накриває на стіл?

— Я в захопленні від твоєї спритності й услужності, поштивий Калебасе, — сказав я, звертаючись до неіснуючого слуги, і, зробивши негайно рукою в повітрі такий рух, яким звичайно дають на чай, додав голосом скромним і привітним: — Маєш, мій любий, тисячу дукатів, щоб зігрітися. Це дрібничка, але все ж тобі придасться.

— Не псуй мені слуг надмірною щедрістю, — крадькома шепнув товстун, нахиляючись до мене і погрожуючи мені під носом пальцем.

— Стіл вже накритий! — вигукнув я, вдаючи безмежну радість. — Тепер можемо сміливо вимагати найвишуканіших страв! Чи не так?

— Від чого почнемо? — запитав товстун, примруживши очі та вдаючи глибоку задуму

— Гадаю, що найкраще було б почати від якоїсь невинної закуски на зразок сардинок в олії, які, ублаживши злегка піднебіння, не відібрали б апетиту для наступних страв.

— Згода! — сказав я, вдаючи радість і задоволення.

Товстун знову плеснув у долоні.

— Чи не бачиш там у дверях Калебаса? — запитав він, почекавши.

— Стоїть там вже якийсь час, чекаючи твоїх наказів, — відповів я.

Товстун повернув голову до дверей.

— Поштивий Калебасе, — сказав він з добродушною усмішкою, — принеси нам баночку сардинок в олії, але миттю, бо гість має вовчий апетит, і спішно йому до закуски.

— Не такий я вже й голодний, аби не міг хвилинку почекати, — зауважив я напрочуд ввічливим голосом, вдаючи свого роду соромливість і збентеженість людини, яка не хоче надто зловживати гостинністю господаря.

— Не церемонься, чоловіче соромливий! — вигукнув товстун. — Проси, чого тільки душа запрагне! Мій дім — твій дім. Гостинність — це мій єдиний недолік. Але ось і сардинки вже з’явилися на столі. Благаю тебе, чоловіче стриманий, їж, скільки влізе! Чим хата багата, тим і рада!

І говорячи це, товстун своєю пухкенькою ручкою вправно й услужно підсунув мені неіснуючу баночку уявних сардинок у не менш уявній олії.

Я почав діставати їх з банки невидимою виделкою і класти на невидиму тарілку. Товстун теж, ідучи за моїм прикладом, витяг виделкою одну сардинку, швиденько всунув її в розкритий завчасу рот, проковтнув, облизався і сказав:

— Свіжесенькі! Таких сардинок ти точно ніде не їв. Я наказую приправляти їх лавровим листом та гвоздикою, щоб таким чином оживити й зробити гострішим нудотний смак олії.

— Найдобірніші! — вигукнув я, вдаючи, що ковтаю одну за одною уявні сардинки.

— Не церемонься, чоловіче недобрий, і візьми ще, хоча б кілька.

— Вже не можу, справді не можу! — відмовлявся я надзвичайно ввічливо.

— Ти робиш мені кривду і прикрість! — викрикнув товстун. — Візьми хоча б оцю одну, що лежить збоку, так гарненько скупана в олії, і сріблясто поблискує товстеньким черевцем, у якому якраз стирчить самотня й така приваблива гвоздичка, наче показує, що саме із цього місця варто цей делікатес починати.

— Візьму тоді ще цю одну за умови, що то вже остання.

Коли я їв вказану мені товстуном сардинку, він знову плеснув у долоні й повернув голову до дверей.

— Калебасе, — закричав він, — подай-но нам миттю дві чашки бульйону з паштетиками.

— Я страшенно люблю бульйон, — промовив я.

— Ну то пий, поки гарячий, але обережно, щоби губ не попік.

— Паштетики… чудові! — сказав я, вдаючи захват.

— Правда ж? — закричав товстун, хухаючи і ворушачи кругло розкритими губами, так, наче смачно боровся з надто гарячим паштетиком. — Це паштетики за моїм власним рецептом. В їхній духмяній і паркій середині є трішечки рябчика, сама дрібка каплуна, наперсточок мозку і золотистий кусочок волового шпику. І то справді чудова мить, коли оті з різних місць узяті м’ясива й жирочки увійдуть між собою в мовчазне порозуміння, щоби спільно створити єдиний і неподільний делікатес! Рябчик позичить смаку від каплуна, каплун — від мозку, аж нарешті всі три просякнуть проникаючим наскрізь

шпиком, щоб набухнути й підготуватися до останнього танення на шляхетному піднебінні очікуваного гостя!

Кожне слово товстуна аж до болю збуджувало мій голод і апетит. Я, однак, вирішив до кінця грати обрану роль в надії, що товстун зжалиться нарешті наді мною і пригостить хоча б одною справжньою стравою.

А тимчасом я повинен був поїдати уявні страви, які нам подавав уявний Калебас. Було тих страв без ліку, так що під кінець я зовсім збився з рахунку.

Настала нарешті хвилина, коли товстун наказав подати вино і десерт. Уявний Калебас негайно виконав це розпорядження.

— Стіл прогинається під пляшками з вином, — сказав товстун, показуючи пусту поверхню столу. — Чи ти добрий знавець вин?

— Аякже, — відповів я.

— Дозволь тоді, чоловіче вибагливий, щоб я до країв наповнив твій келих оцим винцем з Папужих Островів, які відзначаються тим, що немає на них жодної папуги, а лиш найдобірніші сорти винограду.

Я вдав, що схопив у руки наповнений келих і припав до нього вустами.

— Бачу, що ти одним духом усе вихилив; дозволь, я тобі доллю.

— Я не хочу перебрати в питті міру, — відповів я, усміхаючись, — бо хоч і маю міцну голову, однак вино може в голові зашуміти, а тоді… я не відповідаю за власні вчинки.

— Не ухиляйся від пиття, чоловіче обачливий! — закричав товстун. — Скільки вина в головах, стільки правди і в словах! Або, якщо хочеш: скільки в череві вина, настільки й душа міцна! Пий хоробро, як ти козак добрий! Поки дихає душа, повну чарку не лишай!

І знову подав мені неіснуючий келих, наповнений вином, якого не було.

Я почав вихиляти келих за келихом, аж нарешті прибрав такий вигляд, наче сп’янів. Я підвівся зі стільця і нестійкою ходою, хитаючись на всі боки, наблизився до товстуна. Голод і злість аж трусили моїм тілом. Я вирішив покарати чудернацького і безжального господаря.

— Назвав би я тебе ослом, якби ти не був схожий на кабана, — сказав я, вдаючи белькіт п’яного і поплескуючи його долонею по пухкеньких підборіддях.

Товстун швиденько відсунувся від мене.

— Бачу, що напився ти не на жарт, чоловіче нерозважний! — вигукнув він з удаваною посмішкою.

— Налий мені ще чарку! — ревнув я, хитаючись наче п’яний.

— Досить вже вина, досить! — крикнув товстун. — Ти вже добре перебрав.

— В такому разі я сам собі келих наповню! — відповів я ображеним тоном і зробив рукою над столом такий рух, наче наповнював келих. Після чого наповнений таким чином келих я вихилив до дна.

— Чоловіче невиправний! — закричав товстун. — Та ж я гадаю, що ти ледве на ногах тримаєшся! Скажи мені принаймні, які ти штучки по-п’яному виправляєш?

— Б’ю! — відказав я.

— Б’єш? — запитав товстун, помітно перелякавшись.

— Б’ю! — повторив я твердо.

— Кого? — запитав товстун.

Замість відповіді я схопив його за шию, повалив на землю і почав раз по раз цідити кулаками. Жах його був такий великий, що він навіть не крикнув. Нагородивши його відповідною кількістю ударів, я підняв його з землі, схопив за горло й припер до стіни.

— Пусти мене, пусти! — заволав він, блідий від страху. — Я накажу подати тобі найсправжнісінькі, найреальніші страви! Я віддам тобі в жони свою доньку-одиначку разом із половиною мого маєтку! Не позбавляй мене життя, яке я так любо проводжу в досконалій бездіяльності й споживанні незрівнянних делікатесів!

Я випустив з рук його пухкеньке горло і глянув йому в очі з докором, болем і гнівом.

— Як ти міг так знущатися над моїм голодом? — запитав я вимогливо.

— Пробач мені мою жорстоку каверзу, але ти прийшов у ту мить, коли я не міг вчинити інакше. Я саме завершив обід, що складався виключно з делікатесів за моїми власними рецептами, бо ж я — незрівнянний ласун і ненажера й навмисне оселився з донькою на цьому самотньому острові, щоби в цій самотності зосередити усі сили моєї душі в єдину цілість і оту цілість використати лише для вникання в найпотаємніші присмаки найрізноманітніших страв. Отож, ти з’явився в ту мить, коли я, з’ївши особливо вдалий обід, журився, що не можу того обіду повторити від початку до кінця через те, що переповнений шлунок зовсім відмовлявся мене слухатись. Ми обидва переживали однакові муки, бо однаково — незважаючи на охоту поїсти — не могли їсти: ти — через відсутність їжі, я ж — через зловживання нею. Тому й розізлив мене, а навіть образив до глибини душі твій вовчий апетит і здатність пожирання страв, які для мене, тимчасово принаймні, зробилися недоступні. То я й задумав посміятися з тебе у спосіб — і справді — нелюдський. За це спіткала мене з твоїх рук слушна кара, за яку я не маю до тебе ні найменшого жалю, боявся я лиш надмірного продовження тієї кари, бо таке продовження могло б привести до наслідків дуже сумних для мене. А втім, ти мені подобаєшся так сильно, що я охоче зроблю тебе своїм зятем. Але передовсім я повинен тебе — тепер уже насправді — нагодувати, бо ти можеш сконати з голоду ще до одруження з моєю донькою, врода якої неодмінно тебе полонить.

Товстун приязно потиснув мені обидві руки і, схопивши підвішений на стіні молоточок, вдарив ним у ґонґ над дверима. На протяжний, мелодійний і багатий на відлуння звук ґонґа з’явився у дверях справжній Калебас.

Товстун пошепки дав йому відповідні доручення — і незабаром стіл прогинався під вагою справжніх страв, які можна було помацати, до яких можна було доторкнутися.

Коли я пожирав — здається — двадцять четверту страву, до кімнати увійшла прекрасна Стелла, донька товстуна. Врода її була бездоганна, якби не одна маленька вада, а саме — надмірна огрядність, яку вона успадкувала від батька. Щоправда, та огрядність зовсім не псувала її вроди, бо рухи в неї були надзвичайно спритні й проворні, рухи гнучкої і стрункої дівчини. У їді вона кохалася так само, як і батько, і смак мала такий же усталений.

— Це чужоземець, якому я в силу різних обставин пообіцяв твою руку, — сказав товстун, показуючи доньці на мене. — Чи ти нічого не маєш проти?

— Нічого не маю проти, — відказала вона, червоніючи та спустивши долу очі.

— Я хочу, аби ваш шлюб відбувся завтра. Чи це узгоджується з твоїм бажанням?

— Не зовсім… — несміливо зауважила Стелла. — Я хотіла б, щоби наш шлюб відбувся ще сьогодні.

— Не маю нічого проти, — в свою чергу відповів товстун.

— Я б, однак, хотіла знати, як подивиться на мій поспіх цей милий в усіх відношеннях чужоземець? — шепнула Стелла, зиркаючи на мене.

— Нічого не маю проти поспіху, — відповів я, жадібно пожираючи страву, яку мені щойно подав Калебас.

По спожитому обіді я, не гаючи ні хвилини, одружився з прекрасною, хоча й надто огрядною Стеллою і оселився в палаці добродушного товстуна.

Стелла крім огрядності мала, як виявилося, ще одну ваду, а саме, що вона страждала від безсоння.

Через те безсоння почула вона звуки золотої лютні, на якій грала мені уві сні Ургела.

— Що то за звуки добуваються з твого сну? — запитала вона одного разу. — Я вже давно хотіла тебе про це спитати, але якось забувала.

Я розповів їй усю пригоду з Ургелою.

— О! — вигукнула вона, червона від гніву. — Я не можу дозволити, щоби твій сон заповнювала якась чужа істота!

— Ургела, власне кажучи, не істота, — відповів я несміливо, — це лише сон. Вона не існує, вона сниться… Розумієш?

— Не розумію і не хочу розуміти! — гиркнула Стелла. — Цікаво, що б ти сказав, якби це я снилася комусь щоночі та ще й грала йому на золотій лютні? Я ненавиджу цю Ургелу і мушу виперти її з твого сну під три чорти!

— Побійся Бога, Стелло, як можна ревнувати до сну?

— Я ревную до сну, бо сама страждаю від безсоння.

Сказавши це, Стелла тупнула ногою і вийшла з кімнати.

Від цього часу життя моє перетворилося у неперервну муку. Стелла, прагнучи заборонити мені сон, у якому жила Ургела, цілими ночами неустанно шарпала мене за плече, аби мені сон перервати. Я й на хвильку не міг заплющити очей. Я схуд, охляв, ослаб і ходив по кімнаті кроком хитким і очманілим, бо не міг потішитись пожаданим відпочинком.

— Я спати не можу, то й ти не спи! — казала Стелла, чия надмірна огрядність почала мені від певного часу разити очі.

— Стелло, благаю тебе, дозволь мені задрімати хоча б на мить!

— Не дозволю!

— Чому?

— Бо не хочу, щоб ти уві сні бачив Ургелу. Я сама хочу керувати та опікуватись твоїм сном.

— Та хіба жінчина опіка в тому полягає, щоб відбирати в чоловіка сон і завдавати йому нестерпних мук?

Стелла не дала мені жодної відповіді.

Я ще забув згадати, що Ургела, якій одного разу вдалося на хвильку прослизнути в мій сон, відверто мені сказала, що ненавидить Стеллу і прагне помститися їй за те, що та перериває мені сон. Нарешті сталося те, чого я найбільше боявся. Стелла з якоїсь чарівної книги довідалася, яких способів треба вжити, щоби викликати Ургелу з сонних глибин на світ Божий.

Однієї ночі, коли я заснув, вона покропила мене відваром відповідних трав і вимовила відповідні закляття. Під впливом тих трав і заклять Ургела, яка саме грала в моєму сні на лютні, раптом втратила свою сонну рівновагу і, вихилившись поза межі сну в реальність, опинилася раптом — тремтяча й перелякана — посеред кімнати, перед лицем розгніваної Стелли. Я негайно прокинувся і побачив сцену, якої не забуду ніколи. Моя дружина вчепилася товстими руками в примарні золотисті коси приголомшеної Ургели. Я бачив, як долоні Стелли, які не в силах були розшарпати дуже непоказні й невловні коси, зісковзнули на перса ворожки і вп’ялися нігтями в її примарне невловне тіло, яке було лише наляканим сном.

Струнку, ефірну постать Ургели прошив дрож, внаслідок якого тіло її так попрозорішало, що крізь нього просвічували шпалери. Нарешті долоні Стелли, які не відчували тіла Ургели, рвонулися до золотої лютні, яку та тримала в руках, вихопили ту лютню і розшматували її на золоті клапті, які спалахнули вогняними язиками й згасли раз і назавжди.

І тоді мелодійний стогін і плач вирвався з грудей Ургели.

— Ти вбила мене, позбавивши лютні! — вистогнала Ургела. — Не дано мені померти, бо не жила я, лиш снилася людям, але відтепер вже ніколи нікому не зможу приснитися!

І з цими словами на вустах Ургела зникла, щоб ніколи більше не з’явитися мені уві сні.

Злочин моєї трохи занадто огрядної дружини переповнив мене такою огидою та обуренням, що я негайно покинув палац і, женучи щодуху просто себе, скерував свою втечу до моря. У першу мить я хотів утопитися і, напевне, так би й зробив, якби не той щасливий випадок, що, добігши до берега, побачив корабель, який пропливав недалечко. На мої крики корабель наблизився до берега. Я вбіг на палубу, благаючи капітана, щоб чимшвидше виходив в море, бо боявся погоні з боку моєї дружини. Виявилося, що корабель плив до Басри. Плавання наше тривало кілька місяців. По закінченні згаданих місяців я зійшов на берег у порту Басри.


Розділ VII

Пригода шоста

Пригоди Синдбада мореплавця





Стомлений трудами подорожі, я з радістю переступив знайомий поріг рідного палацу.

Передовсім я вирішив вибачитися перед дядьком Тарабуком за те, що не попрощався з ним, коли вирушав в останню, зовсім несподівану і не плановану мною подорож. Скажу щиро, я дещо скучив за своїм дядьком, то й спішив його побачити й привітати. Останнім часом він снився мені декілька разів, і за кожним разом з’являвся уві сні якийсь дуже дивний і змінений. Правим профілем обличчя схожий був на орангутанга, а лівим — на какаду. Таке поєднання двох цілком різних профілів можливе, ясна річ, тільки уві сні. Однак якесь прикре враження справила на мене ота двоїстість профілю. Я не вірю в те, що сон сповнюється буквально, але вірю, що сповнюється приблизно і з найрізноманітнішими видозмінами, яких вимагає реальність та її незламні закони.

Я боявся, що той сон був якимось незрозумілим для мене пророцтвом. І я побіг просто до дядькової кімнати, аби пересвідчитись, яке значення мав мій дивний сон. Поки біг, я по черзі мав на думці то орангутанга, то какаду, але і орангутанг, і какаду зникли з моїх думок перед лицем реальності, яку я уздрів.

Постать, яку я застав у кімнаті дядька Тарабука, перевершила будь-які сни, будь-які очікування та будь-які побоювання! Я став як укопаний, не знаючи, що маю чинити: чи залишатися на місці, чи тікати чимдуж від почвари, яка дивилася на мене поглядом мого дядька, але більше нічого спільного з ним не мала. І чим менше була на нього схожа, тим більше вражали мене тут і там поодинчі й випадкові риси незаперечної схожості. У першу мить мені видалося, що я бачу якусь змору, у якій лише через деякий час розпізнав людську істоту.

Обличчя тієї істоти не було зовсім чорне. Я б сказав, що його покривали дрібні чорні цяточки, подібні до маку. Такі самі цяточки покривали поверхню рук. Тим самим дрібним маком була поцяткована шия. Цілість створювала таке незвичайне враження, що я остовпів. Коли дещо прийшов до тями, то прошепотів переляканим голосом:

— Хто ти, людино з нелюдським виглядом?

— Я твій рідний дядько, — відказала дивовижна істота.

— Не вірю, — боязко відповів я.

— Поздоров мене, — сказав дядько Тарабук, бо то напевно був він, — поздоров мене з новим винаходом. Я знайшов цілком новий спосіб увічнення моїх творів. Тому що не можу я їх довірити ані паперові, ані пергаменту, ані ненадійній пам’яті зрадливих дівчат. Єдина людина, якій я їх можу довірити — це я сам у власній особі. Глянь на мене — чи ж не виглядаю я так, як належить великому поетові? Весь мій духовний здобуток я маю на власному тілі. Моя шкіра — це зошит, який лиш смерть може знищити. Бачу по твоїх очах, що тебе зацікавив мій задум, тож я негайно вдовольню твою зацікавленість. Завдяки щасливому випадку зустрів я у Багдаді китайця, який володіє мистецтвом татуювання. Я заприятелював з ним і розповів про усі мої клопоти й нещастя. Вислухавши мою розповідь, китаєць поринув у глибоку задуму, яка тривала три дні й три ночі. Нарешті після трьох днів і трьох ночей він порадив мені, аби я усі свої твори з допомогою мистецтва татуювання увічнив на своїй власній шкірі. Я був у захваті від поради китайця. Я вмовив його, аби він одразу свій задум і виконав. Китаєць з услужною радістю взявся до копіткої роботи. За короткий час він поцяткував мені шкіру такими дрібними літерами, що їх тільки через лупу можна прочитати. Ніхто мене тепер не позбавить моїх творів. Невимовно розкішна трема проймало мене в міру того, як поверхня мого тіла заповнювалась із кожною годиною чудесним тягарем моїх чарівних віршів. І я в одній особі став — автором і книжкою. Я тепер — єдине видання моїх власних праць, єдина на світі людина, душу якої можна кожної хвилини прочитати, певна річ — через лупу.

— О! — закричав я зі сльозами на очах. — Чи ж припускав я, що маю такого дядька, який зблизька є прекрасною книжкою, а здалеку — бездоганним негром!

Не в силах стримати сліз, я кинувся в обійми дядька Тарабука і став цілувати одну з його чорно-крапчастих щік.

— Обережно, обережно! — закричав дядько, відсуваючи мене від себе. — Я б зрікся тебе навіки, якби ти губами стер хоч одну буквочку! Мої щоки, які ти потривожив поцілунками, це місце здійсненого чуда. На правій щоці в мене поема під назвою «Залицяння», а на лівій — драма під назвою «Дошкульний удар». На одній з моїх рук знаходиться швидкоплинний вірш «Добри день», а на другій — вечірня елегія під назвою «До побачення». На грудях моїх рояться найзворушливіші сонети, а шия щільно вкрита наймелодійнішими рондо. Одна лише спина чекає нового шедевра, над яким я саме працюю. Я почуваю себе, як жива книжка, а ліжко своє вважаю бібліотекою. І якщо тебе цікавить вміст цієї книги, бери в руки лупу і читай!

Дядько подав мені лупу, але я був надто стомлений подорожжю і не мав бажання читати твори, що чорніли на дядьковій шкірі.

— Якщо дозволите, дядечку, — несміливо проказав я, — я відкладу читання на потім, а тимчасом усе ж мушу зауважити, що увічнення власних творів на власній шкірі — окрім багатьох переваг і достоїнств — має одну незаперечну ваду, а саме — ці твори гинуть для нащадків зі смертю самого автора.

— Я вже подумав про це, — спокійно відповів дядько Тара бук, — подумав і знайшов спосіб не допустити такої болісної для нащадків втрати. Отож я вирішив залишити тобі в заповіті право передруку на твоїй власній шкірі.

— Що? — закричав я, жахнувшись. — На моїй власній шкірі? Я ще можу визнати татуйованого дядька, але не можу і не хочу бути татуйованим племінником.

На чорно-крапчастім обличчі дядька Тарабука з’явилася якась дивна пляма, яка була, мабуть, рум’янцем гніву чи обурення. Невідомо, як би дядько у цю мить зі мною повівся, якби раптовий прихід вченого китайця не перервав нашої розмови.

— Ось мій знавець і добродійник! — вигукнув дядько, показуючи на прибулого.

Китаєць поважно вклонився.

Дядько наблизився до нього і почав пошепки провадити з ним якусь таємничу розмову. Довший час вони щось по черзі шептали один одному, час від часу допитливо приглядаючись до мене. Я почув лиш останні слова, які китаєць шепнув дядькові на вухо:

— Придатний, щонайкраще придатний… Я з приємністю татуюватиму його. Ти не міг вигадати кращого способу переказати нащадкам свої твори. Це гідний тебе спадкоємець.

Я здогадався, що мова йшла про мене, але вдавав, що не чую. В душі я вирішив не приймати «права передруку», яким дядько збирався обдарувати мене в заповіті. І все ж не міг позбутися думки, що в серці дядька і в душі китайця твердо вкорінився потворний намір виконання в майбутньому отого передруку. Мене дратували їхні чулі й зворушливі погляди. Вони виявляли мені перебільшену пошану як майбутньому спадкоємцеві, котрий має колись стати «другим виданням» безсмертних праць великого поета. Я почував себе погано і дещо засумував. Відносини мої з дядьком стали менш приязними й злегка напруженими. Я уникав його присутності, і життя в рідному домі почало обтяжувати мене. З тих «напружених стосунків» негайно скористався Морський Диявол. Ургела вже не приходила до мене у снах, отже Морський Диявол дістав до них доступ. Однієї ночі він увійшов у глибини мого сну, який якраз був сном про незнані узбережжя. В небесах того сну світив величезний місяць, і Диявол від голови до ніг сріблився у місячному сяйві. Здалеку, на обрії сну, маячіли незнані узбережжя, а поблизу, над моєю головою, літали птахи, які замість дзьобів мали малесенькі золоті флейти. Так мелодійно, так гарно було в моїм сні, що навіть потворна постать Морського Диявола набрала чару і привабливості. Його вигляд, замість того щоб налякати, потішив мене. Морський Диявол миттю помітив особливий стан моєї душі й приязно мені посміхнувся. В його очах світилися чудесні місячні блиски, а птахи сідали йому на плечі і, впхавши йому до вух свої золоті флейти, довірливо співали про зачаровані країни.

— Привіт тобі в моєму сні! — весело гукнув я. — Здогадуюся, що ти прийшов для того, аби спокушати мене до подорожі. А я зараз не хочу опиратися ніяким спокусам. Мій сон відкритий для всіх, хто хоче увійти всередину його. Прошу тебе, будь тут, як удома. Досита натішся співом моїх птахів, висріблюйся скільки хочеш блиском мого місяця. Мене сьогодні уві сні охопила любов до усіх створінь — справжніх та уявних. Мені справляє приємність навіть вигляд такої як ти почвари, яка мені стільки лиха зробила в житті. Кохаю навіть лихо за те, що стало чудесним, повним пригод спогадом. Кохаю усе, що може і вміє снитися. Ти ж умієш чудово снитися, тому я не хочу опиратися твоїм спокусам. Підманюй мене до нових подорожей! Чаруй мене новими обітницями! Не буду я опиратися чарам. Не уникатиму небезпек і невдач. В усьому я зумію знайти щастя, нехай воно навіть з’явиться у вигляді потворного карлика, безлюдного острова, страшної бурі на морі, розбитого корабля чи й самого Морського Диявола. Одна лише думка мучить мене, а саме, що маю татуйованого дядька, який у заповіті хоче передати мені страшне право передруку своїх творів на моїй власній шкірі.

— Ой леле! — заволав Морський Диявол, сріблячись чимраз яскравіше в місячнім сяйві.

— Ой лелечко! Дядько Тарабук — ось, на мою думку, головне джерело цих смутків. Проходячи повз палац, я вступив дорогою у твій сон лише з однією метою: поговорити з тобою про дядька Тарабука та його китайського приятеля. Я ж відчуваю до тебе більшу приязнь, аніж ти гадаєш. І хочу застерегти тебе від небезпеки, яка тобі загрожує. Дядько Тарабук і його китаєць уклали проти тебе таємну змову. Дядько Тарабук боїться, що раптова і несподівана смерть зведе його в могилу і що після його смерті ти не захочеш скористатися наданим тобі правом передруку. Для старого дивака то був би жахливий удар, якби його твори не перейшли до нащадків. Тому разом із китайцем він вирішив ще за життя випустити в світ друге видання своїх творів. Ти, мабуть, здогадуєшся, що це значить? Отож, хоче він за порадою китайця напоїти тебе сонним зіллям і — обезвладненого таким чином — відповідно витатуювати. О бідний Синдбаде! О нещасний

Синдбаде! О гірко скривджений долею Синдбаде! Тікай чимшвидше зі свого палацу! Вір мені, що у сто разів краща будь-яка негода на морі, аніж раптова втрата людського вигляду, до якого ти вже звик і з яким так сильно зжився протягом довгих років, прожитих на землі.

Слова Морського Диявола наповнили мене жахом. Проймаюча дрож струснула моїм тілом, зануреним у сон. Мені раптом здалося, що найбільшим моїм ворогом є дядько Тарабук, а найкращим приятелем — Морський Диявол. Тон його голосу був таким лагідним, а кожне речення таким переконливим, що під кінець я був зворушений його доброзичливістю.

— Кохана і вельмишановна почваро, — довірливо сказав я йому, — я послухаюся твоїх порад. Нехай-но лиш срібний сон відлетить з моїх повік, і я тут же вирушу в подорож до незнаних країн.

— Я не вимагаю слухняності, — скромно відповів Морський Диявол, — але в кожному разі, я тобі вдячний за неї. Хочу лише попередити, щоб, покидаючи палац, ти був дуже обережним, бо дядько Тарабук разом зі своїм страшним китайцем будуть слідкувати за кожним твоїм кроком. Про всяк випадок дарую тобі оцю чарівну шкатулку. В разі переслідування і в мить найбільшої з боку китайця небезпеки відкрий її і знайдеш на дні спасенну пораду. Однак бережися відкрити шкатулку завчасно, бо цікавість твоя буде покарана.

Я взяв подану мені Дияволом шкатулку і міцно притис її до грудей.

— А тепер я мушу з тобою попрощатися і покинути твій гостинний сон, — продовжував Морський Диявол, — бо наближається година вилову дрібних риб, а я завзятий рибалка. Тому — до побачення.

Вклонившись, Диявол вибіг з великим поспіхом з мого сну, як вибігають з кімнати через двері або з двору через ворота. Сон мій почав помалу і поступово розвіюватись, зникати, аж нарешті зник зовсім. Одна тільки чарівна шкатулка не розвіялась і не зникла, а надалі лишалася в моїх руках, коли я прокинувся. Я дивився на неї, як на тимчасово запізнілий залишок сну, який ще не встиг чи забув зникнути, і здавалось мені, що вона от-от розвіється в ніщо, пригадавши свою приналежність до сну. Але шкатулка залишалася й далі в моїх руках, наяву, виявляючи усі ознаки реальності. Я швиденько одягнувся, сховав шкатулку в кишеню і подався до кімнати мого дядька. Дядько Тарабук сидів у кріслі. Поруч стояв китаєць і через лупу читав дядькові вголос поему під назвою «Залицяння», видрукувану на правій щоці. Дядько любив таким чином проводити час, вільний від інших занять. З напруженою увагою, і з непідробним захватом, і з палкою зацікавленістю слухав він власну поему, яку китаєць читав старанно, голосом виразним і урочистим.

Під впливом поради Морського Диявола я вирішив ще сьогодні покинути свій палац і вирушити в подорож до незнаних країн. Водночас я боявся переслідувань з боку китайця і дядька і не знав, чи попередити дядька про мій від’їзд, а чи виїхати таємно і не попрощавшись. Після коротких роздумів я вирішив розповісти дядькові про свій намір.

— Прошу вибачення, — сказав я, — що перерву вам на хвильку читання. Я б охоче вислухав до кінця таку гарну поему, але не маю часу, бо негайно виїжджаю.

— Куди? — запитав дядько, дещо здивований.

— Я й сам ще не знаю, куди. Мета моєї подорожі, як завжди, невідома. Я їду туди, куди несе мене вітер і куди скерує мене воля непереможних чарів.

— Мені дуже прикро, що, ледь вернувшись додому, ти вже від’їжджаєш, — уїдливо сказав дядько. — Я роблю з цього висновок, що моє з моїм приятелем китайцем товариство — не така вже й приємна для тебе розвага.

— Навпаки! — вигукнув я. — У такому приємному товаристві я охоче провів би усе життя, але жене мене в світ, по-перше, жага мандрів, а по-друге, та обставина, що я досі не мав можливості вручити зачарованій королівні отого чудового вірша, який ти, дядечку, написав колись на честь Пірузи. Я таким чином зробив кривду і тобі, і одній з тих принцес, яких я зустрічав у мандрах. А цього разу я хочу цю подвійну кривду залагодити.

— Мене безмірно тішить твоє достойне похвали рішення, — відповів з радістю дядько.

— Даю тобі своє благословення на дорогу. І я радий, що цим разом, вручаючи мій вірш, ти зможеш сміливо сповістити прекрасній королівні, що, беручи зі мною шлюб, вона в одній особі отримає і чоловіка, і книжку для читання… Тож не зволікай ні хвилини, бо час квапить. Я буду нетерпляче очікувати твого повернення. А тепер — до побачення!

— До побачення! — закричав я радісно і кинувся дядькові на шию, аби розцілувати його в обидві щоки.

— Обережно, обережно! — крикнув зі страхом дядько. — Ти ж забуваєш, що на одній щоці в мене «Залицяння», а на другій — «Дошкульний удар». Для мене кожна літера цих творів дорожча за життя! Не стискай теж так сильно мою долоню, бо непотрібно жмакаєш мені вечірню елегію під назвою «До побаченя».

— До побачення! — знову закричав я, звертаючись цього разу до страшного китайця.

— До побачення, юначе! — відповів китаєць з дивною посмішкою на обличчі. — Я шаную в тобі сміливого мандрівника та шукача чудес, але передовсім — єдиного нащадка великого поета, який обдарував тебе почесним правом передруку.

На згадку про «право передруку» дрож страху й огиди пронизав мене з голови до ніг. Я швидко вибіг з кімнати і того ж дня увечері вже був у Басрі. На світанку я сів на корабель, і коли корабель відійшов від берега, я відчув радісне полегшення при думці, що чимраз більше віддаляюся від страшного китайця. Щоправда, ні дядько Тарабук, ні китаєць зовсім не гналися за мною, коли я тікав від них до Басри. Я собі пояснював це тим, що дядько Тарабук надто перейнявся моєю обіцянкою вручити зачарованій королівні відомого вірша.

Мені навіть на думку не спало, що Морський Диявол знову впіймав мене у свої тенета. Чарівну шкатулку я все ще мав у кишені, але оскільки досі мені не загрожувала жодна небезпека з боку китайця і дядька, тож я й не заглядав усередину.

Я пам’ятав, що мені загрожує якась таємнича кара, якщо я без потреби відкрию її. Тепер же — на борту корабля — мене почала мучити цікавість, яка зростала з кожною хвилиною.

Корабель плив швидко. Я зав’язав розмову з матросами, які одразу відчули до мене велику приязнь. Ми розповідали один одному про свої пригоди на морі, але я був якийсь неуважний, бо мені весь час свербіла наявність у кишені отієї чарівної шкатулки. Нарешті я не витримав і звернувся до одного зі старих і бувалих матросів.

— Цікаво мені, що б ти на моєму місці зробив? Бо я перебуваю в становищі дуже складному, а навіть двозначному. Один приятель дав мені в дорогу чарівну шкатулку. Вона криє в собі спасенну пораду, але мені можна відкрити її лише в хвилину чітко окресленої ним небезпеки. Якщо я відкрию її в якийсь інший час, то мене, схоже, чекає якась кара, якої мій приятель не назвав. Небезпека, про яку йшлося, вже минула, а шкатулка все ще лежить у мене в кишені. Мене просто пожирає така цікавість, що я віддав би половину свого життя за можливість зазирнути всередину. Оскільки ти старий і бувалий матрос, то, мабуть же ж, знаєшся на такого роду справах. Отож порадь мені, що маю зробити? Чи відкрити, чи не відкривати?

Старий матрос глибоко замислився, а інші його товариші давали мені поперемінно різні поради.

— Відкрити! — волали одні.

— Не відкривати! — кричали інші.

Я не зважав на їхні крики й терпляче чекав, що мені скаже старий і бувалий матрос.

Той, однак, цілу годину сидів у задумі й мовчав, аж нарешті глянув на мене і відкрив вуста.

— Хто довго думає, той ніколи не помиляється, — сказав він поважно, погладжуючи долонею широченну бороду. — Прислів’я каже: «Думай доволі, роби поволі». А друге прислів’я твердить: «Порожню скриню носити не варто». Отож, після довгих роздумів прийшов я до висновку, що ти носиш порожню скриню. Бо я не розумію, чому твій приятель не окреслив кари, яка чекає тебе в разі, коли відкриєш шкатулку передчасно чи після часу? Якби він справді був твоїм приятелем, то назвав би кару, якої ти мусиш уникнути. А не назвав він її саме тому, що вигадав її і збрехав. А тоді він звичайний брехун, і все, що сказав тобі, було брехнею. Ані кара тебе ніяка не чекає, ані спасенної поради немає всередині шкатулки. Можеш її сміливо відкрити, аби заспокоїти свою і мою цікавість. Зрештою, твій приятель не погрожував тобі карою, якщо цю шкатулку відкриє хтось інший. Отож — я сам власноручно готовий її відкрити.

Слова старого й бувалого матроса переконали мене якнайкраще.

Я тут же витяг шкатулку з кишені й подав йому.

Старий матрос без труду відкрив шкатулку, зазирнув усередину і витяг звідти аркуш паперу, вигляд якого наповнив мене жахом. Я одразу пізнав той аркуш! Це був лист Морського Диявола! Я зрозумів, що знову став жертвою його лукавства! Старий і бувалий матрос розгорнув лист, насадив на ніс окуляри і в мовчанні почав читати диявольську писанину.

Я зблід. Ноги затремтіли піді мною. Мені здавалося, що за мить я знепритомнію.

— Ого! — гукнув старий і бувалий матрос. — Не знав я, що ми маємо на борту такого пташка, якому сам Морський Диявол пише конфіденційні листи! Як тебе звуть, шановний мандрівнику?

— Синдбад, — відповів я тремтячим голосом.

— Саме до Синдбада і написаний цей лист.

— Я зовсім не заперечую, що лист писаний до мене.

У цю мить до нас підійшов капітан, і старий матрос звернувся до нього.

— Біда, капітане! — зловісно гукнув він замогильним голосом. — Оцей мандрівник, якого звуть Синдбад, обтяжив наш корабель листом Морського Диявола. Наявність цього листа на кораблі віщує невдачі і лиха. Ми повинні якнайшвидше позбутися і листа, і його власника. Цей останній, на мою думку, є нареченим доньки Морського Диявола.

Капітан у розпачі схопився за голову.

— Господи Боже! — закричав він. — За що таке страшне нещастя впало на мене і на мій корабель! Негайно викиньте лист у море, а цьому мандрівнику дайте човен, щоб він негайно відплив, куди хоче, аби тільки покинув наш корабель.

Старий і бувалий матрос кинув лист у море. Лист, як завжди, зморщився, перетворився на піну й зник. Після цього спустили на воду човен і дали мені в руки два весла. Я драбиною спустився в човен і став веслувати просто себе, не знаючи, куди маю плисти.

Корабель незабаром зник з моїх очей. Я залишився сам у човні, у відкритому морі, далеко від усіх берегів.

Не маючи компаса, я не міг здогадатися, в яку сторону я пливу. Плив навмання, в надії, що натраплю нарешті на якусь тверду землю. Так я плив три дні й три ночі, а на четвертий день з’явились перед моїми очима береги незнаного острова.

Вигляд тих берегів наповнив мене радістю. Я став спішно веслувати, і скоро мій човен пристав до зелених берегів острова. Я вискочив на берег. Ноги мої, що стужилися за сушею, з насолодою торкалися твердого ґрунту. Острів був вкритий буйною рослинністю.

Тисячі барвистих птахів наповнювали повітря своїм співом.

Я весело побіг у лісову гущавину з думкою, що знайду там достатньо плодів, якими втамую голод і спрагу.

І дійсно, я знайшов безліч кокосів, бананів, хлібних дерев і винограду.

Наситивши голод плодами, я вирішив обійти острів, щоб пересвідчитись, де ж це я опинився.

Спочатку мені здалося, що острів зовсім безлюдний. Цей висновок наповнив мене розпачем. Я був би щасливий, якби зустрів хоч одну-єдину людську істоту!

Блукав я лісами цілий день аж до вечора.

Увечері, проходячи біля лісної гущавини, почув я поблизу слабкі стогони. Я побіг на голос.

Радість моя не мала меж, бо під одним з дерев я побачив чоловіка, який лежав на м’якій, буйній траві й стогнав. Це був недолугий худий дідок із козлячою борідкою. Ноги в нього були тоненькі, як бадилини. Руки сухі й тремтячі. Хоча вечір був теплий, здавалося, що він труситься від холоду.

— О-о-о! — жалібно скиглив він. — Не можу я підвестися, не можу підвестися. Ішов я до струмочка напитися водички, та й упав на півдорозі. Не маю я сил! Не слухаються мене ноги! Руки вже не хочуть допомагати! Хто ж мене пожаліє? Вже й вечір прийшов, скоро ніч настане, а я, небога, не втамую своєї спраги.

Шкода мені стало дідка.

— Я охоче допоможу тобі, — сказав я, — але не знаю, як тобі допомогти. В чім тобі принести води зі струмка?

— Нема в мене жодного посуду, милосердний юначе, — відповів дідок, — але якщо справді хочеш мені допомогти, то я пораджу тобі, як маєш вчинити. Нахилися до мене й візьми мене на барана. Я легенький, як пір’ячко, тож не обтяжу тебе. Ти легко піднімеш мене і занесеш до струмочка. Буду я тобі за це вдячний до могили.

— І справді, — відказав я, — я достатньо сильний, аби подужати такий тягар. Я з охотою підставлю тобі свою спину.

Я нахилився до дідочка, який одразу ж — на моє здивування — спритно, мов кіт, скочив мені на спину. Мені здавалося, що слабенький і миршавий дідок не втримається в мене на спині. Але побоювання мої були марні. Дідок міцно і хвацько сидів у мене на плечах. Я навіть мав враження, що він злегка б’є мене ногою в бік, ніби хоче приквапити до бігу.

— Біжи просто поперед себе, — закричав він, — я вказуватиму тобі дорогу до струмка.

Пригоди Синдбада мореплавця


Я пішов просто поперед себе. Я продирався крізь кущі й гущавину в надії, що незабаром дістануся до мети нашої подорожі й позбудуся випадкового тягаря. Надія, однак, не справдилася. Цілу годину ішов я без спочинку, але не побачив перед собою жодного струмка. Мені набридла ця дещо дивна мандрівка, тож щоб якось урізноманітити дорогу, я зав’язав розмову з тимчасовим мешканцем моєї спини.

— Що ти робиш тут на острові, любий дідусю? — чемно запитав я.

— Роблю, власне кажучи, те, що мені подобається, — відповів він досить суворо.

— Гарна це відповідь, хоч і не зовсім вичерпна.

— Дякуй Богові, що не отримав гіршої, — відповів дідок.

— Хто б там Господу Богу за такі дурнички дякував, — зауважив я трохи уїдливо. — Дякую йому радше за те, що такого неприємного співрозмовника маю за собою, а не перед собою. З таким, як ти, невдячним, я волію розмовляти, не бачачи. Ти не вмієш оцінити послугу, яку я тобі зробив. Я підставив тобі свою спину, а ти взамін за це не хочеш навіть скрасити мені виснажливу роботу дружньою розмовою.

— А хто ж би це за спину платив розмовою! Я не тільки не вдячний тобі, але навіть ображений до певної міри й не можу приховати слушного незадоволення.

— Незадоволення? — запитав я здивовано. — Чи ж я дав тобі привід для якихось незадоволень?

— Ясно! — гнівно закричав дідок. — Ти й досі йдеш ступою, не вмієш, мабуть, риссю, та й трусишся до того ж, як стара армійська шкапа, яка на одну ногу кульгава, другу має скручену, третю — дурну, а четвертої не має зовсім.

— Твій опис, — відповів я, — невдалий хоча би з тієї причини, що я маю лише дві ноги.

— Не знаю я, скільки ти там маєш ніг, — зі злістю відповів дідок, — знаю лиш одне, що були в мене кращі й баскіші верхові коні.

— Верхові коні? — обурено вигукнув я, роблячи при цьому ногою рух, дуже споріднений із хвицанням. — Я вважаю цю назву за особисту образу, а подорож нашу закінчену. Негайно злазь із моєї спини й власними ногами чимчикуй далі до струмка, бо я відмовляю тобі в своїй допомозі.

— Я знав, що ти норовистий, — гукнув дідок. — Але заспокойся і будь слухняний. А ще вибий собі з голови той струмок, який я вигадав, щоб заволодіти твоєю спиною. Ти мій кінь, розумієш?

— Кінь? — вигукнув я обурено. — А ну, негайно геть із моєї спини, невдячний нікчемо!

Я щосили струснув плечима, аби скинути з них дідугана. Мені здавалося, що худий і безсилий дід злетить на землю після першого ж струсу. Але я помилився у своїх розрахунках. Дідуган раптом з такою силою здушив мені кощавими колінами шию, аж я закляк від страху, що він мене задушить.

— Спокійно, конику мій, спокійно! — закричав він, стискаючи мене все міцніше. — Не брикай і не вихвицуй! Нічим тобі не поможуть твої комизи й твій норов. Не таких, як ти, огирів вмів я у своєму житті позагнуздувать! Будь слухняний, мій конику, і дещо спритніший, бо ти й досі уперто не хочеш риссю і гадаєш, що я вдовольнюся будь-яким трухцем.

Поки дідуган бурчав у мене на спині, я глибоко замислився над тим, що маю робити. Чи спробувати нових зусиль, аби позбутися нав’язливого тягаря, чи, може, прикинутися спокійним або навіть і задоволеним своїм несподіваним становищем і очікувати моменту, коли відповідний збіг обставин прийде мені на допомогу? Я вибрав оте останнє, бо ж боявся, що дідуган до смерті мене задушить потворним стиском своїх колін.

— Не звертай уваги на мій норов, — сказав я з удаваною лагідністю, — це залишки тієї сваволі, до якої я звик, тому що довший час бігав самопас, без жодного вершника. Я зовсім не такий ледачий і впертий, як тобі здається. Добра рись, а навіть швидкий галоп

завжди були моєю єдиною мрією. Я б, однак, хотів знати, чи ти справді вважаєш мене конем і чи не маєш часом враження, що я людина?

— Вйо, вйо! — закричав дідуган, молотячи мене п’ятами по клубах. — Що то мені за людина, яка дозволила осідлати себе з думкою, що робить милосердний вчинок. Ти кінь, і баста. Вйо, вйо, шкапо ледача!

— Я був би тобі безмірно вдячний, — відповів я, старанно біжучи риссю по лісній мураві, — я був би тобі безмірно вдячний, аби ти мені відкрив, що ти відчуваєш зараз, у цю хвилину, коли молотиш мене п’ятами по клубах?

— Я відчуваю себе вершником, виведеним із терпіння, — відповів дідуган. — Я люблю їзду заради самої їзди, біг заради самого бігу, а головне, я люблю звалюватися комусь на шию й гнітити… Я на світ з’явився для того, щоби гнітити, бути тягарем, і мені приносить насолоду та мить, коли я когось гнічу.

— Чи ти любиш гнітити довго й без міри, чи помірковано? — запитав я, спритно перестрибуючи через якийсь рівчак, що попався дорогою.

— Довго й без міри, — відповів дідуган і, сильніше молотячи мене п’ятами по клубах, додав: — Галопом, конику мій, галопом, бо я прагну летіти!

— Припускаю, — зауважив я, галопуючи досить недолуго, — що окрім мене ти протягом свого життя посідав ще й інших огирів?

— А посідав, конику мій, посідав! — відповів дідуган. — А властиво, не так посідав, як сидів у своєму житті на значно баскіших, породистіших і сильніших від тебе жеребцях. Жоден з них, однак, не спромігся служити мені довше, як три дні. По трьох днях кожен конав від знесилення й перевтоми. Втрата коня завжди переповнює мене жалем і гіркотою. Тоді я лежу на землі безсилий і немічний в очікуванні нового приблуди, який пожаліє мою безрадну старість. Природа бо так мене створила, що я відновлюю сили, бадьорість і наснагу до життя лише тоді, коли звалюся кому-небудь на шию.

— Скажи мені принаймні, куди ти тепер їдеш? — запитав я, відчуваючи втому і страх на думку про тих жеребців, які по трьох днях важкої праці зазвичай конали. — Маю надію, що ти незабаром скеруєш мій біг до свого дому, і я відпочину в якійсь стайні біля якихось ясел.

— Облиш чимшвидше такого роду надії, — відповів дідуган. — Немає в мене ніякого дому, тим більше стайні та ясел. Живу я під голим небом, і якщо вдасться мені осідлати чиюсь шию, то я не знаю спочинку. Найвідповідніший для мене спосіб життя — це їзда, неустанна, неперервна їзда. Я ніде й ніколи не затримуюсь; не затримуюсь доти, доки сама смерть не затримає мого коня.

Через ці слова я дуже засумував. Однак не припинив свого галопу. Я біг і біг, вдаючи доброго й прудкого коня.

Прийшов, однак, час, коли щось у мені почало бунтуватися так сильно, що я в галопі зробив кілька несвідомих рухів, які дуже нагадували хвицання. Нарешті я відчув, що зуби мої починають скреготати, ноги — розлючено швиргати, а кулаки стискатися щораз сильніше.

— Не брикай, кониченьку, не брикай! — закричав дідуган.

Слова ці ще збільшили мою лють. Я скочив раптово вбік і струснув дідуганом так сильно, що маслаки його видали якийсь сухий і різкий хрускіт. Він тут же стиснув мене колінами за горло. Я відчував, що усі жили здулися в мене на скронях, а очі налилися кров’ю. Я став метатися на всі боки, як скажений. Я робив такі стрибки й підскоки, яких жоден кінь не спромігся би зробити. Я шалів! Але всі мої зусилля були марні. Дідуган міцно тримався в мене на спині й чимраз сильніше здушував мені горло кощавими колінами. Мені перехопило подих, і я відчував, що за мить сконаю від удушення.

— Не брикай, кониченьку, не брикай! — загорлав дідуган, відчуваючи, що сили покидають мене і що я мушу скоритися.

Я скорився.


Приневолений до бігу ударами потворної п’яти жорстокого дідугана, я побіг просто себе важким трухцем, бо був страшенно стомлений.

Два дні й дві ночі бігав я островом без спочинку, без передишки.

На третій день почала мене мучити нестерпна спрага, бо день був сонячний і спекотний. Оскільки на острові росли величезні, пусті всередині гарбузи, я зірвав один з них, наповнив його до країв виноградним соком і вихилив до дна.

Вино незабаром ударило мені в голову, і завдяки сп’янінню я відчув давню веселість. Я почав сміятися, скакати й співати різні пісні.

— Звідки ж то в тебе така веселість, кониченьку мій сумний? — запитав дідуган. — Я заздрю цій твоїй веселості. Ще ніколи в житті я не сміявся і не співав. І хотів би навчитися сміхові й співу.

— Наука ця проста й недовга, — відповів я, знову наповнюючи гарбуз вином. — Випий лиш до дна те, що є в цьому гарбузі, і одразу матимеш здатність сміятися й співати.

Дідуган жадібно схопив поданого йому гарбуза й випив до дна все, що там було. Вино одразу зашуміло йому в голові. Він почав вигукувати якісь слова, беззв’язно і без змісту. Він пробував навіть сміятися й співати, але замість сміху видушував з горла огидне й рипуче хрипіння, а замість співу видавав дивні звуки, подібні почасти до реву буйволів, а почасти до воронячого каркання. Під кінець він втратив притомність і звалився з моєї шиї на землю — п’яний і безвладний.

Позбувшися раптом потворного тягара, я відчув радісне полегшення. Я відскочив убік од діда, який лежав на землі, і весело побіг вглиб лісу. Завдяки вину, яким мені вдалося напоїти потворного дідугана, я уникнув смерті, що чатувала на мене.

Я швидко біг лісом, аби чимшвидше віддалитися від огидного дідугана.

Пробігаючи повз хащі незнаних мені кущів, я краєм ока побачив квітку, таку дивну і незвичайну, що зупинився, зваблений її виглядом. Це була квітка невеличка, але зіткана з золотого полум’я, яке горіло так сильно і яскраво, що я долонею заслонив очі, осліплені чудесним блиском.

Я обережно зірвав квітку, боячись, що вона попече мене своїм полум’яним келихом. Однак переконався, що полум’я тієї квітки зовсім не обпікає, а лиш розпалює своїм дотиком життєві сили й пробуджує від будь-якої млявості. Мене негайно покинула втома, і я відчув себе, наче пробудився від важкого сну.

Я сховав квітку за пазуху, аби мати її ближче до серця, котре під впливом її тепла забилося сильніше й радісніше. Мені здавалося, що я постійно і неустанно пробуджуюся з різних прикрих снів. Сповнений тих пробуджень, я побіг далі.

На одній з лісових галявин я раптом побачив вродливого юнака. Він мав на собі королівські шати. Ходив він взад і вперед по галявині і щомиті нахилявся до землі, наче чогось шукав.

Я наблизився до нього і почув, що юнак, який мене не помітив, говорить сам із собою:

— Шукаю тебе, полум’яна квітко, квітко пробудження! Шукаю тебе, але не можу знайти! Знаю, що ти цвітеш тут — на цьому острові, де живе потворний Морський Старець, знаменитий об’їжджувач людей, єдиною насолодою для якого є виснаження і зморення жертв за допомогою невпинної їзди. Де ж ти є, полум’яна квітко, квітко пробудження? Як же мені сонно без тебе, як мені сонно! Як же мені млосно без тебе, як мені млосно! Як же мені страшно без тебе, як мені страшно! Та надаремно тебе шукаю! Очі мої не бачать нічого, тож не можу тебе побачити! Можу тільки напомацки натрапити долонею на полум’яний твій келих чи вухом вловити шелест твого вогню! Сон… в мені, сон… поза мною, сон… наді мною! Сон… поблизу, сон… вдалині, сон… навкруг, сон… усюди! Я слухав уважно, але не розумів дивних нарікань юнака. Він був такий вродливий і такий незвичний, що я відчув до нього сердечну приязнь. Окрім того, я здогадався, що він шукає квітку, яку я саме маю за пазухою.


Я наблизився до нього ще на крок, він же підніс угору величезні блакитні очі і, здавалося, дивився ними на мене. Але то був дивний, сонний погляд… Я відчував, що він, дивлячись, не бачить. Моя постать не відбилася в його блакитних зіницях, в яких не було нічого, крім сліпої блакиті.

Тоді я вирішив промовити до юнака, щоби в такий спосіб сповістити йому про мою присутність.

— Чи чуєш мій голос? — запитав я, трошки подумавши.

Юнак широко відкрив свої блакитні очі.

— Чую твій голос, хоча й не бачу твоєї постаті, — шепнув він несміливо. — Чи ти ворог, чи приятель тих, котрі є сумними?

— Приятель, — поспішно відповів я. — Не бійся мене, бо я прихильний до тебе. Я чув твої нарікання, але не міг їх зрозуміти. Я бачу твою постать, чую твій голос, але не знаю, хто ти.

— Сон… в мені, сон… поза мною, сон… наді мною! — відповів юнак. — Я той, хто не знав на землі нічого, опріч сну. Надаремно я щороку навідую цей острів! Надаремно шукаю полум’яну квітку, дотик якої дарує пробудження! Сон… поблизу, сон… вдалині, сон… навкруг, сон… усюди! Мої очі до цього часу ніколи не бачили яви — лише звуки й шуми, і шелести, і голоси долітають до мене з того світу, який є реальністю. На північному березі цього острова знаходиться зачароване місто. Цар того міста зветься Міракл. Тисячі мільйонів років тому прибув Міракл на цей безлюдний острів і, зморений подорожжю, приліг на його зеленому березі, аби підбадьорити себе сном. Приліг та й заснув. І приснилося йому величезне місто, і тисячі підданих, і прекрасна царівна Хризеїда, і палаци, і сади, і гори, і ріки, і струмки, і птахи, і квіти, і дерева. А все, що він снив у собі, те поза ним діялося на острові і діється дотепер. Не існує насправді, але діється й діється без кінця! Тисячу мільйонів років цар не прокидався і все ще лежить на північному березі острова й снить свій вічний сон. Ти можеш на власні очі побачити його величезне місто, і його підданих, і прекрасну царівну Хризеїду, і палаци, і сади… Усе це — наснилося, і стомилося від сну, і віками прагне спільного пробудження! Усе це зникне без сліду в ту ж мить, коли цар пробудиться. Але цар пробудитись не може, і надаремно його піддані тривожать його вельможний сон гучними скаргами й голосінням! Їхні очі блакитні й сліпі, як мої. Вони не бачать нічого, крім предметів, що наснилися царю. Не бачать нічого, лиш чують… І усі стомлені вічною сліпотою, і вимучені вічним прислуханням до шумів, шелестів і відлунь. Три тисячі років тому царівна Хризеїда почула шелест полум’яної квітки, яка росте на цьому острові, а дотик якої пробуджує з найглибших снів. Від того часу я, підданий царя Міракла і улюблений паж царівни Хризеїди, щороку вибираюся вглиб острова, щоби блукати напомацки й шукати спасенну квітку. Але пошуки мої кінчаються нічим. О, коли ж нарешті пробудиться Міракл! О, коли ж нарешті ми — його піддані — відпочинемо від його вічних снів і розвіємося в ніщо, як чинять сни інших людей!

— Не трать надії, вимарений юначе! — заволав я співчутливо. — Наближається хвилина пробудження царя Міракла. Саме я маю полум’яну квітку, яку ти шукаєш. Зірвав я її недавно й сховав за пазуху. Веди мене просто до вашого міста, щоб я міг торкнутися тією квіткою сплячого царя й звільнити усіх вас від його болісних снів.

Незрячі очі юнака наповнилися радістю.

— Благословенний день, коли я зустрівся з тобою, невидимий друже! — вигукнув він, простягаючи до мене обидві руки. — О чому ж не дано мені ніколи побачити того, хто усім нам несе спасіння! Ти назавжди залишишся для мене таємничим і невидимим, як і вся недоступна мені реальність. Я знаю тільки твій голос, і на обширах реального світу можу тебе розпізнати й вирізнити тільки по голосу. Іди за мною — я проведу тебе до зачарованого міста, бо вгадую дорогу на сліпо. Там, в межах нашої держави, мої очі відновлять здатність бачити усі предмети, які є лишень снами царя Міракла. Там я позбудуся своєї сліпоти. Тож поспішаймо, бо населення міста надто стомлене вічним існуванням уві сні, і кожна хвилина зволікання додає болю прекрасній царівні Хризеїді й усій її сонній рідні.

Юнак окриленою ходою подався до північних берегів острова. Я йшов за ним і відчував, що у міру наближення до мети нашої подорожі полум’яна квітка все сильніше розгорається у мене за пазухою, наче передчуває, що незабаром торкнеться своїм полум’ям сплячого царя. Коли ж ми нарешті через відкриті навстіж ворота зачарованого міста вступили до його середини, чудесна й несподівана картина вразила мої очі. Усе місто було блакитне, бо цар Міракл тисячу мільйонів років неустанно і неперервно снив блакитний сон.

Я побачив блакитні палаци, блакитні мости, блакитні дерева, і квіти, і птахів, навіть бруківка на вулицях була блакитною. Усе населення було одягнене в блакитні одежі, а вчені та мудреці мали на носі блакитні окуляри.

— Вже покинула мене сліпота, — сказав юнак, — я бачу все, окрім тебе, бо ж ти не є сном царя Міракла, а істотою з реального світу. Ми незабаром затримаємось на міській площі перед замком царівни Хризеїди, і там я перед усім населенням сповіщу радісну звістку.

Площа, про яку говорив юнак, знаходилася тут же недалечко.

Ми зупинилися біля замку Хризеїди, де здіймалася висока дзвіниця. Юнак схопив обома руками мотуз від дзвону і, напосідливо ним шарпаючи, почав дзвонити, аби зібрати населення міста.

Площа негайно заповнилася натовпом блакитно одягнених людей з принцесою Хризеїдою на чолі.

Дзвін замовк. Тоді серед тиші я почув мелодійний гомін, який добувався з вуст присутніх. Ті вуста неустанно й безперервно шептали:

— Сумно нам!.. Тоскно нам!.. Дивно нам!..

Юнак закричав гучним голосом:

— Тіштеся, веселіться й радійте, бо серед нас знаходиться чоловік, який має за пазухою полум’яну квітку, квітку пробудження! Чоловік той прийшов сюди для того, щоби пробудити царя Міракла й обдарувати нас можливістю розвіятися і щезнути з поверхні землі, як це чинять сни інших людей.

— Нехай промовить до нас! — закричав натовп. — Не в змозі його побачити, ми прагнемо почути його голос! Нехай скаже нам, як його звуть!

— Мене звуть Синдбад! — закричав я. — Квітка пробудження палає в мене на грудях, за пазухою. Я, однак, ще роздумую над тим, чи повинен торкнутися тою квіткою сплячого царя і пробудити його з чудесного сну! Ви надто прекрасні, аби мені хотілося причинитися до вашого зникнення!

— Сумно нам!.. Тоскно нам!.. Дивно нам!.. — болісно шептав натовп людей, що наснилися. Шепіт натовпу зворушив мене до глибини серця.

— Зачаровані люди, які наснилися! — закричав я знову. — Я охоче виконаю ваше одвічне бажання, якщо його підтвердить прекрасна принцеса Хризеїда. Чи чуєте мене?

— Чуємо!.. Чуємо!.. Чуємо!.. — зашемрав натовп.

Принцеса Хризеїда простягла руки в напрямку мого голосу.

— Синдбаде, — сказала вона, — зроби те, про що благає тебе населення цього міста. Ми надто стомлені довгим сном царя Міракла і нашою сліпотою на усяку реальність. Ми прагнемо щезнути і розвіятись, і перестати снитися нашому цареві! Я не бачу тебе, Синдбаде, але чую твій мелодійний голос і кохаю тебе за мелодійність твого голосу. Я б охоче вийшла заміж за тебе, невидимого, але спішно мені, щоб розвіятися в ніщо, і щезнути, і відпочити!

— Спішно нам!.. Спішно нам!.. Спішно нам!.. — шептав натовп.

Я стояв, зачарований вродою принцеси Хризеїди. Я наблизився до неї, узяв її за руку й сказав:

— Опам’ятайся, прекрасна принцесо! Чому ж ти хочеш позбутися свого буття на землі? О, дозволь царю Міраклу, аби й далі снив свій чудесний сон!

— Покинь свої прохання, невидимий чужоземцю! — відказала принцеса. — Виконай бажання моє і мого народу. Іди за мною на берег моря, де одвічно спить цар Міракл, і торкнися його полум’яною квіткою.

Легкою ходою принцеса побігла вперед, тягнучи мене за руку, якої не випускала зі своєї долоні. Натовп, переливаючись блакитними шатами, сунув слідом за нею й за мною.

Ми дісталися на північний берег острова. На тім березі лежав, заглиблений у сон, цар Міракл. Він був такий величезний, що справляв враження живого узгір’я, яке крізь сон злегка ворушилося від зітхань. Натовп, який йому наснився, зітхав, коли він зітхав — протирав очі, коли він протирав їх рукою — плакав, коли він крізь сон плакав.

— Вийми квітку з-за пазухи! — промовила принцеса.

Я вийняв квітку, яка пломеніла на своїй стеблині.

— Наблизься до царя! — промовила знову принцеса.

— Збуди його!.. Збуди його!.. Збуди його!.. — закричав натовп.

— Принцесо! — закричав я. — Подумай, що тебе чекає! Ти перестанеш існувати, і тебе вже ніколи не буде! Я кохаю тебе і хочу одружитися з тобою! Я введу тебе в реальний світ, у справжні палаци, у справжні сади, де квітнуть справжні квіти й співають справжні птахи!

— Мої очі сліпі на усяку реальність, — відповіла принцеса, — я не побачу тих чудес, які ти мені обіцяєш. Чи ж ти не розумієш, що то за мука — плакати в ту мить, коли цар Міракл плаче крізь сон, і зітхати, коли він зітхає, і всміхатися, коли він усміхається до своїх марищ! О дозволь же нам розвіятись і щезнути, і перестати бути сном цього царя!

— Збуди його!.. Збуди його!.. Збуди його!.. — знов зашептав натовп.

Саме в цю мить цар Міракл заплакав крізь сон. Загальний плач струснув цілим натовпом і легким тілом принцеси. Я ніколи не чув такого плачу! Лише тепер я зрозумів увесь розпач і муку цих дивних істот. Я вирішив раз і назавжди перервати той плач і ту муку. Я наблизився до велетенського царя і вдарив його в лице полум’яною квіткою, яка тут же зникла з моєї долоні. В ту ж мить принцеса Хризеїда, і натовп, і усе зачароване місто — розвіялися в ніщо й зникли з лиця землі.

Цар Міракл поворухнувся, протер очі й звівся на ноги.

Він був такий величезний і високий, що навіть не помітив моєї присутності.

— Як же я довго спав! — сказав він сам до себе. — Мені снився якийсь блакитний сон, але куди ж подівся той сон? Де принцеса Хризеїда? Де блакитні палаци? Усе зникло без сліду!

Я спішно віддалився від пробудженого велетня, бо якраз помітив корабель, який плив біля самого берега. Я дав знак рукою, і корабель тут же затримався.

Я швидко вбіг на палубу і порадив капітанові, аби відпливав, не зволікаючи, бо я боявся величезного царя. Ми відплили вже досить далеко, коли я почув раптом голос царя Міракла, який знову говорив сам із собою:

— Приляжу я на березі свого острова та й засну іншим сном. Після блакитного сну я хочу тепер сон пурпуровий!

Цар Міракл позіхнув і знову ліг на березі острова. Він, мабуть, заснув одразу, бо з палуби корабля і я, і капітан, і матроси побачили раптом, що на острові виростає поступово й неспішно чудове місто, повне пурпурових палаців, пурпурових дерев, і квітів, і птахів. Незабаром те місто заповнилося людьми в пурпурових одежах, і здавалося мені, що я вирізнив серед натовпу новостворену принцесу, таку ж прекрасну, як і щезла Хризеїда.

Невдовзі, однак, корабель наш так віддалився, що пурпурове місто, яке наснилося царю Міраклу, зникло з наших очей.

Після трьох місяців плавання я прибув до Басри, а звідти спішно вирушив до Багдада.


Розділ VIII

Пригода сьома

Пригоди Синдбада мореплавця





Я повернувся до Багдада не без прикрого почуття самотності. Зазвичай, після довгої відсутності вдома, вигляд дядька Тарабука справляв мені приємність. Однак від часу, коли дядько Тарабук змінив свій вигляд під впливом і за намовами китайця, я вже не міг, бачачи його, переживати родинні почуття. Він не здавався мені, як раніше, дядьком, а дивовижною потворою. А крім того, я не позбувся своїх побоювань і підозр. Усе ще сиділа в моїй голові вперта й нестерпна думка, що дядько ще за життя прагне передрукувати свої твори на поверхні мого тіла.

З неспокоєм і недовірою увійшов я до палацу.

Дядько Тарабук привітав мене радісно. Китаєць, який стояв поруч із ним, доброзичливо вклонився мені.

— Дорогий мій Синдбаде! — закричав дядько. — Я тішуся, що ти вертаєшся здоровий і веселий. Знай же, що сьогоднішній день — це урочистий день для мене. Ти, мабуть, пам’ятаєш, що під час твого останнього побуту в Багдаді моя спина ще не була прикрашена жодним друком. У мене була якраз задумана чудова поема, і я чекав на її виконання. Я скінчив її щойно вчора, а сьогодні мій приятель, китаєць, видрукував її в мене на спині. Я впиваюся тією думкою, що маю на спині справжній шедевр, прекрасну поему під назвою «Вперед». Це твір молодецький, хвацький, задиристий і зухвалий! Твір, повний вигуків. Твір, що повниться мужністю та відвагою! Маю його на спині! Щоправда, я приречений на те, що ніколи не зможу прочитати його власними очима, але мій китайський приятель щодня зранку читає мені цю поему вголос.

Китаєць усміхнувся і злегка поплескав дядька по спині.

Я із задоволенням ствердив, що дядько якось забув про дароване мені право передруку, а в кожнім разі, не зачіпав цієї дражливої справи.

Стомлений довгою дорогою, я незабаром подався спочити. Вранці дядько запитав мене, чи я цього разу вручив його вірш якій-небудь принцесі.

— Пробач мені, дядечку, мою варту покарання забудькуватість, — скрикнув я, дещо засоромлений. — У мене було стільки клопотів і нещасть, що я зовсім забув про свою обіцянку.

— Бачу, що не можу покладатися на тебе, — відповів дядько Тарабук. — Ти примушуєш мене надто довго чекати на оказію, а я тимчасом старію з кожним днем і боюся тієї хвилини, коли прекрасна принцеса, очарована моїм віршем, певною мірою розчарується, побачивши самого автора, надто старого і надто підтоптаного. Замість назвати мене своїм мужем, назве старим дідом. І тому я постановив вирушити у подорож разом з тобою. Вчений китаєць буде нас супроводити. Я хотів би зробити це якнайшвидше. Коли ти збираєшся покинути Багдад?

— Я готовий виїхати хоч сьогодні, — відповів я. — Жага подорожей стала моєю звичкою. У Багдаді я не бачуся ні з ким, окрім тебе й китайця. Там же, у незнаних країнах, я бачу такі чудеса і дива, про які ви обидва не маєте поняття. Усе там зачароване й заворожене. На кожному острові розквітає нова казка. У кожній казці знаходиться нова принцеса.

— Отже, скеруємо хід корабля просто в казку! — із запалом вигукнув дядько Тарабук

— Я одружуся з найпрекраснішою принцесою і стану царем зачарованого острова. Що ти на це, Синдбаде?

— Гадаю, що для вас, дядечку, царювання на зачарованому острові було б найвідповіднішим заняттям.

— Я всівся би на троні й нічого б не робив, лиш царював і царював! Подумай тільки: поет на троні! Що за чудесний збіг обставин! Час від часу мій китаєць перед зібраним народом читав би вголос із моєї спини поему під назвою «Вперед», а прекрасна принцеса, очарована моєю поемою, мліла би від зворушення й просила би присутніх: «облиште мене і не позбавляйте зомління, бо зомлінням я хочу вшанувати поему мого мужа Тарабука!» Що ти на це, Синдбаде?

— Гадаю, що ваша, дядечку, присутність на зачарованому острові є конче потрібною і необхідною.

— Отож вранці вирушаємо з Багдада! — постановив дядько рішучим голосом.

Дядькова рішучість дуже мені сподобалась. Я лиш боявся, що його дивовижний вигляд викличе певні підозри у жителів зачарованих островів. Може, саме з цієї причини я мав дуже неспокійну ніч.

Приснився мені, як завжди, Морський Диявол. Він глузливо дивився на мене своїми очиськами й реготав, аж заходився.

— Ну, й чого ти смієшся? — спитав я.

— Сміюся я тому, що мені весело, а весело мені з тієї причини, що дядько Тарабук вибрався нарешті в подорож. Ще тільки його особи бракувало на зачарованих островах.

— Не ображай мого дядька! — закричав я. — Він принаймні поет.

— Не люблю я його, — відповів Морський Диявол, — надто він нудний і надто смішний. Зате я люблю тебе, Синдбаде, бо ти охоче буваєш у незнаних країнах і маєш душу, повну казок. Дозволь на доказ приязні обійняти тебе з усіх сил.

І поки встиг я що-небудь відповісти, Морський Диявол перетворився у величезного змія, який одним стрибком кинувся мені на груди й обплів мою шию своїм холодним тілиськом. Я хотів крикнути, але не міг, бо змій душив мені горло своїми обіймами. Дарма я метався й стогнав крізь сон, змій усю ніч тримав мене в обіймах. Лиш перед світанком зник він у ту мить, коли я почав прокидатися. Я прокинувся, вимучений потворними обіймами змія. Дядько Тарабук вже стояв наді мною і шарпав мене за руку, щоби збудити.

— Вставай швидше! — кричав він. — Їдьмо! Вже час!

Я протер очі.

— Їдьмо! — повторив дядько. — Я вже годину буджу тебе і не можу добудитися. Лиш стогнеш і зойкаєш крізь сон, наче тобі кара тілесна приснилася. Вставай! Ми не можемо тратити ні хвилини часу. Уявляю собі, з якою нетерплячістю зачарована принцеса очікує мого приїзду! Чим швидше я з нею зустрінуся, тим краще для неї і для мене. Їдьмо негайно!

Незважаючи на втому, я швидко виліз із ліжка.

Троє коней вже чекали на подвір’ї.

Ми весело скочили їм на спини й помчали в сторону Басри.

Китаєць до свого сідла приторочив величезну валізу, до країв наповнену лупами. Ця валіза стримувала біг коня, тому до Басри ми прибули лише увечері, за п’ять хвилин до відплиття корабля, який саме стояв у порту. Я першим зіскочив з коня і вбіг на палубу. За мною видерся китаєць із валізою на плечах. Дядько Тарабук зволікав з невідомого мені приводу. Оскільки корабель міг щомиті відійти від берега, я неспокійно озирнувся, аби глянути, що діється з дядьком Тарабуком.

Дядько стояв на березі й вдивлявся у хвилі, з яких раптом з’явився Морський Диявол.

Диявол тримав у роті нещасного листа і подавав його дядькові.

Читач, мабуть, пригадує, що той лист був писаний на листку паперу, одна сторона якого містила якийсь давній вірш дядька Тарабука. Хитрий Диявол подав дядькові листа саме тією стороною, де красувався згаданий вірш. Дядько пізнав свій почерк і радісно простягнув руку, аби схопити рукопис.

— Дядьку! — гукнув я в розпачі. — Не бери того рукопису!

— Це мій рукопис! — відповів дядько. — Мій чудовий вірш, який потонув колись у морі! Благословенна хай буде потвора, яка повертає мені таку дорогоцінну втрату!

Дядько схопив рукопис і вбіг на палубу, переможно вимахуючи диявольським листом.

Тимчасом Диявол зник у морських хвилях. Розпач мій був безмежний! Клятий Диявол знову обтяжив корабель своїм листом, який віщував невдачі й лиха! Матроси не помітили того, що сталося. Корабель вже відходив від берега. На дядька поки що ніхто не звернув уваги. Вечірній присмерк ховав його постать, а з нею і лист, яким дядько переможно вимахував.

Я щодуху підбіг до нього і прошептав:

— Викинь цього листа назад у море!

— Не такий я дурень! — відповів дядько. — Це ж єдина пам’ятка з тих часів, коли я над морем на розкладному столику вірші писав.

— Дядечку, — шепнув я знову розпачливим голосом, — благаю тебе, сховай принаймні цього листа у кишеню, бо це лист Морського Диявола. Ти навіть не знаєш, яка відповідальність лягає на тебе через цей листок паперу!

Незважаючи на мої благання й наполягання дядько тріумфально підніс угору той нещасний листок і вигукнув:

— Не сховаю я його в кишеню доти, доки не перечитаю свій витвір, який я вже забув. Найбільша для мене радість — це пригадування забутого вірша.

І дядько без поспіху почав читати свій давній вірш. Жах пронизав усе моє єство. Команда легко могла помітити в дядькових руках диявольського листа. Жах мій став ще сильнішим у ту мить, коли я раптом побачив, що один зі старих і бувалих матросів, проходячи повз дядька, кинув гострий погляд на аркуш паперу. Я в цю мить зненавидів дядька Тарабука за його дурний опір, який став джерелом наших нещасть.

Старий і бувалий матрос одразу пізнав диявольський почерк, оскільки дядько, зачитавшися своїм віршем, виставив на загальний огляд ту сторону аркуша, на якій був лист Морського Диявола.

— А це що таке? — вигукнув старий і бувалий матрос, торкаючись листа вказівним пальцем. — Лист Морського Диявола на нашому кораблі?

Дядько Тарабук погордливо глянув на матроса.

— Не заважай мені читати, старий матросе, — проказав він урочистим голосом.

Вечірній присмерк прикривав дядькове обличчя, так що матрос у першу мить не помітив його химерного вигляду. Бажаючи, однак, докладніше роздивитися нещасного власника диявольського листа, він витяг з кишені ліхтарик, засвітив його і, піднявши вгору, пустив сніп світла на лице дядька Тарабука. Роз’яснене ліхтариком обличчя показало свою щільно вкриту чорним друком поверхню. Ця картина справила на старого матроса таке сильне враження, що він знерухомів, остовпів з ліхтариком в руці. Рота розкрив навстіж, очі вивернув на лоба і якийсь час стояв без руху. Голос, мабуть, завмер у нього в грудях, бо він не вимовив жодного слова.

Я перелякався, дивлячись на цю сцену.

Китаєць, не розуміючи, яка небезпека нам загрожує, шепнув мені на вухо:

— Поглянь, Синдбаде, як урочисто й чудово виглядає наш поет у світлі ліхтаря!

— Орангутанг! — вигукнув раптом старий матрос здушеним голосом.

Той вигук дуже образив мого дядька.

— Як ти смієш, простий смертний, називати мене орангутангом! — закричав він, дивлячись на матроса згори. — Я поет.

— Ти син дияволиці та орангутанга! — відповів матрос з обуренням. — Знаюся я на таких покручах!

У цю мить капітан і решта матросів кільцем оточили дядька, освітленого ліхтарем. Задруковане віршами дядькове обличчя здіймалося над враженим натовпом, який уважно до нього придивлявся.

— Син дияволиці та орангутанга! — верещав старий і бувалий матрос. — Як насмілився нащадок такої нікчемної раси вдертися на наш корабель? Біда нам! У нього в руці затиснутий клятий лист Морського Диявола! Наявність цього листа на кораблі віщує невдачі та лиха. Капітане, я раджу тобі негайно викинути цю потвору разом з листом у море!

— В море! В море його! — хором ревнула команда.

— Я не син дияволиці та орангутанга, а поет! — вигукнув згорда дядько Тарабук. — Геть з моїх очей, жалюгідний натовпе, який не вміє вшанувати й оцінити великого поета! Замість того, щоб на колінах дякувати мені за мою присутність на кораблі, хочеш мене, жалюгідний натовпе, в море вкинути?

— В море! В море його! — хором повторила команда.

Кілька матросів кинулися на дядька Тарабука і, схопивши його за руки, скрутили.

— Я не дозволю зробити цьому чоловікові нічого поганого! — закричав раптом я, підбігши до нещасного дядька. — Це мій дядько, якого ніщо не пов’язує ні з дияволицею, ні з орангутангом!

— Це великий поет і мій приятель! — у свою чергу закричав китаєць, наближаючись до дядька.

— Тим гірше для вас обох! — відповів старий і бувалий матрос. — Викинемо вас у море разом із ним!

— В море їх, в море! — знову гукнула команда.

Невідомо, чим би скінчилося це сумне непорозуміння, якби раптовий і несподіваний випадок не відвернув від нас уваги капітана й матросів. Ми вже відплили на декілька миль від берега, і корабель наш мчав у відкритому морі.

Оточував нас вечірній присмерк, який густішав із кожною хвилиною, вістуючи темну ніч.

У тім присмерку блиснуло зненацька якесь багряне світло, яке колихалося на мірно розгойданих хвилях.

Світло, здавалося, виростало на морі і щораз більше наближалося до нашого корабля.

Капітан схопив підзорну трубу і глянув через неї в отой багрець.

— Увага! — закричав він майже одразу. — Бачу корабель, що зветься «Багрянець». Його команда складається з жорстоких жінок-велеток, які займаються розбоєм на морі. Коси у них багряні, а лиця гарні й страшні одночасно. Ці жінки нападають на заблукалі кораблі, беруть людей у неволю й продають своїх невільників чаклунам, які живуть на зачарованих островах. Важко чинити їм опір, бо вони надзвичайно сильні. Але нам не лишається нічого, як тільки битися до останньої краплі крові! Будьмо мужні й відважні! Не злякаймося насильства тих велеток! Соромно бути тхорами проти жінок! Слова капітана справили на всіх велике враження. Матроси забули про дядька Тарабука і диявольський лист. Нова небезпека прикувала увагу всієї команди. Завдяки несподіваній загрозі дядька Тарабука не кинули в море.

Незважаючи на вечірню пітьму, ми добре бачили «Багрянець», який погойдувався на хвилях. Червоне дерево, з якого він був збудований, світилося дивним багряним світлом, ніби заграва пожежі. Багряні вітрила густо обліпили високі щогли.

На палубі «Багрянця» виднілися грізні постаті велеток, які саме заплітали свої багряні коси, щоб не заважали їм у бою. Заплітали їх швидкими рухами білих, чудесних рук. Очі велеток горіли, наче зорі.

Незабаром «Багрянець» наблизився до нас так, що ми могли чути спів страшних велеток.

— Море, глибоке море, безкрає море! — співали велетки. — Швидкий «Багрянець» несе нас по збурених хвилях. У світлі червоних ліхтарів наші коси багряні палають. Заплітаймо їх швидше, щоб у бою нам не заважали. Море, глибоке море, безкрає море! Дивовижний «Багрянець» погойдується на хвилях. Ніч надходить. Червоних ліхтарів світло забарвлює темінь довкружну. Заплітаймо чимшвидше наші коси багряні. Наближається час битви. Переможний «Багрянець» виростає в нічній пітьмі. Біда нашим ворогам!

Спів велеток наповнив наші груди почуттям страху. Спів той ставав чимраз сильнішим і могутнішим. «Багрянець» вперто наближався до нашого корабля.

— Панове! — гукнув капітан. — За мить нас чекає битва з велетками. Я вам забув сказати, що погляд у тих велеток — страхітливий. Мало хто може витримати полум’яні удари їхніх грізних поглядів. Біда тому, хто перелякається і, не витримавши тих поглядів, повернеться задом до жорстоких владарок «Багрянця»! Бо в такий момент велетки одразу ж вбігають на палубу наміченого корабля. Але не зможуть вони захопити наш корабель, якщо ніхто з команди не виявить страху і не відверне очей від їхніх страхітливих поглядів!

— Чуєш? — шепнув я на вухо дядькові. — Чуєш, дорогий дядечку? Уся штука в боротьбі з цими велетками полягає в тому, щоб дивитися їм просто в очі й не повертатися до них спиною. Чи ти витримаєш їх погляд?

— Маю надію, що витримаю, — відповів дядько Тарабук.

— Панове! — знову гукнув капітан. — Я певен, що ніхто з вас не стхорить! В іншому разі велетки візьмуть нас усіх у неволю і продадуть чаклунам на зачаровані острови!

«Багрянець» усе ще наближався. Велетки вже заплели свої коси і тепер стояли в ряд на палубі «Багрянця». Їхні очі почали виблискувати, наче діаманти.

— Дуже гарні в них очі, — зауважив пошепки дядько Тарабук. — Мене дивують ті, які не можуть витримати їхніх поглядів.

— Не можна вірити їхнім очам, — поспішно відповів я. — Невідомо, які чари та вроки криються в тих очах, гарних на вигляд. Дуже може бути, що з тих очей з’являться раптом якісь отруйні вужаки чи змії.

Ледве я вимовив ті слова, як дядько Тарабук схопив мене міцно за руку і вишептав здушеним голосом:

— Милосердний Боже! Я вже бачу золотих змій і вужаків, які з’являються з очей тих відьом! О, дивися, Синдбаде! Ті змії повзуть по поверхні просто до нас.

У першу мить мені здалося, що дядько Тарабук маячить. Але — на жаль — то не була маячня! Очі велеток розкрилися навстіж, і з їхніх таємничих глибин дійсно з’являлися якісь легенькі рухливі змійки золотистого кольору. З’являлися весь час, одна за одною, і — кублячись у нічному повітрі — пливли до нас. Незабаром усе повітря зароїлося від золотих змій. Їх пломенисті, тоненькі, як голки, жала яскрилися в темноті. Кожна з тих змійок жила лиш мить і вмирала, зникаючи без сліду. Але на їхньому місці з’являлися інші, так що тисячі золотих, тоненьких смужок горіли навкруги.

— Панове! — знову гукнув капітан. — Стійте відважно на місці і не повертайтеся задом до «Багрянця». Хто відвернеться, той увесь корабель віддасть на поталу тим відьмам!

«Багрянець» наблизився ще на крок. В наших очах миготіли золоті змійки, кількість яких зросла неймовірно. Зіниці велеток розширювалися щораз більше.

— Синдбаде! — шепнув мені на вухо дядько Тарабук. — Ти не маєш поняття, як сильно хочеться мені повернутися спиною до «Багрянця», щоб не бачити цих золотих змій із пломенистими жалами!

— Бога ради! — закричав я. — Будь мужнім, дядьку! Дивися просто в очі тим відьмам! Якщо ти не витримаєш і обернешся до них задом, нас чекає ганьба й погибель!

— Здається мені, що не витримаю… — зауважив шепотом дядько Тарабук.

Я був у розпачі.

Тимчасом капітан, ставши попереду усієї команди, дав знак рукою, аби всі разом посунулись на ніс корабля.

— Дядьку! — шепнув я. — Наберися відваги!

— Набираюся! — шепнув дядько зламаним голосом.

— Вперед! — гукнув капітан.

Матроси усі одночасно зробили крок вперед. Я і китаєць теж негайно виконали наказ капітана. Але дядько Тарабук не рушив з місця.

— Дядьку! — шепнув я знову. — Бога ради, зроби крок вперед.

— О ти, нездогадливий! — відказав дядько. — Ти що, не розумієш команди капітана «Вперед»? Це ж назва поеми, яка в мене якраз на спині. Тому я розумію команду капітана таким чином, що повинен обернутися до страхітливих велеток спиною, бо саме на ній красується ота назва…

— Богом тебе заклинаю, дядьку! — шепнув я, хапаючи його за руку. — Не роби того! Ти погубиш нас усіх, а до всього ще й знеславиш своє ім’я, бо тебе затаврують ім’ям тхора!

— Нічого не поробиш, — відповів дядько знесиленим голо сом. — Я не можу більше витримувати погляду цих потворних жінок! Вид отруйних вужаків і змій, які виповзають з їхніх очей, відбирає у мене спокій, і відвагу, і будь-який настрій. Я певен, що не знеславлю свого імені, бо воно надто знане й знамените. Навіть капітан корабля вигукує назву моєї поеми. А це незаперечний доказ моєї популярності.

— Вперед! — знову гукнув капітан.

Цим разом дядько Тарабук не витримав і блискавично повернувся задом до «Багрянця».

Ледве він те зробив, як одна з велеток тигрячим стрибком перескочила з «Багрянця» на палубу нашого корабля і, впавши на шию дядькові, повалила його на землю. Тут же решта її приятельок, скачучи слідом за нею, перебралися на наш корабель. В одну мить непереможні велетки позв’язували мотузками капітана і всю команду.

Безпорадні матроси люто зиркали на дядька Тарабука.

— Тхір! — кричали одні.

— Потвора! — горлали інші.

— Зрадник! Диявол! — волали ще інші.

Дуже можливо, що на обличчі дядька Тарабука розквітнув у ту мить болісний рум’янець сорому, але його не можна було помітити через надто густий друк, який покривав те обличчя чорною заслоною.

— Моя це вина, і я визнаю її, — шепнув нещасний дядько, спускаючи очі долу. — Я б охоче зараз протистояв тисячам найстрашніших велеток, але, на жаль, охота моя спізнилася, бо зв’язують мене пута, яких я не можу зірвати. І усе ж я маю надію, що зумію іншим способом усіх вас порятувати.

Говорячи це, він стискав у руці якийсь папір, густо списаний.

Я пізнав той папір. Це був вірш, який дядько Тарабук написав колись на честь Пірузи і який стільки разів казав мені вручити якій-небудь зустрінутій в дорозі принцесі.

— Пані! — сказав дядько Тарабук, звертаючись раптом до велетки, яка стояла поруч.

— Пані! Я здогадуюсь, що ти — цариця велеток, бо перевищуєш їх зростом. Дозволь же тоді, царице, подарувати тобі вірш, написаний на честь жінки, яка зуміє оцінити вартісність автора цього вірша. Прочитай його, і я певен, що цей вірш очарує тебе. Ти полюбиш поета, який його створив, і знімеш пута з нього і з усієї команди.

— Я не вмію читати, — відказала велетка, — і не маю часу на читання. Ми мусимо негайно перенести вас на борт «Багрянця» і плисти далі, до берегів Смарагдового Острова.

Дядько хотів їй щось відповісти, але не встиг. Велетка дала знак рукою — і тут же її товаришки похапали в’язнів одного за одним і перенесли на борт «Багрянця». За мить «Багрянець» вже плив до Смарагдового Острова. Ми лежали на дні корабля покотом — безсилі й безвладні. Пливли ми так декілька днів, аж нарешті пристали до берегів Смарагдового Острова.

Велетки тут же віднесли нас на саму середину острова, де знаходився головний ринок.

На тому ринку продавали тільки невільників.

Смарагдовий Острів населяють різні чаклуни, які охоче скуповують невільників, щоби використовувати їх для різних чародійських занять. Тож велетки швидко продали капітана та матросів. Залишились тільки я, китаєць і дядько Тарабук. Ми були слабкими фізично і тому являли собою менш привабливий товар. Велетки по якімсь часі навіть втратили надію на те, що нас хто-небудь купить. Їхні побоювання були, однак, передчасними. Бо незабаром наблизився до нас якийсь чаклун і, оглянувши по черзі мене, китайця і дядька Тарабука, виявив бажання купити цілу трійку.

Чаклун той звався Барбель. Він був такий потворний, що його вигляд наповнив нас жахом. Замість обличчя в нього була морда мопса, і він весь час гарчав, показуючи гострі білі ікла. Порикуючи, він звернувся до велетки, яка нас якраз продавала, і сказав:

— Мені потрібні три невільники, а бачу, що ти маєш саме трьох на продаж. За цього шмаркатого дам тобі сто дукатів, за китайця — п’ятдесят, а за того третього дам лиш одного цехіна, бо ж він огидно бридкий і пику має зовсім закопчену. Велетка погодилася з цінами, запропонованими чаклуном, але дядько Тарабук обурено глянув на покупця й закричав:

— Як ти смієш пропонувати за мене таку низьку ціну! Ти ображаєш мою особу і водночас доводиш, що не вмієш оцінити вартість людини. Я поет! Я сам до себе втратив би пошану, якби погодився на таку нікчемну ціну!

— Дядечку! — шепнув я. — Бога ради, не опирайся і не затівай нової сварки. Будь радий, що нас купують гуртом і що ми й надалі матимемо спільну долю. Було б стократ гірше, якби нас продали різним чаклунам і ми повинні були б розлучитися й нічого не знати один про одного.

Дядько Тарабук гордо підніс голову.

— Я не можу погодитись на те, щоб бути купленим так дешево! — заволав він урочистим голосом. — Я вартий принаймні тисячі дукатів.


— Ніхто в тебе згоди й не питає, — відказала велетка.

— І ніхто не дасть тисячі дукатів за такого чорнопикого, — додав, порикуючи, чаклун.

— Я не чорнопикий, я поет! Придивися до мого обличчя, то переконаєшся, що на ньому красуються витатуйовані поезії!

— Мені аж сниться приглядатися до такого обличчя! — відповів чаклун. — Будь задоволений, що даю за тебе одного цехіна, бо ти й копійки не вартий.

Чаклун з погордою відвернувся від дядька Тарабука і виплатив велетці належне за мене, китайця, а також за впертого і нещасного власника задрукованого обличчя.

— Тепер я перенесу вас у свій палац за допомогою закляття, — сказав він, звертаючись до нас. — Протягом однієї хвилини ви будете на місці.

Чаклун розпростер над нами долоні й вишептав закляття.

І негайно під впливом вишептаного закляття якась невидима сила перенесла нас всередину палацу потворного Барбеля.

Ми раптом опинилися у палацовій кімнаті з позолоченими стінами, на яких висіли портрети дідів і прадідів Барбеля. Їхні обличчя мали риси мопсів, так що з першого погляду можна було помітити родинну схожість між Барбелем і його предками.

У глибині кімнати стояли три отоманки: одна зелена, друга блакитна, третя золота. На зеленій лежала принцеса в зелених шатах, на блакитній — принцеса в блакитних шатах, а на золотій — принцеса в золотистих шатах. Усі три принцеси були, як здавалося, нерухомі, заціпенілі й наче неживі.

У куті кімнати стояла тринога, на якій палав рожевий вогонь.

Той вогонь, замість сичати, видавав звуки мелодійні і танцювальні.

Чар тих звуків був такий нездоланний, що я в усім тілі відчув незбориму жагу до танцю.

Барбель позбавив нас пут і сказав:

— Погляньте на цих трьох принцес, які лежать на трьох отоманках. Вони прекрасні, але нерухомі. Сон, подібний до вічного сну, скував їхні тіла. Прикликати їх до життя можна лише з допомогою танцю. Чуєте оту чудову музику, яка добувається з глибини вогню, що палає на тринозі? Рожевий вогонь грає їм до танцю, але трьом принцесам бракує трьох танцюрів, тому вони й спочивають на отоманках — нерухомі, заціпенілі й неживі. Я й придбав вас для того, аби ви при принцесах виконували обов’язки вірних танцюрів. Наблизьтеся до них і запросіть їх до танцю, а вони одразу оживуть і підведуться, і зіпруться на ваші рамена, аби разом з вами кружляти у зачарованому танці.

— Обов’язки танцюра зовсім не відповідають повазі мого віку, — ображеним голосом відказав дядько Тарабук. — І я відмовляюся коритись тобі, потворний Барбелю.

— Ти невільник, — відповів, порикуючи, Барбель. — Ти повинен виконувати мої накази. Я заплатив за тебе цехіна, тож ти належиш мені.

— Ти дав за мене таку малу і вбогу ціну, що не маєш права вимагати від мене зачарованого танцю! — закричав дядько з найглибшим обуренням.

— Я змушу тебе до танцю! — крикнув Барбель, злегка підгавкуючи.

— Дядечку, — шепнув я. — Не клич нового лиха на наші голови.

Дядько навіть не слухав моїх прохань. Він гордо підвів голову і сказав:

— Ти ніколи не примусиш мене, потворний Барбелю, до вчинків, які не мають нічого спільного з моїм покликанням! Я не тільки поет, я ще й книжка, яка з’явилася на світло денне для того, щоб її читали, а не примушували до якогось там зачарованого танцю! Я не танцюватиму й квит!

Барбель впав у шаленство. Він гавкнув кілька разів, витяг з-за пазухи величезну лозину, схопив дядька за шию, оголив йому спину, на якій саме знаходилась поема під назвою «Вперед», і почав ту спину згаданою лозиною немилосердно шмагати.

Я хотів разом із китайцем вирвати дядька з рук жорстокого чаклуна, але цей останній вишептав закляття, яке нас обидвох знерухомило на місці. Безсилі й безрадні, ми мусили дивитися на катування бідного дядька Тарабука.


Покаравши дядька, Барбель сховав лозину за пазуху і закричав:

— Кажи тепер, будеш танцювати, чи ні?

Дядько замість відповіді підбіг до китайця і шепнув:

— Друже, глянь через лупу на мою нещасну спину і подивися, чи підлий чаклун не попсував ударами мою поему?

Китаєць глянув через лупу на дядькову спину і болісно зойкнув:

— На жаль! Поема зробилася нечитабельною! Літери зникли під безліччю синців, рубців, подряпин, шрамів! Один брутальний чин знівечив працю багатолітнього натхнення!

— О клятий чорнокнижнику! — зойкнув дядько Тарабук. — Нехай же кара Божа впаде на тебе!

— Якщо не будеш коритися моїм наказам, — відповів безжальний Барбель, — я постараюся, щоб і решта твоїх творів зробилися нечитабельні.

Ці слова справили на дядька Тарабука таке сильне враження, що він одразу змінив своє початкове рішення:

— Я танцюватиму, — шепнув він зламаним голосом. — Я танцюватиму аж до упаду. Я принесу себе в жертву заради спасіння творів, які заслуговують на безсмертя. На жаль, я є єдиним виданням моїх власних праць, тому не можу наражати себе на такого роду небезпеку і на такого роду непоправні втрати.

Вогонь на тринозі заклуботів і спалахнув яскравіше. З його середини видобулася голосніша музика, яка наповнила звуками усю кімнату.

На знак чаклуна ми наблизились до нерухомих принцес: дядько Тарабук — до зеленої, китаєць — до золотої, а я — до блакитної. Тоді принцеси ворухнулися одночасно якимось неохочим і дивним рухом. Після чого одночасно підвелися зі своїх отоманок і похилилися до наших рамен.

Ми обійняли їх за талії і почали зачарований танець.

Зачарований мелодійними звуками палаючого вогню, я легко кружляв по кімнаті разом із моєю блакитною принцесою.

Китаєць танцював із зграбністю білочки і так швидко, що золота принцеса неначе миготіла в його обіймах.

Дядько Тарабук весь час перечіпався за зелені одежі своєї дами, але незважаючи на це танцював з великою старанністю й сумлінністю.

— Танцюйте, танцюйте! — говорив Барбель. — Танцюйте аж до упаду, а я тимчасом піду на ринок, аби купити інших невільників, які б заступили вас у разі, якщо ви сконаєте від утоми.

Чаклун вийшов з кімнати.

Полум’яна музика огорнула нас дивною охотою до танцю. Проте дядько Тарабук відчув незабаром втому. Він важко дихав і сопів. Піт градом котився йому з чола.

— Досить того танцю! — закричав він нарешті, захекавшись. — Досить того танцю! Чаклун вийшов, тож ми сміливо можемо припинити це забарне кружляння й відпочити.

Думка про відпочинок видалася переконливою і мені, і китайцю.

Ми тут же захотіли перервати танець, але — на жаль — намір наш ні до чого не привів.

Зачаровані звуки музики, яка виривалася з вогню, що палав на тринозі, лунали мимоволі й примушували до неустанного кружляння по кімнаті. Надаремно стомлений китаєць намагався погамувати свої розтанцьовані ноги! Надаремно дядько Тарабук робив квапливі зусилля, аби всістися на підлогу і таким чином зупинити біснуватий танець! Наші ноги кружляли, наче скажені, у такт зачарованої музики, і ми з жахом зрозуміли, що жодна сила не зможе стримати нашого танцювального запалу.

— Гай-гай! — заволав дядько, кружляючи щораз швидше. — Схоже, що мені судилося протанцювати весь короткий залишок мого життя! Чую, що танцюватиму аж до смерті, яка й настане незабаром внаслідок виснаження!

— О так, о так! — зойкнув китаєць, ритмічно перебираючи ногами. — Усе в нашому палаці зачароване, починаючи від танцюристок, яких ми тримаємо в обіймах, і кінчаючи ритмом музики, яка своїми нездоланними чарами оволоділа нашими душами й ногами.

Усі три принцеси танцювали мовчки, і жодна з них не проронила навіть одного словечка. Гарні їх личка теж виражали невимовну втому. Губи їхні насилу ворушилися, наче хотіли щось сказати, але не могли.

Першою відізвалася зелена принцеса, з якою танцював дядько Тарабук.

— Танцюре мій, танцюре! — заволала вона, запаморочливо кружляючи. — Знай же про те, що танцюєш ти з плакучою вербою, яку чаклун зачарував у принцесу. Ти тримаєш в обіймах плакучу вербу! Хай славен буде усякий плач на землі.

— Танцюре мій, танцюре! — заволала блакитна принцеса, що спиралась на моє рамено.

— Знай же, що танцюєш ти зі струмком, зачарованим у принцесу. Ти тримаєш в обіймах струмок! Хай славен буде усякий шелест води в очеретах!

— Танцюре мій, танцюре! — заволала золота принцеса, з якою вправно кружляв китаєць. — Знай же, що танцюєш ти із золотою рибкою, зачарованою в принцесу! Ти в обіймах тримаєш золоту рибку! Хай славен буде усякий плеск хвилі!

— Я поет і нічого не маю проти того, аби тримати в обіймах плакучу вербу, — відказав дядько Тарабук, сопучи в танцювальних підскоках. — Але я був би радий, якби ти схотіла, прекрасна танцюристочко, відслонити мені таємницю того, що діється у цій зачарованій кімнаті.

— Я розкажу, я все розкажу! — заволала зелена принцеса, ледве торкаючись землі розтанцьованими ногами. — На тому місці, де ми зараз танцюємо, була колись квітуча долина. Долиною біг струмочок. В глибині струмка жила золота рибка, а понад берегом струмка шуміла плакуча верба. Одного разу прийшов чаклун Барбель…

Зеленій принцесі забракло повітря в грудях — і вона замовкла.

— Одного разу прийшов чаклун Барбель, — підхопила золота принцеса у вирі шаленого танцю. — Глянув Барбель на струмок, і на плакучу вербу, і на золоту рибку, яка саме підпливла до берега. Барбель ніколи нікого не кохав…

Золотій принцесі забракло повітря в грудях — і вона замовкла.

— Барбель ніколи нікого не кохав, — продовжила блакитна принцеса, зграбно кружляючи залом. — Ніщо його на землі не захоплювало, окрім видів природи. Він стояв на березі струмка і так довго дивився, аж закохався в струмок, і в плакучу вербу, і в золоту рибку. І сказав: «Мушу, ах, мушу!»

Блакитній принцесі забракло повітря в грудях — і вона замовкла.

— І сказав: «Мушу, ах, мушу мати у своєму палаці струмок, і плакучу вербу, і золоту рибку!» — сказала зелена принцеса, підхопивши перервану розповідь своєї попередниці. — І вирішив зачарувати нас у трьох принцес, щоб міг розмовляти з нами, як розмовляють з людьми. І вишептав закляття…

Зеленій принцесі забракло повітря в грудях — і вона замовкла.

— І вишептав закляття, — вела далі золота принцеса, — а закляття те обернуло нас на трьох принцес, а долину перетворило в палац, у якому ми зараз танцюємо. Чаклун розклав нас на трьох отоманках, бо ми були перелякані й стомлені своїми новими формами. Але даремно чекав чаклун наших поглядів і зітхань! Ми лежали без руху, як мертві, як неживі. Тоді він запалив на тринозі таємничий вогонь, який наповнив звуками зачарованої музики. Після цього привів нам трьох танцюрів і наказав їм танцювати з нами аж до упаду, щоби таким способом примусити нас позбутися мертвоти й безруху. І почали ми танцювати під примусом таємничих звуків. Танцювали ми так довго, що танцюри наші сконали від утоми, бо не могли й на мить перервати зачарований танець, аби відпочити. Тоді чаклун…

Золотій принцесі забракло повітря в грудях — і вона замовкла.

— Тоді чаклун, — підхопила зелена принцеса, — привів нам інших танцюрів. Відтоді наше життя стало невпинним, повним мук танцем. О, якби ти знав, мій випадковий танцюре, як важко й болісно плакучій вербі нести тягар людської подоби!

— І як сумно золотій рибці ховатися весь час під виглядом принцеси! — додала золота принцеса.

— І як тісно струмкові в оцих легеньких одежах, котрі прикрашають мій стан! — докинула блакитна принцеса.

— Але є спосіб позбутися танцю і зняти чари, які нас скували! — вигукнула зелена принцеса. — Треба тільки під час танцю наблизитись до триноги і задути вогонь, що палає на ній. Тоді палац перетвориться в долину, а я — в плакучу вербу.

— А я — в струмок! — сказала блакитна принцеса.

— А я — в золоту рибку! — шепнула золота принцеса.

— Коли це станеться, чаклун тут же прибіжить на берег струмка з вудочкою в руках і закине вудочку в струмок, щоби впіймати рибку, — сказала зелена принцеса. — Бо так хоче доля, що, аби нас знову у трьох принцес зачарувати, спершу мусить впіймати золоту рибку.

— Мушу вас попередити, — додала блакитна принцеса, — що секрет життя чаклуна таїться на кінчику вудочки. Достатньо зламати той кінчик — і Барбель перестане існувати!

— Хто ж, однак, зможе дмухнути так сильно, щоби згасити чарівний вогонь? — вигукнула золота принцеса. — Досі жоден з танцюрів не зміг цього зробити!

— Здмухніть чарівний вогонь! — шепнула зелена принцеса.

— Здмухніть чарівний вогонь! — повторила золота принцеса.

Ми по черзі стали пробувати силу свого подмуху. Але ні я, ні китаєць не змогли задути чарівний вогонь.

— А тепер моя черга, — заволав дядько Тарабук, який від перевтоми сопів, наче ковальський міх.

Я побачив, як чорні дядькові щоки здулися раптом, а груди від набраного повітря виросли, наче гора. Він саме скерував танець до триноги і наблизився до неї так, що мало не дотикав губами чарівного пломеня.

Тоді дядько Тарабук, сопучи, дмухнув з такою силою, що вогонь згас одразу. Звуки музики замовкли. Ми раптом зупинились у танці. Палац у ту ж мить перетворився на квітучу долину. Зелена принцеса випорснула з дядькових обіймів і перетворилася на плакучу вербу. Блакитна принцеса відірвалася від моїх рук і зробилася струмком тут же під ногами верби. Золота принцеса вислизнула з обіймів китайця і, перекинувшись золотою рибкою, радісно скочила у струмок.

Ми раптом опинилися в незнаній долині, повній квітів і кущів.

— Панове! — гукнув китаєць. — Сховаймося в кущах, бо мстивий чаклун може з’явитися у будь-яку мить.

Ледь поховалися ми в кущах, як прибіг Барбель з вудочкою в руках. Він присів над берегом струмка і закинув вудочку у воду. Сидів він так кілька годин без будь-яких наслідків. Золота рибка оминала наживку.

Стомлений кількагодинним вичікуванням, Барбель витяг вудочку з води й поклав поруч — на траві, щоб після короткого відпочинку знову закинути її в струмок.

Тоді в’юнкий китаєць виліз із кущів, підповз до вудочки і швиденько відламав її кінчик, де крилася таємниця існування Барбеля.

Барбель, мертвий, упав на землю.

— Ми врятовані! — закричав китаєць. — Тікаймо чимшвидше з цього острова, де на кожному кроці підстерігає нас небезпека!

Ми тут же подалися просто поперед себе, аби дістатися до берегів острова. Жоден випадок не затримав нас у дорозі. Незабаром ми стояли на морському березі, а недалечко якраз пропливав корабель.

На даний нами знак корабель затримався. Ми радісно вбігли на палубу. Наша радість стала ще більшою, коли ми дізналися, що корабель плине якраз у напрямку Басри.

Пригоди Синдбада мореплавця



Розділ IX

Закінчення

Пригоди Синдбада мореплавця





Корабельний люд складався із самих різних осіб. Нашу увагу привернула одна гарненька дівчина, а також певна підстаркувата, але дуже мила шановна пані.

Дівчина виявилася донькою одного уславленого мандрівника, а шановна пані — вдовою перського купця. Дівчину звали Аркела, а шановну пані — Барабакасенторина. Аркела полонила мене з першого погляду. Я негайно освідчився їй, і моє освідчення було прийняте. Дядька Тарабука захопила дещо огрядна постать Барабакасенторини. Ідучи моїми слідами, він теж не зволікав ні хвилини, а одразу виявив охоту одружитися.

— Я б погодилася на одруження, але з умовою, що ти змиєш з обличчя ці чорні цяточки, які псують тебе і роблять схожим на негра, — відповіла Барабакасенторина.

— О Барабакасенторино! — відповів дядько. — Ці чорні цяточки — це літери, які пов’язані в чудові слова! Знай, що на поверхні мого тіла я наказав видрукувати мої вірші, бо я — поет. Тож ти матимеш у мені і мужа, і книжку до читання.

— Я терпіти не можу книжок і ніколи їх не читаю, — відказала Барабакасенторина. — І я не візьму назад своєї умови. Якщо хочеш мене мати, мусиш змити з обличчя той препаскудний друк.

— О Барабакасенторино! — зітхнув дядько Тарабук. — Я кохаю тебе більше за життя і готовий до будь-яких жертв, аби тільки назвати тебе жоною. Справжній поет усе може перемогти, окрім кохання! Але я не знаю, чим можна змити той друк, який ти називаєш препаскудним. Мені здається, ніщо вже його ніколи не змиє!

— Є в мене трави, відвар яких змиває усі плями, — сказала Барабакасенторина. — Я дам їх тобі одразу, щоби ти ще під час подорожі виконав мою умову.

Барабакасенторина подала дядькові коробочку з травами. Дядько схопив її і подався до каюти разом із китайцем, аби там випробувати силу тих трав.

За годину він повернувся на палубу із зовсім білим обличчям. Вигляд того обличчя страшенно мене порадував, бо я знову побачив давнього дядька.

— Ти тепер такий гарний, що я не можу тобі відмовити своєї руки! — закричала Барабакасенторина.

По трьох місяцях плавання ми пристали до берега в порту Басри, а звідти подалися до Багдада.

На другий день відбулися в Багдаді два шлюби — мій з Аркелою і дядька Тарабука з Барабакасенториною.

Відтоді ми спокійно жили в родинному палаці. Морський Диявол вже не навідував мене уві сні й не спокушав до подорожей, бо я став чоловіком жонатим і статечним.

Дядько Тарабук час від часу пробує писати вірші, але Барабакасенторина дере їх на дрібні шматочки, бо терпіти не може поезії. Дядько дозволяє їй усе й ніколи з нею не сперечається.

Він сам приносить їй кожен свіжонаписаний вірш і звичайно каже:

— Люба моя Барабакасенториночко! Ось я приніс тобі віршика, аби ти могла його вчасно знищити.

І Барабакасенторина безжально нищить дядькові твори.

А щодо китайця — то він, як виявилося, має надзвичайні кулінарні таланти. І дядько Тарабук призначив його в палаці кухар.




home | my bookshelf | | Пригоди Синдбада мореплавця |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 2
Средний рейтинг 4.0 из 5



Оцените эту книгу