Book: Дочь предателя



Дочь предателя

The Traitor's Daughter by Elizabeth Powell

Элизабет Пауэлл  "Дочь предателя"

Переводчик: Степанец Ирина Владимировна

Дочь предателя
Дочь предателя

Роман о молодой женщине, которая разрывается между страстью и долгом чести.


Отец Аманды Тремейн  уважаемый морской офицер был ошибочно обвинен в государственной измене и приговорен к смерти. Перед казнью он дает своей единственной дочери непростое задание, очистить  его имя и найти настоящего предателя. Расследование приводит ее к красивому и предприимчивому капитану сэру Джонатану Эверли — и… катастрофическому открытию, что человек, которому она не может сопротивляться, один из тех  людей, которые приговорили отца к смерти.

Посвящается Сью, указавшей мне путь.

ПРИМЕЧАНИЕ АВТОРА.В действительности командующим в битве при Лиссе (1811) был капитан сэр Уильям Хост, один из любимых протеже Нельсона и блестящий командир, который разгромил превосходящий франко-венецианский флот. В отличие от капитана Эверли, Хост не получал звания баронета, вплоть до битвы Каттаро (современный Котор) в 1814.

Глава 1

Лондон

Сентябрь 1811

Нарастающий ветер уносил с собой звон колоколов. Каждый их удар отзывался эхом в голове мисс Аманды Тремейн, как глухой звук канонады. Половина одиннадцатого-Гарри опаздывал.

Молодая женщина стояла на берегу Серпентайна, не обращая внимания на любопытные взгляды прохожих, ее глаза были похожи на озера. Что делать, если Гарри не получил ее записку во время? Что делать, если корабельная таможня задержала его? Что делать, если она должна будет сделать это без него?

Промозглый ветер поднял подол плаща и охладил ее; она обняла себя и посмотрела на сгущающиеся облака. Шторм назревал, в этом нет никаких сомнений. Дети вытащили свои игрушечные лодки из воды с явной неохотой, и няня увела их прочь. Всадники уводили коней домой. Кучера подняли вверх модных колясок, защищая своих пассажиров от непогоды. Аманда поморщилась и потопала ногами от холода. Где же он? Она не могла больше ждать, ей нужно возвращаться. Боже, у нее и так достаточно проблем с хозяйкой.

Ее глаза всматривались в пространство парка с нарастающим ужасом, но нигде она не обнаружила высокую тощую фигуру Гарри. Следующий порыв ветра пробрался сквозь одежду до самых костей. Кожа покрылась мурашками. Аманда повернулась спиной к ветру. Если бы она была кораблем, то давно опустила бы паруса и искала тихую гавань. Ее лицу было холодно также как рукам и ногам. С нее хватит.

-Черт с тобой, Генри Август Морган,- пробормотала она, стуча зубами. - Ты же обещал. Я ненавижу тебя.

-Аманда? – ветер донес до нее обрывки фраз. - Аманда, …было бы лучше. Ей-богу, почему ты хотела, встретиться вне дома в такую жуткую погоду? Может быть , вернемся?

Аманда повернулась к источнику голоса.

Лейтенант Гарри Морган шел к ней широкими шагами, его треуголка была надвинута низко на лоб, он кутался в свой тяжелый офицерский плащ. Месяцы в море позолотили его каштановые волосы и обветрили лицо, но сегодня утром морщины выступили в складках рта и на лбу. Аманда могла бы поклясться, что он злился на нее из-за этой встречи с ним в ненастную погоду. Даже после нескольких лет в море, Гарри оставался все тем же другом детства, который обвинял ее во всех передрягах, в которых было столько же его вины, как и ее. Злость вспыхнула в ней, как факел.

-Если бы ты пришел во время, я бы не стояла здесь последние полчаса и не рисковала получить пневмонию,- отрезала она. -А если бы так не замерзла уже, клянусь, я бы оборвала тебе уши. Я говорила, что независимо ни от чего это крайне срочно!

Молодой офицер, казалось, был ошеломлен ее горячностью.

-Я сожалею, Аманда, капитана Беннета задержали в Адмиралтействе, а я не мог просто так уйти без его разрешения.

Он прищурился, посмотрев на небо.

-Нас может ударить молния в любую минуту. Нужно, где-то спрятаться.

Церковные колокола отбили три четверти часа. Аманда покачала головой.

-Нет времени, Гарри. У меня есть к тебе просьба, и я опаздываю, Пожалуйста, просто выслушай меня.

Выдержка изменила ей, голос выдал ее отчаяние. Честные карие глаза Гарри расширились.

-Твоя бабушка заболела?

-Нет, у бабушки все прекрасно. Гарри, когда я видела тебя в последний раз, ты обещал, что сделаешь все, что в твоих силах, чтобы помочь мне. Это так?

-Конечно ,сделаю.

Оскорбленная гордость воевала с подозрением на загорелом лице Гарри.

-Что случилось, Аманда? Я знаю этот твой взгляд.

Аманда закусила губу. Гарри знал ее достаточно хорошо, чтобы видеть насквозь. Нет времени, беспокоиться об этом сейчас. Она сделала глубокий вдох и решилась.

-Я хочу, чтобы ты взял меня с собой завтра ночью на бал адмирала Локка.

Выражение лица молодого лейтенанта менялось от беспокойства к испугу в быстрой последовательности. Его брови взлетели к небу, глаза пораженно расширились .

-Хочешь, чтобы я что…? - Он отошел от нее. - Это шутка, Аманда? Если это так, то очень глупая шутка.

Она посмотрела на него, ее челюсти сжались.

-Это не шутка. Мне нужно быть на этом балу, Гарри. Я пойду одна, если понадобится.

Порыв ветра попытался унести треуголку Гарри. Он водрузил ее обратно на голову, а затем отвел Аманду под укрытие ветвей соседнего дуба.

-Так немного лучше. Теперь, изволь сказать мне, почему это так важно для тебя?

-Мне нужно поговорить с военно-морским министром.- Она сжалась внутри, ненавидя себя за ложь.

Сомнение нахмурило лоб Гарри.

-На балу? Почему бы просто не пойти в Адмиралтейство?

-Я пыталась несколько раз, но они больше не пустят меня в здание . Охранникам у дверей уже отдали приказ не пускать меня.

На самом деле все было гораздо хуже. В памяти всплыло без предупреждения, как морпехи в красных мундирах с извинениями, но безжалостно, выпроводили ее на улицу, ненавистные слова насмешек самовлюбленного педанта-клерка, который отдал команду ее не пускать, эхом прозвучавшую в ушах, и слезы стыда появились в уголках глаз Аманды.

-Не может быть,- протестовал Гарри. - Они не могут относиться к тебе так, ты же - леди.

Аманда сделала гримасу.

-Ты забыл, что они не считают меня дамой. Так как я не могу попасть в Адмиралтейство и не могу пригласить Лорда Хардвика в свой дом, это мой единственный вариант. В статье в Морнинг Пост сказано, что бал будет огромный, и многие сотрудники приглашены. Он должен быть там. И, безусловно, вызовет больше доверия, если я буду с тобой ".

"А как насчет адмирала Локка? Он был командиром твоего отца. Не боишься, что он может узнать тебя? "

Она покачала головой.

"Адмирал Локк никогда не встречал меня. Он не узнает, кто я, особенно если я буду под чужим именем ".

"С какой целью, Аманда? - Тон Гарри был нежен. Он взял ее руку в перчатке в свою и сжал ее. - Твоя бабушка никогда не одобрит этого. Это глупо. Просто отпусти это."

Молодая женщина отстранилась, сгорбившись.

"Не могу отпустить, знаешь я никогда не приму того, что случилось. И одобряет бабушка или нет, я должна узнать правду ".

Гарри вздохнул. "То, что ты предлагаешь опасно, Аманда. Адмирал Локк является одним из самых известных героев Лондона;все сливки лондонского общества будут там. Нельзя приставать к военно-морскому министру на этом балу, ты выставишь себя с дурной стороны ".

"Я понимаю, что ты простофиля. - Аманда нахмурилась, услышав, как Локка называют героем, это перевернуло ее внутренности, но она не могла показать своего отвращения. - Я обещаю быть осторожной. Просто хочу, попросить его возобновить расследование. Ты мне поможешь?"

Гарри закатил глаза с оттенком возрастающего нетерпения. "Аманда, ты выглядишь сейчас, как командир, отдающий приказ на бортовой залп.”

Щекам Аманды стало жарко. Она сделала еще один глубокий вдох, досчитала до пяти, разжала руки, и молча, напомнила себе, что ей нужен Гарри, независимо от того, насколько хочется сейчас дать ему пощечину.

"Ты сказал, что сделаешь что-нибудь, чтобы помочь бабушке и мне, особенно сейчас. Ты человек слова? "

Гарри выпрямился с возмущением.

"Конечно."

"Тогда ты знаешь, как много это значит для меня. - Аманда развела руками. - Пожалуйста, Гарри-ты мне так нужен. Если мне это не удастся на балу, я вернусь с бабушкой обратно в Дорсет и оставлю все свои попытки навсегда."

Она ненавидела себя за эту паутину лжи, но нужно обмануть честного Гарри. Он никогда не согласится с тем, чтобы помочь ей, если будет знать правду.

Гарри колебался. Он потянул свой черный галстук.

"Почему ты думаешь, что я могу получить приглашение?"

"Потому что ты родом из семьи с длинной историей военно-морской службы, потому что твой отец виконт, потому что твой капитан является одним из самых уважаемых во всем флоте, и потому, что ты перспективный молодой офицер. “ - Она закладывала на каждый пункт палец в перчатке.

Гарри подумал нескольких минут, затем вздохнул.

"Этот придуманный план является одним из худших, Аманда, - проворчал он. - Обещай мне, по крайней мере, что он не вызовет скандала."

Аманда наградила его своей лучшей, наиболее ослепительной улыбкой.

"Я обещаю, что не сделаю ничего, чтобы навредить твоей карьере, Гарри. Я знаю, как ты гордишься званием лейтенанта ".

Румянец смущения появился у молодого человека. Он вскинул руки.

"Ладно, хоть я самый большой простофиля в мире, я заеду за тобой. Во сколько он начинается? "

"В девять часов,- Возбуждение овладело ею. - Но не заходи к нам, встретимся внизу на улице ".

Не понимание отразилось на лице Гарри. "Э…? Зачем? Боишься, что скажет твоя бабушка? "

Аманда бросила обвиняющий взгляд. "Частично. Она не знает, о бале. "

Или о планах внучки ...

"Но, что беспокоит меня больше всего, - добавила она, - что миссис Дженнингс имеет уши слона, язычок гадюки, и любопытство ста кошек. Я не должна дать ей повода начать задавать вопросы о бабушке или обо мне. В последний раз наш хозяин после того, как узнал, кто мы такие, едва дал нам время, собрать свои вещи, прежде чем выбросил нас на улицу. Я не могу рисковать ".

Гарри бросил на нее последний испытующий взгляд, потом кивнул.

"Чертовски странно, но если ты просишь меня об этом, я даю тебе слово."

"Спасибо, Гарри!- Аманда отбросила приличия, встала на цыпочки и дотронулась быстрым поцелуем до его шероховатой щеки. -Ты мой самый дорогой друг».

"Ты говорила то же самое перед тем, как мы залезли в сад сквайра Темплтона, - проворчал Гарри, его лицо стало совсем красным. - Я не мог сесть неделю после этого. И ты сказала это снова при инциденте на мельнице, и во время скандала с Трокмортон на пруду... "

Аманда протрезвела. "Ты всегда был моим самым близким другом, Гарри. Я бы никогда не говорила такие вещи шутя. И не стала бы просить тебя сделать это, если бы это не было чрезвычайно важно ".

Гарри пробормотал что-то себе под нос, что звучало подозрительно похоже на… "Только не заставляй меня пожалеть об этом."Затем выпрямился и одернул мундир.

"Если мы потерпим неудачу, это будет ужасно, у нас будут большие неприятности."

"Все получится, Гарри, я уверена в этом."

Аманда еще раз быстро обняла его на прощание, а затем поспешила обратно на Оксфорд-стрит. Дорогой, дорогой Гарри! С его помощью, она проникнет к противнику и узнает, кем он действительно был. Она опустила голову под первыми каплями дождя, полившего из зловещего облака над головой, и ускорила шаг. Ей нужно спешить, у нее есть план.

***

Капитану Джеку Эверли не нужно было смотреть на свинцовое небо или чувствовать запах мокрого ветра, чтобы знать, что шторм неизбежен. Его правая нога пульсировала глубокой ноющей болью, рана в основном зажила , но его отказ от сидячей жизни, сырость и холод усугубляли боль. Он знал, когда пойдет дождь еще до появления облаков на небе . Высшая степень иронии. Его тело было теперь более закаленным, чем стекло любого судна.

Он вышел осторожно из кареты и уставился на лестницу перед ним. Если он бы подумал этим утром, то проигнорировал бы свою гордыню и взял трость с собой. Так это или нет, бывали дни, когда она ему была необходима. Но он не мог проигнорировать вызов адмирала. Эверли восстановился и был готов выполнить любой приказ, и это было его возможностью доказать это –ведь если ему придется больше времени проводить на берегу, то он сойдет с ума. Он одернул мундир, положил одну руку на рукоять шпаги и с мрачным лицом, поднялся вверх по лестнице к двери особняка.

Оказавшись внутри, Эверли, понял, что первые ступеньки были только началом. Он вручил тяжелый плащ лакею, снял треуголку и попытался проигнорировать изящный подъем лестницы из красного дерева, возвышавшийся перед ним на первом этаже. Кровавые ступеньки. Он поморщился, но тут, же исправился, когда появился дворецкий адмирала.

Паркин приветствовал его чопорным поклоном. "Доброе утро, капитан Эверли. Рад видеть вас снова, сэр, если можно так сказать. "

"Спасибо, Паркин. Думаю, адмирал ожидает меня. "

Эверли подавил внезапное желание улыбнуться. Во время всех своих многочисленных визитов в этот дом, он никогда не видел выражение каких-либо чувств на лице дворецкого кроме невозмутимости. Адмирал управлял раньше огромным кораблем и ввел такую же железную корабельную дисциплину для своих подчиненных. Чему удивляться, если лицо бедного Паркина заморожено в течение многих лет.

"Действительно, сэр. Следуйте за мной ».

Паркин направился к лестнице. Джек стиснул зубы и последовал за ним.

К тому времени, когда они достигли комнаты адмирала, Эверли проклинал себя за то, что оставил свою трость внизу. Его нога болела ужасающе; он чувствовал, как стягивает кожу вокруг глаз и рта, чем больше он старается подавить боль. Джек надеялся, что его лицо не стало белым, как жилет. Адмирал лорд Сент-Винсет не был дураком.

Паркин открыл между панелями дубовую дверь и отошел в сторону.

"Капитан, сэр Джонатан Эверли",- объявил он зычным тоном.

Услышав, как его имя произносится официально, Джек заколебался на пороге. Он не привык к этому званию, даже после шести месяцев. Каждый раз, когда он слышал это, то хотел посмотреть через плечо, чтобы увидеть, кто такой "Сэр Джонатан Эверли", как если бы это имя принадлежало совершенно незнакомому человеку.

"Черт возьми, Паркин, перестаньте кричать. Я не глухой, как вы хотите про меня думать, - донесся вспыльчивый ответ из глубины комнаты. - Ну, мальчик, не стой там, глазея, как зеленый мичман. Войди."

Несмотря на ощутимый дискомфорт, Эверли слегка улыбнулся, когда вошел в кабинет адмирала. Его покровитель был единственным человеком, который мог снисходительно называть его "мальчик". Добродушие Джека, однако, исчезло, как только он осмотрел комнату.

Адмирал лорд Сент-Винсент, некогда известный как сэр Джон Джервис, был требовательным человеком, которому многие приписывают сохранение флота Его Величества в боевой готовности. В возрасте семидесяти шести, "Старик Джервис" по-прежнему сохранил ясный ум и едкое остроумие, сделавшие его легендой британского флота. Хоть уже и не на корабле, он придерживался упорядоченной, регламентированной жизни, и его дом был отражением этого чувства дисциплины. Сегодня, однако, Эверли был поражен, увидев графики и документы, разбросанные по столу адмирала, поверх которых лежало нескольких книг, и стоял полупустой графин бренди. Несмотря на позднее утро, тяжелые шторы оставались закрытыми. Затухающего огня в камине не хватало, чтобы разогнать царящий мрак. Тяжелый затхлый запах старой кожи, книг и пепла вызывал першение в горле.

Сам адмирал, в золотом мундире, стоял за своим столом и хмуро рассматривал документы в руке. Усталость отражалась на лице пожилого ссутулившегося человека, завуалированная злость горела в глазах. Лицо Эверли приняло нейтральное выражение, когда он подошел к столу адмирала. Он решил обратить на себя внимание.

"Доброе утро, милорд",

Старик хмыкнул и бросил кипу бумаг на стол, сцепил руки за спиной и посмотрел на Джека проникающим взглядом.

"Я так понимаю, вы были у военно-морского министра."

Новости быстро распространяются. Капитан начал невольно оправдываться. "Да, сэр..."

"Ну, и…?"

"Граф Хардвик сохраняет мнение, что я еще не достаточно здоров, чтобы принять на себя командование." - Челюсти Эверли сжались, вспомнив эту ужасную встречу.

"Держу пари, вы хотели бы, чтобы я переубедил его."- Сент-Винсент подошел к окну и выглянул в щель между бахромой бархатных занавесок.

"Хотел бы, сэр. Я выздоровел, и желаю принять командование ”Гиперионом”, или любым другим доступным кораблем, и как можно скорее. Я хочу вернуться в море ".

Суженные глаза адмирала осмотрели молодого человека сверху до низу.

"Исключено", - сказал он.

Горячий укол гнева пронзил Эверли. Он почувствовал, как кончики ушей начинают полыхать.



"Могу спросить, почему нет, сэр?" - с трудом произнес он сквозь стиснутые зубы.

"Потому что любой человек с глазами видит, что ты все еще страдаешь от раны на ноге. Ты бледен, как привидение "

Сент-Винсент, казалось, успокоился. выражение его лица расслабилось. Он опустился на потертое кожаное кресло и махнул рукой в направлении своего протеже.

"Садитесь, Эверли, садитесь."

Капитан опустился в мягкое кресло, благодаря за возможность сесть, но его задело, что адмирал так легко его раскусил. Ни министр, ни его собственные офицеры команды не верили, что он здоров, а теперь его патрон добавил свой голос к их протестам. Адмирал лорд Сент-Винсент был одним из самых влиятельных людей в Королевском флоте, Джеку нужно убедить своего патрона, что он пригоден для выполнения своих обязанностей. Время, испробовать другую тактику.

"Сэр, я прошу вас подумать. Другие капитаны, имея подобные раны или даже хуже, были возвращены на свои корабли. "

"Я знаю, что ты чувствуешь себя неуютно на суше, Эверли,-ответил Сент-Винсент с легкой усталой улыбкой, - флот нуждается в капитанах, особенно таких перспективных , как ты. Тебе, чертовски повезло, мальчик, что ты не умер в Лиссе. "

Джек кивнул, не желая открывать ящик Пандоры с воспоминаниями. Битва при Лиссе казалось, была так давно, но прошло всего лишь шесть месяцев, как он вел небольшую эскадру фрегатов, чтобы отразить превосходящие силы командора Дебордье. Сражение было решающим для победы Королевского флота, французы попытались использовать тактику Нельсона против англичан, что привело к смерти и захвату более тысячи французских моряков, и в конечном итоге потери французами своего морского флота в Адриатическом море.

Но это было не первое, что пришло на ум Эверли. Он вспомнил хаос и агонию пылающих тел, крики своих людей, когда корпус французского 18-фунтового фрегата врезался в корму «Гипериона» . Взрыв отбросил его на нижнею палубу, засыпав градом разрушенного дерева, он сломал правую ногу в районе бедра. Шальной осколок разрезал левую щеку до кости. Учитывая ужасающие условия в больнице на Мальте, Джек знал, что чудом избежал гангрены, заражения крови и других потенциально смертельных осложнений. Он выжил, но его старший лейтенант, один из его молодых мичманов и капитан судна нет. Он будет носить душевные и физические шрамы той битвы до конца своей жизни.

"Я не хотел вызвать у тебя неприятные воспоминания, мой мальчик, - сказал адмирал Сент-Винсент грубо. - Ты испил, как и я горький напиток, которым является жизнь капитана."

Эверли стиснул зубы, признав, что эти сильные эмоции все еще имеют такую власть над ним, даже после всех этих месяцев, но еще больше был обеспокоен тем, что на лице отображаются все его эмоции. Но он не был готов опустить флаг. "Я принадлежу морю, милорд, моим людям, - настаивал он. - Мой долг быть с ними."

Глаза адмирала загорелись дикой яростью. Он стукнул кулаком по рабочему столу, рассыпав документы. "Ваша задача служить Англии, сэр, и только Адмиралтейство решает, как !"

Эверли начал извиняться, но Сент-Винсент велел ему замолчать.

"Ничего, мальчик, не обращай внимания, - пробормотал граф. - Грязное дело вывело меня из себя."

Он поднялся со своего места и возобновил свою беспокойную ходьбу.

"Вы вернетесь командовать достаточно скоро, но есть то, что вы должны сделать в первую очередь."

"Милорд"?

Озадаченный словами своего патрона, а также его нехарактерной капризностью, Джек наклонился в кресле.

"Связано ли это с тем, почему вы пригласили меня в свой дом, а не в ваш кабинет в Адмиралтействе, и почему вы выглядываете постоянно в окно, как будто ожидая прибытия кого-то еще?"

"Умный мальчик. - Сент-Винсент улыбнулся и провел устало рукой по лбу. - Примени все свои таланты. Вот, что нам нужно сейчас ".

Каминные часы пробили три четверти часа, когда дверь скрипнула на своих массивных петлях. Паркин появился и встал у порога.

"Граф Карлайл и достопочтенный Грейсон Макаллистер," -объявил он.

Эверли подумал, что Паркин мог бы быть отличным боцманом, его голос был бы слышен до самых дальних квартердек даже при худшем шторме. Он поднялся на ноги, когда вновь прибывшие вошли в комнату. Паркин закрыл за ними дверь.

"Тысяча чертей,- бушевал адмирал. -Вы опоздали, где вас носило? "

Самый высокий из них слегка улыбнулся и наклонил голову в знак приветствия.

"Я думал, будет лучше, если мой кучер поедет кружным путем и доставит нас в ваши конюшни тайно. Прошу прощения, если моя предусмотрительность доставила вам неудобства, адмирал ".

Сент-Винсент хмыкнул, его бледные щеки порозовели.

"Грязное дело,- снова пробормотал он. - Ну, да, ладно. Карлайл, позвольте представить вам капитана сэра Джонатана Эверли капитана фрегата “Гиперион”.

"Эверли, это граф Карлайл, представитель разведки."

Лорд Карлайл изогнул бровь. "Вы мне льстите, адмирал,- Он повернулся и протянул руку Эверли. -Капитан. Наслышан о вас. Вы абсолютный герой. Весь Лондон гудит о ваших подвигах на Адриатике ".

Джек потряс протянутую руку и был удивлен ее формой и мозолями. Он вежливо кивнул графу.

"Я не герой, милорд. Мы все должны выполнять свой долг во время войны ".

Капитан пытался угадать возраст графа Карлайла, наверно ему было либо около, либо чуть за тридцать. На первый взгляд, Карлайл был эталоном красоты: высокий и красивый, его соболиные волосы подстрижены в модном стиле "Брут", его одежда самого лучшего качества. Ни капли потертости или царапины на глянцевой поверхности сапог. Он производил впечатление скучающего бездельника из светского общества. Но Эверли этот образ не ввел в заблуждение.

Повадками Карлайл напомнил капитану кота на охоте. Он вошел в комнату со скрытой грацией леопарда-лениво, но готовым к нападению в любой момент. У него было тело спортсмена, стальные глаза хищника - острый взгляд,оценивший Эверли в несколько секунд . Волосы встали дыбом у капитана на затылке, и он ответил на взгляд Карлайла своим лучшим железным взглядом.

"Соответствую ли я вашим ожиданиям, милорд?" - спросил он мягко, но тоном, который граничил с воинственным.

Некоторая напряженность оставила лицо Карлайла, и он улыбнулся

"Вы превышаете их, капитан. Могу ли я представить вам моего помощника, Грейсона Макаллистера. Он будет работать с вами над этим заданием ".

"Шотландец, - Сент-Винсент прорычал. - Вы не должны были приводить его в мой дом, Карлайл».

Эверли проигнорировал предубеждения своего патрона и пожал руку молодого человека. В отличие от своего начальника, Макаллистер был хрупкого телосложения, с копной светлых волос. Он смотрел на капитана серьезными глазами цвета морской волны.

"Это большая честь, сэр."

Он говорил без акцента, и загадочно улыбнулся, удивив капитана.

"Мистер Макаллистер работает на меня в течение ряда лет, - объяснил Карлайл. - При всей своей кажущейся молодости является опытным агентом, и умело играет любую роль, которая от него требуется."

"Шотландец остается шотландцем,- заявил адмирал, хмурясь. - Я не одобряю, Карлайл».

Карлайл бросил на старика предупреждающий взгляд.

"Меня не интересует ваше мнение, Сент-Винсент. У нас есть работа, чтобы ее сделать, нужны мои самые талантливые люди. Если вы хотите, бросить вызов моему авторитету, я предлагаю вам поговорить с лордом Каслреем ".

Сент-Винсент оглянулся. "Нет времени для этого. Садитесь и давайте перейдем к делу. "

Он опустился в кресло. Эверли сделал то же самое. Карлайл и Макаллистер сели на стулья рядом со столом адмирала.

"Я полагаю, один из вас объяснит, что все это значит, - заметил капитан. Напряженность в комнате почти заставила его забыть о боли в ноге. Он посмотрел на каждого, в последнюю очередь на своего покровителя. - Какое " задание ", милорд?"

Сент-Винсент нахмурился и проворчал что-то неразборчивое. Он махнул рукой в направлении Карлайла.

"Скажи ему."

Граф кивнул.

"Нет времени объяснять, капитан, так что буду краток.- Он откинулся на спинку кресла и сцепил пальцы. - В Адмиралтействе есть предатель ."

Глаза Эверли расширились, он посмотрел на Карлайла так, как если бы тот вдруг развернул французский флаг и начал петь "Марсельезу".

"Предатель",- повторил он. Само это понятие было немыслимо. Безумно.

"Важные заказы исчезли, суда снабжения попали в засаду и их грузы пропали. Передвижения нашего флота в Средиземном море определяются с пугающей точностью. Все это указывает на один и тот же источник ".

Красная дымка заволокла взгляд Джека.

"Кто посмел?" -он был шокирован.

"Мы не знаем, но кто бы это, ни был, он в курсе всего. - Лицо Сент-Винсент осунулось. - Проклятый негодяй».

"Обычно это было бы дело моих агентов, - продолжил Карлайл. - Но флот необыкновенно сплочен, чужого сразу раскусят в Адмиралтействе. Мы не можем провести эффективное расследование. Именно поэтому мы обратились к вам, капитан ".

Сент-Винсент поерзал в кресле.

"Мы хотим, найти этого предателя как можно быстрее, Эверли."

"При всем уважении, милорд, почему вы выбрали меня для этой миссии? Я не шпион. "

Нога Джека начала пульсировать заново.

"Правда,- Карлайл вставил,- но вы необыкновенно изобретательны. Вы являетесь офицером хорошо известным персоналу Адмиралтейства. Я уверен, предатель не будет подозревать вас ".

Шпион? Эверли вздрогнул. Слово ассоциировалась с образами в плащах,прячущимися в переулках, обменивающихся незаконной информацией. Само понятие было чуждо ему. Он был морским офицером, что он знал о разведывательной работе?

"Существует и еще кое-что, капитан.- Карлайл обменялся многозначительным взглядом со своим молодым помощником. -Информация, которую мы собрали, указывает, что этот предатель работает не в одиночку ".

"Заговор? Все запутывается еще больше ".

Сент-Винсент кивнул. «Действительно это так. Знаешь контр-адмирала Уильяма Локка? "

Зияющая яма открылась в нижней части живота Джека."Я не знаю его, милорд. Газеты зовут его «Лев Средиземноморья."

Адмирал фыркнул и потянулся за бутылкой бренди. "Вы знаете, я не одобряю такие отзывы, мой мальчик."

Он налил себе в стакан янтарную жидкость.

"Да, милорд", -Эверли согласился. Пресса имела тошнотворную привычку награждать разными прозвищами героев войны. Его собственное было "светловолосый Джек", прозвище, которое он ненавидел.

"За последние полтора года, - продолжил адмирал, - Локк не только расплатился с кредиторами, но и разбогател. Призовой фонд может составлять часть этого, но это отдает мошенничеством. Добавим к этому тот факт, что до недавнего времени он не был командующим Средиземного флота, а наши проблемы начались вскоре после того, как он занял этот пост - из всего этого вы можете сделать свои собственные выводы ".

"У нас есть доказательства?"- спросил капитан.

Карлайл покачал головой. "Ничего реального, и потом у нас не было возможности расследовать, не вызывая подозрений. Поэтому вы внедритесь в эту головоломку ".

Эверли заерзал на стуле.

"Продолжайте, я слушаю."

"Адмирал Локк устраивает бал у себя завтра вечером. Мы поручаем вам проследить за ним. -Карлайл посмотрел на капитана пронзительным взглядом.- Ваша цель состоит в том, чтобы найти какие-либо доказательства причастности Локка к этому заговору."

Этот человек сошел с ума? Мышца дернулась на лице Джека. Капитан ненавидел светские мероприятия, а Карлайл хочет, чтобы он не только присутствовал на этой самой большой давке, но и играл роль, с которой не уверен, что сможет справиться. Капитан изо всех сил пытался сформулировать ответ.

"Какие доказательства вы ищете?"

Граф пожал плечами. "На данный момент любые. Следите за ним; присмотритесь, если он говорит с кем-то подозрительным. Подслушивайте его разговоры. Если у вас будет шанс, поищите тайник. Сейф или какой-то другой тайник в стене будет идеальным местом, чтобы скрыть компрометирующие документы ".

"Если он держит такие документы",- добавил Винсент, смотря поверх стакана.

Каждый аспект этого задания шел против принципов Эверли... Они ожидали, что он будет подслушивать, подсматривать за своим собратом офицером? Что еще хуже, они хотели, чтобы он смешался с толпой, обменивался остротами с модными бездельниками. Он был капитаном фрегата, а не светским пижоном, который занимается танцами и сплетнями.

Сент-Винсент должно быть, почувствовал колебание капитана. Он допил остаток своего бренди и поставил стакан на стол с глухим стуком.

"Это приказ. Если вы хотите вернуться на корабль, вы выполните его".

"При всем уважении, милорд, это шантаж," -взмолился Эверли. Он взглянул на трех мужчин, которые смотрели на него выжидающе.

Обвинение не смутило Сент-Винсента.

"Тебе решать, прими решение прямо сейчас, мой мальчик. Помоги нам найти этого предателя, или ты никогда не получишь корабля". Его покровитель всегда говорил без обиняков, но его варианты, сформулированные так убого, еще больше разъярили Джека.

Карлайл не мог скрыть отвращения во взгляде в направлении Сент-Винсента, затем повернулся с улыбкой.

"Адмирал рассказал нам о вашем интеллекте и изобретательности, капитан. Тот факт, что вы получили это звание в вашем возрасте, отмечает Вас как человека исключительного таланта. Вы единственный, кто может помочь нам. Если мы не узнаем имя этого предателя в ближайшее время, то это будет означать, что секретная информация попадет в руки французов, и будут новые большие потери у английского флота".

Джек сжал руки в кулаки и положил их на колени. Готов ли он к такой грандиозной задаче, физически и психически? Он не был уверен, но если это было тем, что ему нужно сделать, чтобы вернуть его команду и корабль, он сделает попытку.

"Я сделаю это".-его согласие звучало напряженно.

Облегчение прокатилась по комнате невидимым приливом. Сент-Винсент поднялся и налил капитану глоток бренди; машинально, он наполнил стаканы для Карлайла и Макаллистера.

"Хорошо. Решено. Сразимся с нашими врагами ", - сказал он, поднимая бокал в тосте.

Джек сделал слишком большой глоток, и пьянящий напиток застрял в горле. Он подавил кашель.

Карлайл отставил бокал в сторону.

"Я организую для вас приглашение на бал, капитан. Остальное зависит от Вас."

"А что, если я ничего не обнаружу?- капитан смотрел в янтарные глубины своего напитка.

Темноволосый граф принял беспечную позу.

"Если вы не найдете ничего завтра вечером, продолжите наблюдение. Попытаетесь пообщаться с Локком. В конце концов, вы оба уважаемые офицеры, которые плавали в прилегающих водах. Делайте все возможное, чтобы выяснить, что он знает, и кто еще участвует ".

"А потом?"

"Тогда мы выйдем на лидера этой предательской шайки».

Эверли сделал еще большим глоток бренди.

"Как я должен сообщить, что нашел?"

"Вы можете отправить мне сообщение в любое время дня и ночи через адмирала. Не пытайтесь войти в контакт со мной непосредственно, это может поставить под угрозу всю операцию. Я также дам вам в помощники господина Макаллистера, который будет при Вас. Это опасное дело, капитан, продумайте пути отхода. Сделайте его вашим слугой или лакеем-тем, кто может приходить и уходить, не привлекая слишком много внимания. Он будет знать, где меня найти, если вам нужно будет сообщить что-либо срочное, будет исполнять ваши приказы, но помните, что он подчиняется лично мне ".

"Пути отхода" действительно, подумал Эверли с кривой усмешкой. Ну, по крайней мере, Карлайл говорил дипломатично об этом. Он оценил молодого шотландца жестким взглядом. Правда ему может потребоваться помощь в этом задании, но Макаллистер также может иметь приказ следить за ним, чтобы убедиться, что он сделал свою работу. Теперь капитан не был уверен, что может доверять своей первоначальной оценке характера этого человека.

Остальные ждали его ответа. Эверли откашлялся.

"Думаю, смогу сделать его еще одним моим слугой на конюшне. Вы ладите с лошадьми, Макаллистер? "

Макаллистер покачал головой с печальной усмешкой.

"Безнадежно. Мой брат единственный наездник в семье, капитан. Вероятнее всего, меня затопчут копытами или укусят, причем это будет происходить постоянно. Если вы хотите, чтобы я соответствовал своему месту, полагаю, мне будет лучше находиться в доме ".

Эверли почувствовал ответную улыбку на губах, хотя его подозрений было достаточно, чтобы подавить ее.

"Очень хорошо, мы посмотрим, как вы выглядите в ливрее. Представьтесь для начала Гоббсу, моему дворецкому, завтра утром ".

"Конечно, сэр."

Карлайл одобрительно кивнул и повернулся к Эверли.

"Помните, капитан, что все может иметь значение. Я хотел бы быть в курсе всего, что вы видите или слышите ".

Это раздражало получать приказ от гражданского, но капитан проглотил свое возмущение.



"Я справлюсь."

Это, казалось, удовлетворило графа.

"Отлично. Убежден, что вы получите ваше приглашение на бал до темноты ".

"Хм. Лучше тебе одеть твой великолепный мундир, - сказал Сент-Винсент. - Не опозорь ВМС."

Эверли предпочел бы скорее встречу с французским фрегатом, чем посещение общества, но вместо этого он ответил язвительно. "Совершенно верно, сэр. Вечер обещает быть интересным".

Глава 2

Если бы Аманда была чувствительной девицей, то рухнула бы в обморок в своем платье из изумрудного шелка прямо на парадной лестнице. Все ассамблеи в Дорсете не могли подготовить ее к этому вечеру среди бомонда. Мало того, что народу было гораздо больше, чем на любом другом балу, так Аманда еще никогда не видела такого изобилия званий и сословий, как в этот вечер. Графы общались с командорами, адмиралы беседовали с маркизами. И это было только в ожидании приема. В заимствованном платье, без украшений, Аманда чувствовала себя очень незначительной, и ... она очень боялась. Что делать, если кто-то узнает ее?

Она взглянула на Гарри, великолепного в своем мундире, он тоже был не в своей тарелке среди этой августейшей толпы, как и она. Неудивительно, Гарри чувствовал себя более непринужденно в кают-компании, чем в гостиной. Она взяла его под руку.

"Я не могу поверить, что позволил втянуть себя в это, - пробормотал он, одернув мундир. - Здесь наверно присутствует половина лондонского общества."

"Я бы сказала, даже больше," -ответила она. Дрожь отвращения охватила ее. Все богатые и знатные пришли, чтобы увидеть Его. Источник страданий и стыда ее семьи.

Гарри заметил ее мрачное выражение и посочувствовал.

"Не отчаивайся. Все не так плохо, как кажется. Все будет хорошо."

"Конечно". - Аманда спрятала мрачные мысли за яркой, натянутой улыбкой. …О, Гарри, если бы ты только знал, зачем я в действительности попросила прийти сюда ...

Когда они приблизились к главной линии, девушка начала дрожать; вопреки логике, нервное воображение убедило Аманду, что адмирал Локк узнает ее. Руки вспотели внутри длинных белых перчаток. Ее сердце взлетело вверх к горлу. Она бросила украдкой взгляд через плечо. Было слишком много людей на лестнице, слишком большая толпа между ней и входными дверьми, разум требовал немедленно бежать, но она зашла слишком далеко, чтобы повернуть сейчас назад. Аманда расправила плечи и попыталась вздохнуть.

Контр-адмирал Уильям Локк стоял на верху лестницы, приветствуя своих гостей с милостивой легкостью. Его младшая сестра, леди Десмонд, стояла рядом с ним, в качестве хозяйки, но Аманда едва посмотрела на нее, сфокусировав все внимание на человеке, который разрушил ее семью. Он был не таким, каким она его себе представляла. Она знала, что он был в возрасте ее отца, и до сих пор хорошо выглядел, несмотря на годы, проведенные на ветру среди волн. Он был, пожалуй, на голову ниже Гарри, коренастым. Волнистые, седоватые каштановые волосы венчали его загорелое лицо, составляя разительный контраст с бледно-голубыми глазами. Высокие скулы и орлиный нос намекали на аристократическую родословную. В своем богатом мундире, он излучал достоинство и уверенность. Адмирал не был похож на монстра.

Когда Аманда посмотрела на него, то почувствовала, что ее гнев разгорелся и прогнал страх прочь. Она с трудом сохраняла этот огонь под контролем, нельзя дать Локку никаких оснований подозревать, что она была кем-то иным, чем просто пустоголовой барышней. Девушка помахала сандаловым веером, чтобы охладить горящую кожу.

Она едва услышала голос Гарри, когда он представлял ее.

"Адмирал Локк, могу я представить Вам миссис ...э...э ..Сигрейв."

Адмирал Локк, похоже, не заметил колебаний лейтенанта, улыбнулся и склонился над рукой Аманды в перчатке.

"Добро пожаловать в мой дом, миссис Сигрейв. Надеюсь, вы насладитесь этим вечером. "

Его бледные глаза метнулись в ее декольте, а затем обратно на ее лицо.

"Адмирал, это такая честь. Мой покойный муж так хорошо отзывался о вас"

Ее приветствие было произнесено высоким, хриплым голосом. Аманда захлопала ресницами и постаралась изобразить восторг от его внимания, хоть ее желудок взбунтовался, и она подавила желание отдернуть руку.

"Вы мне льстите, мадам,-сказал Локк, его улыбка стала шире.-Могу ли я представить вам мою сестру, виконтессу Десмонд? Летиция, это миссис Сигрейв и ее спутник, лейтенант Генри Морган ".

Аманда сделала реверанс перед леди Десмонд, с ее острым лицом, взглядом матроны, одетой в модное покрытое золотой сеткой зеленое креповое платье. Она возвышалась над Амандой, как ростр, (от переводчика: ростр - деревянная фигура на носу корабля) и смотрела на молодую женщину сверху с явным неодобрением.

"Чаровница", - произнесла она, потом повернулась пренебрежительно спиной к Аманде. Одарила Гарри кокетливой улыбкой и игриво коснулась веером его руки.

"Вы должны оставить, по крайней мере, один танец для меня, лейтенант. Так редко мне удается найти человека, у которого рост превышает мой собственный. И предупреждаю, я не приму отказа".

Гарри покраснел и, заикаясь, вежливо ответил. Девушка надеялась, что он знал, как плавать с барракудами. Обменявшись обязательным любезностями, Аманда и Гарри прошли за линию приема в первый зал, банкетный. Она вздохнула с облегчением.

"Ради всего святого, зачем ты выбрала это имя. Я не понял, пока не представил тебя. Госпожа Сигрейв, вот уж действительно. Намек слишком прозрачен, тебе не кажется? " - сердился Гарри. (от переводчика: англ. Sea grave-морская могила)

"Ты не думал так раньше. - Она посмотрела назад. - Я сказала, какое буду использовать имя, когда приехала в Лондон."

"Ну, только его часть,- заявил он. - и ты не похожа на вдову, даже наполовину."

"Не будь глупцом," -отрезала она. Конечно, упрекать его было глупо. Гарри был прав. В двадцать три, Аманда считала себя старой девой - достаточно старой, чтобы играть роль замужней женщины. Ее платье, однако, можно было бы посчитать слишком открытым, даже для вдовы. Она не хотела думать об этом в данный момент.

"Кроме того, Локк не узнал меня. Я думаю, что ты не должен беспокоиться обо мне так сильно, лучше побеспокойся о леди Десмонд ".

"Почему? - спросил он, подозрительно. - Я думаю, она очень мила."

"О, не имеет значения."

Аманда подняла глаза к небу и взмолилась о терпении. При всей своей находчивости и военно-морских знаниях, Гарри мог быть настолько тупым, когда дело касалось прекрасного пола. Он, несомненно, найдет неприятности на свою голову, прежде чем вечер закончится.

Аманда раздраженно кипела, задыхаясь от огромной удушливой массы людей, собравшейся в этих залах. Толпа на лестнице была ничто по сравнению с этим. Шум был невероятный, как звук прибоя у берега. Десятки белых восковых свечей освещали площадь; их свет отражался от натертого деревянного пола, сверкающих ювелирных изделий на дамских шеях, запястьях и волосах. Жар от свечей, добавлялся к жару тел, собравшихся в замкнутом пространстве, превращая банкетный зал в сверкающую печь. Аманда почувствовала, как капельки пота собираются между грудей, и замахала веером сильнее.… Это светская вечеринка? Разодетая, задыхающаяся от жары - она ощущала себя больше рождественским гусем, чем гостем.

Гарри наклонился, его губы коснулись ее уха. "Ну, когда же мы начнем?"

Аманда потеряла дар речи. Мы? Она не рассчитывала на готовность Гарри делать что-нибудь еще кроме приглашения ее на бал. Она посмотрела на него снизу вверх, вглядываясь в его лицо. Гарри был верным другом, но он не поймет того, что она здесь собирается сделать.

"Ну, - начала она, - мы не можем ничего сделать пока не найдем кого-нибудь ,кто сможет представить меня Лорду Хардвику. Я обещаю тебе, быть осторожной, в конце концов. "

Она улыбнулась ему, и с облегчением увидела, как его лицо разгладилось. Он сжал ее руку.

"Давай, моя девочка, прогуляемся по залу, посмотрим, кто здесь? "

Аманда кивнула, ее ум лихорадочно работал, думая, как избавиться от Гарри; она надеялась, что он найдет знакомого или даже двух и отвлечется на разговор. Но ее план, хоть и далек был от совершенства, оказалось, имел, говоря морским языком ,определенные пробоины. Вдруг ей пришла в голову идея.

"Мы сможем охватить большую часть зала, если разойдемся, ты пойдешь в одну сторону, а я - в другую, а потом встретимся здесь."

Молодой лейтенант, оглядев море людей, нахмурился.

"Я не могу позволить тебе быть без сопровождения. Что я буду делать, если с тобой что-нибудь случится? "

Аманда притворилась беззаботной. Она обвела веером зал.

"Что может случиться со мной среди всех этих людей вокруг? Кроме того, для меня это не бал, не хочу, оставаться здесь ни на мгновение дольше, чем это необходимо. Я могу позаботиться о себе, Гарри. Я не маленькая девочка ".

Гарри посмотрел на нее сверху вниз, как будто видел впервые. Он покраснел.

"Я вижу это, - ответил он резко. - Я хочу, чтобы ты носила что-то другое."

"Это было единственное платье, которое я могла позаимствовать за такой короткий срок."

Ярко зеленое шелковое платье было одним из самых модных творений госпожи Молино, но Аманда чувствовала себя не комфортно в нем из-за низкого декольте и драпировки юбки. Она чувствовала себя раздетой.

"Ты уверена в этом?"- он хотел, чтобы она изменила свое мнение.

"Я буду в порядке, Гарри," -заверила она.

Он кивнул, неохотно. "Отлично. Встретимся здесь ".

Они расстались и разошлись в противоположных направлениях. Аманда полагала, что ей будет достаточно пяти-десяти минут, чтобы обнаружить местонахождение Локка. Если она найдет его сейчас, то потратит меньше времени позже и снизит шансы быть пойманной. Так как она не может спуститься по главной лестнице, ей нужно найти другой способ, чтобы вернуться на первый этаж. Этот особняк был огромным. Единственным выходом была лестница для слуг в задней части дома.

Аманда пробиралась через собравшуюся толпу, подобно лосю. Гости, казалось, занимают каждый дюйм пространства, несколько раз Аманда подавила крик боли, когда кто-то наступал на ее ногу или тыкал ее костлявым локтем. Она пробежала через последние двери и остановилась в коридоре, чтобы отдышаться. Небеса, какая давка. Она отвела влажную прядь волос с щеки и пошла по коридору. Несколько гостей кидали на нее любопытные взгляды, когда девушка проходила мимо, но она улыбалась и продолжала идти к цели с таким видом, как будто искала кого-то. Здесь действительно была черная лестница, как она и надеялась.

Аманда тайком бросила взгляд через плечо. Никто не отважился зайти так глубоко в дом. Ее сердце забилось в бешеном темпе, приподняв подол платья, она стала спускаться по узкой лестнице.

Бедный лакей, который поднимался наверх, был поражен, увидев ее, когда они едва не столкнулись на лестничной площадке.

"Простите!" - воскликнул слуга. Он прислонился к стене, чтобы не упасть; шампанское закачалось на подносе, но осталось в вертикальном положении. Он вздохнул с облегчением.

"Простите, - ответила Аманда, задыхаясь. Ее нервы были натянуты до предела .-Я должна была смотреть куда иду"

Лакей бросил на нее осторожный взгляд.

"Вы потерялись, сударыня?"

Сердце Аманды рухнуло вниз.. Что она должна сказать? Она хихикнула, нервно сжимая платье.

"О, ну, да. Я искала дорогу назад в гардероб, а основные лестницы были настолько перегружены, и кто-то наступил мне на подол, вы видите, я просто должна привести его в порядок перед началом танцев. Сегодня для меня так важно, выглядеть наилучшим образом! »

Она сжалась, произнося эту чушь. Миссис Сиддонс из нее не выйдет, но она была в отчаянии.

( от переводчика: Сара Сиддонс, известная английская актриса, прославившаяся ролями в пьесах Шекспира.)

Слуга ответил ей понимающей улыбкой."Конечно, мадам. Позвольте мне показать вам путь. "

Он повернулся и спустился на нижнюю площадку лестницы, где ждал, что она последует за ним.

"О, спасибо!"

Ее колени дрожали, когда она зацепилась за лакея, двигаясь по коридору. Если бы Аманда подождала несколько мгновений, прежде чем идти вниз по лестнице, то смогла бы исследовать нижний этаж беспрепятственно; она догадалась, что большинство служащих в это время были либо на кухне, либо наверху в зале. Это был ее промах, она упустила нужный момент.

Пока лакей вел ее до главного коридора, Аманда пыталась угадать, в какой комнате был кабинет Локка. Двустворчатые двери были оставлены открытыми, она увидела зал для завтраков и официальную приемную. Девушка предположила, что двери кабинета точно будут закрыты. По крайней мере, это сузит поиск, но тревога подрывала ее решимость. Что делать, если дверь будет заперта? Что делать, если кто-то схватит ее, когда она попытается открыть дверь?

Слуга остановился у гардероба и поклонился.

"Вот и пришли, мадам. Я вверяю вас вашей горничной, которая сможет помочь вам ".

Опять... Аманда задохнулась от своего легкомысленного промаха, хотя головокружение было подлинным.

"О, да, спасибо."

Она скользнула в гардероб, сделав вид, что поправляет платье, сделала несколько глубоких вдохов, успокаиваясь, чтобы вновь появиться. Лакей исчез. Дрожь пробежала по ее телу. Это было спасением. Теперь нужно вернуться в зал, прежде чем Гарри начнет задаваться вопросом, где она была. Проклятье, если бы только у нее было больше времени! Ну, она сделает еще одну попытку позже.

Основная часть гостей ушла из зала приема, позволяя Аманде подняться по парадной лестнице беспрепятственно. Звуки музыки достигли ее ушей. Танцы начались, а это означало, что теперь будет легче перемещаться сквозь толпу туда, где оставил ее Гарри, и оказаться на месте, прежде чем он вернется.

Но не тут, то было.

Она проложила свой путь через людей, занимающих край танцзала. Гарри стоял там же, где они расстались, его лицо исказилось от злости и побагровело. О, Боже она задержалась слишком надолго, и теперь Гарри готов был взорваться.

"Где, черт побери, ты была?" - потребовал ответа Гарри, когда она подошла.

Она ответила ему трепетной улыбкой. "Очень сожалею, Гарри. Я не хотела волновать тебя. Но я увидела какого-то друга моего отца, подумала, что он может узнать меня, так что, избегая его, попала в толпу. "

Она надеялась, что Бог и Гарри простят ей всю эту ложь.

Гнев Гарри лишь слегка уменьшился.

"Ну, ты увидела кого-нибудь?"

Аманда покачала головой.

"Нет, никого. Но кто-то, же должен быть здесь. "

Аманда оглядела танцзал, и ей захотелось вдруг танцевать. Она не танцевала в течении длительного времени; безусловно, один танец не помешал бы.

"Потанцуй со мной, Гарри."

"Танцевать с тобой? - глаза Гарри расширились. - Здесь, зачем?"

Она вздохнула. Гарри никогда не был склонен к утонченным занятиям.

"Потому что так мы могли бы увидеть кого-то знакомого, и потому что я не танцевала, целую вечность. Пожалуйста, Гарри, порадуй меня ".

"Аманда, я не уверен, что …"

"Ну, что ты, это же просто танец. Ты помнишь фигуры, не так ли? "

Подразнила она его, взяла за руку и повела к ближайшей паре. Гарри был неповоротлив, как деревянные дощечки, но ему удалось выполнить все фигуры танца достаточно хорошо.

Танец закончился слишком быстро для Аманды. Веселясь, она почти забыла, зачем была здесь в первую очередь. Стоящие друг напротив друга пары поклонились друг другу на заключительном аккорде и начали расходиться.

"Было не так уж плохо, не так ли?"- спросила, смеясь Аманда.

Гарри не ответил; его внимание было сосредоточено на другом конце комнаты.

"Я вижу знакомого, - объявил он. - Это капитан Беннет. Он сказал, что может присутствовать на этом вечере. Он познакомит тебя с лордом Хардвиком. Хочешь, чтобы я привлек его внимание? "

Бабочки в животе Аманды удвоили трепетание. Ей нужно найти способ отвлечь Гарри, и быстро. "О, ну, я…ой, какая досада!" - воскликнула она, взглянув на подол своего платья.

"Что? Кто-то наступил на твое платье? "

Гарри, да благословит его Господь, не разочаровал ее.

"Боюсь, что так, - ей удалось замаскировать свою панику. - Я должна немедленно спуститься в гардероб, чтобы привести его в порядок. Если я не верну это платье в идеальном состоянии, то мне не сносить головы! "

Раздражение появилось на лице Гарри.

"О, все в порядке. Но я должен пойти с ним поговорить. Будет дурным тоном не поблагодарить его за наши приглашения. Встретимся там ".

Удачно, что Гарри озабочен своей карьерой.

"Ну, конечно,- она запнулась, - это ненадолго."

По крайней мере, это означало, что Гарри будет занят в течение какого-то времени. Стремясь быстрее убежать, Аманда повернулась, но с такой поспешностью, что столкнулась с другим человеком. Она смотрела на широкую грудь перед ней. Ее взгляд поднялся вдоль линии пуговиц жилета, до элегантного белого водопада галстука, и, наконец, достиг загорелого сардонического лица мужчины. Боже! Аманда отступила.

"Ой! Я не видела вас. - Она не находила слов. - Мои извинения. Еще раз простите. "

Она начала обходить вокруг него, но незнакомец поймал ее за руку.

"Нет необходимости извиняться, - сказал он с томной улыбкой. - Я могу считать это только удачей. Вы оказались без сопровождения, а я оказался без партнерши для следующего танца. Возможно, это судьба ».

Аманда безошибочно узнала в нем джентльмена, завсегдатая балов. С его спортивной фигурой, волосами цвета воронова крыла и глубокими карими глазами, она находила его очень симпатичным. Но его хищный взгляд, смущал ее, он смотрел на нее, как будто она была конфета, приготовленная на съедение.

"Прошу прощения,- ответила она с большей уверенностью, чем чувствовала на самом деле, - но мы не представлены."

Казалось, он что-то просчитывает...

"Простая формальность, это легко исправить. Я маркиз Бейнбридж, к вашим услугам. "

Он поднес ее пальцы к губам.

"Добрый вечер, милорд,- запинаясь, ответила она в замешательстве. - Я миссис Сигрейв, но если вы меня извините, я действительно должна..."

"Как не галантно со стороны вашего мужа, сударыня, оставить вас одну посреди этой давки."

Лорд Бейнбридж задержал руку Аманды, не обращая внимания на протесты. Его взгляд ласкал тело женщины с почти физической силой.

Аманда захотела, чтобы Гарри не оставлял ее, в конце концов. Предупреждение, чувство надвигающейся опасности, подняло маленькие волоски на затылке.

"Это был не мой муж, милорд, просто друг, я - вдова, "- она снова попыталась вытащить руку.

Лорд Бейнбридж не отпускал ее. Он выгнул темную бровь.

"Действительно,- пробормотал он. Дьявольская улыбка осветила его красивые черты. Он перевернул ее руку и провел большим пальцем по ладони. - Вы очень скучаете без вашего мужа?"

"Скучаю? - удивилась Аманда.

Действительно, лорд стоял слишком близко к ней, чтобы она чувствовала себя комфортно; мозг Аманды превратился в патоку. Она пыталась напустить на себя ледяной вид. - Вы дерзки, милорд. Отпустите меня."

Маркиз приблизился так близко, что Аманда почувствовала аромат его мускусного цитрусового одеколона и слабый запах сигарного дыма. Глаза у него были темные, сильнодействующие озера убеждения.

"Простите меня, если я, кажусь слишком смелым. У меня создалось впечатление, что вам нужно как-то поднять настроение. Если это так, то я с удовольствием это сделаю. "

Он прижался губами к ее ладони. Его прикосновение, казалось, прожигает ее перчатки, опаляя кожу.

Встревоженная до предела, Аманда отдернула руку.

"Мой дух не нуждается в поднятии. Прошу меня извинить "

Она отшатнулась и чуть не упала, наступив на подол своего платья.

Он снова потянулся к ней успокоить ее. Достаточно! Аманда скользнула в сторону, попав в толпу.

Звучный смех лорда Бейнбриджа прозвучал мягко, как бархат.

"О, вы само удовольствие! Я хочу вас,- она услышала его слова. -Вернитесь, маленькая нимфа".

Пошел ли он за ней? Ощущая себя загнанной дичью, Аманда бросилась сквозь толпу. Ее дыхание стало прерывисто испуганным, лицо пылало, кожа покалывала там, где Лорд Бейнбридж коснулся ее. Что она здесь делает? Она не умеет плавать с барракудами.

Она заметила альков, экранированный широкими листьями комнатных растений, и спряталась в нем. Там, в полумраке, она с облегчением вздохнула и попыталась успокоиться. Без Гарри она была свободна продолжать поиски, но боялась попасться на глаза ловеласу Лорду Бейнбриджу. Это был не ее мир; она не принадлежит ему. Аманда вздрогнула. Вечер становится все более опасным с каждым моментом, учитывая то, что так ничего до сих пор не найдено, все еще может ухудшиться.

***

Капитан Джек стоял в одиночестве, потягивая теплое шампанское ,но одна мысль мучила его, из него не получится шпион. С момента своего прибытия он следовал за адмиралом Локком из одного конца зала в другой, слушая разговоры этого человека, но не услышал ничего подозрительного. Он начинал удивляться, может это погоня за химерами. Эверли не знал адмирала, но Локк слыл компетентным военным. Мысль об этом человеке во главе предательского заговора ошеломляла .Достаточно посмотреть на адмирала в самом расцвете сил, обласканного почестями и наградами. Джеку это предположение показалось бы абсурдным, если бы его не высказал сам Сент-Винсент.

На данный момент, Локк был занят обменом мнениями с небольшой группой морских офицеров. Некоторых из них капитан знал, но ни один из них не казался подозрительным. В настоящее время они спорили о достоинствах продвижения одного из капитанов.

Эверли стоял позади этой маленькой группы, подслушивал одним ухом ,не участвуя в разговоре сам. В начале вечера он понял, что должен смешаться с толпой, чтобы скрыть свои действия; для этого ему нужно общаться, но он боялся. В свое время он чувствовал себя комфортно в бальном зале, его красивое лицо и очаровательные манеры привлекали к нему множество женщин. Ну, и сейчас он все еще красив, несмотря на тонкий шрам, который украшал щеку, но капитан не мог скрыть свою хромую походку, независимо от того, как сильно он пытался. Мало этого, недуг заставил его выделиться в обществе, которое боготворит физическое совершенство. Он желал, чтобы люди не смотрели на него и не шептались за его спиной.

Тем не менее, Эверли пришлось признать, что он не стал общественным изгоем, как ожидал. Он больше не герой дня, как тогда, когда впервые вернулся из Адриатики, но общество до сих пор помнит, что у него есть наследственный титул баронета за его победы при Лисса. Его губы изогнулись в насмешливой улыбке. Бомонд непостоянен. Даже если некоторые из них забыли обстоятельства его возвышения, они помнят титул, матроны желали представить его дочери. Или дочерям. Джек вздрогнул. Только сейчас достопочтенная миссис Дентон Клермор атаковала его, как акула, и приступила к рассказу о достоинствах ее потомства. Если Адмирал Локк не сдвинется с места в ближайшее время, Эверли придется найти другой способ побега. В настоящее время все, что он мог сделать, это вежливо кивать миссис Клермор ,сосредоточив все внимание, чтобы поймать фрагменты разговора адмирала. Но через минуту Локк извинился, наконец-то! И направился к двери в дальний конец комнаты. Азарт захлестнул Эверли.

"Простите, миссис Клермор, - сказал он, прерывая монолог дамы, -но я обещал этот танец. Возможно, я мог бы встретиться с вашей дочерью в другой раз ".

"О, минуточку, капитан!-Перья на тюрбане миссис Клеймор закачались.-Вот и Джорджина, теперь позвольте мне представить ее вам."

Эверли сделал вид, что не слышит ее. Локк быстро прошел сквозь толпу, и капитану пришлось быть осторожным в своем преследовании. К своему ужасу, визгливый женский голос сделал это невозможным.

"Капитан! Эй, капитан Эверли! Минуточку, пожалуйста. Моя дочь больше всего на свете хочет познакомиться с вами! "

Головы повернулись в их сторону, но миссис Клермор был неустрашима. Она неслась на Эверли, как линейный корабль под всеми парусами. Объемные оранжевые атласные юбки матроны вздымались позади нее, пухлой рукой она твердо сжимала запястье своей такой же пухлой дочери, буксируемой ею в кильватере.

Если он не сбежит, то она вцепится в него со всей силы.

Впереди, Локк услышал шум и повернулся, слегка нахмурившись. Сердце Эверли упало в его полированные ботфорты. Это был провал. Он не мог следить за Локком незаметно, оставаясь на месте, грозная миссис Клермор преследует его. Требуется стратегическое отступление. Джек нырнул в толпу гостей, обошел сзади греческую колонну и проскользнул в нишу, которая была наполовину скрыта комнатными цветами. Он наблюдал, как женщины приближаются, и молился, чтобы они не увидели его убежища. Бог услышал его страстную мольбу и сжалился над ним; женщина прошла мимо, хлопая юбками, как огромными парусами, таща протестующую дочь позади себя.

"Но я не хочу с ним встречаться, мама!- вопила девушка. - Он всего лишь баронет, и ужасно хромает - я не могу смотреть на него. Я-я... клянусь упаду в обморок! "

Миссис Клермор утихомирила дочь и смотрела в толпу.

"Сейчас не время для споров, детка. Он богат, как Крез, не забывай это. Смирись с его дефектами. Ты должна выйти замуж за богатого, ты знаешь, что нищие не могут быть теми, кто выбирает ".

Джек стоял в нише. Его широкие плечи поникли, челюсти сжались, он был совершенно потрясен, услышав свою характеристику, произнесенную вслух. Он не ожидал услышать такие страшные слова снова. Отказ Фелиции вонзился в сердце, как кинжал. И к его ужасу, лезвие все еще было там, и теперь оно снова ранило его.

Миссис Клермор, неистовая в своем стремлении, понеслась с дочерью в соседний зал в буфет. Чтобы защититься от обнаружения, Джек углубился в тень алькова. Он был страшно удивлен, когда натолкнулся на другое теплое тело.

Незнакомка, также поражённая, вскрикнула, покачнулась и упала на него. Джек оказался под охапкой шелка, пахнущего жасмином. В тусклом свете, он увидел темные локоны, огромные глаза и одни из самых прекрасных грудей, которые он когда-либо видел в своей жизни. Он не мог оторвать взгляд от нее.

"Прошу прощения!" - воскликнула молодая женщина. Она быстро высвободилась из его объятий и отступила от него, взглянув настороженно.

Капитан встряхнулся, вспомнил о своих манерах и поклонился.

"Нет, это я должен просить прощения, потому что это случилось полностью по моей вине,- ответил он с бойкой улыбкой. Плохо, девушка выглядела так, словно ожидала, что он съест ее. - Я не хотел тревожить вас. Я понятия не имел, что кто-то еще прячется в этой нише ".

Его гамбит сработал; она закрыла лицо веером, но не раньше, чем Эверли увидел глубокие ямочки на щеках. Проклятье, ямочки!

"Вы-вы меня напугали, вот и все. Вы тоже прячетесь?" - ее мягкий голос касался чувств, как кисть.

"Прячусь? Ну, не совсем,- Джек прервался, недовольная миссис Клермор оказалась рядом с нишей, Она встала, уперев руки в широкие бедра и выдвинув голову вперед; ее суженные глаза осматривали толпу гостей, подбородок пухлой матроны дрожал.

"Ей-богу,- пробормотал он, - дай этой женщине волю, и она захватит фрегат в кратчайшие сроки."

Со сдавленным смехом, компаньонка Эверли приставила палец в перчатке к губам, предостерегая его не говорить дальше. Джек не нуждался во втором предупреждении и замолчал.

"Куда подевался этот человек!- воскликнула крикливая женщина. Ее слова были хорошо слышны капитану сквозь общий шум в зале.

"Богат он или нет, у него ужасные манеры. Признак плохого воспитания. Может он и герой, но я не прочь, оттаскать его за уши. "

Взяв дочь за руку, огромная женщина пошла назад к бальному залу.

"Таким образом, вы действительно беглец,- заявила спутница Эверли, ее лицо светилось весельем. - Вы мудры, капитан, чтобы избежать абордажа таким кораблем. Клянусь, она заменит девяносто пушек, по крайней мере. Она бы потопила вас ".

Джека развеселило это описание внушительной матроны.

"Интересный морской оборот речи, исходящий от барышни", - прокомментировал он.

Она смущенно опустила голову, и несколько завитков волос упали на ее плечо. Эверли подавил желание протянуть руку и дотронуться до них.

"Мой покойный муж был лейтенантом на “Нереяде",- ответила она, наконец. Он погиб на Гран-Порт в прошлом году. Боюсь, я заразилась морской лексикой от него. Надеюсь, что не шокировала вас ".

"Вовсе нет, - улыбка капитана погасла. Вдова офицера, здесь среди бездельников? Возможно, она чувствовала себя здесь неуместно, также как и он, возможно, именно поэтому она пряталась в затемненной нише. Простите меня. Я не хотел причинить вам боль ".

"Вы этого и не сделали",- сказала она быстро. Эверли ей не поверил.

Долгое натянутое молчание могло привести к разрыву между ними. Больше всего он хотел восстановить хорошее настроение дамы.

"По правде говоря, мэм, должен сказать, что нахожу вашу аналогию поразительно меткой. Девяносто пушек, а? "

Она кивнула, и вознаградила усилия Джека крошечной улыбкой.

"Конечно, достаточно много для второклассного линейного корабля. Хотя, возможно, у нее есть стремление считаться первоклассным. "

Она посмотрела на него из-под опущенных ресниц, озорной огонек горел в ее темных глазах.

Эверли снова усмехнулся.

"Но я достиг безопасной гавани на данный момент ".

"Сейчас, да. Будем надеяться, что она не сигнализирует остальному флоту о помощи ".

Кто была эта прекрасная молодая женщина? Ее чувство юмора было восхитительно, ее простодушие освежающим. Пусть он не обнаружил ничего сегодня вечером, но ее имя он узнает.Джек откашлялся.

"Я не помню, знакомили ли меня с вами. Хотя я бы, конечно, запомнил эту замечательную улыбку".

Тут же замечательная улыбка исчезла. Она колебалась, потом поклонилась.

"Я миссис Сигрейв,сэр."

Сигрейв? Он никогда не слышал о лейтенанте Сигрейве с “Нереяды”, но это не имеет значения.

"Я рад с вами познакомиться, мэм. Капитан сэр Джонатан Эверли, к вашим услугам ".

Это был первый раз, когда Джек представился своим полным званием, но теперь ему нравилось, как это звучит. Он взял ее руку в перчатке и поднес пальцы к губам.

Дама резко вздохнула, и испуганно посмотрела на него. Удивление и шок были написаны на ее лице эльфа; он мог видеть это четко даже в тени алькова. Ее глаза расширились, превратившись в блюдца, тело напряглось.

"Капитан ... Эверли,”- повторила она и отстранилась от него.

Ее внезапное изменение настроения поставило в тупик капитана.

"Я надеюсь, что вы не верите газетам, мадам,-сказал он со смехом. -В прессе склонны к преувеличениям."

"Преувеличение. Конечно. "

Ее лицо стало мертвенно бледным, таким бледным, что он боялся, что она упадет в обморок.

"Вам нехорошо, миссис Сигрейв? Могу ли я принести вам, что-нибудь выпить? »- желание угодить ей застало его врасплох. Дама стала очаровательной компанией на несколько минут. И то время, что он провел с ней, оказалось самым приятным времяпровождением за последние несколько месяцев.

"Нет-нет, в этом нет необходимости. Мне просто нужно немного воздуха. Простите. "

Прежде чем он смог остановить ее, она подобрала свои юбки и ушла, быстро выскользнув из ниши и выйдя в зал.

После минутного ошеломленного неверия капитан устремился за ней, но не нашел никаких ее следов. Она исчезла в толпе. Слабый запах жасмина задержался в воздухе, но и он быстро исчез, не дав ему ключа к ее поискам. Джек стоял рядом с мраморной колонной, нахмурившись, не обращая внимания на любопытные взгляды других гостей.

Явно, что-то безумно напугало молодую женщину. Он потер подбородок в недоумении. Было ли это его имя? Наверное, ведь она, казалась, не замечала его несуразную хромоту. Нет, дама была с ним очень любезна, пока он не представился. Странно. Это загадка для него. Возможно, сегодня вечером он увидит неуловимую миссис Сигрейв снова, у него есть шанс.

Глава 3

Аманда наткнулась на пустую гостиную, где найдя стул, схватилась за его спинку для поддержки. Казалось, мир вращается вокруг нее. Кровь стучала у нее в ушах, она с трудом дышала, судорожно всхлипывая. Слезы переполняли глаза и текли по щекам, оставляя длинные мокрые дорожки. Она прижала пальцы к вискам, пытаясь изгнать ненавистное имя, которое эхом звучало в ее голове.

Эверли. Капитан сэр Джонатан Эверли.

Один из судей, обвинивший ее отца в измене.

Аманда подавила рыдание. Она могла по памяти назвать всех членов суда, капитанов: Эверли, Давенпорт, Гамильтон, Фицджеральд, Коллинз. Она видела их имена под обвинением в предполагаемых преступлениях капитана Александра Тремэйна, их ошибочное судебное решение означало смерть отца.

И вот только что встретила одного из этих палачей. О Боже! Девушка доплелась до камина. Все ее тело заледенело. Она обняла себя и задрожала. Аманда представила себя перед членами суда в тот день, вооруженной истиной и полной праведного гнева, а не дрожащей и истерично плачущей. Она закусила губу, обливаясь новыми слезами. Она так жаждала отомстить за отца, но все оказалось напрасно.

Руки Аманды дрожали, когда она нащупала платок, потом поднесла душистый льняной квадрат к лицу, стараясь восстановить свое разрушенное душевное равновесие. Вина шипами вонзалась в нее. Прежде чем она поняла, кто он, Аманда думала, что капитан один из самых привлекательных мужчин, которых она когда-либо встречала. Девушка закусила губу. Ну, он все еще был красив, но под этим нарядом билось черное, как смола, сердце. За широкими плечами, золотистыми волосами и его яркими голубыми глазами – ничего привлекательного. Аманда вздрогнула, потеряв контроль над своими чувствами. Здравомыслие вот, что важно - она должна быть разумной...

Рядом с комнатой прозвучали быстрые шаги. Не успела Аманда прийти в себя, как Гарри ворвался в гостиную.

"Аманда! Ты в порядке? Что случилось? Я видел, как ты выбежала из зала. "

Спеша к ней, Гарри столкнулся с мягким креслом, которое упало на пол. С искаженным лицом, он поднял его.

"Аманда? Ты плакала. Что произошло?"

Аманда зажмурилась и отвернулась. Нежной заботы на лице Гарри было достаточно, чтобы вызвать новый поток слез. Совесть мучила ее. Возможно, было неправильно скрывать свои планы от него. Он был ее другом на протяжении многих лет, и сейчас она отчаянно нуждалась в том, чтобы довериться кому-то.

"Гарри, - сказала она слабым голосом, - Я должна сказать тебе кое-что. Закрой дверь, пожалуйста."

Гарри, помрачнев, выполнил просьбу.

Аманда тупо смотрела на висящую над камином картину, написанную маслом, на ее потрескавшуюся поверхность; мысли девушки перемешались, как натюрморт из фруктов, изображенный на холсте. Она теребила край платка и думала с чего начать.

"Я знал, тебя что-то беспокоит - тихо сказал Гарри. - Больше, чем ты была готова сказать мне в парке."

Она избегала его откровенного взгляда.

"Ты знаешь, почему я хотела прийти сюда сегодня."

Он склонил голову набок.

"Для того, чтобы поговорить с военно-морским министром, как ты мне сказала."

Аманда поджала губы.

"Это не совсем верно."

Гарри сцепил руки за спиной и ждал.

"Я вижу, ты уже догадался"

Аманда попыталась улыбнуться, но не смогла. Лучше просто сказать.

"Я пришла сюда, чтобы попытаться найти доказательства того, что адмирал Локк виноват в том, что случилось с отцом".

«Что? - Гарри развернулся на каблуках. - Черт побери, Аманда, ты сошла с ума. Это невозможно"

"Нет! Это не полет фантазии,- настаивала она. - Мой отец был невиновен, ты знаешь это, как и я. Он был верным офицером, который никогда не предаст свою страну ".

"Но что заставляет тебя думать, что Локк виноват?" - процедил Гарри.

"Потому что Локк был командиром моего отца, и заказы для отца проходили через него. Локк был единственным, кто мог отправить отца к побережью Франции с теми мужчинами и поставками, а кроме того, заказы на эту тайную миссию поступили из Адмиралтейства ".

"Аманда ...-колебался Гарри, не находя нужных слов. -Аманда, твои предположения возмутительны. Ты уверена, что не ошибаешься? Локк публично отрицал свою осведомленность об этих заказах. В Адмиралтействе нет записей о них... Я знаю, смерть твоего отца была ударом для тебя."

"Его казнь, ты имеешь в виду,- отрезала Аманда,стиснув кулаки. - Он был повешен, как обычный преступник."

Гарри провел рукой по волосам, почувствовав себя неловко.

"Я признаю, что обстоятельства ареста твоего отца были немного странными. Но это не значит, что адмирал Локк виноват ".

Аманда стиснула зубы от злости.

"Мой отец никогда не согласился бы на эту миссию без конкретных заказов. Поскольку у Адмиралтейства не было записи о его миссии, я подозреваю, эти приказы были поддельными ".

Гарри покачал головой.

"Подделка? Аманда, будь благоразумной. Зачем Локку идти на такие трудности, чтобы разрушить карьеру твоего отца? Что он выиграл бы от этого? "

Аманда могла прочесть сомнение на лице Гарри, услышать в его голосе. Она стиснула зубы и процедила.

"Мой отец подозревал, что Локк был вовлечен во что-то незаконное, возможно, даже предательство, но он не имел никаких доказательств».

Она посмотрела в сторону двери и добавила шепотом.

"Ты помнишь, что папа страдал бессонницей. В хорошую погоду, он вечерами проводил долгие часы на палубе, и однажды ночью заметил Локка, переправлявшегося с корабля в порт. После нескольких таких случаев, мой отец понял, что после каждой из этих ночных экскурсий Локка через несколько дней происходили несчастья с кораблями: пропадало снабжение, их грабили или они попадали в засаду. Он начал документировать каждый визит Локка на берег и происшествия, которые за этим следовали. Папа стал подозрительным - слишком уж странно складывались обстоятельства, и в одну из ночей он последовал за Локком в порт.

Локк зашел в портовую гостиницу, и там он встретился с человеком в плаще. Папа не мог видеть их достаточно четко, чтобы узнать этого второго, и не мог услышать их разговор, но этого было достаточно, чтобы оправдать дальнейшие его расследования. Он начал задавать вопросы трактирщику и экипажу корабля Локка в доке. Видимо, все думали, что Локк занимался контрабандой. Если бы только это было так.

"На следующий день, командор Локк вызвал папу к себе в каюту и велел прекратить дерзкие допросы, так как деятельность Локка носит официальный характер, и это его дело. Папе ничего не оставалось, кроме как подчиниться, но столь острая реакция Локка, сделала его еще более недоверчивым. Поэтому он отправил запросы в Адмиралтейство. Три недели спустя, Локк приказал отцу участвовать в той ужасной миссии. Ты знаешь, что произошло после этого. Ужасное поражение армии позволило снять подозрение и вину с Локка, и обвинить во всем моего отца".

Брови Гарри сошлись в грозную линию.

"Это всего лишь гипотеза, Аманда, у тебя нет доказательств."

Аманда почувствовала себя юнгой, получившим от мичмана нагоняй. Но она твердо стояла на своем.

"У меня есть письма отца, присланные мне."

Гарри покачал головой.

"Это не будет играть роли в суде. Послушай, я признаю, что обстоятельства, кажутся подозрительными, но... "

Аманда повернулась к другу.

"Подозрительными? Он предатель, Гарри. Кто знает, как далеко зашла эта измена? Иначе, зачем бы он пригласил членов суда отца на этот бал? "

"Он ... что?"

У Гарри отвисла челюсть.

"Когда ты увидел меня, выбегавшей из зала, я только что столкнулась с капитаном сэром Джонатаном Эверли. Я не знала об этом, пока он не представился. Мне просто необходимо было уйти от него. "

"Капитан Эверли? Что он делает в Лондоне? "

"И я хотела бы это знать."

Аманда подавила дрожь, вспомнив о потрясающей улыбке капитана Эверли, и продолжила объяснять.

"Хотя я подозреваю, что они в сговоре. Тогда все собирается вместе, как причудливый пазл. Мой отец подозревал Локка в незаконной деятельности. Чтобы вывести отца из игры, Локк использует его в своем предательстве. Затем он подкупает Эверли-и других, возможно,-чтобы гарантировать, что суд быстро все решит. Ты никогда не задумывался, почему мой отец был осужден и казнен с такой скоростью? "

"Ну, да, но, как я сказал, нам нужны доказательства, некоторые конкретные улики правонарушений."

Аманда торжествующе улыбнулась

"Я намерена добыть их сегодня."

Глаза Гарри расширились. Он погрозил ей пальцем.

"О нет. Нет, ты этого не сделаешь. Это не обсуждается. "

Она подняла подбородок.

"Я сделаю это, Гарри. Я собираюсь искать улики против Локка. Он должен держать какие-то документы в доме, и я намерена найти их ".

Молодой лейтенант схватил ее за плечи и встряхнул.

"Аманда, остановись, это безумие. Думала ли ты, что произойдет, если тебя поймают? Тебя арестуют, депортируют… Бог знает, что может произойти! "

"Стоит рискнуть. Локк отнял у моей семьи все: наш дом, наши земли, нашу честь. Мне нечего терять! "

"А как насчет твоей бабушки?- Гарри склонился над ней. - Что будет с ней, если тебя посадят в тюрьму? "

Аманда похолодела и снова почувствовала, как нерешительность поднимает свою уродливую голову. Бабушка была ее слабым местом, и Гарри знал это. Она посмотрела на него.

"Я знаю, что ты пытаешься сделать, Гарри. Но меня не остановить ".

"Как ты можешь быть так уверена?" - разозлился Гарри.

Она не позволит Гарри отговорить ее от этого; нужно возобновить наступление.

"Я знаю, что меня не поймают,- тихо сказала она. - Если ты мне поможешь."

Ее слова произвели немедленный эффект. Гарри смотрел на нее, лишившись дара речи, рот открывался и закрывался, как у рыбы, вытащенной из воды. Через несколько мгновений он отступил и ущипнул себя за переносицу, словно пытаясь облегчить головную боль.

"Это безрассудство. Черт возьми, Аманда, я не собираюсь помогать тебе, совершить преступление ".

"Я и не прошу, - сказала Аманда. "Все, что я хочу от тебя, это чтобы ты вышел из дома, взял экипаж и ждал за углом. Я присоединюсь к тебе, когда закончу ".

"Я не могу поверить, что слушаю это, - взорвался он, его лицо побагровело, -Этот твой сумасшедший план будет стоить мне карьеры! "

"По тише, нас могут услышать! - прошипела она. - Я благодарна тебе за все, что ты сделал для меня. Это последнее о чем, я когда-нибудь попрошу тебя ".

Он схватил рукоять своей шпаги побелевшими пальцами.

"Ты всегда так говоришь, но это никогда не конец. Старый добрый Гарри, он обязательно придет на помощь.-издевался он. -Никогда больше, Аманда. Если ты не сможешь найти что-нибудь сегодня вечером, Бог мне свидетель, я собираюсь отправить тебя в Дорсет сам ".

"Это мой последний шанс, чтобы реабилитировать отца, - взмолилась она. -Я должна доказать его невиновность. Я не могу позволить Локку уйти от возмездия".

"Ты всегда была упрямым существом. - Гарри мрачно смотрел на нее. -Кто бы что не сказал, это не имеет значения, не так ли?

Она выпрямилась. "Нет"

Он поморщился. "Как я и думал. Очень хорошо, я буду ждать тебя в карете ".

Он направился к двери, затем повернулся и посмотрел через плечо.

"Я не буду ждать вечно, запомни. Если ты слишком задержишься, то пойдешь домой пешком".

Лицо Аманды разгладилось

"Спасибо, Гарри,- выдохнула она. - Ты находка."

Гарри нахмурился. "Нет-я полный идиот."

Он открыл дверь и выбежал в коридор.

Усталость захлестнула Аманду, спор с Гарри утомил ее. Она хотела сесть, отдохнуть, чтобы собраться с силами, но нет времени. Ей нужно было попасть в кабинет Локка, пока есть такая возможность. Ее годичный поиск был почти закончен, ее цель прямо по коридору.

Но если она будет обнаружена ...

Девушка не хотела думать об этом, но Гарри был прав; наказание за кражу будет ужасным. Дрожь страха началась в позвоночнике, покрывая гусиной кожей все тело. Она не должна зацикливаться на том, что может случиться. Ей нужно было сделать это, чтобы очистить имя своего отца. У нее нет выбора.

Аманда подошла к двери и выглянула в коридор. Музыка смешалась с гулом разговоров, доносящихся снизу и с балкона. Затем звук смеха привлек внимание Аманды. Она посмотрела вверх, и увидела пару, спускающуюся по лестнице, томный женский голос плыл перед ними. Аманда нырнула за дверь и стала ждать, пока они не прошли. Сердце бешено колотилось. Когда она вышла чуть погодя, прихожая на первом этаже была пуста. Чисто.

Она пошла, напрягая слух, чтобы услышать что-нибудь кроме гула толпы наверху. Приблизилась к первой из закрытых дверей, протянула дрожащую руку и схватилась за ручку. Это легко прекратить. Аманда заглянула за дверь. Разочарование упало тяжелым свинцовым комом, когда она увидела стоящие рядами в кожаных переплетах тома на полках. Библиотека. Это не та комната. Она должна продолжать поиски.

Аманда обошла все комнаты подряд, пока не пришла к последней закрытой двери. Под дверью не было света. Она толкнула дверь, и петли негромко скрипнули; этот звук током пробежал по ее нервам. Проскользнув внутрь, закрыла за собой дверь, сердце бешено билось в груди. Ах, как она хотела выпить для храбрости шампанского. От нервного напряжения живот скрутило в тугой узел. Она надеялась, что ей не станет плохо. Она не создана быть шпионом. Для успокоения Аманда заставила себя сделать несколько глубоких вдохов, прежде чем оглядеть комнату.

Слабый огонь горел в камине. Красные угли, которые были единственным источником света, еле освещали ковер. Аманда стояла спиной к двери и ждала, когда глаза привыкнут к темноте. Наконец она смогла различить очертания мебели-кресла, диван, несколько этажерок и большой письменный стол, французские двери. Азарт захлестнул ее.Документы Локка!

Ей нужно больше света. Аманда поставила одинокую свечу в оловянный подсвечник и зажгла ее. Мерцающий огонь осветил большую часть комнаты, в частности, небольшой ковер, мраморный бюст Афины Паллады в одном углу и портрет над камином. Она подняла свечу и всмотрелась в картину, видимо одну из работ Лоуренса, портрет молодой женщины. Дама была красива. Аманда позавидовала рыжим волосам женщины, бледной коже и светло- серым глазам. Эти глаза улыбались, глядя на нее, как будто дама знала какую-то тайну. Кем она была? Локк не женат, как знала Аманда. Она пожала плечами. Портрет не то, что она здесь ищет.

Стол Локка был завален книгами, бумагами и документами различных видов. Аманда вздохнула, у нее нет времени, чтобы проглядеть каждый лист. Она просмотрела бумаги, лежащие сверху, но не нашла ничего необычного. Конечно, Локк был бы дураком, если бы оставил какую-нибудь улику на виду. Аманда встала у стола, поставив свечу, а затем начала искать в ящиках.

Через несколько мгновений, вконец расстроившись, она остановилась, откинув непослушный завиток с глаз. Ничего! Там должно было быть что-то, просто обязано. Может она просмотрела ящики слишком быстро? А вдруг она что-то пропустила?

Аманда вновь открыла первый ящик нетерпеливым рывком-и ахнула. Хотя ящик был наполнен не более чем пустыми канцелярскими бумагами и конвертами, у задней стенки раздался странный глухой звук. Что-то твердое мешало древесине. Она сняла одну перчатку и ощупала заднюю стенку, которая казалась достаточно прочной. Затем Аманда вынула бумагу и конверты и изучила дно. Оно тоже казалось обычным. Нет, подождите, пальцы коснулись чего-то, на ощупь, похожего на крошечные металлические пружины. Двойное дно? Это должно было быть тем, что она искала ....

Поглощенная этим занятием, она не слышала поворота дверной ручки. Петли заскрипели предупреждая. Аманда смотрела в ужасе. Ее кожа превратилась в лед.

Боже! Она дико оглядела комнату, но нигде не могла найти место, чтобы спрятаться. Подождите - что-то есть. Аманда бросилась за дамасские шторы, которые прикрывали французские двери. Дрожа, она забилась в узкую нишу. Она слышала, как дверь медленно открывается, потом снова закрывается. Мягкие шаги пересекли комнату. Аманда услышала звон, сопровождаемый глухим стуком. Еще шаги, потом шуршание бумаг. Высокий силуэт появился перед шторами, искаженный их складками. Капли ледяного пота мучительно медленно стекали вниз по позвоночнику Аманды. Она стояла совершенно неподвижно, не смея пошевелиться или даже дышать, ее чувства были напряжены до предела.

Тишина окутала комнату. Силуэт повернулся, и, казалось, колебался.

Шторы отдернулись, и сильная рука схватила Аманду за руку и оттащила ее подальше от окна.

Девушка вскрикнула. Она увидела золотые волосы и капитанскую форму. Этого было вполне достаточно, чтобы узнать капитана сэра Джонатана Эверли. Инстинкт самосохранения заставил ее бежать, и она отреагировала не задумываясь. Она выбросила кулак в ударе.

Капитан поймал ее за руку, как раз когда кулак оказался у его челюсти.

"Ничего подобного", - проворчал он и дернул ее вперед; потеряв равновесие, она упала ему на грудь.

Во рту Аманды пересохло. Эверли завел ее руки за спину, зажав тем самым девушку в тиски. Аманда сопротивлялась, но вырваться не могла. Она смотрела на его лицо, решительно сжатые челюсти, на тонкий шрам на высокой скуле, затем встретилась с его пылающими голубыми глазами. Если он и был удивлен этой ситуацией, то не подавал виду.

"Теперь, немного остыньте и скажите, что вы здесь делаете."

Его тон не допускал никаких возражений.

Аманда отстранилась, насколько позволила его хватка. Несмотря на компрометирующее ее положение, она держалась вызывающе.

"Я могу задать вам тот же вопрос, капитан. Как вы узнали, что я здесь? "

Что-то, но она не могла определить что, промелькнуло на лице капитана.

"Ваши духи, Я запомнил их с нашей встречи в начале этого вечера».

Аманда покраснела. Она пользовалась духами с ароматом жасмина, потому что отец привез их для нее из Египта, и потому что она обожала их запах. Видимо он произвел впечатление и на капитана Эверли.

Он сжал ее запястья.

"Теперь расскажите мне, почему вы рылись в столе адмирала Локка. Что вы искали?"

"Отпустите меня,- сказала она холодно. - Вы делаете мне больно."

"Простите"

Если бы Аманда не знала точно, она бы поклялась, что он смущен. Капитан отпустил ее правую руку.

Аманда потрясла рукой, но не для облегчения боли. Ее кожа покалывала там, где он прикоснулся к ней. Она мысленно дала себе пощечину. Этот человек был врагом, помог убить ее отца. Она не хочет иметь с ним дело.

"На кого вы работаете?- потребовал ответа Эверли с грозным выражением лица. - Я предупреждаю вас, миссис Сигрейв-если это ваше настоящее имя -я не одобряю женщин, которые лгут".

Аманда отвернулась от Эверли и поглядела на разворошённый стол. О, небеса, она не только забыла закрыть ящик, но не затушила свечу,которая возвышалась на вершине стола, как маяк. Джек расскажет Локку, что она следила за ним. Ну, ее отец говаривал, что лучшая защита - нападение.

"А вы, капитан? Может, вы ищете информацию, чтобы попытаться шантажировать своего подельника? Вы, кажется, очень заинтересованы в содержимом этого стола".

Ее едкие слова казалось, удивили капитана, но не тем, чем она себе представляла.

«Подельник? - Он споткнулся об это слово. - О чем вы говорите?"

"Ну, что вы, капитан. Я знаю, кто вы. - язвительность капала с ее языка. - Какая другая причина привела бы вас сюда? Нет чести среди воров, как я вижу ".

Эверли взглянул в ее лицо глазами яркими и жестокими. Он повернул вверх ее ладонь и исследовал ее кожу. - Кто вы? Почему сбежали от меня недавно?"

"Я не на следствии,"- ответила она сквозь зубы.

Она сжала пальцами ладонь, пытаясь вытащить ее из его рук, но капитан держал крепко.

"Я не отпущу вас, пока вы не скажете мне, кто вы.- он наклонился ближе. - Или, пока вы не скажите, что нашли."

Аманда чувствовала себя неловко, он был слишком близко от нее.

"Я ничего не нашла", - прошептала она.

Его губы были в дюйме от ее губ. Он приподнял позолоченную бровь.

"Правда? - сказал он мягко. - Тогда, почему я не верю вам?"

Ответить Аманда не успела из-за голосов, доносившихся из коридора. Они повернули головы к двери, как пара марионеток.

"Кто-то идет," -выдохнула она и воспользовалась отвлекающим моментом, чтобы освободиться, отодвинуться и отступить в углубление, подняв упавшую перчатку.

Капитан перешел к действиям.

"Быстро на балкон,- приказал он вполголоса.

Он встретил ее взгляд, вопросительно хмурясь.

"Я думаю, вы согласитесь, что шторы несовершенный тайник."

Аманда почувствовала, что ее лицо стало алым. Она кивнула.

Эверли открыл французские двери, чтобы выйти на крошечный балкон с коваными перилами из железа. Под балконом, сверкающие в рассеянном лунном свете, лежали сады.

Аманда перегнулась через перила и с трудом сглотнула.

"Это, по меньшей мере, двенадцать футов вниз."

Капитан повернулся и осмотрел стену.

"Я бы сказал, больше похоже на пятнадцать. Там есть решетка шпалеры. Вы сможете спуститься? "

Аманда не лазила по деревьям с двенадцати лет, но кивнула."Конечно."

Эверли перелез через перила и ухватился за решетку. Она закачалась.

"Если не получится, я спрыгну, потом вы."

Голоса приближались.

"Поспешите!" - позвал он Аманду.

Она сунула перчатки в ридикюль. Лазить было лучше всего с голыми руками.

Эверли спустился по решетке с ловкостью молодого мичмана; Аманда могла легко представить себе его среди паутины оснастки судна. Он достиг земли и помахал ей.

"Теперь ваш черед."

Аманда подтянула юбку и перелезла через перила, затем хмуро посмотрела вниз на Эверли. "Будете пялиться под мои юбки, я разобью вам лицо так, что вы никогда не забудете этого," -предупредила она.

Эверли усмехнулся, и этот жест еще раз превратил его лицо из красивого в обворожительное. У Аманды перехватило горло. Она повернулась обратно к шпалере, взялась за сырую древесину холодной скользкой лозы. Нужно сконцентрироваться на том, что она делает, а не на капитане. Один шаг, потом следующий. Решетчатая основа содрогнулась под ней.

Дверь кабинета заскрипела на петлях. Ужас прошиб насквозь Аманду, и она задохнулась; ее нога соскользнула со шпалеры. Девушка искала следующую ступеньку, но натыкалась только на воздух. Ну, она прыгала с больших высот, чем эта. Она отпустила решетку. Мир пронесся под диким углом, она столкнулась с чем-то твердым, наверно упала на клумбу. Под ней, капитан Эверли крякнул от боли.

Аманда смотрела на него сверху вниз, понимая, что лежит на широкой груди капитана. Двойной ряд медных пуговиц на пиджаке мучительно впивался в ее нежную кожу.

Его глаза были как раз напротив ее глубокого выреза,

"Конечно, я наслаждаюсь видом, - прохрипел он со слабой улыбкой, - но мы должны уходить отсюда."

Возмущенная Аманда поднялась на ноги. Капитану это далось с трудом. Правая нога не хотела держать его. Неохотно, Аманда протянула ему руку. Он принял ее помощь, и она помогла ему встать.

Голоса звучали из кабинета. В комнате зажегся свет.

"Сюда!"-сказал Эверли. Он, хромая шел по направлению к задней части сада. Аманда последовала за ним.

Они пришли к высокой каменной стене, выхода в поле зрения не наблюдалось .

"Штурманом были вы,- проворчала Аманда. - Благодаря вам мы на мели и будем отданы на милость противника в кратчайшие сроки."

Она опасливо бросила взгляд через плечо. С балкона их не было видно, но она слышала голоса в саду.

"Где-то там должны быть ворота," -пробормотал Эверли.

Аманда посмотрела на обвитую плющом стену, что-то блеснуло в лунном свете, металл, покрытый обильной росой.

"Сюда!"

Петли ворот скрипели даже хуже, чем не смазанная дверь кабинета. Аманда вздрогнула от жуткого скрежета металла о металл. На полпути дверь застряла.

"Этого будет достаточно для нас, поспешите "

Эверли схватил за плечо Аманду и толкнул ее к двери; она свободно проскользнула через щель. Капитан последовал за ней, но с трудом смог пролезть, налегая на дверь. Они поспешили через конюшни, затем вниз по переулку к улице.

"Мы можем взять мою карету",

Аманда колебалась. Почему капитан помог ей бежать? Почему он не сдал ее? Нет времени угадывать его мотивы сейчас. Звуки погони донеслись до них.

"Простите, капитан, но у меня другие планы",- заявила она, и прежде, чем Эверли смог ответить, приподняла юбку и бросилась вниз по улице. Позади себя услышала произнесенное резкое проклятье, но не остановилась.

Гарри ждал, как и обещал у кареты. Увидев ее, открыл ей дверь и протянул руку.

"Боже, Аманда! - воскликнул он. - Что происходит?"

Аманда бросилась на сиденье рядом с ним.

"Нет времени объяснять. Уезжаем немедленно!"

Карета покачнулась и поехала по улице, Аманда откинулась на спинку, тяжело дыша. Тем не менее, несмотря на весь пережитый страх, побег приводил ее в восторг. Боже, она превращается в авантюристку? Крошечная улыбка подняла уголки ее рта. Затем ее мысли вернулись к капитану Эверли, и как она нелепо упала на него в саду, и улыбка исчезла. Да, капитан очень привлекательный мужчина, но он ее враг. Или, по крайней мере, казалось что так. Она вздрогнула, и это было не только из-за холодного ночного воздуха.

Гарри снял пиджак и накинул его ей на плечи.

"Это тебя согреет. Теперь, пожалуйста, скажи мне, что происходило в доме? Почему ты бежала по улице, как будто фурии гнались за тобой? "

Аманда закуталась в теплую шерсть. Волнение начало исчезать, заставляя чувствовать холод.

"Ты не должен делать такое лицо, Гарри. Я в порядке, и не попалась".

Гарри подавил раздраженный вздох.

"Да, да, но что случилось?"

Аманда рассказала о событиях в кабинете и что нашла тайник Локка, но не успела ничего обнаружить, до того, как ей пришлось бежать. Она считала, что лучше не упоминать капитана Эверли, и ту роль, которую он играл в событиях вечера, и тем более о ее влечении к нему. Она очень не хотела признаться в этом даже самой себе.

"Это не много, но уже есть прогресс,- быстро заметила она в ответ на недовольство Гарри.

"Черт возьми, - пробормотал молодой лейтенант. - Ты думаешь, что Локк что-то скрывает, но не знаешь, что это такое? И ты называешь это прогрессом? "

Пальцы Аманды теребили плотную ткань куртки Гарри.

"Да."

Гарри закатил глаза.

"Так что ты теперь будешь делать, а? Вернешься к дому утром и спросишь адмирала, можешь ли продолжить там, где остановилась? "

"Ты не должен смеяться надо мной", - Аманда упрекнула его.

Он посмотрел на нее.

"Почему нет? Ты подвергаешь себя ужасной опасности, используешь меня, а в результате – ничего. "

"Брось, Гарри. Никто не видел меня, и я не попалась. И теперь я знаю, что адмирал Локк что-то скрывает ".

"Я спрашиваю снова, что ты собираешься делать дальше?"

Аманда ответила с вызовом на его хмурый взгляд.

"Пока не знаю, но подумаю. Одно знаю точно, я не вернусь в Дорсет, пока не обнаружу тайну Локка ".

Глава 4

Аманда поплелась вверх по лестнице, как будто гири сковывали ее лодыжки. Устала, очень устала. После того, как Гарри привез ее домой, она в течение нескольких часов пыталась придать бальному платью пристойный вид, использовала всю свою изобретательность, чтобы удалить воду и грязь с юбки. На самом деле, она вообще не пошла спать. Ей нужно возвратить платье, прежде чем мадам Молинье хватится, то есть его надо вернуть до ее прихода, а она приходит первой.

Аманда остановилась на лестничной площадке, потерла болевшее плечо. Она почти заснула над своей работой во второй половине дня, и мадам постучала ей по спине палкой. Наверно там теперь синяк, но, по крайней мере, боль помогла ей не уснуть. Она не должна быть настолько небрежна. Мадам была суровой хозяйкой. По крайней мере, Аманда успела, ей повезло, что портной ничего не заподозрил.

Глаза Аманды устали. Стоили ли все эти усилия результата? Она вспомнила прикосновение шелка к коже, радость от участия в танцах, обнаружение ящика в столе Локка, побег из дома ... и капитана сэра Джонатана Эверли.

Она покачала головой. Хоть эти яркие воспоминания до сих пор томят ее, они сгорели, и девушка опять вернулась на пепелище. Аманда вздохнула и снова продолжила путь наверх. Где-то рядом орал ребенок, его крики проходили через тонкие стены, как картечь через бумагу. У Брауна- младшего режутся зубы, поэтому весь второй этаж не сможет заснуть всю ночь. И миссис Кеннеди варила снова капусту на ужин. Аманда сморщила нос. Ее живот свело от голода, но одного запаха капусты было достаточно, чтобы испортить аппетит.

Она не могла не противопоставить серый пансион, с его острыми запахами и пыльными комнатами, светлому воздушному дому своей семьи в Дорсете. Ее отец был джентльменом, а ее мать дочерью рыцаря. Они жили комфортной жизнью в Бридфорд Хаусе. Удобной и счастливой, пока их мир не распался больше года назад. Это было так давно, до того, как они получили известие об аресте, суде и казни ее отца, до того, как агенты Короны захватили их дом и земли. Кошмарные воспоминания вызывали дрожь. Она, ее мать и бабушка были вынуждены арендовать помещения в соседнем городе. Ни один из знакомых или даже дальних родственников не принял их.

Даже сейчас, когда они пытались справиться, водоворот обстоятельств продолжал тянуть их на дно, мать Аманды, которая никогда не была сильной, умерла от стыда и горя через шесть месяцев после смерти мужа. Смертельный разрыв с обществом произошел, когда горожане узнали, что они были родными предателя и закидали их камнями на улице, заставляя их бежать. По крайней мере, Лондон предоставил им анонимность и способ поддержать себя. И возможность для мести.

Во сне, в мечтах, а не кошмарах она стояла на скалах в Лайм-Реджис, глядя на скалистую береговую линию, ощущая запах моря вокруг нее. Но она не видела море долгие месяцы, и пришлось мириться с солоноватой водой Темзы. Дух Аманды был погребен под свинцовой тяжестью к тому времени, когда она добралась до своих комнат.

"Это ты, дорогая, - спросила ее бабушка. Маленькая, пожилая женщина хлопотала, приветствуя внучку. - Я беспокоилась за тебя. Ты редко приходишь домой так поздно ".

"Привет, бабуля,- ответила Аманда с усталой улыбкой, попав в объятия бабушки. - Я чуть не заснула на рабочем столе сегодня, поэтому мадам Молинье задержала меня в наказание".

"Как будто это сделает тебя более бодрой,- проворчал пожилая женщина. - В этом нет смысла вообще, но она француженка, так что от нее можно ожидать? Дорогая, дай мне повесить твой плащ ".

Ушибленное плечо Аманды протестовало, когда она снимала тяжелый шерстяной плащ.

"Мадам не более француженка, чем ты или я. Когда она злится, у нее проскальзывает акцент, и можно услышать йоркширский ирландский говор. Она знает толк в моде, хотя ни одна дама из бомонда не может отличить реальной француженки от ложной ".

"Ну, она, может, и разбирается в высокой моде, но не знает, как обращаться с сотрудниками. Посмотри на себя,ты устала, пальцы свело, и держу пари, ты ничего не ела с самого завтрака. Иди, умойся, а я подам тебе ужин".

"Но, бабуля..."- начала Аманда.

Старая женщина отмахнулась от протестов внучки.

"Ты бы точно также ухаживала за мной, Аманда, но я не впала в детство. По крайней мере, пока. Я, конечно, не настолько немощна, чтобы не справиться с ужином. Переодевайся и приходи ".

Аманда устало кивнула и побрела в спальню, которую делила с бабушкой. Она вытащила ненавистную заколку из волос и бросила ее на комод, а затем облилась холодной водой в раковине. Как много из этого дела она могла скрыть от бабушки? В свои семьдесят три миссис Альберт Тремэйн была подвижна и востроглаза, как никогда. Аманда пошла на многое, чтобы скрыть свое стремление к справедливости, опасаясь, что это повредит ее бабушке, но теперь все усложнилось. Аманда вздохнула в полотенце, которым вытирала влажную кожу. Только сейчас в бабушкиных темных глазах читался вопрос, но она ничего не спросила. Возможно, она уже знала.

Бабушка разливала суп в чашки, когда появилась Аманда. Хлеб и сыр были уже на столе. Желудок Аманды забурчал, у нее разыгрался аппетит.

"Садись, дорогая, есть. Иначе скоро я буду видеть через тебя. "

Г-жа Тремэйн налила внучке чашку горячего чая. Пар поднимался с его поверхности.

Аманда устроилась за столом и обвила замерзшие пальцы вокруг надколотой фарфоровой чашки.

"Ты должна была это съесть уже, а не ждать меня."

"Ерунда, -заявила старая дама. Она села напротив Аманды и положила салфетку на колени.-Мы не настолько нецивилизованны. Кроме того, это вполне правильное время для ужина ".

"Спасибо, бабушка."

Аманда отпила низший сорт черного китайского чая,пытаясь проглотить слезы вместе с ним. На протяжении всех этих испытаний бабушка никогда не жаловалась на обстоятельства, на тяготы и экономию.

Миссис Тремэйн подняла ложку и перемешала суп. Она взглянула на Аманду.

"Я никогда не видела тебя такой изможденной, дорогая."

Аманда смотрела в темные глубины чая и не ответила.

Наконец бабушка отложила ложку. "Связано ли твое настроение с тем, почему вы с Гарри Морганом вернулись в три ночи?"

Чашка Аманды почти выскользнула из ее пальцев. Несколько капель чая попали ей на платье; она приложила к ним салфетку. Все, чтобы избежать бабушкиного взгляда, который, казалось, видел ее насквозь.

"Мне кажется, что-то произошло, -произнесла миссис Тремэйн. -Если ты хочешь поговорить об этом, я готова выслушать."

Она взяла ложку и продолжила есть.

Чай обжег язык Аманды. Так недооценить бабушку, и она презирала себя за это.

"Я знаю, что ты не спала ..." -запнулась она.

"Так что случилось? "

Г-жа Тремэйн не обвиняла или упрекала. Она просто ждала ответа.

Аманда сделала глубокий вдох, чтобы успокоиться, и опустила чашку, спросив себя, неужели она выглядит также плохо, как чувствует себя.

"Я не рассказала тебе, потому что боялась расстроить."

"Может быть, ты позволишь мне самой судить об этом."

Г-жа Тремэйн взглянула на нее изучающим взглядом.

Ну, была не была. Несмотря на ее лучшие намерения, скрыть не получится.

"Все началось, когда я получила папины письма, незадолго до его ... его смерти."

"Письма? Какие письма? “ -миссис Тремэйн наклонилась вперед с вниманием.

"Он написал мне несколько писем, где изложил свои подозрения по поводу его командира, адмирала Уильяма Локка. Он считал, что Локк занимался предательской деятельностью, но не мог доказать это. Папа хотел убедиться, что его записи об этом не пропадут, если что-то случится с ним ".

Теперь бабушка нахмурилась.

"Но почему он отправил эти записи тебе, дорогая? Что он ожидал, ты будешь делать с этой информацией? "

"Я уверена, он не сказал маме, опасаясь, что она будет беспокоиться, и ее здоровье пострадает. Папа сказал, что поручает мне разобраться и доказать, что он был прав в своих подозрениях".

"И ты взялась за это ?" -спросила миссис Тремэйн нежно.

Аманда не стала скрывать свои чувства.

"Отомщу адмиралу,- ответила она с жаром. - Отомщу ему за все и исправлю допущенную несправедливость по отношению к нашей семье."

Темные глаза миссис Тремэйн расширились.

"Аманда, ты не можешь ... Это работа для нашего семейного адвоката, или для Адмиралтейства, а не для молодой девушки!"

"Я написала нашему поверенному, бабушка. Г-н Косгроув сказал, что недостаточно доказательств, эти письма не более, чем слухи. Тогда я написала в Адмиралтейство, но они даже не ответили".

"Вот почему ты хотела приехать в Лондон, дорогая, не так ли? -миссис Тремэйн протянула руку к Аманде. -Ты хотела, чтобы оправдали твоего отца."

Аманда нежно сжала пальцы бабушки. "Мы должны были оставить Дорсет. После листовок, объявивших папу предателем, слишком много людей знали, кто мы такие. Нам нужно было переехать в большой город, чтобы скрыться от посторонних глаз. Рядом с Адмиралтейством в Лондоне, это казалось логичным выбором. Надеюсь ... Надеюсь, ты не думаешь меня упрекать за то, что мы здесь ".

"О, мое дорогое дитя.-слезы блестели в глазах миссис Тремэйн. -Я бы никогда не подумала упрекать тебя. Поверь, мне очень комфортно здесь ".

Аманда скорчила гримасу отвращения, оглядев потертые ковры и разломанную мебель, которая украшала тусклую, тесную комнату.

"У тебя талант к преувеличениям, бабушка".

Пожилая женщина слегка улыбнулся. "Возможно,. Но ты должна закончить свою историю. Как Гарри Морган во все это вписывается? "

Аманда вздохнула. Да, Гарри. Гарри, который ссорился с ней в карете всю дорогу домой. Он обиделся, когда она сказала ему, что он больше похож на торговку, чем на лейтенанта.

"Я ходила в Адмиралтейство несколько месяцев назад, назначить встречу с военно-морским министром или любым членом Совета ВМФ. Как только они узнали, кто я, клерки не позволили мне войти и один из них приказал морпехам выпроводить меня из здания и никогда не пускать, если я появлюсь там снова ".

"Никогда не пускать!-воскликнула миссис Тремэйн. -Что за ужасные слова!"

Челюсти Аманды сжались, и на мгновение все, что она могла сделать, это кивнуть.

"И тогда я попросила Гарри о помощи. Ты помнишь, он обещал нам, что сделает все, что в его силах, чтобы помочь нам? "

Обеспокоенность миссис Тремэйн сменилась настороженностью.

"Да. Гарри всегда был милым мальчиком,это говорит... очевидно о его привязанности к тебе".

"Ко мне?-взгляд Аманды затуманился.-О чем ты говоришь, бабушка? Гарри и я были друзьями всегда, при чем здесь любовь? Мы росли вместе, резвились, как два щенка. Он считает меня не более чем неисправимой младшей сестрой ".

"Мм....-Г-жа Тремэйн смерила Аманду лукавым взглядом. - Я могла ошибиться. Продолжай, дорогая ".

"Ну, я узнала, что адмирал Локк приехал в город, где его будут чествовать, как героя. Думать, что мерзавца встретят, как героя после того, что он сделал для нас! Это вне всякого понимания,-Аманда кипела от ярости. -Несколько дней спустя газета Монинг Пост написала, что адмирал даст грандиозный бал в своем особняке."

"Бал? Дорогая, но при чем здесь ты? "

"Я подумала, что если смогу посмотреть Локку в глаза, я пойму были ли папины подозрения правдой. И если они были ... - Она проглотила ком в горле. - Я надеялась найти какие-нибудь доказательства его преступлений ".

Миссис Тремэйн закрыла глаза и покачала головой; рюши на чепчике качались взад и вперед вместе с ней.

"Ты, такая же упрямая, как твой отец. Или даже хуже. Что случилось дальше?"

"Я одолжила платье у мадам Молинье и пошла на бал, как миссис Сигрейв. -Она сделала вид, что не замечает неодобрения бабушки и продолжила. - Оказавшись там, я пробралась в кабинет Локка и обнаружила тайник в его столе. Прежде чем я успела изучить то, что было в нем, я услышала, что кто-то идет и мне пришлось уйти. "

Она не хотела рассказывать бабушке о капитане Эверли, и какую роль он сыграл в тот вечер. Она и сама не хотела думать об этом слишком много.

Вздох облегчения сорвался с губ бабушки.

"Слава богу, тебя не обнаружили. И Гарри участвовал в твоем плане? "

"Нет. На самом деле, нет. Я попросила его ждать меня в карете, чтобы я смогла благополучно вернуться домой после этого. Нужно было ему все рассказать, хотя "....

"О, дорогая ты понимаешь, какой это был риск? Это не детские шалости, Аманда. Если бы тебя поймали, наказание было бы серьезным. И если мадам Молинье, фальшивая француженка, раскроет твою проделку с платьем. Это будет стоить тебе работы".

"Знаю, бабушка, но я подумала, что это единственный шанс. Папа был невиновен, а Локк виноват. Он по горло завяз в измене, я это знаю ".

"Ты не можешь быть уверена, дорогая."

"Кто-то должен иметь записи тех заказов, - настаивала Аманда. - Все указывает на адмирала Локка."

В глазах миссис Тремэйн появилось непонимание.

"Если Локк предатель, дорогая, почему он ведет учет своих преступлений? Они же скомпрометируют его, если он будет пойман? "

Аманда остановилась

"Я не знаю. Но что-то есть в этом секретном ящике, что Локк не хочет никому показывать ".

"Ну, как бы там не было, дорогая, мы никогда этого не узнаем."

Г-жа Тремэйн взяла ложку и перемешала остывший суп.

Аманда уткнулась в свою тарелку. Ее бабушка была права. Не было никакой возможности снова вернуться в дом Локка.

"Так что ты теперь будешь делать?"

Голос миссис Тремэйн эхом прозвучал в голове Аманды. Рыдания подступили к горлу девушки.

"Я не знаю, - прошептала она. - Как выполнить задуманное ..."

Миссис Тремэйн отрезала ломоть хлеба, добавила скудный ломтик сыра и вручила его Аманде.

"В начале военно-морской карьеры твоего отца, его письма домой изобиловали рассказами о безрассудствах, о том, сколько сражений он выиграл, какие награды получил. Я подозревала тогда, что он хотел произвести впечатление на молодую даму, на которой собирался жениться-на твою мать. - Она понимающе улыбнулась Аманде. - Конечно, он также был отмечен рядом его командиров, оценивших ум твоего отца и его преданность долгу .Это Нельсон, Адам Дункан, и сэр Джон Джервис, который впоследствии стал адмиралом, лорд Сент-Винсент. На самом деле, я знаю, что Лорд Сент-Винсент находится здесь в городе, чтобы быть ближе к Адмиралтейству ".

Аманда уставилась на бабушку.

"Он в Лондоне?"

Миссис Тремэйн стряхнула несколько крошек с пальцев.

"Ешь, суп, дорогая, пока он не остыл. Да, я помню, читала, что у него есть дом в Вест-Энде. Ваш отец восхищался Сент-Винсентом, его чувством долга, и его страстью к справедливости ".

"Справедливость это то, что нам нужно, бабушка. О, молю, чтобы он смог помочь нам. Я должна написать записку Гарри сейчас же. "

Она спрыгнула со стула и поспешила к письменному столу, вытащила бумагу и чернила и стала писать срочное сообщение.

"Будь осторожна, дорогая,- посоветовала миссис Тремэйн. –Гарри, может и привязан к тебе, но ты не должна использовать его."

"Я собираюсь попросить, чтобы он поехал вместе со мной, ничего более. Гарри друг, бабушка. Кроме того, даже если он действительно чувствует какую-то романтическую привязанность ко мне, совершенно нелепую, в первую очередь, он знает, что никогда не сможет жениться на мне,ведь я дочь предателя. Союз с нашей семьей будет стоить ему карьеры "

Аманда не отрывалась от письма, только сильный скрип пера по бумаге выдавал ее волнение.

"Ты должна делать то, что считаешь нужным,-пробормотала миссис Тремэйн,выпрямившись в кресле, сжимая руки на коленях. - Но я хочу, чтобы ты пообещала мне одну вещь."

Аманда сложила письмо и положила его в конверт.

"Что, бабушка?"

"Посмотри на меня, дитя" - слова пожилой женщина звучали, как команды капитана.

Аманда подняла голову с удивлением. Редко когда ее бабушка повышала голос.

Миссис Тремэйн откашлялась.

"Я знаю, ты пойдешь на многое, чтобы очистить имя своего отца, Аманда, но я не хочу, чтобы ты подвергала себя какой-либо дополнительной опасности. Ты единственная из семьи, кто у меня остался.. Если ничего не произойдет после вашего визита к адмиралу лорду Сент-Винсенту, я хочу, чтобы ты пообещала, что согласишься вернуться со мной в Дорсет. Я скучаю по морю. Знаю, ты тоже. "

Лицо Аманды сморщилось.

"Но, бабушка, мы не можем вернуться. Не сейчас"

"Это было больше года назад, дорогая, и мы можем поселиться в другой части графства."

"А деньги? Это вульгарная тема, но мы должны рассмотреть ее. Без моего дохода портнихи, нам трудно будет найти подходящее жилище ".

"У нас будут деньги. Продам свои драгоценности. Я до сих пор неохотно расставалась с ними, ибо они твое наследство, но я сделаю это ради тебя. За рубины в особенности можно получить хорошую цену, достаточную для небольшого коттеджа, возможно, с садом. "

"Твои драгоценности! Бабушка, ты не должна ".

Пожилая женщина выпрямилась.

"Я могу, Аманда, и буду, если это означает видеть тебя в безопасности. Ты должна думать о будущем; Я не буду жить вечно ".

Аманда замолчала. Ее бабушка была готова пожертвовать ради нее самыми дорогими вещами, чтобы обеспечить их комфорт, комфорт Аманды. Чувство вины нахлынуло на нее. Вернуться ли в Дорсет, если невиновность отца не будет доказана?

"Обещай мне, дорогая"

Аманда колебалась. Она должна учитывать желание бабушки, а также ее собственное. Молодая женщина опустила голову и вздохнула.

"Хорошо. Обещаю."

"Твой отец гордился бы тобой, Аманда,-мягко сказала миссис Тремэйн. -Ты добилась гораздо большего, чем любая другая барышня. Ты сделала все, что, могла ".

"Я еще не закончила, бабушка. Надо надеяться, что адмирал лорд Сент-Винсент выслушает и сможет помочь нам, - Аманда размахивала запечатанным письмом. - Эта битва еще не закончена."

***

Она должна была знать, нельзя возлагать все свои надежды на одного человека. Аманда пыталась урезонить себя, но логика была слабым утешением. Слеза скатилась по ее щеке, а затем по другой. Она пыталась их сдержать, по крайней мере, пока она и Гарри не достигли укромного места, но безрезультатно. Шлюзы открылись, она обхватила голову руками и зарыдала.

"Поплачь сейчас, Аманда ... это нормально. - Гарри передал ей свой носовой платок. -Ты будешь чувствовать себя лучше после того, как выплачешься."

Аманда недоверчиво посмотрела на него сквозь туман слез. Гарри пытается успокоить ее, или он просто не понимает?

"Лучше? Сент-Винсент приказал слугам выбросить нас из дома, Гарри! Он даже не видел меня. Что может быть хуже? "

"Ну ...- Гарри почесал подбородок. - По крайней мере, он не позвал часовых."

Аманда высморкалась. Прохожие смотрели на них, стоящих на тротуаре перед особняком Сент-Винсента, но это ее не заботило.

"Я думала, что он мог бы помочь мне, Гарри. Я действительно надеялась на это. Он был моей последней надеждой ".

Гарри пожал плечами в жесте беспомощности.

"Я сожалею, Аманда."

"Я тоже"

Черная пропасть отчаяния и вины разверзлась перед ней, она начала дрожать. Девушка смотрела на дом с отвращением.

" Получить оскорбления от него. Вся улица, наверное, слышала . "

"Мы понятия не имели, что он отреагирует таким образом", - заметил торопливо Гарри.

Ее смех резанул, как лезвие бритвы.

"Как он мог так меня унизить? Растоптал все мои надежды, почему отказался выслушать? "

Гарри положил руки ей на плечи и повернул лицом к себе.

"Аманда, вернись домой в Дорсет. Ты сделала здесь все, что могла ".

Аманда гневно топнула ногой.

"Я устала от того, что со мной обращаются как с бродячей собакой. Все говорят " Уезжай домой, Аманда, уезжай. "Мне нужен человек, который выслушает меня, Гарри, кто может помочь мне найти доказательства, которые, я знаю, существуют."

Молодой лейтенант покачал головой; первые признаки гнева отразились на его лице.

"То что ты просишь, невозможно. Я сделал все от меня зависящее для тебя, Аманда, на самом деле! И в результате теперь вероятно, пострадает моя карьера. Ты должна принять тот факт, что все потеряно. Ты не можешь больше ничего сделать ".

Аманда отпрянула от него.

"А как насчет писем отца? Они все доказывают его невиновность. Там должно быть что-то, что я смогу использовать".

Гарри провел рукой по своим медным волосам.

"Ну, возможно, я могу навести справки. Но не надейся, - предупредил он. - Вернись в Дорсет с бабушкой и оставь это мне. Я сделаю все, что смогу ".

"Но..."

Он прервал ее нетерпеливым жестом. "Нет, хватит, Аманда. Это не то, что ты должна делать. Я говорил это с самого начала. В случае если ты забыла, что ты женщина. Никто не хочет иметь дело с женщиной, которая действует как мужчина".

"Я не веду себя как мужчина!»

Она снова топнула ногой. Ах, если он продолжит эти свои проповеди, она даст ему пощечину! Никогда голос Гарри не звучал так помпезно, так высокомерно.

"Твое поведение точно не соответствует поведению леди. Шпионаж, ложь, побег посреди ночи, похищение имущества твоей хозяйки "

"Я одолжила это платье."

Гарри закатил глаза.

"Прекрати пытаться увильнуть. С тех пор как ты начала это, ты стала настоящей девчонкой-сорванцом. Это неправильно, так не должно быть ".

"Если моя решимость пугает тебя, Гарри, то просто скажи это."

Ее гнев действовал как тонизирующее средство; горящее пламя ярости питалось отчаянием и страхом.

"Ты хочешь сказать, что женщина не может встать на защиту чести своей семьи? Галиматья! Я отказываюсь сидеть в стороне и позволить Локку скрыться с места преступления ".

"Вот ты опять, - заметил Гарри. - Ну, и кто теперь похож на торговку?"

Аманда ахнула.

"Так речь идет о..? Ты по-прежнему зол на меня за ту ночь, не так ли? "

Она бы отвернулась и ушла в порыве досады, но Гарри схватил ее руки железной хваткой.

"Не в этом дело. Черт побери, Аманда, посмотри на меня! Я просто хочу, чтобы ты была в безопасности. Ты обещала бабушке вернуться в Дорсет, если этот гамбит не выйдет. Но до сих пор не хочешь признать, что потерпела неудачу. Ты спросила меня однажды, человек ли я слова. А ты? "

Ответ Аманды умер на губах. Гнев отступил, волна горя затопила ее. Она думала о бабушке.

"Да, - прошептала она. - Я не могу говорить о семейной чести и игнорировать мою собственную бабушку. Конечно, я выполню свое обещание ".

"Ты будешь там счастлива. И я приеду к вам в гости, когда смогу ".

Аманда прочитала решимость на лице Гарри. Она отняла руки.

"Счастье не имеет значения для меня, Гарри, независимо от того, где я живу. Мой отец умер, мама умерла, моя фамилия поносится, и я не могу ничего с этим поделать ".

"Все нормализуется, когда война закончится, - сказал Гарри. - Все забудут то, что произошло, и жизнь вернется в нормальное русло».

"Гарри, - прошептала Аманда - ты абсолютный идеалист».

Глава 5

"Сообщили обо всем этом Карлайлу? “- спросил Сент-Винсент, нахмурив седые брови.

"Конечно, милорд, - ответил Эверли. - Хотя я скорее в недоумении относительно того, как мне продолжить. Чтобы получить доступ к дому Локка снова, нужно его личное приглашение, а я не знаю этого человека ".

Сент-Винсент, откинулся на спинку стула.

"Есть пути, мой мальчик, есть способы. Карлайл придумает что-нибудь. Он коварен, как сам дьявол ".

Это описание мало вдохновило Эверли. Он пытался убрать выражение сомнения со своего лица.

"Как скажите, милорд. Я должен встретиться с ним во второй половине дня, чтобы обсудить наши планы ".

"Вы выполнили задание хорошо, мой мальчик, для первого раза, - сказал Сент-Винсент с легкой улыбкой. - Вся эта шпионская история неприятна, но вы поддержали мою веру в вас."

Адмирал никогда не был щедр на комплименты. На самом деле, похвала была редкой и выстраданной. Эверли выпрямился в своем кресле.

"Благодарю, милорд."

"Я сделал несколько запросов в Адмиралтействе, чтобы... да, Финч, что еще?" - Сент-Винсент посмотрел на слугу раздраженно.

"Простите, что прервал вас, милорд, -сказал лакей, -но некие люди просят увидеться с вами. Они утверждают, что дело срочное. "

Он подошел к столу и протянул поднос с письмом адмиралу. Сент-Винсент взял письмо и отодвинул Финча в сторону.

Адмирал сломал печать и просмотрел содержимое. Его глаза потемнели от гнева.

"Какого черта! - взревел он. - Какая наглость! И вы пустили это существо в мой дом?"

Его сердитый взгляд пронзил Финча на месте.

Лакей съежился.

"Д-да, милорд."

"Ну, я не буду терпеть это."

Адмирал вскочил на ноги, прошел мимо изумленного лакея к камину и бросил письмо в огонь.

"Выгоните ее отсюда прямо сейчас!"

Лакей отошел к дверному проему.

"Девушка была очень настойчива, милорд, не думаю, что она уйдет, не устроив скандал"

"Тогда возьмите Паркина в помощь себе! Адамса, Ройса! Выбросьте отродье этого предателя из моего дома!» - крик Сент-Винсента разносился через залы.

Встревоженный Эверли поднялся на ноги. Он никогда не видел своего патрона таким разгневанным.

"Милорд...," -начал он.

Сент-Винсент посмотрел на него, дрожащие щеки старика были в красно-фиолетовых пятнах от гнева.

"Это не касается вас, мой мальчик. Подождите здесь. "

Покрикивая на своих слуг, адмирал последовал за Финчем в коридор.

Что произошло с адмиралом? Что-то в этом письме взорвало его, как перегруженный 32-фунтовый корабль. Эверли двинулся к огню. Часть письма, выпала из камина, края почернели. Он наклонился, чтобы поднять его, не обращая внимания на приступ боли в ноге. Хотя сообщение, казалось, писали в спешке, почерк точно был женским. Кто была эта женщина, и почему ее присутствие имеет такое глубокое влияние на Сент-Винсента? Любопытство взяло верх над Эверли. Каминными щипцами, он спас еще один клочок от огненной смерти.

Задул пламя, прежде чем оно уничтожило бумагу, но не успел сохранить большую часть текста. Все, что осталось было частью подписи, можно было только прочитать фамилию: "Тремэйн"

Эверли стоял, ошеломленный, как будто молния ударила его. Тремейн. Имя, покрытое позором.

Не удивительно, что Сент-Винсент взорвался, измена капитана Тремэйна подорвала Королевский флот до самого основания. Имея выдающийся, уважаемый пост капитана,очернить честь мундира, это было немыслимо. Эверли уставился на обугленный клочок в руках. Дочь Тремэйна должно быть написала его. Чего же она надеется достичь, придя сюда? По-видимому, она не поняла, что из всех офицеров военно-морского флота, Сент-Винсент имел наименьшее снисхождение к любому, связанному с предательством.

Эверли бросил письмо обратно в огонь и наблюдал, как пламя пожирает его, сначала оно стало тонким слоем пепла, потом его унесло в дымоход. Дверь хлопнула где-то внизу. Джек прислушался к коридору, крик сменило приглушенное бормотание. Движимый чувством, которое не мог объяснить, он подошел к окну и посмотрел вниз, на улицу. Небольшая фигурка в сером плаще и капоре стояла на тротуаре, обхватив голову руками, ее утешал молодой лейтенант флота. Капитан нахмурился и отвернулся. Подойдя к буфету, налил себе стакан бренди, чтобы смыть горький вкус стыда. Он был частично ответственен за горе этой дамы, потому что не смог спасти ее отца.

Он был обязан присутствовать на трибунале, который судил капитана Тремейна. Военно-полевой суд требует участия не менее пяти капитанов, а во время войны это был не малый подвиг. "Гиперион" был на Мальте для переоснащения, когда Эверли получил судебную повестку, четырех других капитанов нашли в порту, он стал пятым. У него не было никакого выбора.

Капитан Александр Тремейн был обвинен в наиболее тяжком преступлении в измене, в нарушении статей три, четыре и шесть. А именно, он обвинялся в транспортировке людей, оружия и боеприпасов французским республиканцам. Капитан Тремейн отрицал все обвинения и утверждал, что его командир, адмирал Локк, приказал ему сделать это. Он также заявил, что Локк сказал, ему, что эти люди французские роялисты,собравшиеся начать контрреволюцию, которая должна была распространиться на Париж. Тремэйн был ошеломлен, узнав в суде, что те самые люди, которых он перевозил на побережье Франции, которые якобы были из королевской династии Бурбонов, на самом деле прибыли для укрепления республиканского гарнизона. Этот гарнизон позже отразил и отбросил силы Веллингтона, нанеся большие потери, лишив англичан столь необходимого стратегического преимущества в регионе.

Потрясенный, капитан Тремейн настаивал на том, что адмирал Локк отдавал ему эти приказы. Миссия была настолько скрытна, что Локк приказал Тремэйну уничтожить приказы после того, как он прочитает их. Он так и сделал, даже держал детали операции в секрете от своей собственной команды, но должным образом записал миссию в корабельном журнале. К его удивлению и ужасу, он обнаружил позже, что эта конкретная страница журнала была вырвана. Адмиралтейство не получило никакого отчета об этой миссии, и Локк отрицал, что отдавал Тремэйну эти приказы. Джек хмурился вспоминая. Тремейн был не похож на человека, способного к измене, а также обстоятельства предшествующие этой операции в лучшем случае, казались подозрительными. Эверли хотел начать расследование, чтобы раскрыть больше деталей, но, к сожалению, его товарищи капитаны не были склонны делать это. После долгих дебатов, Джеку пришлось признать вероятность вины Тремэйна, улики против него были ужасающими, и адвокат не смог противопоставить им ничего весомого в его защиту. Суд признал его виновным в измене, и он был повешен на следующее утро. Военно-морское правосудие скоро на расправу.

Эверли потер подбородок. Локк был вовлечен в этот инцидент, и теперь подозревается в измене. "Лев Средиземноморья", возможно, скинул на капитана Тремейна свои преступления, но почему? Может капитан обнаружил тайну Локка, заставив адмирала прибегнуть к радикальным мерам? Это все произошло год тому назад, неужели предательская деятельность Локка длится так долго? Если это так, капитан Тремейн был не единственной жертвой подлых деяний Локка. Мысли Джека вернулись к бедной женщине на улице.

Эверли посмотрел в сторону открытой двери кабинета. Почему Сент-Винсент не связал Тремейна и Локка с их расследованием и появлением этой девушки? Он смотрел в янтарные глубины бренди, пытаясь угадать ответ. Сент-Винсент никогда не одобрил бы капитана Тремейна, его либеральной политики и реформистских тенденций, но почему он позволил предрассудкам ослепить его на пути к истине? Казалось так. Возможно, Локк рассчитывал на эту реакцию.

Тяжелые шаги возвестили возвращение Сент-Винсента.

"Мои извинения, Эверли,- проворчал он. - Не было причин срываться..."

"Никакие извинения не нужны, милорд," -ответил Эверли. Он проглотил остатки бренди и отставил свой стакан в сторону.

Сент-Винсент стоял перед камином, тяжело дыша, вытирая лоб платком.

"Крошка капитана Тремейна думала, что я помогу ей реабилитировать отца. Это неслыханно! Вы ведь были на трибунале, не так ли, Эверли? "

"Да, милорд." -мускул дернулся на лице капитана.

"Позор. Какое бесстыдство. Но я прогнал ее. "

Сент-Винсент подошел к буфету и откупорил графин бренди для себя.

Джек почувствовал укол симпатии к мисс Тремейн. Надо быть закаленным моряком, чтобы противостоять силе гнева Сент-Винсента, представительнице слабого пола это не по силам.

"Прошу прощения, милорд, но я должен идти. Мне нужно продумать несколько других вопросов перед моей встречей с Лордом Карлайлом ".

"Эх, раз так. Не буду задерживать вас дольше. "

Старый адмирал отставил графин в сторону, нетронутым.

"Хочу, чтобы вы знали, я наведу справки в Адмиралтействе о другой команде для вас. Но особо не надейтесь, Эверли. Я старый человек, и мое влияние не то, что было когда-то ".

Джек улыбнулся. "Спасибо, милорд. Я высоко ценю ваши усилия помочь мне ".

Сент-Винсент хмыкнул. "Имейте в виду, что вы не получите другого корабля, если не принесете мне голову этого предателя на блюде. Держите меня в курсе, мой мальчик ".

"Да, милорд."

Эверли поклонился, а затем ушел. В фойе, он забрал свой плащ и шляпу у Паркина, чье измотанное выражение лица было непривычно. Что-то беспокоило слугу после произошедшего скандала. Джек вежливо попрощался, прежде чем вышел на оживленную улицу, напоенную осенним воздухом.

Молодая женщина и ее спутник все еще стояли на тротуаре, горячо споря. Джек мог слышать их голоса совершенно ясно. Так же как и все остальные, кто проходил мимо, одаривая их любопытными или неодобрительными взглядами, но они не замечали этого. Джек не мог не слышать их, спускаясь по ступенькам.

"Счастье не имеет значения для меня, Гарри, независимо от того, где я живу. Мой отец умер, моя мать умерла, моя фамилия поносится, и я ничего не могу с этим сделать ".

Лейтенант сказал что-то еще, на Эверли не обратили никакого внимания. Он остановился и замер. Этот голос он узнал, голос той женщины, миссис Сигрейв, его загадочной и манящей вдовы с бала Локка.

Когда он приблизился к паре, молодая дама подняла голову. Потрясение от узнавания, исказило тонкие черты ее лица, она не сумела скрыть этого. Краска отлила от ее щек. Маленькое чудо. По всей вероятности, она думала, что больше никогда не увидит его снова. Капитан позволил себе тонкую улыбку удовлетворения. Возможно, она прилагала все усилия, чтобы скрыть свое имя, но не могла скрыть свою внешность. Даже ее серая одежда не могла скрыть пышные изгибы, а нелепый капор скрыть ее тонкие черты и притягательно полные губы.

Она смотрела на него, как будто он был призрак, глазами - огромными озерами бархатисто-коричневого цвета.

"Капитан Эверли!" - воскликнула она.

Молодой лейтенант повернулся, увидел золотые погоны капитана и сразу напряг внимание. Он отдал ему честь.

"Сэр."

"Лейтенант,- глаза Джека, уставились на бледное лицо леди. - Мисс Тремэйн."

Он не думал, что это возможно, но она стала еще бледнее, чем до сих пор. Эверли слегка подавил желание допросить девушку. Капитан не мог начать задавать вопросы здесь, на улице, как если бы он был на его собственном юте. Даже он стал благоразумным за эти годы.

"Очень приятно видеть вас снова, мисс Тремэйн,"- тихо сказал он.

Лейтенант сердито посмотрел на Эверли и встал перед своей спутницей.

"При всем уважении, сэр, я не думаю, что будет правильно вам разговаривать с мисс Тремейн. Вы и так принесли достаточно горя ей и ее семье",

Джек поднял бровь в изумлении.

"Вы друг семьи, лейтенант?"

Его собственные офицеры знали, ничего хорошего не сулит, когда он использовал этот вкрадчивый мягкий, опасный тон, но лейтенант продолжал, не обращая внимания.

Молодой человек вздернул подбородок.

"Да, сэр."

Раздражение перевесило терпение Джека, у него нет времени ссориться с этим глупцом. Он по опыту знал, что дама может сама позаботиться о себе.

"Скажите мне тогда, лейтенант, это вы были тем другом, сопровождавшим мисс Тремэйн на бал адмирала Локка на прошлой неделе?"

Мисс Тремэйн бросила на Эверли настороженный взгляд.

"Так точно, сэр,"-ответил лейтенант с нескрываемой враждебностью.

"Неужели."

Джек проигнорировал воинственный взгляд молодого человека, сосредоточившись вместо этого на пепельном лице мисс Тремейн. Вопросы бились в его голове. Этот юноша был новоиспеченный офицер; белые обкладки на его пиджаке не знали пятен дыма, смолы или пороха. Может мисс Тремэйн завербовала его? Эверли так не думал, рыцарство юноши и раздражающее бахвальство предполагало, что он был слишком честным и откровенным для шпионажа.

Что вернуло его к основному вопросу, что, черт подери, эта крошка делала в кабинете Локка? Она имела полное право ненавидеть Локка так сильно, как ненавидела Джека. Теперь он знал, почему она сбежала от него на балу. Тем не менее, она могла быть частично замешена в предательском заговоре. Инстинкт подсказывал ему, что это не так, но он хотел услышать правду из ее собственных уст. Ее собственных очень сочных, красных, созданных для поцелуев губ.

Капитан встряхнулся. Мисс Тремэйн солгала ему, сбежала от него. А теперь все, что он хотел сделать, это поцеловать ее. Их падение в саду должно быть помутило его рассудок.

Экипаж подъехал к ним, к явному облегчению лейтенанта.

"Если вы простите нас, капитан, я должен отвезти мисс Тремэйн домой."

"Минутку. У Мисс Тремэйн и меня есть некоторые незавершенные дела."

"Мне нечего Вам сказать, капитан," -ответила дама, завернувшись в мышиный плащ, как будто эта унылая одежда давала ей защиту от его присутствия.

Он улыбнулся, стараясь изо всех сил, чтобы это не бросалось в глаза.

"Я хотел бы продолжить нашу беседу. Адмирал лорд Сент-Винсент мой покровитель нанял меня для решения вопроса особой важности. Я считаю, что вы могли бы в этом мне помочь ".

"Помочь вам? - В ее вопросе звучало недоверие. - Почему я должна помогать вам, после того, что вы сделали с моей семьей?"

Эверли наклонился ближе к ней, приняв заговорщицкий вид. "Потому что мы оба, кажется, хотим знать, что находится в кабинете Локка."

Она судорожно облизала губы. "Очень хорошо, я согласна. "

Капитан не мог оторвать взгляда от этого прекрасного рта. Он выпрямился и жестом указал на собственный экипаж, который только что подъехал за первым.

"Я буду очень рад отвезти мисс Тремэйн домой, лейтенант. Наверняка у вас есть другие обязанности, которые требуют вашего внимания. "

На этот раз, его тон был тоном капитана, который ожидал, что его приказы немедленно исполнятся.

Лейтенант заколебался. Мисс Тремейн положила ободряюще руку на локоть спутника.

"Все в порядке, Гарри. Я уверена, что капитан Эверли не причинит мне вреда. Увидимся позже."

"Ты уверена в этом, Аманда?"

Лейтенант стоял рядом с ней, бросая кинжалы взглядов в Эверли. Она слегка кивнула.

"Все будет хорошо."

Молодой человек издал сдавленный звук недовольства.

"Я не хотел бы приказывать вам уйти, лейтенант," -тихо сказал Эверли.

"Сэр".

Лейтенант вытянулся, угрюмость сочилась из каждого дюйма его долговязого тела. Он бросил последний обеспокоенный взгляд на мисс Тремейн, а затем сел в свой экипаж.

Эверли наблюдал, как он уезжает. Был ли этот молодой офицер во всем этом замешен? Такое покровительство обычно характерно для братьев, отцов или любовников. Он почувствовал прилив подозрительного жара, похожего на ревность. Джек нахмурился. Почему он должен заботиться об амурных делах мисс Тремэйн? Достаточно плохо и то, что он не сводит с нее глаз. Сердитый на самого себя, он спрятал свои эмоции и надеялся, что выдержит, по крайней мере, на время их разговора.

Он поклонился натянуто и указал на дверь кареты.

"После вас, мисс Тремейн. Нам многое нужно обсудить ".

Аманда проигнорировала руку капитана, предложенную ей. Избегая смотреть на него, забралась в карету. Сколько она не пыталась, не могла понять его настроения. То он казался приятным мужчиной, то жестким и несгибаемым, почти сердитым. Она взглянула на него из под ресниц. Но сейчас, сидя напротив нее в своем блестящем мундире, он был не понятен. Бесстрастен. Она вздохнула.

Мягкий звук привлек его внимание. Аманда встретилась с ярко голубыми глазами капитана. Она боролась с желанием поерзать на своем месте. Внезапно вид из окна кареты привлек ее внимание.

"Теперь я понимаю, почему вы были так шокированы, узнав мое имя, мисс Тремэйн,- сказал он, нарушая неловкое молчание. Его богатый баритон вызвал крошечные мурашки на ее коже. - почему вы убежали от меня."

Она пощадила его, лишь коротко кивнув, смущенная его близостью в тесных границах кареты. Все слишком напоминало альков.

"Несмотря на это, больше всего меня озадачивает,- продолжил Эверли, - что вы делали на балу у Локка, и под вымышленным именем."

Аманда обхватила себя руками и решила держать рот на замке. Этот человек помог осудить ее отца по ложным обвинениям. Она не обязана ему отвечать или давать объяснения.

Он упорствовал. "Разве это имеет что-то общее с вашим отцом?"

Аманда не могла ничего с собой поделать; ее голова резко повернулась к нему. Капитан, заметив ее реакцию, откинулся, расслабившись на спинку кареты.

"Имеет, не так ли?" - спросил он.

"Даже если ваше предположение верно, капитан, мои дела не ваша забота."

Аманда сосредоточилась на пейзаже за окном, но взгляд глаз капитана голубых, как Эгейское море, мешал ей думать. Вот досада. Она была как во сне, как будто безумно влюбилась. Он был врагом. Был опасен. Она должна помнить об этом.

"Ваши дела меня касаются, - возразил Эверли, -особенно те, которые касаются предательства ."

Это привлекло пристальное внимание Аманды.

"Вы обвиняете меня в измене, любезный? Яблоко не падает далеко от яблони, так что ли? "

Капитан улыбнулся слегка, приведя ее в бешенство этой улыбкой. Аманда подавила вздох возмущения, а затем закрыла рот. Этот мужчина, казалось, знал, как спровоцировать ее.

"Я восхищаюсь вашим талантом, мисс Тремэйн,- усмехнулся он. - Ваше возмущение звучит правдоподобно."

Аманда заставила себя ответить сквозь зубы.

"Из того, что я знаю о вас, капитан, вы не узнаете истину, даже если увидите ее перед своим носом."

Капитан понял смысл ее слов, точно так, как она и рассчитывала, радостно наблюдая, как испаряется его улыбка. Глаза капитана сузились.

"Могу понять ваше нежелание довериться мне, но я был искренен, когда сказал, что вы можете мне помочь. "

Она слегка покосилась на него. Потом еще раз, но его лицо было непроницаемым.

"И как, капитан? Зачем вам нужна помощь дочери предателя? "

"Существует государственная измена внутри Адмиралтейства, и мне приказали найти предателя."

Аманда оцепенела на мгновение.

"Вы работаете на корону?"

"Именно так. И адмирал Локк может быть ключом к моему делу, я подозреваю, что он связан также с делом и вашего отца. Теперь вы знаете, почему я так заинтересован в вашем присутствии на моей стороне, -Эверли наклонился вперед и уперся руками в колени. -Что вы там делали, мисс Тремейн? Почему вы были в кабинете Локка? "

Она закусила губу, мучительно думая. Предатель в Адмиралтействе. Так Локк работал не один. Это объясняет, почему не было никаких сведений о миссии отца. Предатель, видимо, сговорился с Локком устранить ее отца. Что больше всего удивило ее, так это то, что капитан Эверли работал против Локка, а не на него. Может она ошибается в своей оценке его?

"Мисс Тремэйн!" - окликнул Эверли.

Аманда подпрыгнула от неожиданности.

"Я задумалась."

Джек вздохнул и покачал головой.

"Искренне надеюсь, что вы не вовлечены в это дело адмиралом Локком или его соратниками. Я не хотел бы, чтобы вас арестовали."

"Арестовали? - пискнула она, ужас сжал ей горло. - Но я ничего не сделала. Локк мерзавец, и я намерена доказать это. Он обвинил моего отца, взявшего на себя вину за его преступления. Мой отец был честным офицером, и он был невиновен! "

Суровые черты лица Джека смягчились.

"Я ценю вашу преданность отцу. Тем не менее, надеюсь, что у вас есть нечто большее, чем пламенная убежденность в вине Локка, чтобы рыться в его вещах. Вы подвергаете себя большой опасности, мисс Тремейн ".

"У меня есть письма моего отца, детализирующие все его подозрения по поводу адмирала Локка, но никто не хочет слушать. Никто, в Адмиралтействе, никто в Совете Военно-морского флота. Я должна была взять дело в свои руки ".

"Письма? - золотые брови капитана приподнялись к линии волос. - Что в этих письмах?"

"Задокументированные подозрения моего отца об адмирале Локке. Мероприятия, даты, очевидные последствия ».

"Почему он послал вам эту информацию, а не в Адмиралтейство, или даже своему поверенному?"

"Он пытался предупредить Адмиралтейство, но опасался, что Локк не работает в одиночку, поэтому он послал домой копию информации. Он доверил мне сделать то, что будет лучше для дела ".

"Я не думаю, что он имел в виду вас, неподготовленную к этому, - пробормотал Эверли. - Вы должны были передать информацию семейному поверенному и позволить ему заниматься этим делом."

Аманда сжала руки на коленях. "После того, как мы получили известие о судебном процессе, наш адвокат почтительно отказался представлять нас в каких-либо дальнейших юридических вопросах."

Как не пыталась, она не смогла сдержать горечь в голосе.

"Тогда он дурак",- сказал Эверли. Он смотрел ей прямо в глаза, его лазурный взгляд пленил ее.

"Послушайте меня, мисс Тремейн. Это дело не для женщины вашего воспитания. Дайте мне письма вашего отца, они могут помочь мне в моем расследовании. Уверяю вас, что сделаю все возможное, чтобы выяснить, что скрывает Локк. Если найду доказательства, оправдывающие вашего отца, обещаю вам, что доведу дело до конца ".

"Вы хотите, чтобы я доверила вам письма моего отца? Вы принимаете меня за дурочку, капитан? "

Ее презрение повисло в воздухе между ними. Конечно, он не думал, что она настолько наивна! Аманда не была уверена, что он не уничтожит письма; она поклялась, что не позволит их забрать.

Джек раздраженно вздохнул. "Нет, мисс Тремейн. Вы особенная, но я не считаю вас дурочкой".

Аманда не была уверена, стоит ли радоваться или обижаться.

"Не верю вам"

"Доверьтесь,- настаивал он. - Что я сделал за последнее время, чтобы заслужить вашу немилость?"

"Вы не спросили куда ехать. Мы просто ездим по кругу последние четверть часа ".

Она смущала его, медленная волна краски окрасила его лицо от челюсти до бровей.

"Вы совершенно правы, мисс Тремейн. Я могу быть очень целеустремленным. Будьте так добры, сообщите ваш адрес? "

Аманда сказала ему свой адрес, и капитан передал его своему кучеру. Мерный цокот копыт лошадей в сочетании с шумами улицы притупил молчание между ними.

"Позвольте мне извиниться,- продолжил он с кроткой улыбкой. - Слишком много проведенного времени на берегу испортило мои манеры ."

Аманда не сдержавшись, улыбнулась в ответ. Он был дьявольски очарователен.

"О письмах, капитан ..."

Эверли сел, внимательно слушая.

"Это не значит, что я не хочу помочь вашему расследованию,- продолжала она, - но я зашла слишком далеко, чтобы бы отойти в сторону прямо сейчас. Я дам вам почитать письма моего отца, но они должны оставаться в моем распоряжении ".

Он просмотрел на ее лицо, как будто ища скрытый смысл в ее словах. Ничего не найдя, кивнул. "Очень хорошо, мисс Тремейн. Я согласен с вашими условиями ".

Облегчение появилось на ее лице, она вздохнула.

"Встретимся завтра днем у ворот Грин-парка в половине третьего. Я принесу письма ".

Выразительный рот Эверли расплылся в довольной улыбке. Морщинки появились вокруг его глаз. Сердце Аманды дрогнуло в груди, и она быстро отвела взгляд. О, да поможет ей Господь, не влюбиться в эту улыбку. Он должен еще искупить свою вину. Она не может пока доверять ему.

Экипаж остановился перед пансионом. Капитан посмотрел в окно, его хорошее настроение исчезло.

"Вы здесь живете?» - просил он недоверчиво.

Гордость выпрямила позвоночник Аманды.

" Это единственное место, которое моя бабушка и я можем себе позволить."

Эверли взял ее руку в свою и увидел мозоли на пальцах от работы. Прикосновение его теплой, шершавой кожи вызвали у нее головокружение. Она отдернула руку.

"Вы работаете, чтобы поддержать свою семью?"

Его глаза были прикрыты, выражение лица непроницаемо.

Шея Аманды пошла пятнами от стыда.

"У меня не было никакого выбора, капитан. Корона отобрала наши земли и деньги, которые мы имели. Столкнувшись с выбором, работать или голодать я выбрала первое. Если хотите знать, я работаю швеей. Теперь, если у вас нет более грубых или неуместных вопросов, должна просить вас простить меня, мне пора ".

Аманда выскочила бы из кареты в ту же минуту, как лакей открыл дверь, но Эверли положил руку ей на плечо.

"Я сожалею, - сказал он просто. - Вы сделали то, что были должны."

Это было уже слишком.

"Мне не нужна ваша жалость, капитан,- отрезала она. - Только ваша помощь. Грин-парк, завтра. Не заставляйте себя ждать ".

Девушка увидела мельком удивленное выражение лица капитана, прежде чем вбежала в дом. Она пробурчала проклятье себе под нос. Капитан ожидал, что она будет в долгу перед ним? Без сомнения, он считал себя очень великодушным, помогая бедной женщине в беде.… Такой высокомерный, снисходительный ... Аманда приостановилась на лестничной площадке, борясь с гневом, который готов был вылететь, как джин из бутылки. Да, капитан высокомерен. И снисходителен. Но независимо от ее мнения о нем, сейчас он единственный, кто может помочь добиться оправдания ее отца.

Аманда продолжила свой подъем более медленно,задаваясь вопросом, как сказать бабушке, что они не собираются ехать обратно в Дорсет.

Глава 6

Инстинкт побудил Джека ухватиться за трость, когда его карета резко повернула, ибо его ум был занят. Воспоминания о прекрасном лице мисс Аманды Тремейн отпечатались в его сознании, невзирая на то, как сильно он пытался их прогнать. Черт, она была то кокетливой,без тени недоверия в ее темных глазах, то колючей, как морской еж.

Чем больше он думал о девушке, тем больше она озадачивала его. Ходячее противоречие. Прекрасное, но мрачное. Молодое, но бескомпромиссное. Противоречие, которое может сбить с ног любого мужчину. Как она может быть настолько идеалисткой, увереной в своих способностях,и так безрассудно, полностью закрывать глаза на опасность,которой подвергает себя, не говоря уже о возможных последствиях своих действий?

Эверли было трудно поверить, что худенькая девочка поставила перед собой такую монументальную задачу и добивается выполнения ее любой ценой.Когда он встретит Аманду в парке,то сделает все возможное, чтобы убедить ее, что с нее достаточно,и она должна позволить ему одному продолжить бой. Это уже не ее борьба. Если Локк или любой из его приспешников узнает о письмах, мисс Тремэйн будет в серьезной опасности. Он должен защитить ее, ради ее же блага.

Его карета остановилась, и Джек осмотрел вычурный фасад джентльменского клуба Блудл.Он не был здесь несколько месяцев, с тех пор как...Ну,он бы предпочел не вспоминать тот последний раз, когда был здесь. Капитан вытащил записку из своего кармана, переданную ему чуть раньше сегодня Грейсоном Макаллистером.

" Встретимся на улице Сент-Джеймс № 28 в 4 часа."

Сообщение было без подписи, но, очевидно, что оно от Карлайла. Снова секретность.

Эверли вышел из кареты. Он почувствовал, как у него свело челюсти,когда он стал подниматься по лестнице. Из всех потенциальных мест встречи в Лондоне, почему Карлайл выбрал именно этот клуб? Не важно. Джек передал шляпу и плащ слуге, но оставил инкрустированную перламутром трость. В воздухе пахло дождем,боль в ноге усилилась. Он устал от этого.

"Томас покажет вам путь, капитан,"- сказал швейцар, прежде, чем Эверли произнес хоть слово.

Значит его ждали. В незнакомых водах, капитану не нравилось, когда его поджидали. Эверли последовал за лакеем на верх по лестнице в частный салон в задней части здания. В комнате было пусто. Лакей поклонился и ушел, закрыв за собой дверь. Джек устроился в кресле у камина.

Он никогда не был раньше в этой комнате. Она была намного меньше, чем любая из других комнат, но теснота не беспокоила Эверли. В конце концов, каюта фрегата была немногим больше этой комнаты, но с более низким потолком и худшим запахом. Нет, проблема была не в комнате,а в обстановке. Мебель из красного дерева с темной кожаной обивкой, черный мраморный камин, и тяжелые бутылочно-зеленого цвета бархатные шторы, которые обрамляли единственное окно ,все это способствовало довольно мрачной атмосфере. Кому-то, может, и было в ней уютно, но Эверли ощутил приступ клаустрофобии. Он заерзал на стуле, осознав внезапное стремление оказаться в ярком, открытом море и почувствовать ветер в лицо.

Минуты потекли,как мед с ложки, и чем дольше капитан ждал, тем больше раздражался. Где, черт побери, Карлайл? Он еще раз проверил свои часы. Прошла четверть часа. Сидеть было жестко и неудобно, он поднялся со своего места и рванул звонок, чтобы позвать слугу.

Пожилой слуга,сгорбившийся от возраста, но все еще бодрый, откликнулся на призыв капитана. "Да, сэр?"

Эверли нахмурился. "Я никогда не видел вас здесь раньше."

"Я служу здесь более сорока лет, сэр," -сказал слуга с большим достоинством.

"М-да. Неважно.-Джек встал перед камином. -Я должен был встретиться здесь с неким господином, но он не приехал. Нет ли сообщения для меня? "

Лакей закрыл за собой дверь.

"Терпение -это добродетель, капитан, особенно в моем деле."

На глазах Эверли человек выпрямился, его сгорбленные плечи исчезли, и он стал на фут выше, затем подошел к Джеку уверенной походкой.

Ошеломленный Эверли сжал набалдашник трости. "Карлайл?"

Граф кинул на Джека насмешливый взгляд, затем приложил палец к губам. "Тише капитан, пожалуйста. Извиняюсь за обман, но я должен был быть уверен, что вы не были раскрыты, и что мы сохранили полную конфиденциальность ".

Капитан осмотрел Карлайла с верху до низу, от напудренного парика до полинявшей черной ливреи, его недоверчивый взгляд остановился на замысловатом гриме, превратившем графа в старика, с морщинами и старческими пятнами.

"Сорок лет службы,однако..... У вас есть склонность к драме, милорд"

Карлайл усмехнулся, показывая пожелтевшие зубы. "Я сбежал, чтобы присоединиться к передвижной труппе театра, когда мне было пятнадцать лет, и мне на самом деле удалось научиться кое-чему, прежде чем мой отец нашел меня и потащил домой."

Глаза капитана сузились. "Почему вы были так уверены, что я буду ждать?"

"Вы не тот тип человека, чтобы оставить дело в порыве досады,-ответил граф. -Эта миссия слишком важна для вас и Англии. Я бы присоединился к вам раньше, но некоторые господа в игровой комнате были довольно требовательны, и задержали меня. "

Граф, должно быть, заметил удивление Эверли, ибо он продолжил. "Эта моя маскировка уместна для данного окружения. С новым притоком членов, руководству клуба пришлось нанять больше сотрудников, поэтому новое лицо, тем более старика, вполне обычно. Никто не узнает меня, одетым так".

"Совершенно верно,- согласился Джек.-Теперь, когда вы здесь расскажите, как я должен действовать в этом весьма непростом деле?"

Глаза Карлайла светились лукавством. "Как это часто бывает, адмирал Локк также является членом клуба. "

Эверли поднял бровь. "Но почему мы встречаемся здесь?"

"Это необходимо, капитан. Локк является одним из самых требовательных господ в игровом зале. Азартные игры одно из его любимых занятий, и у него есть вкус к игре. Он думает, что многие аристократы считают себя выше его, поэтому Локк предпочитает компанию офицеров военно-морского флота. Они настолько же тупые, как и некоторые дворяне, но с меньшим количеством претензий ".

Джек ответил невеселой улыбкой.

"По большей части."

"Я также узнал, что бал адмирала был не столь успешен, как ему хотелось бы. Кажется, большая часть бомонда не была впечатлена его гостеприимством, и Локк не сумел завести много благоприятных связей. Кажется, бóльшинство высшего света считает его выскочкой".

"Так неудачно для стремлений Льва," -пробормотал Эверли.

Карлайл кивнул. "В точку.Объявить его героем, это одно, но общаться с ним, или даже отдать за него свою дочь совсем другое. Эта ситуация работает в нашу пользу. В результате разочарований прошлой недели, Локк планирует дать меньший,более интимный вечер в субботу для узкого круга друзей, которые разделяют его вкусы. Это будет прекрасная возможность для Вас, чтобы вернуться в дом ".

"Карточная вечеринка?"-он ждал подробностей

"Можно назвать и так, если угодно. Из того, что я был в состоянии раскрыть,ее организацией занимается его пресловутая любовница, миссис Дэнверс, превращая его дом в игровой клуб на этот вечер. Карты, кости и дамы сомнительной репутации будут в счет платы за вход ".

Эверли встретился с глазами графа. Ему не нужно было угадывать, что Карлайл ждет от него.

"Как мне получить приглашение к нему ..на гулянья?"

"Просто капитан. Все, что вам нужно сделать, это присоединиться к Локку за столиком внизу. Умеете играть в "очко"? "

"Довольно неплохо, я полагаю,"

"Отлично. Вы также должны знать, что Локк стремится общаться с людьми с довольно плохой репутацией. Играйте роль недовольного капитана, а также выигрывайте в карты, и я уверен, ваши добродетели подскажут Локку дать вам приглашение. "

Карлайл улыбнулся.Капитан подавил хохот.

"Не знай я вас, милорд, клянусь, я был бы просто оскорблен."

"Удачи, капитан.Будем надеяться на результат. "

Джек наблюдал, как Карлайл сгорбился и опустил плечи, в считанные мгновения превратившись в старика-лакея, каким он входил в комнату. Результат был такой же,как превращение бабочки обратно в кокон.

Капитан поправил галстук, надеясь, что не переоценил свои навыки игры на зеленом сукне. "Так я..."

Он повернулся, чтобы сказать что-то еще Карлайлу, но граф исчез. Дверь в коридор была открыта.

"Как кровавый призрак,-проворчал капитан.-Вероятно, он проходит сквозь стены."

Эверли было не трудно найти стол Локка, за которым играли в "очко", шум от него был слышен даже на лестнице. Подходя к этому столу, капитан внимательно изучал группу, вглядываясь сквозь густой туман сигарного дыма, который парил вокруг них. Он узнал несколько человек, и эта компания не понравилась ему.

Перед Эверли сидел капитан Пейтон, круглолицый преждевременно поседевший человек,который порол свой экипаж за малейшую провинность и имел репутацию подонка. Рядом с ним сидел капитан Ламберт, четвертый сын графа, претенциозный хлыщ, поднявшийся благодаря влиянию. Напротив Ламберта лейтенант Эдвард Хейл, один из протеже Локка, молодой человек с опасным характером и страстью к высоким ставкам в азартных играх. Полноценное трио, размышлял Джек. В центре внимания всех был адмирал Локк, который посчитал карты и поднял ставку.

"Слишком круто для меня," -фыркнул один из джентльменов, покачивая головой.

"Почему же, старый пират! - воскликнул Ламберт. - Ставка будет не высокой ".

"С меня достаточно," -проворчал поручик среднего возраста,с отвращением бросая свои карты и отходя от стола.

Эверли переместился для лучшего наблюдения.

"Судя по всему, у Невилла кишка тонка для высоких ставок, - сказал лейтенант Хейл с тонкой злорадной усмешкой. - Возможно, он должен играть только в “Папессу Иоанну” со своей мамой по воскресеньям."

Низкий раскат смеха приветствовал это замечание.Капитан Ламберт подавил зевок.

"Заткнись и играй, Хейл. Если бы ты был наполовину так же хорош в картах, как в хлопанье челюстью,то не потерял бы пятьсот фунтов ".

Хейл ощетинился. "Следи за собой, Ламберт,-прорычал он. -Мне все равно,какой у тебя титул или кто твой отец, ты пожалеешь о своих издевках."

«Господа, господа. Это просто товарищеская игра, помните? -Локк показал свои карты с легкой улыбкой. -Двадцать один. Думаю, что удача благоволит ко мне, и двойные ставки тоже. "

"Локк, у вас удача дьявола,-бушевал Пейтон. Лицо тучного капитана вспыхнуло нездоровым бордовым цветом. -Вы должны дать мне шанс отыграться.Еще один круг".

"Не для меня -я пас" - объявил молодой щеголь, Он бросил свои фишки, добавив их к куче выигрыша на столе.

"Развлекайтесь, адмирал, я должен быть готов к маскараду у герцога в Атертоне. Как жаль, что вы не будете иметь возможность присутствовать там, это будет главное событие сезона ".

Выражение лица Локка затуманилось, и Джек понял, что денди ужалил адмирала прямо в самое больное место.

Без сомнения, Локк надеялся на приглашение от герцога, но удача ускользала от него.

"Напротив, Велбридж, - растягивая слова, сказал адмирал. - Пока вы будете дурачиться на паркете в каком-нибудь смешном костюме, я предпочту занятия более подобающие мужчинам. "

Локк обратил все свое внимание на стол и начал собирать карты обратно в колоду.

Молодой Велбридж покраснел и выбежал из комнаты с высоко поднятой головой.

Последним гражданским за столом, был человек с рыжими волосами и острым лицом, который смотрел, как уходит Велбридж. "Не обращайте внимания на Велбриджа и его выходки, адмирал,-посоветовал он, гася свою сигару. -Его отец приказал ему жениться в этом сезоне, поймав богатую крошку, чтобы помочь ему вылезти из долговой ямы . Говорят, что он даже рассматривает брак с дочерью купца, потому что никто другой не выйдет за него".

"Бедный Велбридж. Как очень ... неудобно для него, -прокомментировал Локк, к большому веселью других. Он щелкнул пальцами двум стоящим поблизости лакеям. -Эй,Вы там, несите больше вина. Проклятье,вы ждете, что я сам сделаю это? Живей! "

"Принесите заодно и бренди," -подхватил Ламберт.

Лакеи поспешили выполнить приказы. Эверли заметил, что Карлайла среди них не было, видимо граф уже давно ушел. Теперь он сам по себе.Раздвинув кольцо зевак,Джек подошел к свободному стулу.

"Ваша компания немного уменьшилась, адмирал,Могу ли я к Вам присоединиться?"

Локк поднял голову.Джеку показалось, что он увидел следы презрения на лице адмирала. Затем Локк увидел морскую форму Эверли,и любой намек на пренебрежение исчез.

"Ах, еще один из наших выдающихся офицеров. Конечно, вы можете присоединиться к нам, капитан Эверли. "-Он махнул рукой на свободное место.

Джек кивнул и сел на стул рядом с капитаном Ламбертом.

"Вот неожиданная встреча, капитан,-продолжил адмирал. -Я не видел вас с бала на прошлой неделе. Вы там были не долго, если я правильно помню ".

Эверли развалился в своем кресле. "Простите, адмирал, если показался грубым гостем, но я не мог больше переваривать снисходительность бомонда. Они могут называть меня героем, но не могут перенести взгляда на мои боевые шрамы. Они, кажется, не понимают цену, которую мы платим за победу ".

"Вот, вот," -Пейтон согласился, поднимая свой бокал в знак приветствия.

Локк не ответил на это замечание, поскольку он перетасовывал карты.

"Точно так, капитан. Мало кто из общества знает на какие жертвы мы идем от его имени ".

Джек жестом велел лакею налить стакан бренди. "И все же они, кажется, думают ,что мы ниже их . Если бы не мы, французский триколор развивался бы над Уайтхоллом ".

Локк усмехнулся. "Тогда вы оказались в хорошей компании, капитан. Вы знакомы со всеми здесь, я думаю, кроме Лорда Силсби ".

Рыжеволосый господин посмотрел на Эверли с явным интересом, как лисица смотрит на пухлую курицу. Злоба отражалась в его темных глазах. "Вы весьма суровы к элите, капитан."

Джек кивнул. "Не без причины, я вас уверяю."

"О, я не сомневаюсь. Ваше имя кажется знакомым, капитан. Мы встречались?"

Эверли встретил невозмутимо взгляд мужчины . Если Силсби думает, что он потеряет самообладание, то глубоко ошибается. "Не думаю, милорд."

Локк положил по одной карте лицевой стороной вниз к каждому игроку, а затем еще одну карту лицевой стороной вверх.Джек оказался с десяткой бубей лицевой стороной вверх; благоприятное начало. Он посмотрел на другую карту. М-да. Может быть, не так благоприятно, в конце концов.

"Нет, уверен, я знаю ваше имя," -продолжал Силсби с хитрой улыбкой.

"Ваша ставка, Эверли,"- произнес Локк.

Джек считал свои карты и игнорировал Силсби. "Я чувствую мне сегодня повезет, господа.Уже сто гиней."

Огонь загорелся в ледяных голубых глазах Локка. "Посмотрим, как долго вы удержите свою удачу,"-ответил он с наигранной улыбкой.

"Я пас", -сказал Пейтон.

"И я," -добавил Ламберт. Хейл также последовал их примеру.

"А у меня есть кое-что," -сказал Силсби, просияв. Он кивнул Локку, что поддерживает ставку на ту же сумму, уставившись злобным взглядом на Эверли.

"Около пяти месяцев назад ваша маленькая невеста бросила вас, променяв на виконта Редборна, не так ли? Слышал, что она, кинув один взгляд на вашу хромоту, сбежала с криком к матери. Не удивительно, что она в конечном итоге с Редборном. У него две здоровые ноги, красивое лицо, и набитый бумажник ".

Эверли стиснул зубы и взял другую карту. Он почувствовал, как другие мужские глаза оценивающе наблюдают за ним. Его лопатки напряглись. Он не позволит Силсби расстроить его, хотя ему хотелось вмазать этому мужчине. Слишком многое было поставлено на карту, гораздо большее, чем деньги.

"Мисс Фелиция Хардинг легкомысленная девица, и хорошо, что я избавился от нее,"- сказал он скучающим тоном.

"Тем не менее, это было довольно возмутительно, не так ли? - ухмыльнулся Силсби. - Я слышал, что вы пришли сюда позже и выстрелили в кубок, а потом вызывали каждого недовольного на дуэль, прежде чем кто-то не сжалился над вами и не отвел вас домой."

Неприятные воспоминания вернулись к Эверли ,после насмешливого шепота Силсби. Он боролся с ними, вместо того, чтобы сосредоточиться на своих картах. Он подумает о предательстве Фелиции позже. Это был бой, и он не зеленый юнец, которого можно отвлечь такими грубыми средствами. Десятка бубей, наряду с тройкой пик и семеркой червей, неплохой расклад он получил. Его глаза метнулись к открытым картам других игроков. Только Хейл и Локк могли стать его соперниками.

Силсби продолжал болтать. "Что еще хуже, Редборн опьянен ею.Смотрит на нее овечьими глазами,где бы эта пара не появлялась.Хорошо, что она вышла за него замуж,а не за вас,иначе общество прозвало бы вас с ней "Красавица и чудовище". "

Странное спокойствие окутало Эверли. Силсби был своего рода хулиган, который использовал боль других,нанося словесные удары.

"Без сомнения," - согласился Джек приветливо.

"Это действительно слишком плохо, что так случилось с вашей ногой, капитан. Но держу пари, что есть достаточно женщин , готовых не обращать на это внимание, если вы заплатите им достаточно ".

"Если вы так говорите." - произнес Эверли, не сводя глаз с карт в руке.

Через стол, Хейл захихикал, но тоже не отвел глаз от карт. Он был слишком предан азартным играм, чтобы отвлечься от перспективы победы. Силсби, однако, играл как автомат, не обращая внимания на ставки и едва взглянув на свои карты, его намерением было вывести из себя Эверли. Джек, сохраняя невозмутимое выражение лица,снова повысил ставку. Пусть этот ублюдок утопит себя.

"Восемнадцать", -сказал Локк, открывая свои карты.

"Черт!"- воскликнул Пейтон, сбрасывая карты.

"У меня тоже восемнадцать,- вкрадчиво сказал Ламберт. -Кажется, у нас ничья."

"Не так быстро,-сказал Хейл усмехаясь. -Девятнадцать". Он потянулся к стопке с выигрышем

"Момент, лейтенант," -остановил его Эверли, открыв свои карты. -Двадцать."

Лицо Хейла побледнело. Локк усмехнулся.

Эверли обратился к Лорду Силсби. "Может у вас больше,милорд"

Силсби посмотрел на свои карты. Его глаза метнулись к куче фишек на столе, и все цвета сбежали с его лица.

"Нет, - сказал он категорически, перевернув свои карты. – Ставка ваша."

В обычных обстоятельствах Эверли позволил бы человеку гордо уйти, но сегодня он играет другую роль. "Ну, давайте же,Силсби. Все мы показали наши карты. По крайней мере, вы можете оказать нам ту же любезность ".

Он потянулся за картами Силсби,тот пытался спрятать их, но не успел. Джек увидел весь его расклад.

"Вы действительно должны учить математику,Силсби. Шесть, семь, двойка, и плут всего двадцать пять ".

Пейтон запрокинул голову и расхохотался. Ламберт хихикнул.Хейл улыбнулся неприятной улыбкой хулигана, который только что увидел соперника, получившего по заслугам.

"В следующий раз, милорд, возможно, вы должны обращать больше внимания на свои карты."

Джек усмехнулся и забрал свой выигрыш, не потрудившись его посчитать.

Силсби осмотрел каждого офицера за столом, на Эверли в последнюю очередь. Его ноздри раздувались, губы сжались в мрачную линию. "Этот раунд ваш, капитан. Наслаждайтесь выигрышем. Я уверен, теперь вы сможете приобрести любую женщину,какую захотите. "

С этой последней колкостью, Лорд Силсби встал и вышел из комнаты.

Локк потягивал коньяк и смотрел на Джека с одобрением. "Молодец, капитан. Силсби гнилой человек ".

"Но с очень пухлыми карманами,- добавил Ламберт. - Я не люблю его, но буду играть с ним."

"Он на самом деле думал, что может разозлить меня сплетнями. Такие люди не понимают нас, -сказал Джек, натянуто улыбаясь. -Мы отвечаем за целые линейные корабли, в то время как все, чем озабочен он то, как выглядит его галстук. Не удивительно, что он проиграл в схватке. Я считаю, что у большинства денди больше волос, чем остроумия ".

Некоторые из зрителей обиделись на его изречения.Капитан отметил, как они нахмурились и отошли. Он съежился внутри,надеясь, что его репутация переживет эту миссию.

"Кажется, некоторые из наших коллег не согласны с вашей оценкой их характера," -заметил Локк.

Эверли пожал плечами. "Честно говоря, адмирал, я не дам ломанного гроша за то, что они думают. У меня было достаточно встреч с высшим обществом, чтобы запомнить его на всю жизнь. У меня есть титул, но если бы не моя проклятая нога, я вернулся бы в море, и не пришлось бы беспокоиться о сохранении приличий ".

Взгляд Локка скользнул по трости Джека, которая упиралась в край стола. "Да, жаль, что вы были ранены."

"Когда вы получите новый корабль?» -поинтересовался Ламберт.

"Не скоро,Бюрократы в Адмиралтействе не убеждены в моем выздоровлении. Если они будут держать меня на берегу достаточно долго, это сведет меня с ума ".

"Тогда вы должны найти что-то, чтобы занять свое время. Эй, Локк? "-Пейтон подтолкнул локтем адмирала, а затем наклонился и прошептал что-то ему на ухо.Эверли поймал понимающий взгляд, которым обменялись мужчины. Предвкушение обострило его чувства.

"Считаю, что могу отвлечь вас, капитан."- Локк склонил голову в направлении капитана.

"Я надеюсь, это что-то более привлекательное, чем танцы с молодыми ветреницами,- растягивал слова Эверли. Он указал на свою трость. -Как вы можете видеть, я не танцую».

"О, это гораздо более привлекательное" -знающе хмыкнул Ламберт поверх своего стакана,делая еще один глоток.

"Небольшой вечер в моем доме в субботу,-объяснил Локк. -Только для офицеров военно-морского флота."

"Ну, по крайней мере, компания исключительная,"- ответил осторожно Джек.

Локк усмехнулся. "Никаких пресных лимонадов или лимита в картах,обещаю вам. Вы, кажется, человек,ценящий более рискованные занятия, капитан. Что бы вы сказали, если бы я сказал вам, что будет игра с высокими ставками в компании прекрасных доступных женщин? "

Все так, как говорил Карлайл. Не совсем приятный вечер, но он должен играть свою роль.Джек заставил себя улыбнуться. "Я бы сказал, что это звучит интригующе."

"Не совсем то слово, которое я использовал бы,-сказал Хейл,облизнув губы. -Сибаритство больше походит на это."

"Аминь", -ответил Ламберт.

"Я просто хочу, предоставить моим сослуживцам приятные развлечения,-сказал Локк. -Мы начинаем вечер в десять часов. Вы, конечно знаете адрес".

Улыбка Эверли расширилась. "Конечно."

 * * *

Капитан проснулся рано утром на следующий день от грохота канонады в голове. Он попытался сесть.

"Какой дьявол приказал дать залп?" -прохрипел он. Стук продолжался, но это была не канонада. Он застонал и ущипнул себя за нос. У него болело все: голова, глаза, проклятье, даже волосам было больно. В рот, как будто засунули грязный пушечный ерш. Это могло бы объяснить состояние его желудка. Тьфу. Он поморщился и позвонил Стаббсу.

Его слуга ему не посочувствовал. "Напились до чертиков. Столько часов отсутствовали, потом явились, от вас несло перегаром и табаком, это так не похоже на вас.”

"Хватит, Стаббс, - пробормотал Эверли. - Все это было необходимо."

Стаббс покачал седой головой и налил горячую воду в раковину.

"За все годы, что я служу у вас, капитан, я никогда не видел вас в таком состоянии. Кроме …"

Джек поморщился."За исключением того дня, когда Фелиция бросила меня, ты хочешь сказать. Как заботливо начать утро с этого, Стаббс ".

Стаббс изменился в лице. "Прошу прощения, капитан."

Джек отмахнулся от его протестов. Фелиция. Проклятый Силсби вернул болезненные воспоминания. Она была его золотым ангелом, и он любил ее, жаждал быть с ней все эти годы, пока был в море.Но когда они воссоединились, она не смогла принять его в качестве своего будущего мужа, потому что он не выглядел как Адонис. Эверли провел рукой по взъерошенным волосам.Странно ... когда он попытался вспомнить лицо Фелиции, ее светло-золотая высокая прическа заменилась темными завитками, ее голубые глаза глубокими карими. Это была не Фелиция,а мисс Аманда Тремэйн, которая смотрела на него.Он покачал головой; колющая боль пронзила его виски. По крайней мере, этого было достаточно, чтобы прогнать образ мисс Тремейн из головы. Фелиция сделала ему больно, и он не даст другой женщине шанс сделать то же самое.

Стаббс снял со спинки стула пиджак капитана, находящийся в ужасном состоянии. Когда он встряхнул его, из кармана выпало несколько листков бумаги.

"Э...? Что все это значит? "

Джек нагнулся и поднял бумаги с пола. Несмотря на ноющую голову и резь в глазах, он узнал их,эти деньги выиграны им накануне вечером.Сделав быстрый подсчет,понял, что здесь более пяти тысяч фунтов -небольшое состояние. Он не помнил, чтобы выигрывал так много. С другой стороны, он выпил большое количество коньяка после ухода Локка и остальных, пытаясь избавиться от мыслей о Фелисии. Он предположил, что ему сопутствовала удача.Джек отдал деньги Стаббсу.

"Положи их в мой стол,-приказал он,покосившись на часы. -И сделай меня презентабельным ,насколько сможешь.Я должен встретиться кое с кем в половине третьего ".

Стаббс криво усмехнулся и взмахнул бритвой. "Вы задали мне много работы, капитан."

Эверли ответил усталой улыбкой на улыбку слуги. "Сделай, что сможешь. Ты видел меня в состоянии и похуже ".

Благодаря Стаббсу, Эверли прибыл к воротам Грин Парка, когда колокола пробили половину четвертого. Дождь шел стеной. Здесь, в парке, запах мокрой травы и влажной земли перебивал городской запах дыма и сточных вод. Капитан отыскал глазами маленькую фигурку, ютившуюся в воротах, и подал знак кучеру остановиться. Джек открыл дверцу кареты.

"Вот и я, вовремя как и обещал. Прячьтесь от дождя ".

"Вы выглядите ужасно."

Мисс Тремэйн не церемонилась. Она пренебрегла его рукою, забираясь в карету. Ее плащ и шляпка были мокрыми,она выглядела так, как будто стояла под дождем в течение некоторого времени.

"Спасибо за комплимент,- ответил капитан сухо. -Надеюсь, что не заставил вас ждать."

Она покачала головой, и убрала с глаз несколько влажных прядей волос. "Нет, не очень. Мадам послала меня с поручением, так что я не так долго ждала. "

Он кивнул. "Хорошо. Могу ли я увидеть письма? "

Мисс Тремэйн полезла в ридикюль и достала странно выглядящий сверток. Когда она передала его,Джек понял, что письма были перевязаны непромокаемой клеенкой,защищавшей их. Он посмотрел на молодую женщину. Она сидела на краю скамейки кареты, сложив покрасневшие руки на коленях, ее каблуки нервно постукивали на полу. Ее кожа была настолько бледной, что огромные темные глаза выглядели, как отверстия на сожженной ткани.Морщины усталости у губ.

"Вы устали,"- заметил он.

Он ожидал, что она примется отрицать. К его удивлению, она просто кивнула. "Я работала до поздна."

Капитан нахмурился, развязывая трудный узел шпагата на непромокаемой ткани на письмах. "Вы должны по крайней мере носить перчатки. Холодно".

Она скрестила руки под плащом, убрав из виду. "Я забыла их в магазине. Ценю вашу заботу о моем благополучии, капитан. Теперь, пожалуйста, прочитайте письма ".

Она не хочет жалости,и даже не хочет его заботы. Упрямая крошка. Джек развернул письма и читал каждое из них по очереди. Когда он закончил, то замотал их в клеенку, как если бы они были хрупкими кусочками фарфора. Если что-нибудь случится с этим последним звеном ,связывающим ее с отцом, она будет опустошена.

«Ну?» -спросила она, тревожно. Дрожь прошла по ее телу.

Эверли выбирал слова с осторожностью.

"Ваш отец был тщателен в документации,-начал он серьезно. -К сожалению, я не думаю, что эти письма окажутся полезными для нашего дела."

"Как так? Как вы можете говорить это? "-гнев заалел на ее щеках.

"У нас нет доказательств, подтверждающих его записи. На данный момент, это займет несколько месяцев, чтобы разыскать кого-либо, упомянутого в этих письмах, а у нас нет времени. Мне очень жаль, мисс Тремэйн. "

Он вручил ей сверток. Она выхватила у него пакет. Набежавшие слезы застилали ей глаза. "Так вы говорите, что они ничего не значат?"

"Я хотел бы, помочь вам, мисс Тремейн, но боюсь, что вы переоцениваете значение записей вашего отца. Знаю, что эти письма много значат для вас, но не для меня ".

Молодая женщина разозлилась. Она прижала пакет к груди. "Не относитесь свысока, капитан. Я знаю, что эта информация полезна. Я просто знаю это ".

Эверли мог видеть, как ее решимость рушится. Он только что разбил ее надежды, и его сердце рвалось к ней.

"Я хочу, помочь вам,-тихо сказал он, -но это уже не ваша битва. Через несколько дней у меня будет еще одна возможность найти прямые доказательства против Локка. Если я узнаю что-нибудь, что подтвердит информацию, содержащуюся в письмах вашего отца, я дам вам знать ".

"Какая возможность?" -ее пальцы сжались вокруг пакета.

"Вам не нужно беспокоиться об этом,"

"Вы собираетесь вернуться в городской дом Локка?"

Черт,она была настойчива. Красота и бездонный источник раздражения в одном флаконе.

"Да. Локк проводит частную карточную вечеринку, я приглашен ".

"Возьмите меня с собой"- потребовала мисс Тремейн.

Сначала ее скандальное предложение лишило его дара речи. Затем возмущение взяло верх. "Это не обсуждается,-отрезал он. -Там будет присутствовать только один вид женщин, и среди них ни одной барышни"

Она наморщила лоб. "О чем вы говорите? Какой еще вид женщин? "

"Куртизанки, мисс Тремэйн,-ответил он, надеясь, что его резкие слова шокируют ее. –Фешенебельные женщины легкого поведения. Распутницы. ".

Она не была в шоке. На самом деле, казалась больше заинтригованной перспективой.

"В самом деле?Среди этих женщин, возможно, я смогла бы... "

"Нет.Точно нет. Вы не пойдете со мной. Это приказ ".

Мисс Тремэйн дернулась как ужаленная.

"Вы не можете приказать мне. Я не член вашей команды ".

"Да, потому что если бы вы им были, я мог бы выпороть вас за дерзость!-Он сделал паузу, чтобы подавить вспышку гнева. -Если вы знаете, как лучше, мисс Тремэйн, то вы поедете домой и прекратите вмешиваться.Это не то место,где вы могли бы быть ".

Он говорил более резко, чем намеревался, но его терпение лопнуло.

"Я поклялась очистить имя моего отца, и не успокоюсь, пока Локка не привлекут к ответственности." Она рубила каждое слово.

"Так и будет,"- пообещал Эверли. Проклятье, спорить с этой девушкой все равно, что спорить с мулом.Приступ боли полыхнул в его висках;головная боль возвратилась с удвоенной силой.

Она бросила на него умный, хитрый взгляд. "Что вы сделаете, если я скажу вам, что знаю о тайнике в кабинете Локка?"

«Что?-взревел Эверли. Она не сказала ему всю правду, в конце концов, и эта мысль привела его в ярость.-Что вы нашли? И почему, черт побери, не сказали мне об этом? "

"Не нужно ругаться на меня. Я не сказала, потому что не знала, могу ли доверять вам ".

"А сейчас?"

"Я до сих пор не совсем уверена. Возможно, мы оба не доверяем друг другу".

"У нас одна цель, мисс Тремэйн, хоть и разные задачи. Скажите мне, где тайник ".

Ее губы сжались в линию. "Нет, не буду. И не скажу вам, как открыть его. К тому же, капитан, как вы собираетесь ускользнуть от игорного стола, чтобы рыться в личных вещах хозяина? "

Она попала в точку, но он не собирался уступать.

"Наглая маленькая шантажистка", -кипятился он.

"Снисходительный, высокомерный тиран",- парировала она.

Голова капитана разламывалась. Он потер виски.

"Я не поведу вас на этот вечер", -настаивал он.

Выражение ее лица смягчилось. "Если бы я пошла с вами, вы могли бы отвлекать Локка наверху, пока я буду обыскивать его кабинет. Я знаю где он, и как попасть туда. Никто не заметит мое отсутствие ".

"Это шантаж," –рассердился капитан.

Она скорчила гримаску. "Я сожалею об этом, капитан, но вы не оставляете мне выбора. Либо мы работаем вместе, чтобы поймать Локка, либо вы можете попытаться искать самостоятельно и попасться с поличным ».

Проклятье. Ему следовало ожидать чего-то нелепого от этой чуждой условностей женщины. Капитан развел руками.

"Если бы я взял вас с собой, вы бы подверглись точно такому же риску."

"Но у меня больше шансов, чем у вас. Я меньше, могу двигаться быстрее, и...,-она взглянула на его трость-Я гораздо мобильнее ".

Он поморщился. Обычные женщины не должны обладать такой способностью к логике. С другой стороны, он знал теперь, что в мисс Тремэйн не было ничего обыкновенного. Он остановил ее взглядом сурового капитана,от которого замирают самые закаленные моряки, и попробовал другой подход.

"Как я могу с чистой совестью, взять воспитанную леди в место, которое не намного лучше борделя? Вы понятия не имеете, куда направляетесь ".

"Вам не нужно беспокоиться о моих чувствах, капитан,-сказала Мисс Тремэйн оживленно . -Мне двадцать три года, и я вполне способна позаботиться о себе. Я пережила смерть моих родителей в течении шести месяцев, выдержала тяготы , которые вам никогда и не снились. Я притворялась раньше, сделаю это и сейчас ".

Либо она не зависела от мнения света, либо не обращает на него внимания. Его губы скривились в усмешке.

"Я думаю, что вы ошибаетесь. Если вы пойдете, вам придется играть роль моей любовницы. Невыполнимая задача. Готовы ли вы принять вызов?"

Он надеялся напугать ее,но его стратегии не суждено было сбыться. Вместо того, чтобы вздрогнуть от этого, она расправила плечи и вернула взгляд с мятежным упорством.

"Я, готова, капитан."

Мисс Тремэйн его любовница.Джеку привиделась девушка, одетая только в шелковистое неглиже, лежащая на кровати,темные волосы покоятся на ее груди. Тепло захлестнуло его.Он встряхнулся. Это была сущая глупость. Почему он согласился с этим безрассудным планом?

"Я собираюсь спросить кое-что, мисс Тремэйн,-сказал он твердо,-и, пожалуйста, не обижайтесь на то, что я собираюсь сказать. Рассматривали ли вы последствия этого решения? Что делать, если потенциальный жених узнает, что вы, одевшись,как куртизанка посетили вечеринку в борделе? Вашей репутации будет нанесен непоправимый ущерб.Как быть с вашей бабушкой? ".

Ее взгляд померк.

"Имя моей семьи очернено сверх всякой меры. Никто и никогда не возьмет меня замуж. Давайте будем реалистами, капитан. Кто в здравом уме захочет жениться на дочери предателя? Моя репутация не может быть хуже. Мне нечего больше терять. -Ее голос упал до шепота, и она отвернулась. -Вы можете считать меня отчаянной дурой, но я не могу повернуть назад."

Эти признания вызвали оторопь у Эверли. Она была права, как дела обстояли сейчас, ее будущее было мрачным. Большинство женщин ее возраста были уже замужем, с семьей, нянча своих собственных детей. В то время как он не мог не восхищаться ее решимостью, она создает уникальную угрозу для его миссии. Как ему выполнить свой долг, когда все, что он хотел сделать, это защитить Аманду? Э-э-мисс Тремейн.

Капитан рассматривал ее элегантный профиль. Он знал, что должен с подозрением относиться к ней, но она не была похожа на Фелицию .

Фелиция была красива и нежна, как фарфоровая кукла, но ленива и избалованна. Мисс Тремэйн была прекрасна, находчива, умна и раздражающе независима. Немного львица. Они знакомы несколько дней, а он уже разрывается между желанием поцеловать ее или задушить. Он вздохнул.

"После этой вечеринки, вы не должны больше иметь ничего общего с этим расследованием."

Она повернулась, ее губы раскрылись от удивления.

"Вы возьмете меня с собой?"

Он улыбнулся, несмотря на боль,разрывающую его голову.

"Думаю, я только что сказал это. Но только если вы после этого прекратите все это и дадите другим продолжить погоню ".

Она, казалось, взвешивала все достоинства этого предложения; ее глаза метались от него к связке писем,лежащей на ее коленях.

"Согласна,капитан. Я не буду вмешиваться в ваше расследование,но только если вы согласитесь помочь реабилитировать моего отца, с помощью доказательств, которые я знаю, существуют. "

Он настороженно кивнул."Договорились"

Она протянула руку. "Тогда давайте скрепим сделку."

Эверли взял ее руку. Ее кожа была теплой и пожатие крепким. Вопрос всплыл в его голове, и он произнес его, прежде чем успел остановиться.

"Где вы научились так держать удар?"

У нее мелькнула мимолетная, озорная улыбка. "Я полагаю, мое воспитание было довольно неортодоксальным. Мой отец научил меня.У меня были стычки с хулиганом, когда мне было семь лет ".

"Неужели не было братьев, чтобы защитить вас?"

"Нет .Я единственный ребенок в семье. -Ее улыбка исчезла. -Гарри попытался защитить меня, но Трокмортон был в два раза его больше."

"Кто такой Гарри?»

Он смутно вспомнил, что до сих пор держит девушку за руку и выпустил ее.

"Лейтенант, который сопровождал меня вчера. Гарри Морган. Мы росли вместе. В Дорсете ".

Это объясняет почему парнишка защищает ее , подумал Джек, если бы не его воинственность.

"Я зайду за вами в половине одиннадцатого. Мы можем обсудить нашу стратегию по пути ".

"Я буду готова, капитан,"- тихо ответила она, а затем открыла дверь кареты. Дождь усилился,его капли барабанили по крыше экипажа.

Он не мог позволить ей выйти в такую ненастную погоду. Она сразу же промокнет.

"Минутку, мисс Тремэйн-могу ли я отвезти вас обратно в магазин?"

Он увидел скрытность на ее лице. "Нет, спасибо, капитан. Я привыкла к дождю. До субботы”, - затем она вышла из экипажа, точнее, выпрыгнула, как заяц, и исчезла внизу переулка, ее плащ, обернулся вокруг нее. Она не оглянулась.

Джек смотрел на нее, не в силах избавиться от беспокойства. Осознает ли она свою женскую силу? А если он позволил ее красоте ослепить его здравый смысл,позволил ей манипулировать им? Он не мог ответить на эти вопросы с уверенностью, и подумал, что, имея дело с мисс Тремейн,получил больше, чем ожидал.

Джек сделал знак кучеру направляться домой, а затем положил больную ногу на противоположное сиденье и расслабился, откинувшись на спинку. Он вышел из под огня, но его положение было шатким в лучшем случае. Он вздохнул. Какая сила заставила его согласиться на этот план? Несмотря на все трудности,которые она пережила, мисс Тремэйн была все еще мягкой воспитанной молодой леди. Она будет в шоке от вечерней вакханалии у Локка.

Капитан вспомнил однообразные платьица, которые составляли ее гардероб сейчас.Но она была одета в зеленое шелковое платье на балу у Локка, откуда она взяла его? Он задумчиво барабанил пальцами по кожаному сиденью. Она сказала, что работает портнихой, и этого, конечно, достаточно, чтобы позаимствовать платье для ее собственных целей, но безрассудно. М-да. Она не сможет сделать это еще раз. Что она оденет в субботу вечером?

Губы Джека изогнулись в улыбке, у него появилась идея. Он обеспечит ее до неприличия скандальным платьем, и она откажется надеть его. Или ее бабушка запретит ей выходить из дома. Он готов поспорить, что остальная часть ее гардероба не сможет обеспечить подходящую альтернативу, так что ей придется отказаться от выполнения их сделки. Он усмехнулся и велел своему кучеру изменить курс. Однажды, давным-давно, он содержал любовницу с отличным вкусом к очень дорогой одежде. Пришло время увидеть, сможет ли он научить мисс Тремэйн тому, что нужно смотреть прежде, чем прыгать.

Глава 7

Коробка прибыла ранним вечером в четверг и была адресована Аманде.

" От кого это может быть?-удивилась миссис Тремэйн.

Она домыла последнюю тарелку и поставила ее сохнуть, затем вытерла руки полотенцем и присоединилась к Аманде за кухонным столом.

"Я не знаю,-тихо ответила Аманда. -Там не было никакой карточки."

Кое-что в этом таинственном пакете зародило ощущение страха в животе. Кто может послать ей коробку из лавки портнихи? Может мадам узнала о зеленом шелковом платье? Аманда почувствовала себя трусливой гусыней. Ее воображение представляло худшее.

"Ну, ты не собираешься открыть ее, дорогая?"- темные глаза миссис Тремейн светились от волнения.

Аманда подавила нервную улыбку. Швейными ножницами она разрезала шнур, связывающий коробку. Потом подняла крышку. Облако тонкого белого индийского муслина,украшенного мелкими позолоченными блестками, открылось перед ее испуганным взглядом.

"Оно прекрасно," -выдохнула она, проводя рукой по прозрачному материалу. В записке лежавшей поверх этого воздушного изделия, было написано смелой мужской рукой:

"Для торжеств в субботу. Вы можете даже намочить нижнюю юбку для большего эффекта.-Э."

Намочить ...? Краска прилила к щекам Аманды, ее настроение менялось от удивления до удовольствия, переходя в смущение. Ее руки сжались в кулаки. Капитан решил пошутить?

"Как странно,-пробормотала миссис Тремейн. Она взяла записку из коробки и нахмурилась. -Кто этот таинственный 'Э", Аманда? И почему он посылает тебе платье и советует тебе одеть влажную нижнюю юбку? "

Смущение Аманды дошло до предела, она желала, чтобы пол разверзся и проглотил ее целиком. Это не шутка, в конце концов. Капитану должно быть известно, что ее бабушка будет задавать вопросы, когда эту коробку доставят. Он поставил ее в очень неловкое положение. Преднамеренно. Черт его возьми! Он хотел, чтобы она отказалась. Исподтишка, окольными путями, подло ...

"Аманда?"-окликнула ее пожилая женщина.

"Я должна рассказать тебе кое-что, бабушка,"- Аманда ответила тихо, ее глаза по-прежнему были сосредоточены на платье. Она разжала пальцы и помассировала ладони. Она не собиралась обманывать бабушку по поводу последних событий, просто не удосужилась рассказать ей.

Миссис Тремэйн смотрела на Аманду понимающим взглядом. "Я думаю, давно пора. Ты на грани в течение последних двух дней . Не нужно смотреть так удивлено, дорогая. Я слишком хорошо тебя знаю ".

Чувство вины добавило неуверенности, эмоции бушевали в груди Аманды.

"Помните, капитана Эверли, бабушка?"

Пожилая женщина кивнула.

"Да, этот господин, как ты сказала, собирается помочь нам."

"Ну ..." -Аманда колебалась. Как ей рассказать бабушке, что незнакомец собирается сопровождать ее в сомнительное, если не опасное место?

Г-жа Тремэйн снова посмотрела записку.

"Эверли. Является ли он тем 'Э', который прислал тебе это платье? "

Аманда вздрогнула. Возраст ничуть не притупил умственные способности ее бабушки.

"Да, бабушка."

"Надеюсь, ты объяснишь, почему?"

Язык не слушался ее. Взгляд Аманды скользнул по платью в блестках, сверкающих в свете свечей.

"Капитан работает на Корону, ищет предателя в Адмиралтействе," -сказала она.

"Да, ты упоминала об этом."

Нетерпение миссис Тремэйн давило на нее.

"Он подозревает, что адмирал Локк является членом шпионской организации, и что через адмирала можно выйти на главаря."

"Но причем тут платье?"

Аманда сделала глубокий вдох. "Он приглашен на небольшой вечер завтра ночью у адмирала Локка, и я буду сопровождать его."

Миссис Тремэйн поднесла руку к горлу."О, дорогая, ты не можешь ...это невозможно!"

"Все будет в порядке, бабушка,- успокаивала Аманда. - Капитан нуждается во мне. Это прекрасная возможность исследовать тот секретный ящик в столе Локка, и только я знаю, где он".

"Ты могла бы сказать капитану, где найти его, -убеждала г-жа Тремейн ,теперь в ее темных глазах полыхал огонь.- Тебе не нужно подвергать себя какой-либо дополнительной опасности."

Аманда покачала головой.

"Капитан Эверли недавно был ранен в ногу, и он не так быстр, и ловок, как я. Он не сможет ускользнуть незамеченным от остальных гостей, чтобы искать тайник Локка. Он нуждается в моей помощи ".

"Независимо от того, хочет он этого или нет?"

Аманда увидела обвиняющее выражение на лице бабушки. О, боже. она даже вспотела.

"Ну ... возможно."

"Я уверена, что капитан вполне способен завершить эту миссию самостоятельно. Тебе не нужно принимать в ней участие. Я не позволю тебе рисковать своим благополучием или жизнью. "

Миссис Тремэйн бросила записку обратно в коробку, ее руки дрожали.

"Но я буду в порядке, бабушка. Капитан обеспечит мою безопасность. - нота отчаяния прозвучала в голосе Аманды.- Со мной ничего не случится."

В глазах пожилой женщины блеснули слезы. "Почему ты настаиваешь на этой глупости, Аманда? Ты рискуешь всем, что дорого, ища что-то, что может и не существовать ".

"Я делаю это, потому что до сих пор есть надежда, бабушка."

Ответные слезы появились на ресницах Аманды. "Пока есть надежда, я должна сделать все, что возможно."

"Единственное, что мы должны сделать, это принять наши обстоятельства с чувством собственного достоинства."

"Если моя судьба находиться в забвении и сожалении,-пробормотала Аманда, -Я не принимаю ее. Я не буду стоять в стороне, сложа руки, потому что именно этого от меня ожидают. Я должна сделать это ".

Миссис Тремэйн выпрямилась, взглянув на Аманду.

"Тогда ты должна решить для себя, оправдывает ли цель средства. Хочу, чтобы ты знала, я не одобряю. Не могу. Это опасно, несолидно, и несвойственно женщине, но я не могу остановить тебя. Могу только молиться, чтобы ты не заплатила слишком большую цену за это безумие ».

Пожилая женщина ушла к себе в спальню и закрыла за собой дверь.

Аманда опустилась на один из кухонных стульев, слова бабушки звенели в ушах. Оправдывает ли цель средства? Она положила локти на стол, опустив подбородок на руки. Когда она впервые приехала в Лондон, поглощенная горем, болью и гневом, то ответила бы на этот вопрос без раздумий "да". Теперь она не была уже так уверена. Ей удалось разозлить Гарри и бабушку, двух людей, которых уважала больше всех на свете. Она подвергала себя опасности ареста и возможным телесным наказаниям. И все же чувствовала, что сделала не достаточно. Аманда вздохнула. Может бабушка права, возможно, это безумие.

Ее взгляд опустился на платье, которое безобидно лежало в коробке. Аманда сделала свирепое лицо. А все это из-за капитана Эверли и его несвоевременного дара. Ну, возможно, "несвоевременный " было неправильное слово; она провела последние два дня, ломая голову, где взять платье. Она не подумала об этой конкретной детали, когда требовала сопровождать капитана на эту вечеринку. Теперь оказалось у нее есть платье.

Что побудило его на эту демонстрацию щедрости? Аманда вынула платье из коробки и прижала к телу. Ее глаза расширились. О, боже. Он ожидал, что она наденет это? Неприлично глубокий вырез, а сам материал был настолько прозрачным, что ей придется одеть несколько нижних юбок под него, чтобы не выставить тело на всеобщее обозрение.

Медленно понимание отразилось на лице Аманды. Конечно. Это была его уловка, все это вместе. Капитан думал, что смутит ее, заставит передумать. Он , вероятно, смеется над ней уже сейчас, поздравляя себя с тем, что избавился от нее. Челюсти Аманды сжались. Ну, она просто должна ответить на блеф капитана.

Аманда осмотрела платье профессиональным глазом. При всем своем вызывающем виде платье было красиво сделано; материал был одним из лучших, которых она когда-либо видела, и блестки и вышивка на подоле были продуктом многих часов ручного труда. Она могла поспорить, что капитан заплатил королевскую сумму за него. Дорогая шутка.

Аманда просчитала возможные варианты. Платье было слегка велико, так что она уберет немного по бокам. Подол был слишком длинным, но можно взять излишки материала от талии и использовать их для прикрытия выреза, сделав его более скромным. Она улыбнулась. Ее труды в магазине мадам не были напрасными, в конце концов. Ей, возможно, придется играть роль куртизанки, но она не будет выставлять себя напоказ.

План действий определен, Аманда отложила платье в сторону и начала убирать со стола. Это сложная работа, и очень мало времени, чтобы сделать ее. Она посмотрела на закрытую дверь спальни, надеясь, что бабушка ее поймет.

Она надеялась, но напрасно. Ее бабушка очень мало разговаривала с ней до конца вечера, и еще меньше, на следующий день. Они поужинали в молчании. Аманда съела совсем чуть-чуть, только для того, чтобы не упасть в обморок потом. На нервной почве ее аппетит испарился.

Ее бабушка, привыкшая рано ложиться, ушла спать. Аманда закончила свой туалет так тихо, как только могла, чтобы не разбудить старую женщину. При свете одной свечи оделась, уложила волосы в локоны, связав их лентой для волос из остатков муслина с блестками и опустив ниже правого уха.Затем обрезала концы муслина с золотым бисером, так что они теперь соблазнительно лежали, повторяя изгиб ее шеи.

Потом осмотрела критическим взглядом свое отражение в старом зеркале. Ну, у нее нет румян и очень мало пудры, так что придется обойтись тем, что есть. Аманда нахмурилась, глядя на бледное отражение, и ущипнула щеки. Это прибавило им немного цвета. Девушка потянулась за бутылкой жасминовых духов. Ее рука застыла на пробке. В последний раз, когда она нанесла этот аромат, капитан, почувствовав его, обнаружил ее. Нельзя так рисковать снова. Она вздохнула и убрала руку. Время одеваться.

Аманда скользнула в платье из муслина, вздыхая, когда мягкая ткань ласкала ее кожу. Это творение можно охарактеризовать только как ... ну, пожалуй....декадентское. Дрожь, которая была наполовину радостью, наполовину трепетом скользнула по ее спине. Она покрутилась перед зеркалом, чтобы увидеть полный эффект. Светская, утонченная женщина смотрела на нее. Может она прикрыла линию декольте слишком сильно? Сердце Аманды упало. В этом случае, утонченность не делает ее соблазнительной. Она не выглядит достаточно провокационно,чтобы сойти за куртизанку. Вот досада. Придется всё-таки намочить юбки, в конце концов.

Намочить юбки было легче, чем ходить в них. Аманда снова вздрогнула, на этот раз от холода влажной муслиновой юбки, которая цеплялась к ее ногам, как водоросли и обрисовывала каждый изгиб ее ног и бедер. М-да. До сих пор не достаточно. О, боже, она надеялась, что не придется делать этого. Аманда закрыла глаза, сделала глубокий вдох, и оторвала шейную косынку, прикрепленную в вырезе. Взглянула на свое отражение и остолбенела. Ее груди, едва сдерживаемые материалом, выглядели так, словно они могли вывалиться из лифа в любой момент. Один хороший чих и все. Аманда прижала руки к лихорадочным щекам. Ну, по крайней мере, теперь она выглядела подходяще для вечеринки.

Часы с треснувшим циферблатом показывали половину одиннадцатого, когда Аманда взяла свои перчатки и веер. Она надела голубой бархатный плащ, этот рождественский подарок родителей был одним из последних нарядов, которые у нее остались от прежней жизни, накинула капюшон на голову. Девушка надеялась, что капитан будет пунктуален, в противном случае она может растерять всю свою решимость

В дверях спальни она остановилась со свечой в руке. Тусклый свет осветил спящую бабушку. Аманда подкралась к постели бабушки и нежно поцеловала морщинистую щеку.

"Я люблю тебя, бабушка,"- прошептала она, пожилая женщина не шевельнулась.

Аманда встала и ушла, не сказав больше ни слова.

Пунктуальность отличительная черта военных моряков, подумала она, выходя из пансиона. Капитан только что вышел из кареты и приближался к зданию с легкой улыбкой на лице.

"Я здесь, капитан,"- окликнула его она.

Тут он заметил ее, и его улыбка исчезла. Аманда укуталась плащом, частично, чтобы сохранить тепло, частично, чтобы спрятать платье от капитана. Пусть ему будет интересно, одела ли она его платье. Пусть подождет, пока они прибудут в дом Локка, чтобы увидеть ее наряд, а то капитан может объявить ее слишком раздетой и отказаться взять с собой.

"Мисс Тремэйн," -он встретил ее, сняв треуголку с головы и поклонившись. Его глаза осмотрели ее сверху донизу,слегка нахмурившись, он приподнял бровь.

"Добрый вечер, капитан,"- ответила Аманда, изображая самоуверенность. Она забралась в карету без его помощи, прикрывая улыбку рукой в перчатке. О, она не могла дождаться, чтобы увидеть выражение его лица, когда он поймет то, что она называет блефом. Это должно сдуть его паруса.

Капитан уселся напротив нее, его блестящие голубые глаза заволокла настороженность.

"Готовы ли вы, мисс Тремейн? Вы знаете, что не должны проходить через это?"

Сначала увертки, теперь прямой вопрос. Из того, что она знала о капитане Эверли, он был достаточно жесток, чтобы признать, что нуждается в помощи. Ее плечи напряглись.

"Я вполне готова," -ответила она.

Мгновение капитан смотрел на нее пристально, затем стукнул тростью по крыше кареты. Кучер стегнул лошадей.

"Когда мы приедем к Локку,- сказал он сквозь зубы, -я представлю вас, как мою любовницу, Люси Кэмпион. Вы бывшая танцовщица в опере ".

"Я могу только представить себе, что быть чьей-то любовницей гораздо выгоднее, чем танцевать."- съязвила Аманда со смешком. Честно говоря, не понимая, что заставило ее сказать это. Она, должно быть, нервничает сильнее, чем думает.

Эверли не был удивлен, он нахмурился. "Обратите внимание, мисс Тремейн. После того, как мы приедем, нужно некоторое время побыть среди гостей, прежде чем идти на поиски тайника".

"Зачем?"

"Чем дольше мы ждем, тем больше отвлекутся другие гости. Они будут либо пьяны, либо заняты игрой в карты, или будут заняты дамами ".

Заняты? Аманда моргнула. Потом поняв, резко покраснела. 0... Заняты. Она завернулась плотнее в свой плащ.

"Я буду отвлекать Локка, - продолжил Эверли. -После того, как вы вернетесь, мы извинимся и уйдем. Я отвезу вас домой, а потом мы решим, что будем делать с этим. "

Его перчатки натянулись на руках, когда он сжал набалдашник трости.

"Уверяю вас, что не имею ни малейшего желания оставаться в этом доме ни минутой больше, чем это необходимо."

"Помните об этом, мисс Тремэйн сегодня вечером, вы, вероятно, увидите вещи, которые противоречат вашим чувствам. Что бы ни случилось, вы не должны позволить своим эмоциям взять верх над вами. Это война; придя со мной, вы стали солдатом. И как солдат, вы должны достичь своей цели любой ценой. Я ясно объяснил? "

Аманда покраснела. Ей не нравится роль мичмана под командованием капитана, Эверли начинает походить на солдафона. "Совершенно ясно, капитан."

"Вы должны играть свою роль, независимо от того, что увидите, независимо от того, как это шокирует или потрясет вас."

Аманда всмотрелась в его упрямые напряженные черты. Он производил впечатление капитана, плывущего на бой. Его тело напряглось.

"Я понимаю, что от меня ожидают, капитан, Полагаю, нам обоим надо попытаться расслабиться. Если мы идем в дом адмирала, то нельзя выглядеть так, как будто мы ожидаем нападения в любой момент, это будет подозрительно ".

"Я не шпион, мисс Тремэйн,-огрызнулся он раздраженно. -Я не привык к таким закулисным махинациям"

Махинациям? Он не считал историю с платьем махинацией, Аманда решила не указывать ему на это.

"Как и я, капитан, но мы будем делать то, что должны. Перефразируя Нельсона, Англия ждет, что мы выполним свой долг".

Его лицо расслабилось на мгновение, и он чуть не улыбнулся.

"Совершенно верно, мисс Тремэйн, совершенно верно."

Когда они прибыли в городской дом адмирала Локка, сердце Аманды резко забилось, при виде этого огромного, элегантного григорианского особняка. Она пробралась в логово монстра во второй раз. Страх мелькнул у нее, и Аманда сделала глубокий вдох, чтобы успокоиться. Локк вряд ли узнает ее после бала. Она была одной из сотен людей, и сегодня одета в совершенно иной манере.

"Мужайся, Люси дорогая,"- пробормотал капитан Эверли и предложил ей руку.

Нельзя любовнице брезговать помощью своего защитника, Аманда положила свою руку в перчатке на его и спустилась , преднамеренно медленными шагами. Было бы удачно подвернуть лодыжку прямо сейчас, выходя из кареты.

В гардеробе Аманда сняла бархатный плащ и вручила его лакею. Холодный воздух ласкал ее голую шею и плечи, вызывая мурашки. Непроизвольно улыбнувшись, девушка повернулась оценить реакцию капитана, чтобы увидеть, может ли она разрушить его самообладание. Результат был не тот, что она ожидала.

Капитан смотрел на нее, его глаза сузились. Она почти чувствовала, как его взгляд с ощутимой силой бродил по ее телу. Она задохнулась. Эверли смотрел на нее так, как Лорд Бейнбридж на балу. Нет ... не совсем, как лорд. Капитан смотрел на нее глазами голодного человека, который долго не ел.

"Капитан?" -выдохнула она. Ее колени начали дрожать.

"Джек. Ты должна называть меня Джек,-сказал он хрипло, подходя к ней двумя широкими шагами и схватив ее за голые плечи. -Я был дураком, разрешив тебе участвовать в этом. И еще большим дураком, отправив тебе это платье ".

Его глаза были такими синими, что казалось, они светятся. Аманда смотрела на него снизу вверх, загипнотизированная. "Вы не одобряете мой внешний вид?" -прошептала она.

"Проклятье, это не игра!" -огрызнулся он.

Она могла видеть быстрое биение пульса на его шее.

"Да. Очень опасная игра. Однако мы должны играть до конца ".

Горящий взгляд капитана путешествовал по ее шее, плечам и задержался на белом изгибе груди. Он наклонил лицо очень близко к ней, его теплое дыхание коснулось ее уха.

"Я буду защищать тебя от каждого здесь. В том числе и от себя ".

Его прикосновение сделало странные вещи с ее чувствами, взволнованный ум Аманды не мог сформировать ответ. Она отвела взгляд.

"Разве мы не должны идти и поприветствовать нашего хозяина ... Джек?"

Капитан вскинул голову. Он встряхнулся, как человек, выходящий из сна, а затем отступил на шаг. После долгой паузы, он предложил ей руку.

"В самом деле. Просто будь осторожна."

Аманда поколебалась, потом положила руку ему на плечо. Даже через слои ткани между ними пробежала искра. Она провела языком по пересохшим губам.

Хриплый смех донесся до Джека и Аманды, когда они достигли вершины лестницы. Несколько человек стояли в коридоре, обрамленные дымкой табачного дыма. Некоторые были одеты в форму, другие в вечерние костюмы, но все они повернулись, когда подошли Аманда и капитан, их глаза пробежали по капитану, а затем сосредоточились на Аманде. Как стая голодных волков, подумала она, встревожено. Джек коротко кивнул им, прежде чем повел Аманду в зал.

Комнаты выглядели по другому, чем две недели тому назад. Несколько больших столов, каждый покрыт зеленым сукном, ими был заставлен весь танцзал. Огромная хрустальная люстра была темна; свет от нескольких высоких канделябров обеспечивал тесную, интимную атмосферу. Низкий гул разговоров, перемежался случайным смехом или проклятием, воздух был насыщен изобилием ароматов: разных сортов сигарного дыма, тяжелого мускуса, розового масла, помадой для волос, и немытым бельем. Аманда сморщила нос.

Несколько офицеров сидели за столами, играя в карты или кости. Дамы,если можно их так назвать, прислонились к мужчинам. Некоторые даже устроились на коленях офицеров. А как некоторые из них были одеты! По сравнению с ними, Аманда подумала, ее платье из муслина слишком скромное. Сможет ли она на самом деле притворяться одной из них? Они принимали самые смелые ласки, даже в присутствии других людей. Рука Аманды сжала рукав капитана.

"Не волнуйся. Ты в безопасности со мной, "-пробормотал он.

Да, подумала Аманда с подозрением, а был ли он в безопасности среди акул? Несколько женщин уже смотрели в направлении капитана, даря ему соблазнительно приглашающие улыбки. Джек улыбался в ответ.

"Ах, капитан Эверли. Хорошо, что вы присоединились к нам. "

Адмирал Локк подошел к ним с высокой, рыжеволосой женщиной под руку. Выше, чем Аманда, хотя такой же комплекции, дама вела себя с высокомерной грацией королевы.

Королева в шелковом платье янтарного цвета, настолько открытом, что не оставалось простора для воображения, и в драгоценностях, которые заставили ли бы настоящих монархов позеленеть от зависти.

"Здравствуйте, адмирал. Благодарю вас, что пригласили меня, "-ответил Эверли с легкостью.

"А кто это с вами, капитан?" -спросила рыжая.

"Думаю, вы не возражаете, что я привел мою любовницу-она очень ревнива."

Джек ухмыльнулся Аманде и погладил ее под подбородком. "Если бы я пришел на эту вечеринку без нее, она бы мне этого не простила никогда. Адмирал, позвольте представить вам мисс Люси Кэмпион. Люси дорогая, уважаемый адмирал Локк, лев Средиземноморья ".

Он действительно слишком сгущает краски. Аманда выдавила улыбку и сделала дерзкий реверанс. Взгляд Локка скользил по ней, откровенно оценивая ее прелести. Аманда подавила дрожь.

"Ну, капитан, я должна сказать, что очень разочарована,- сказала рыжая, дуясь. - Адмирал рассказал мне все о вас, а я так обожаю загадочных, завораживающих мужчин. Я хотела, чтобы мы лучше познакомились ".

Локк усмехнулся.

"Вам лучше быть осторожным с Марией. Она всегда получает то, что хочет ".

"Всегда,"- повторила женщина. Она погладила кончиком веера подбородок Эверли, наглым жестом, который заставил заскрипеть зубами Аманду. Должно быть, это было слышно, ибо Мария Дэнверс бросила на нее враждебный, сложный взгляд.

"Тогда я буду считать себя предупрежденным"-капитан наклонил голову и улыбнулся.

Локк повернулся к Аманде.

"Мы встречались, моя дорогая? - спросил он, сомнение отразилось в его ледяных глазах. -Вы, кажетесь знакомой."

Аманда занервничала. О, боже мой! Ей нужно быть умнее, чтобы сбить его со следа.

"Я-я не думаю,"- запнулась она и прикусила язык, испугавшись.

"Раньше она была любимицей Ковент-Гардена, - добавил капитан, поспешно. Он прижался к ней и обнял за талию. -Несмотря на это, вряд ли можно обвинить меня в том, что я скрываю ее. Мне не нужно никакой конкуренции ".

На добродушный смех Локка повернулось несколько близко стоящих людей.

"Она очень разборчива. Может быть, когда вы устанете от нее, мы могли бы прийти к соглашению ".

"Возможно." Рука Джека напряглась на талии Аманды.

Адмирал указал на остальную часть комнаты. "Ну, а сегодня получайте удовольствие. Я слышал вам в игре "Очко" особенно повезло ".

"Вы не присоединитесь к нам, адмирал?» -спросил Эверли.

Локк внимательно посмотрел на Аманду . "Через несколько минут, возможно".

Поклонившись с улыбкой, Локк пошел обратно через зал, его любовница удалилась вместе с ним. Миссис Дэнверс бросила на них обоих осторожный взгляд через свое голое плечо.

Аманда выдохнула долгим, медленным вздохом. Ее конечности дрожали, но она ничего не могла с этим поделать. "Как нам теперь поступить?"

"Мы воспользуемся предложением адмирала. Сюда." Его рука по-прежнему была на ее талии, капитан направил Аманду сквозь толпу к столу, занимаемому четырьмя офицерами.

"Могу ли я присоединиться к вам, господа?" -спросил он.

Мужчины посмотрели наверх. Раздающий, молодой человек в форме лейтенанта невесело улыбнулся.

"Я не уверен, что мы можем соперничать с вами , Эверли,"-он растягивал слова.

Аманда почувствовала, как капитан напрягся, хотя его приятное выражение лица не изменилось.

"Я капитан Эверли для вас, мистер Хейл,-ответил он. -Вам нужно помнить о субординации даже в доме своего покровителя. И вы всегда можете пойти куда-нибудь еще, если боитесь мне проиграть".

Лицо молодого человека омрачилось. "Садитесь, капитан. Ваша удача должна вам изменить когда-нибудь ".

Эверли сел за стол и пожал плечами. "Но, возможно, не сегодня."

Пока он перетасовал карты, глаза лейтенанта скользнули к Аманде, которая стояла у правого плеча капитана. Его улыбка стала ядовитой.

"Кто эта божья коровка, капитан? Силсби был прав в одном, вам, наверное, пришлось хорошо заплатить ей, чтобы она терпела ваше уродство. Может быть, она воображает кого-то помоложе ... и безупречней. Можем ли мы сделать ставки в этой игре на ее благосклонность? "

Ужас сковал дыхание Аманды, в ожидании ответа капитана.

"Думаю, нет, - она услышала рычание Эверли.-Она со мной."

После того, как сердце Аманды возобновило нормальный темп, капитан обвил ее рукою и посадил к себе на колени.

"Что ты делаешь?"-прошептала она, в шоке.

"Ты завела эту игру, не так ли?-выражение его лица было приятным, но глаза пылали опасным, гневным светом.- Подыгрывай."

"Но это ...это"

"Она занимает все ваши мысли, капитан?" -издевался над ним Хейл, перетасовывая карты.

"Не совсем,- ответил капитан. Он провел пальцем по ее губам. -А как насчет тебя, Люси?"

"Конечно, нет ... Джек." Его прикосновение легкое, как перышко взволновало ее до кончиков пальцев. Осознание своего тела затопило ее,прикосновение его бедер, его широкая грудь, чистый аромат его кожи. Жар появился глубоко внутри нее. Такие странные ощущения, что происходит с ней?

"Это моя девочка." Эверли едва взглянул на свои карты. Его рука скользнула вниз по ее шее, оставляя горящую линию на ее голой коже.

Аманда подпрыгнула, когда его пальцы остановились в впадине между грудей. "Прекрати!"

Он заставил ее замолчать поцелуем, его губы были жесткими и неуступчивыми. Он сжал руки вокруг нее, прижав к себе. Если она воспротивится, окружающие будут удивлены, на данный момент она не могла ничего сделать, даже если бы захотела.Прикосновение его губ заморозило ее конечности и зажгло кровь. Наконец капитан отстранился, его глаза смотрели на нее, как дула пушек.

"Зачем ты это делаешь?" Она отстранилась, насколько его руки позволили ей.

Он держал ее крепко. "Ты настаивала прийти, хорошо зная, какого рода эта вечеринка.-пробормотал он, покусывая мочку ее уха. -Пришло время узнать, что необдуманные действия имеют последствия."

Последствия? Глаза Аманды сузились. Он делает это, чтобы наказать ее за игнорирование его. Часть ее хотела ударить его, но больше тревожила та часть, которая хотела, чтобы он снова поцеловал ее.

"Ваша ставка Эверли,"- позвал его один из офицеров за столом.

Капитан пробормотал под нос проклятье. Яркость его глаз потускнела, и он ослабил хватку.

"Не делай этого больше, дорогая, ты будешь отвлекать меня."

Одним резким движением он поднял ее и поставил аккуратно на землю. Аманда не пыталась двигаться сразу же; она не доверяла своим ногам, которые не держали ее. Капитан снова сел, не глядя на нее.

"Джек?" -пискнула она.

"Не уходи далеко, моя любовь,- ответил он, не глядя на нее. -Я не хотел бы чтобы с тобой что-нибудь случилось."

Он был прав, было слишком рано, отправляться к тайнику. Ее глаза скользнули по комнате. Локк и миссис Дэнверс все еще обходили гостей, беседуя с ними. Ей придется немного подождать.

Аманда сосредоточила внимание на игре. Лейтенант Хейл только что повысил ставку снова. Эверли сосредоточился на своих картах, а не на ней. Аманда скопировала позу некоторых других куртизанок и прислонилась к плечу Джека. Она почувствовала, как он напрягся. Хорошо. Улыбка тронула ее губы. Будет поделом ему, если она отвлечет его.

"Кажется, ваша игра проиграна, капитан," -Хейл объявил с ухмылкой конец игры, собирая свой выигрыш.

"Сыграем следующий раунд,-ответил Эверли. -По рукам.?"

Аманда продолжала стоять у плеча Джека, одним глазом осматривая комнату, вечер разгорался. Слуги разносили портвейн, мадеру и шампанское, но Аманда воздержалась; ее живот уже был в достаточно бедственном положении. Мужчины за столом много пили, все, кроме Эверли. Он держал стакан бренди на подлокотнике, казалось, отпивая время от времени, но Аманда заметила, что уровень жидкости в стакане уменьшался очень медленно.

Через некоторое время Аманда решила, что не может больше ждать. Уровень шума в зале заметно увеличился из-за жизнелюбивых гостей. Локк, казалось, был занят шумным разговором на другом конце комнаты.

Она наклонилась к Эверли, ее губы касались его золотых кудрей.

"Я пошла, искать,"- прошептала она.

Он кивнул, почти незаметно. "Будь осторожна,-пробормотал он. -Я задержу Локка чем-нибудь здесь."

Потом более громко, сказал: "Сделай это, конфетка. Я присоединюсь к тебе, когда закончу здесь. Обещаю, это ненадолго ".

Когда она повернулась, чтобы уйти, то почувствовала, как он погладил ее сзади.

"О!" -воскликнула она.

Грубый смех прозвучал из-за стола. Стиснув зубы, она сверкнула глазами, улыбаясь Эверли. Потом чинно, обмахиваясь веером, вышла из комнаты, собрав волю в кулак .

Коридор за пределами бального зала была пуст. Аманда вздохнула и приложила руку к бешено стучащему сердцу. Она будет очень рада, когда это все закончится, и можно будет вернуться к нормальной жизни. Не будет интриг, маскарада, опасностей. Она осмотрела коридор в обоих направлениях, а затем подкралась к задней лестнице.

На первом этаже, все было тихо. Она подошла на цыпочках к двери кабинета Локка и открыла ее только для того, чтобы проскользнуть внутрь, не допустив визга петель. На этот раз ее худоба была на пользу, она проскользнула сквозь щель, и дверь не открылась достаточно широко, чтобы заскрипеть. Аманда закрыла ее за собой.

Сегодня огонь пылал в камине достаточно сильно, чтобы осветить большую часть комнаты. Хорошо, ей не будет нужна свеча. Ее сердце возбужденно колотилось в груди, когда она пересекала комнату. Теперь за работу. У нее мало времени.

***

Уголком глаза Джек наблюдал, как Аманда уходит, он был поглощен легким покачиванием ее бедер и тем, как муслиновая юбка подчеркивала сладострастные изгибы. Его обдало жаром.

Смех других военных за столом напугал его и привлек внимание к игре.

"Вы должны брать с собой вашу божью коровку на каждую игру, Эверли,- пропел лейтенант Хейл. -Она принесла мне удачу сегодня, впервые за несколько месяцев."

Джек взглянул на свои карты. Он играл с изяществом пьяницы, судя по тому, что держал в руке. Недовольный самим собой, он положил свои карты лицевой стороной вниз на стол. Медленно недовольство отражалось на его лице. Проклятье. Никогда еще он не был так не внимателен.

"Еще один круг, или вы покинете нас для ... других занятий?" -хмыкнул Хейл.

Джек бросил взгляд на насмешливого лейтенанта.

"У меня есть несколько минут. Начнем."

Хейл пожал плечами. "Как хотите. Но вы уверены, что можете доверять своей маленькой любовнице, оставляя ее в одиночестве? "

Глаза Эверли сузились. "Я уверен, все будет хорошо до тех пор, пока вы будете держаться подальше от нее."

Хейл ухмыльнулся и начал тасовать колоду. "Ах, вы ревнуете, Эверли? У вас есть основания сомневаться в верности вашей божьей коровки? "

"Не больше, чем у вас есть основания сомневаться в своем мастерстве игры в карты,- возразил Джек. - Должен сказать ,вам требуются в противники, либо пьяницы ,либо одурманенные, чтобы вы выиграли."

Напряженность повисла над столом после этого комментария. Лицо Хейла превратилось в маску ярости.

"А вот и наш любезный хозяин. Добрый вечер, адмирал, "-сказал один из игроков нервным голосом.

Все за столом притихли при приближении Локка и миссис Денверс. Адмирал шел, выпятив грудь, с веселой улыбкой на лице, видимо, очень был доволен собой.

"Рад видеть, что вы наслаждаетесь, господа, Как ваша удача, капитан?"

Джек откинулся на спинку кресла.

"Достаточно хорошо, сэр."

"Лучше, когда у него нет никаких отвлекающих факторов,"- сказал Хейл тонким голосом.

Локк посмотрел на двух мужчин, удивленно выгнув бровь. "Да, кстати где ваша маленькая оперная танцовщица, капитан? Я ожидал увидеть ее здесь ".

Притворная улыбка расцвела на губах Эверли.

"Она начала жаловаться, что не была со мной наедине ни разу за неделю, поэтому я сказал ей, чтобы она нашла для нас подходящее место. Надо, чтобы она была счастлива, по крайней мере, на данный момент ".

Локк рассмеялся. "Ах, женщины. Предсказуемые существа, не так ли Мария? "

Стоящая рядом с ним, Мария Дэнверз склонила голову и посмотрела на Эверли из-под опущенных ресниц.

"Вы, кажется, идете на большие жертвы, чтобы сохранить вашу любовницу. Вы приводите ее сюда, и удовлетворяете ее любой каприз. Почему не наоборот, капитан? "

Проклятье, эта женщина имела язык гадюки. Капитан притворился безразличным к ее жалу.

"Что бы вы посоветовали, мадам?"

Миссис Дэнверс встала позади стула Джека и поиграла с завитками его волос на затылке. "Я посоветовала бы найти любовницу, которая в большей степени готова удовлетворить ваши желания, капитан."

Эверли очень старался не содрогаться от отвращения.

"Достаточно, Мария,-сказал Локк со смехом. -Вы отвлекаете беднягу от его игры."

Наконец, Джеку необходимо его задержать. "Раз Вы пришли, может, присоединитесь к нам, адмирал?"

Локк принял приглашение. "Очень хорошо. Но только ненадолго".

Адмирал устроился в кресле рядом с Эверли, но Мария Дэнверс не сделала, ни одного движения, чтобы присоединиться к нему. Она осталась у плеча Джека, бедрами задевая его погоны, наблюдая за ним горящими зелеными глазами.

Хейл теперь несколько притихший,раздал карты. Джек посмотрел свои карты, но его ум был еще далек от игры. Даже с миссис Дэнверс, прижавшейся к нему, все его думы были о Аманде. Он не должен был позволить злости взять верх над ним. Да, он был зол на нее, но не должен был сажать ее к себе на колени, как если бы она была продажной девкой. И он, конечно, никогда бы не поцеловал ее, но ее тело было настолько теплым, кожа настолько мягка под его пальцами, ее изгибы так хорошо подходят к нему. Эверли стиснул зубы и заерзал на стуле, его тело отреагировало на такие провокационные мысли. Капельки пота выступили на лбу.Нужно отыграться, и капитан сосредоточил свое внимание на картах. Он должен удержать Локка у стола достаточно долго, чтобы Аманда, сумела открыть тайник и просмотреть его содержимое.

Игра продолжалась в течение нескольких раундов, и хотя адмирал был сдержан, капитан заметил, что он проверяет свои карманные часы.

"Достаточно с меня, господа."- Локк положил свои карты на стол и поднялся.

"Уходите так скоро, адмирал?- спросил Эверли. Он должен был дать Аманде больше времени. -Игра только начинается, впереди самое интересное."

Локк дернул галстук.

"Сожалею, но другие гости требуют моего внимания."

"Никогда не думал, что вы не воспользуетесь шансом вернуть свои потери."

Джек откинулся на спинку стула, наблюдая, какой эффект его провокационное заявление произведет на адмирала.

Бледно-голубые глаза Локка похолодели.

"Продолжайте без меня, капитан."

"Вы уверены?" - нагловато спросил Эверли.

"Я настаиваю,-ответил Локк, с нетерпением.-Ну, идём же Мария."

Миссис Дэнверс надулась и отошла от плеча Эверли.

"Дайте мне знать, если вы передумаете," -выдохнула она ему в ухо.

Джек не мог разжать зубы вовремя, чтобы дать ей ответ. Проклятье,он ничего не мог сделать больше, чтобы их задержать, не привлекая внимание к себе. Наблюдая, как адмирал и его любовница уходят, он мог только надеяться, что Аманда успела извлечь информацию и была далеко от тайника к этому времени.

 * * *

Аманда подошла прямо к столу Локка и открыла ящик. Все выглядело, как и раньше. В этом случае, она найдет бумаги и вместе с Джеком уйдет из дома в течение следующих нескольких минут. Она осторожно вынула бумаги из ящика, а затем нашла на задней части пружину. Нажала на нее, и маленькая дверка распахнулись в нижней части ящика. Сердце Аманды подпрыгнуло. Получилось! Она сняла перчатку и полезла в тайник. Что там? Бумаги? Чертежи? Переписка?

Ничего.

Тайник был пуст.

Аманда отдернула руку и тупо уставилась на ящик. Этого она не ожидала? В ящике что-то было.. В ответ на попытку взлома, Локк, вероятно, переложил документы из стола. Разумный ход. Вот досада! Последнее, что ей нужно было это умный враг. Аманда боролась с разочарованием, ведь когда она закрывала тайник в прошлый раз, то заметила бумаги в ящике. Так куда он мог спрятать их? Ее глаза осмотрели комнату. Возможно, он не убрал их очень далеко.

Нет других ящиков. За портретом? Нет. Тайник в камине? Аманда исследовали каждую щель и ручку на камине, богато оформленным по бокам, но ничего не нашла. Если Локк не скрыл улики в этой комнате, тогда вероятно, тайник был ...в его спальне. Аманда вздрогнула. Нет, они должны быть здесь. Просто так должно было быть.

Голоса зазвучали в коридоре. Страх коснулся ледяными пальцами спины Аманды. Кто-то идет. Неужели сюда? Ни в коем случае не шуметь. Она дико оглядела комнату. Шторы. Нет, он найдет ее там раньше. Кроме того, Локк заметил бы, если шторы были бы закрыты, а не открыты, как он оставил их.

Голоса приближались. Двое мужчин. Аманда приглушенно вскрикнула, некуда спрятаться, даже нет декоративного экрана. Если не шторы, то, возможно, балкон ... Аманда выскользнула через французские двери на холодный ночной воздух. Она прижалась к промозглой каменной стене рядом с перилами и старалась не думать о холоде. Пар шел от ее приоткрытых губ с каждым вдохом. Она вздрогнула. Влажные нижние юбки обвили ноги, превращаясь в слои льда. Мурашки покрыли каждый дюйм ее открытых участков кожи. О, пусть они пройдут мимо, пусть они пройдут ....

Она услышала, как дверь кабинета открылась, петли пронзительно заскрипели. Ее сердце стучало как барабан, двое мужчин вошли во внутрь. Аманда услышала слабый щелчок, дверь за ними закрылась, и ее глаза расширились от ужаса. Она оказалась в ловушке.

Глава 8

Голоса, сначала приглушенные, стали более отчетливыми, когда мужчины вошли в комнату. С балкона Аманда могла видеть только их тени, она заставила себя стоять неподвижно. Затем, с внезапным грохотом, кто-то задернул шторы. Этот шум испугал Аманду, и она прикусила язык, чтобы не закричать.

"Теперь мы в дали от посторонних глаз," -сказал один из голосов. Аманда узнала адмирала Локка.

"Вы ... (бормотание) ... буду скучать по вами?" - спросил второй. Аманда едва могла его слышать. Она подкралась к французской двери, за закрытыми шторами люди внутри не смогут увидеть ее, и прижала ухо к холодному стеклу.

"Нет. Они все участвуют в их собственных заданиях. Мы можем продолжить наше дело, и никто нам не помешает".

"Надо избегать ненужных рисков, - заявил другой. - Вы понимаете, что человек, который копался в вашем столе во время бала ,может попытаться снова"

Аманда наморщила лоб, недоумевая, гортанные тона голоса этого человека звучали знакомо. Она слышала этот голос раньше, но не могла вспомнить, чей он. Прижалась к стеклу настолько, насколько посмела, напрягаясь, чтобы поймать каждое слово.

"Я сомневаюсь, что это был офицер военно-морского флота,- ответил адмирал. Аманда услышала звон стеклянной посуды. - Такой акт нарушил бы кодекс офицерской чести. Во всяком случае, он ничего не нашел".

Аманда напряглась. Ничего не нашел? Проклятье, значит, он переложил их.

"Хорошо, - сказал второй голос с сарказмом. - Не хотелось бы, думать, что вы поставили под угрозу нашу работу, храня любые компрометирующие документы у себя."

"Вы знаете, я бы не стал этого делать."

Раздражение Локка чувствовалось безошибочно.

"Я рад это слышать. Теперь, мы должны предположить, что наша деятельность по-прежнему под подозрением, и двигаться с осторожностью. Я только что получил новый приказ: следующий пакет для военно-морского флота прибудет в Портсмут во вторник, с информацией, жизненно важной для нашего дела ".

"Вашего дела. Не моего."

"Не придирайтесь. Это и ваше дело, Локк, потому что вы работаете на нас ".

"Не по своему желанию."

Челюсть у Аманды отвисла, она была в шоке. Второй человек и был предатель из Адмиралтейства! Его голос был ей знаком. Если бы только она могла увидеть его.

"Бред, какой то. Мы очень хорошо оплатили ваши услуги. Судя по тому, как вы отремонтировали свой дом, можно понять, что вы привыкли к экстравагантной жизни ".

Адмирал Локк пробормотал что-то, слишком тихо, чтобы она могла услышать, но тон был определенно неприятный…

Предателя это, похоже, не впечатлило. "Наше расположение к вам уменьшается с каждым днем, адмирал. Я был бы более осторожен на вашем месте. Вы не незаменимы ".

"Вы должны мне", - утверждал Локк.

"Да, - предатель согласился, - вы были ценным активом. Но даже вы можете зайти слишком далеко ".

Локк помедлил, прежде чем ответить напряженным голосом, "Довольно большой выбор вы дали мне: петля палача или нож в спину."

"Я вижу, мы понимаем друг друга. Теперь, я могу рассчитывать на вас, чтобы доставить эту информацию нашим агентам? "

"Да, черт вас возьми. Но после этого все,"-прорычал Локк.

Предатель пронзительно захохотал. "Думаю, нет. Вы прекратите, когда я скажу".

В комнате повисла длинная пауза. Аманда затаила дыхание. Что там происходит?

"Предупреждаю вас, - резко сказал Локк. -Я не хочу больше в этом участвовать. Слишком много людей погибло ".

"Вы никогда не были брезгливы в таких вещах, Локк. Может дело капитана Тремейна все еще беспокоит вас? А, вижу, это так".

В глазах Аманды потемнело. Ее отец ... они говорили об отце. Ее пальцы прижались к стеклу.

"Он был порядочным человеком,- сказал Локк. - Хорошим офицером. И не заслужил того, что с ним случилось ".

"Конечно, заслужил,-возразил предатель. Холодная жестокость в его голосе заставила покрыться мурашками кожу Аманды. - Он влез в наши дела и поставил под угрозу нашу миссию. Нам пришлось избавиться от него. Выбор был его жизнь или ваша, и вы и я знаем, что ваше чувство самосохранения больше, чем ваше чувство чести ".

Еще одна долгая пауза, прервалась грохотом и звоном разбитого стекла.

"Нет необходимости в таких проявлениях чувств, адмирал,- сказал предатель. -Это дело пойдет всем на пользу. Наша миссия почти закончена. Доставьте информацию из пакета нашему человеку в гостиницу "Георг и Дракон", и Шакал воздаст вам сторицей. Через несколько дней у вас будет новый корабль и команда ".

"Хорошо",- пробормотал Локк. По его тени, Аманда поняла, что он стоит прямо перед шторами. Она напряглась. Ее тяжелое дыхание затуманило оконное стекло.

"Но в случае, если вы склонны предать меня,- продолжил изменник, -я чувствую себя обязанным сказать вам, что отправлю те письма военно-морскому министру. Если со мной что-нибудь случится, мои люди проинструктированы, чтобы доставить их немедленно. Вы будете повешены за убийство ".

"Моя жизнь разрушена так или иначе, ублюдок." -Локк был зол. Ей не нужно было видеть его лицо, чтобы понять это.

"Не будет разрушена, если вы будете продолжать следовать инструкциям Шакала."

"Клянусь Богом, какой высший ход иронии судьбы, я должен искупить свои грехи, совершая измену."

"Ваши грехи особенно тяжкие. Интересно, как общество отреагирует, если узнает, что вы задушили свою жену в порыве ревности ".

Тошнота подкатила к горлу Аманды. Она зажмурилась. Сначала измена, теперь убийство.

"Я не хотел убивать ее," -сказал Локк глухо.

"Хотели или нет неважно, дело в том, что она мертва. Но до этих писем, ее смерть казалась несчастным случаем, - продолжил предатель. - Вам следовало быть более осторожным."

"Почему вы выбрали меня быть мышкой в лапах кошки? Почему не кто-то менее заметный? "

"Из-за вашего влияния, как адмирала, и потому, что ваши конкретные пороки сделали вас легкой мишенью. Как оказалось, мы доказали эффективность нашей команды, вы и я "

"Идите к черту, лицемер. Вы предали свою страну, а затем шантажировали меня, заставив помогать вам ".

"Моя страна, - взвизгнул предатель, -предала меня в первую очередь. Но я пришел сюда не спорить с вами. У вас задание, Локк. Еще одна промашка, и вы пожалеете об этом ".

Аманда услышала, как один из них тяжелыми шагами направился к двери. Петли заскрипели, дверь снова щелкнула. Она отодвинулась от окна и покосилась на стекла. Один силуэт по-прежнему маячил в комнате. Она приложила ухо обратно к стеклу. Что Локк делает сейчас?

Снова звон стекла. "Моя дорогая Эмили, - пробормотал Локк, - Я очень сожалею. Прости меня."

Пауза. Потом шаги удалились. Петли завизжали, затем дверь кабинета закрылась.

Аманда привалилась к дверному косяку и поднесла дрожащую руку ко рту. Ей не нужно искать документы, спрятанные Локком. Она не услышала имя предателя, но слышала его голос, и знала, когда и где они сделают свой следующий шаг.

Аманда осторожно открыла дверь в кабинет. Жар затопил ее. Девушка выглянула через прорезь в шторах, комната была пуста. Потирая руки, чтобы восстановить кровообращение, она подошла к камину. Холодно, ей было так холодно. Она сняла перчатки и держала окоченевшие пальцы над пламенем. То, что только что произошло в этих четырех стенах ,заморозило ее больше, чем ночной воздух. Аманда не знала имя предателя - Локк никогда не называл его, но знала, что узнает этот голос, если снова услышит его.

Она пошевелила пальцами ног, которые начали согреваться. Надо немного подождать, просто чтобы убедиться, что никто не увидит, как она уходит. В ее уме был миллион вопросов. Кто такой Шакал, другой французский агент? Боже мой, она обнаружила целое их гнездо. Кем был этот француз, чьи приказы исполнял предатель в Адмиралтействе. Локк играл лишь небольшую часть в этой предательской сети, но это не уменьшило ее стремление к мести. Она должна сейчас же найти капитана Эверли... Джека.

Аманда сунула руки в перчатки, а затем поспешила к двери. Приоткрыв ее, она прислушалась. Хорошо, никого нет в холле. Она открыла дверь немного больше, помня о петлях, и выскользнула в коридор.

Взрыв пронзительного смеха остановил ее на месте. Кто-то шел по коридору от главной лестницы. Испугавшись, Аманда подняла юбки и побежала к черной лестнице, молясь о том, чтобы ее никто не увидел.

Шум возбужденных голосов привлек ее внимание, когда она приблизилась к первому этажу. Она выглянула из-за угла. Несколько офицеров стояли в зале, недалеко от нее. Аманда нырнула обратно в укрытие. Покажется подозрительным, если она вдруг появится с лестницы для слуг. Лучше подняться вверх на один этаж, а затем вернуться вниз по главной лестнице. Нервничая, она смотрела на офицеров, но ни один из них не заметил ее, когда она прокралась по коридору вверх по лестнице, колени Аманды дрожали, когда она спешила наверх.

На втором этаже городского дома находились семейные и гостевые спальни. Аманда прошла коридор так быстро, как только могла, желая игнорировать стоны и ритмичные звуки, которые доносились из некоторых занятых комнат. Краска залила ее лицо. Чем раньше она найдет Джека, тем скорее они смогут оставить это ужасное место.

В начале лестницы, она остановилась, чтобы сделать глубокий вдох. Как хочется бежать из этого дома! Спускаясь, она сконцентрировалась на каждом шаге, но нервозность превратила ее конечности в желе. Нужно быть спокойной, сказала она себе, надо выполнить свой долг. У нее есть цель, к которой нужно стремиться.

Адмирал Локк поднял голову, и его ледяные голубые глаза пронзили ее.

"Разыскиваете спальню, мисс Кэмпион?» - спросил он, подняв бровь.

Вопрос застал Аманду врасплох. Она обдумывала ответ, когда приказ Эверли пронзил ее мозг.

" Вы должны играть свою роль, независимо от того, какие бесчинства вы увидите, независимо от того, что шокирует или потрясет вас. "

Она изображает проститутку, и действовать надо соответственно. Она вскинула голову и улыбнулась своему врагу.

"Я не думаю, что вы стали бы возражать."

Она с трудом узнала свой голос и низкий, гортанный смех.

Локк пожал плечами. "Вовсе нет, моя дорогая. Но боюсь, Эверли до сих пор играет в карты. И надеюсь, он не забыл о вас ".

"Сомневаюсь, адмирал."

Узел арктического холода собрался под сердцем Аманды. Он играет с ней. Зачем?

"Не переживайте, я уверен, этот молодой человек сможет отвлечь вас на некоторое время. Не так ли, лейтенант? "

Аманда повернулась и увидела изумленный взгляд Гарри Моргана. По стакану бренди в руке, а также туману в его карих глазах, она поняла, что он был сильно пьян. О, боже, что еще может пойти не так?

Она повернулась и кокетливо повисла на руке Гарри. "Да, я уверена, что мистер Морган развлечет меня в течение некоторого времени. Вы простите нас? "

Взмахнув ресницами, Аманда потянула Гарри подальше от адмирала Локка. Она чувствовала, что взгляд адмирала сверлит ей спину, и еле заставила себя не бежать.

"Что ... Что ты здесь делаешь, Аманда?" - потребовал ответа Гарри. Он закачался и навалился на нее.

"Тсс! Не так громко, "-прошипела она, подперев его одним плечом, потащила по коридору. Дверь в боковую гостиную была открыта, и она направилась туда. Ей нужно было все объяснить, пока все не стало еще хуже.

Гарри проигнорировал ее. "Я спросил, что ты здесь делаешь?»

Он стряхнул ее руку, и его глаза вспыхнули золотым сиянием, пока он смотрел на нее сверху вниз.

"Не сейчас, Гарри. Я все расскажу позже, обещаю. "Аманда бросила панический взгляд через плечо, но Локк исчез.

"Нет, ты скажи мне сейчас!" - с проклятьем, Гарри схватил ее за руку и втащил в гостиную.

"Гарри, ты делаешь мне больно,- возразила она, пытаясь вырваться, но Гарри сжал крепче. Она вздрогнула. -Ты пьян."

Лейтенант допил коньяк в три глотка и с грохотом поставил стакан. "Ну и что, если я выпил стакан залпом? Я не настолько пьян, чтобы не видеть, как ты одета. Ты выглядишь как ... продажная девка. Что, черт побери, ты здесь делаешь? "

Она никогда не видела Гарри таким. Его невнятный, обвиняющий тон резал ей слух.

"Я обещаю, что все объясню позже. Пожалуйста, просто дай мне уйти ".

"Нет. Больше никаких обещаний, - пробормотал Гарри. Он наклонился, его нос почти касался ее. - Скажи мне сейчас!"

Аманда закашлялась от запаха перегара и сигарет,

"Ты и сам знаешь, что я делаю здесь, ищу доказательства."

Он помахал пальцем перед ее лицом. "Проклятье, Аманда, я велел тебе уезжать домой. А теперь встречаю здесь, так одетой ".

Она оттолкнула его руку.

"Прекрати мне приказывать, Гарри."

"Упрямая. Всегда такая упрямая. Ты просто продолжаешь настаивать на своем, не так ли? Тебя не заботит, что ты делаешь другим больно. - Гарри провел рукой по взъерошенным волосам. -Ну, а я не собираюсь, стоять в стороне и позволить тебе сделать это. Отправляйся домой".

Аманда отпрянула от странного блеска в его глазах.

"Нет, Гарри, я не могу. Я здесь с капитаном Эверли ".

Брови Гарри поползли вверх. "Эверли Могущественный? Ты здесь с ним?"

Горькая смесь тревоги и нетерпения смешались на языке Аманды."Да, я, но это не то.....-"

Молодой лейтенант не стал ждать, чтобы услышать остальное.

"Он развратник. Я накажу его! "-проревел он, выпустил Аманду, повернулся и рванул к двери.

"Гарри, нет!- Аманде удалось схватить его за рукав. - Прекрати это!"

"Почему ты защищаешь его? - Гарри развернулся и схватил ее за плечи, его пальцы больно впились в нежную кожу. - Ты хочешь быть здесь, не так ли? Хочешь быть здесь с ним ".

"Не будь смешным. Я нуждалась в его помощи, чтобы попасть в этот дом ".

"Он дал тебе это платье? Неужели капитан целовал тебя? Это так, не так ли? "

Тревога сдавила горло Аманды. Она не могла говорить с Гарри, когда он был в таком состоянии. Но она не могла сказать ему правду.

"Н-нет, конечно, нет."

Гарри смотрел на нее, его глаза сузились до золотых щелок. "Ты врешь."

"Гарри, пожалуйста, дай мне уйти."

"Нет, пока ты не поцелуешь меня так, как ты целовала его."

Он наклонился и попытался приблизить губы к ее губам. Аманда охнула и вывернулась. Рот Гарри скользнул по ее щеке. Он нахмурился. Она попыталась вырваться из его объятий, но он сжал ее и попытался поцеловать снова.

"Прекрати!" -воскликнула Аманда. Паника сражалась с разумом; паника выиграла. Она больно ударила его.

Молодой лейтенант, застигнутый врасплох, откинулся назад и приземлился в центре мягкого кресла. Он поднял руку к красной отметине на его щеке, его лицо омрачилось.

"Я думала, ты мой друг, а не пьяница, с единственной мыслью, терзать меня." Аманда дрожала с головы до ног. Холод в груди обернулся страшной черной пустотой. Так много случилось за сегодня ... она не была способна даже думать. Слезы выступили на ресницах, когда она попятилась к двери.

"Аманда, погоди!" Распаленный Гарри, изо всех сил пытался подняться.

"Просто забудь, что ты когда-нибудь видел меня,"- прошептала Аманда, и сбежала.

Отчаяние давило ее, она бросилась в коридор. Ей нужно было бежать, едва увидев адмирала Локка у двери гостиной, его оценивающий взгляд, которым он окинул ее. Она замедлилась только тогда, когда достигла бального зала; вид собравшихся гостей заставил ее остановиться. Ей нужно взять себя в руки. Если она будет метаться по комнате, как безумная, с дикими глазами и развевающимися волосами, она окажется в центре внимания. С нее вполне достаточно внимания.

"Вот и она, Лорд Певерелл,- раздался сладкий голос сбоку Аманды.- Дорогая Люси, где вы были? Мы искали вас ".

Аманда, пораженно, встретила ядовитый зеленый взгляд миссис Денверс. С ней был высокий щеголь, чей жилет светился, как яркий маяк оранжевым цветом из-под черного вечернего пиджака. Темные, тщательно напомаженные волосы обрамляли его острое лицо. Денди хищно улыбнулся Аманде и облизнул губы.

"Она такая, как ты сказала, Мария,- он растягивал слова. - Прекрасна, как пятипенсовая монета"

Волосы на затылке Аманды зашевелились. "Простите, миссис Дэнверс, но я должна найти капитана Эверли."

"О, вам не нужно беспокоиться о капитане Эверли. Он хорошо обходится и без вас. - она накрутила рыжий локон вокруг пальца. - Виконту Певереллу очень хотелось познакомиться с вами. Он друг адмирала, и влиятельный человек. Я рекомендую вам быть очень, очень любезной с ним ".

Любезной с ним? Какого черта, о чем говорит эта женщина? Аманда оглядела комнату встревоженными глазами, пытаясь обнаружить золотую голову Эверли, но безрезультатно.

"Боюсь, милорд, что миссис Дэнверс дезинформировала вас. Я с капитаном Эверли ".

"Энергичная кобылка, а? Так еще лучше, - хмыкнул лорд Певерелл. Его высокие, накрахмаленные воротнички обрамляли его острый подбородок, как дополнительный набор клыков. - Пойдем, детка, и я оплачу твое время. У меня, конечно, больше денег в кармане, чем у выскочки баронета ".

Миссис Дэнверс раскрыла веер и, прикрывшись им, прошептала что-то виконту, который издал резкий смешок.

"Совершенно верно, миссис Дэнверс. Твердая рука, на самом деле. Считаю, что я буду наслаждаться этим ".

Его смех пронзил ее нервы, как лезвие рану. Интуиция подсказала ей бежать, даже если она будет выглядеть дикаркой. Девушка отступила на шаг.

"Капитан ждет меня," -сказала она, менее уверенно, чем ей хотелось бы.

"О, я не была бы так уверена." -с тихим понимающим смешком миссис Дэнверс удалилась прочь.

Лорд Певерелл вдруг подошел к Аманде, одна рука обвилась вокруг ее талии, другая стала непристойно шарить по ее телу. Напряженность, скопившаяся в ней, превратила ее крик в визг.

"Ну, моя голубка. Нет необходимости изображать невинность, "- прошептал Певерелл ей на ухо.

«Нет!»

Аманда дико осмотрелась, ища кого-нибудь, кто мог бы прийти ей на помощь, но все, что она увидела ухмылки одних и безразличие других.

"Идите вперед и боритесь, - пробормотал лорд Певерелл. Его усы щекотали ей ухо. - Это делает завоевание все более привлекательным"

Холод в желудке Аманды увеличился, когда она поняла, что должна вытащить себя из этой передряги. Ее пальцы сжались в плотный кулак, она больше не заботилась о соответствии своей роли.

 * * *

Слишком долго. Она отсутствует слишком долго. Такое положение напомнило неопределенность при управлении судном сквозь туман -никто не знал, где были другие, что происходит, может они подплыли слишком близко к противнику. Время отправляться на поиски. Он бросил свои карты на стол и поднялся.

"Я выхожу из игры, господа,"- заявил Эверли.

Хитрая ухмылка появилась на лице лейтенанта Хейла.

"Уже уходите, капитан? Жаль, я почти окупил свои потери от нашей последней встречи ".

"Столько, сколько я хотел бы продолжить эту диверсию, но боюсь, меня ждет кое-что получше. Прошу меня, извинить. "

Он кивнул, а затем откланялся.

"Не удивительно, что он казался настолько отвлеченным,"-с усмешкой сказал один из игроков.

"Вы бы отвлеклись тоже, Мейтленд, если бы вам нагрела постель такая красавица", - сказал другой.

Затылку Эверли стало жарко, но он заставил себя сохранять спокойствие. Джек осмотрел другие столы, но не увидел никаких признаков Локка. Его глаза сузились. Где адмирал? А что, если Аманда обнаружена? Проклятье, он не должен был отпускать ее одну на поиски, понимая этот ужасный риск.

Капитан боролся, чтобы сдержать свое воображение, сосредоточив мысли на фактах. После Аманды, Мисс Тремэйн,у него на коленях, он пошел на поводу своих инстинктов. Для того, чтобы начать эффективный поиск, нужно быть методичным. Он хотел убедиться, что ее нет на этом этаже, прежде чем он спустится вниз.

"Вы оставляете нас так скоро, капитан?" - промурлыкал женский голос рядом с его ухом.

Джек повернулся, миссис Дэнверс повисла на его руке. Рыжеволосая озорница. Фелиция использовала тот же самый хитрый взгляд, когда хотела получить, что задумала. Взгляд, который вызвал предупредительные колокола в его голове.

"Не совсем, миссис Дэнверс"

"Мария."

«Мария, - вежливая улыбка прилипла к губам Эверли. - Я собираюсь присоединиться к Люси. Она ждет меня ".

Женщина раздвинула рубиново накрашенные губы и пробежала кончиком языка по нижней губе.

"Вы так уверены?"

Джек нахмурился. Проклятье, эта женщина была как пиявка, однажды прицепившись, она не отцепится.

"Что вы нашли в этой томной крошке, капитан?- продолжила миссис Дэнверс, не дожидаясь его ответа. Перстни вспыхнули, когда она провела рукой по его груди. - Я знаю, что взрослая, более опытная женщина, знает, как выполнить ваши желания."

Капитан вспомнил тело Аманды, прижатое к его бедрам, ощущение ее губ, запах ее волос. Возбуждение, поглотило его, как приливная волна. Он встряхнулся и попытался вызвать в воображении видения снежной бури и льда, чтобы охладить пыл. О чем он думал? Он никогда не должен был позволять такие вольности с ней, и знал это.

Миссис Дэнверс, наверное, увидела его возбуждения и ошибочно приняла это на свой счет ,со смехом, она обвила руками его шею. "Так-то лучше. Намного лучше. Я знала, что ты захочешь увидеться со мной ".

Капитан посмотрел на женщину прищуренными глазами и высвободился из ее объятий.

"Мадам, я предлагаю показать ваш товар в другом месте, например в доках, это первое, что приходит на ум. Хорошего вечера. "

Обычно он использовал огонь или нож, чтобы удалить пиявку с кожи. На этот раз, он надеялся, что резких слов будет достаточно.

Он услышал, как ахнула миссис Дэнверс в негодовании, когда визг расколол воздух. Голова Джека дернулась в сторону его источника. Две фигуры -одна высокая мужская, другая миниатюрная женская стояли внутри главного входа, в тесных объятиях.

"Вы, кажется, очень уверены в своей любовнице,- отрезала миссис Дэнверс. Краска гнева выступила на ее щеках под стать медным волосам. -Кажется, она думает иначе."

При ближайшем рассмотрении выяснилось, что женщина в дверях борется с высоким, более сильным мужчиной. С тревогой, Джек признал вороные кудри и усеянное блестками муслиновое платье. Он пробормотал проклятие и бросился к двери.

Он не был боксером, но его кулака в данный момент будет достаточно, Он мечтал сбить с ног щеголя, который посмел приставать к Аманде. Как выяснилось, дама не нуждалась в спасении. Он наблюдал, как Аманда, бледная от ужаса, ударила кулаком в слащавое лицо фата. Мужчина завизжал и закрыл окровавленный нос. Эверли улыбнулся, несмотря на злость. Он должен был это предвидеть.

"Ты маленькая сучка!- Денди вскрикнул, его голос заглушил галстук. - Как ты смеешь бить меня!"

Аманда попятилась к двери, глаза стали огромными и дикими. Ее кулак оставался, сжат, мышцы напряжены.

Капитан встал между ними.

"Вы получили именно то, что заслужили, - сказал он холодно. - Я предлагаю вам оставить ее в покое."

Виконт уставился на капитана, как будто потерял все свои чувства. "Какое это имеет значение для вас? Она шлюха. Меньше, чем ничего ".

"Вы браконьер, Певерелл. Вам повезло, что она не сделала вам хуже. - Джек повернулся к Аманде. - С тобой все в порядке?"

"Забери меня из этого страшного места, Джек,- ответила она тихим, сдавленным голосом. -Пожалуйста." Она дрожала, хотя он не мог сказать, бешенство или истерика были этому причиной.

Холод охватил его тело, гнев и разочарование боролись с беспокойством. Если бы она не шантажировала его ради ее прихода сюда, этого никогда бы не произошло. Проклятье!

"Ты не считаешь, что это уже слишком?- разозлился он.

Аманда кивнула и схватила его за руку. "Просто уведи меня отсюда, прежде чем я закричу и убегу из этого Бедлама».

Ее кожа была липкая, лицо белым, как новый ватман. Если они не уйдут, то он не уверен, как любой из них отреагирует на любые дальнейшие осложнения.

Миссис Дэнверс устремилась к еще визжащему лорду Певереллу с подобием большой симпатии. Другие гости ахали и смеялись над спектаклем, позволив Джеку и Аманде проскользнуть незаметно к главной лестнице. Отлично.

"Живей,- Джек прошептал ей на ухо. - Мы должны ускользнуть, прежде чем Локк придет проверить."

Джек спускался вниз по лестнице настолько быстро, насколько больная нога позволяла, хотя Аманда хотела , чтобы он шел быстрее, она тянула его за руку, увлекая за собой.

Джек сопротивлялся.

"Опустите ваши паруса, прежде чем мы сломаем наши шеи."

Он говорил более жестко, чем намеревался, и она посмотрела на него снизу вверх, как испуганная лань, напряглась, пытаясь бежать. Хриплый смех донесся из бального зала, и она вздрогнула.

"Спокойно," -пробормотал он. Взяв свой плащ у лакея, накинул ей его на плечи.

Она кивнула, и ее локоны колыхнулись.

"После того, как мы будем далеко, ты сможешь рассказать мне все, - сказал он, подводя ее к карете.- Особенно о том, что тебя так напугало."

"Это хуже, чем я представляла себе, Джек,- выдохнула она, ее голос перешел на шепот. -Все, гораздо хуже."

Глава 9

Очутившись в карете, Эверли не находил слов.

"Ну, что ты узнала?"

"Ты издеваешься надо мной." -тонкий голос Аманды донесся из угла, куда она забилась, завернувшись в бархатные складки плаща.

"Что ты имеешь в виду? - Капитан нахмурился, хотя знал ее ответ. Он должен признать, что стал жутким ворчуном за последние несколько дней, чем когда-либо за всю свою жизнь. Все это влияние мисс Аманды Тремейн. У нее особый талант переворачивать с ног на голову жизнь каждого.

Она смотрела в пол.

"То, как ты смотрел на меня, когда мы уехали. ... Как ты меня целовал ".

"Я не должен был этого делать. Я не был джентльменом, и за это прошу прощения ".

Дыхание Джека сбилось. Он был зол на нее за то, что она поставила их обоих в такое затруднительное положение. Злился на нее за то, что она так привлекательна, и завидовал тому, как другие мужчины смотрели на нее. Он боялся за нее, и его опасения, были оправданы. Какими бы ни были причины, он не должен был разочаровывать ее. Капитан снял треуголку, бросил ее на сиденье напротив и взъерошил волосы.

Она отодвинулась подальше от него, сжавшись в комок.

"Ты имеешь полное право сердиться. Я сама заставила тебя взять меня на эту вечеринку ".

Мышцы на затылке капитана напряглись.

"Что ты ждешь, чтобы я сказал? Конечно, нет, ты была совершенно права, что подвергла нас обоих опасности? Ты невинная девушка зашла в этот дом, ничего не зная о куртизанках, и все же решила играть эту роль. "

"Я понимаю, это сейчас. Думаю, что ... что могла бы ... Эти люди думали, что я просто ...ну ... вещь ... и они могут делать все, что хотят со мной. "

Мягкий всхлип донесся из глубины капюшона, и Джек понял, она плачет. Сочувствие и стыд накрыли его. Она была в ужасе, а он дал по ней полный залп ярости. Неужели катастрофа с Фелицией так ожесточила его сердце? Неужели он стал таким же уродливым внутри, как и снаружи?

"Успокойся, сейчас все в порядке. "-он протянул к ней руку, и она не отвернулась. Джек отодвинул край капюшона, чтобы увидеть ее лицо. Влага позолотила ресницы. Она пыталась сопротивляться слезам, зажмурилась, но одинокая капелька скатилась, оставляя серебряный след на ее щеке.

"Я была.. так ... напугана. Ты был прав. Я никогда ... не должна была бы ... "

Всхлипы перемежали ее слова. Еще одна слеза последовала за первой. Она подняла дрожащую руку, чтобы закрыть лицо.

Джек отреагировал, не задумываясь. Своими длинными руками, он притянул ее ближе к себе. К его удивлению, она всхлипнула и прижалась к нему, ее пальцы сжали отвороты его мундира. Она дрожала в его объятиях, а он гладил ее волосы и шептал нежные слова.

"Все кончено, Аманда. Ты в безопасности. Тебе никогда не придется снова пройти через такое тяжелое испытание, как это ".

Она снова всхлипнула и кивнула, уткнувшись лицом в его галстук.

Капитан вскинул подбородок. Ее глаза остекленели от шока, Аманда смотрела на него, казалось, не замечая слез, текущих по ее бескровным щекам. Джек улыбнулся и вытащил платок из кармана. "Почему у женщин никогда нет носового платка, когда он им нужен? Мой галстук плохая замена".

"Боюсь, я намочила его." -Аманда взяла платок и улыбнулась ему сквозь слезы улыбкой, поразившей его в самое сердце, как выстрел. Она была действительно невинна. В отличие от Фелиции, в Аманде ничего не было искусственного.

"Боюсь, я поцелую тебя снова." -он провел большим пальцем по ее дрожащей нижней губе, увлекшись пышной кривой ее рта. Он наклонил голову и нежно коснулся губами ее губ.

Она не сопротивлялась и повернула голову. Он услышал ее тихий вздох, почувствовал, как она склоняется ближе к нему. Этого было достаточно, чтобы соблазнить его на второй поцелуй.

"Аманда," -пробормотал он.

Капитан имел намерение контролировать себя, придерживаться легких и нежных объятий, но никогда прежде поцелуй не был на вкус так сладок. Он прижался к ее губам, смаковал соленый вкус слез, которые остались на них. Тихий стон вырвался у Аманды, и она прижалась к нему, ее грудь коснулась его груди. Самоконтроль Эверли начал рваться, как старые паруса в шторм.

Было так ... так хорошо, даже в этой неудобной позе, соприкасаясь коленями, плечи упирались в спинку кареты, тела повернутые под странным углом, чтобы можно было прижаться к друг другу намного ближе. Все это не имело значения. Все, о чем он мог думать в этот момент, была она. Желание усиливалось с каждым прикосновением, он упивался соблазнительным запахом ее кожи, ощущением тела, тесно прижатого к нему, пьянящей мягкостью ее губ. Тепло захлестнуло его и зажгло страсть, которую он считал давно исчезнувшей. Он запустил одну руку под плащ, положил ей на бедро. Он хотел ее, и не только в физическом смысле. Правда, ее формы были привлекательными. Очень, очень привлекательными. Но то, что он чувствовал к ней, было глубже, чем это. Все в ней, ее верность, независимый характер, упрямый нрав сформировали уникальное сокровище, которое звали Аманда. Женщина, которую он держал в своих объятиях. Проклятье, она была праздник для ума и чувств, в данный момент он не хотел ничего больше, чем поглотить ее. В дальнем углу его совесть, остатки самообладания ворчали на него, но в тот момент он был готов бросить чувство осторожности за борт.

Но его совесть сохранилась. Джек отстранился и посмотрел на Аманду. Ее глаза под тяжелыми веками, губы, опухшие от его поцелуев, она чуть было не отдалась. Так доверчива. Так невинна. Эверли сглотнул. Он не должен делать этого. С большим трудом, он отстранил ее подальше от себя.

"Джек? Что случилось? "Ее голос эхом выразил неразбериху чувств на ее лице.

Джек все еще чувствовал исходящее от нее тепло. Касаясь руками этой прекрасной бледной кожи, лаская ее узкую талию и бедра, он представлял себе ее тело рядом со своим, и не было между ними мешающей им ткани… Он стал циником? Она не знает, что делает, расстроена, а он только что воспользовался ею. Еще раз. Он съежился. Неужели он никогда не научится?

"Я, кажется, забыл все чувства приличия, побеспокоив вас, мисс Тремэйн".

Обращение к ней в официальной манере помогло сохранить некоторое расстояние между ними, но этого не достаточно. Капитан пересел на противоположную скамью. Для них так будет безопаснее.

"Можно во всем обвинить мое плохое влияние." Ее улыбка была бледной копией нормальной, даже не достаточной, чтобы вызвать ее ямочки. Она провела пальцем по губам и скользнула взглядом в сторону.

Разочарование кололо Джека острыми, злобными иглами, и он изменил выражение своего лица на нейтрально пустое. Она приходит в себя, пытается удалить следы его прикосновений. Что за безумие овладело им, чтобы поцеловать ее так? Фелиция закричала и убежала от его волочащейся ноги. Другие женщины поджимали губы с отвращением. По крайней мере, мисс Тремейн была более вежлива. Эверли проклинал себя за дурость. Он слабо улыбнулся ей.

"Бред, какой то. Сегодня вы сделали то, что немногие другие смогли бы сделать, вам удалось получить информацию из тайника Локка? ".

Аманда закусила губу. "Ну, не совсем."

"Что вы имеете в виду?"

Она потрогала завязки на ее сумочке.

"Что бы ни было в тайнике, Локк переложил это. Ящик был пуст ".

Эверли сдержал проклятье. "Но вы сказали, что нашли то, зачем пришли."

Она кивнула. "На самом деле случайно. Я осматривалась вокруг, думая, что Локк спрятал свои секреты где-то рядом, и услышала голоса идущих по коридору. "

Джек напрягся. Он вспомнил, что случилось в прошлый раз, когда она пыталась скрыться в этой комнате.

Аманда, увидев выражение его лица, издала странный смешок. "Нет, они не поймали меня, я спряталась на балконе."

"Не удивительно, что вы дрожите. Вы могли получить воспаление легких ".

"Это было единственное безопасное место, и удачное, я смогла подслушать их разговор, капитан. Я слышала каждое слово, они сказали...".

"Они? Они, кто? "

"Локк и предатель из Адмиралтейства».

Капитан откинулся на спинку, оглушенный.

. "Предатель? Откуда вы знаете, что это был он? "

"Он отдал приказ Локку, но тот не хотел выполнять его. Они утверждали ...".

Что-то вспыхнуло внутри Эверли, что он не испытывал после битвы у Лисса. Понял, насколько ему не хватает волнения начинающегося боя.

"Локк упоминал имя предателя?"

"Нет, - нахмурила брови Аманды. - Но что-то знакомое было в его голосе."

"Как так?"

"Я знаю, что слышала его раньше, но просто не могу вспомнить, где. Чем больше я думаю об этом, тем больше оно ускользает от меня ".

Джек нетерпеливым жестом прервал ее. "Не концентрируйтесь на этом прямо сейчас. Что еще вы слышали? "

Ее глаза померкли. "Я знаю их следующий шаг."

Волосы поднялись на затылке Эверли. "Продолжайте."

"Важная информация для них придет в секретном пакете военно-морского флота, который прибудет в Портсмут во вторник. Предатель приказал Локку получить пакет и передать его человеку в гостинице "Георг и дракон ".

"Боже."

"Это не все.- Она с трудом сглотнула. -Предатель сказал, что некто по имени Шакал наградит Локка, как только он завершит свою миссию."

"Шакал.- Эверли передернуло. -Я подозревал, что человек в Адмиралтействе не главарь."

"Нет, он получает приказы от этого француза».

"Этот заговор глубже, чем мы предполагали,"- пробормотал он.

Аманда подалась вперед, напряжение звучало в ее голосе. "Но предатель сказал, что это будет последнее задание Локка. Потом он получит новую команду, а предатель отправится во Францию вскоре после этого. Мы должны рассказать кому-то об этом, капитан, и быстро ".

Джек потер подбородок.

"И поэтому мы....," -сказал он.

Он бы отвел ее к лорду Карлайлу... Капитан остановил себя. Он не знал, где живет лорд, при этом он не думал, что шпион хотел бы, чтобы капитан притащил это дело в его дом. Склонность графа к секретности, подразумевала, что вряд ли кто-то в Лондоне знал о его призвании. Капитан смотрел на Аманду, на ее бледное, искаженное лицо. Куда еще он мог отвести ее? К адмиралу лорду Сент-Винсенту? Джек поморщился. Учитывая отношение своего патрона к отцу Аманды, это вряд ли подходящий вариант. Он сможет убедить адмирала в правдивости их истории, но Аманда не будет надежным свидетелем в глазах старика. Нет, это должен быть Карлайл.

Капитан подумал о Грейсоне Макаллистере, одетом в ливрею, стоящем позади кареты, держащем все под тщательным наблюдением. К тому времени, когда он передаст молодому шотландцу весточку для графа, в которой укажет время и место разговора будет уже утро. Аманде, Мисс Тремэйн, нужно, отдохнуть и восстановиться после событий этого вечера. Нужно сделать это в течение двух дней, пока Локк не забрал пакет, они могут позволить себе передышку на несколько часов.

"Я отправлю сообщение немедленно, полагаю, мой начальник захочет поговорить с нами обоими. Устрою эту встречу первым делом завтра утром ".

Аманда нахмурилась. "Почему не сейчас?"

"Мне нужно время, чтобы связаться с ним. К тому же, с вас достаточно волнений за один вечер. Вам будет гораздо больше доверия, как свидетелю после того, как вы отдохнете и переоденетесь в нечто более подходящее. Мне и так будет трудно объяснить, как вы оказались вовлечены в это дело ".

"Ой. Конечно. "Аманда более плотно запахнула плащ, скрывая все платье под бархатными складками, а затем опустила капюшон на голову. Черты ее лица исчезли в тени.

Он смутил ее. Где-то в ходе этих событий капитан превратился из обаятельного человека в полного болвана. По крайней мере, ему не придется беспокоиться о своей невоспитанности, когда он вернется в море. Капитан высунулся из окна и приказал кучеру изменить курс.

Они погрузились в болезненную тишину, нарушаемую только звуками копыт и плетки. Улицы этой части Лондона были пусты в этот час, и вскоре они прибыли в дом Аманды. Не достаточно скоро, судя по тому, как она, сгорбившись в углу, избегала его взгляда.

"Позвольте мне проводить вас," -сказал Эверли, когда карета остановилась.

"В этом нет необходимости, капитан,"- ответила Аманда высокопарным тоном. Она даже не подождала лакея, чтобы открыть дверь, сама потянулась к дверной ручке.

Он протянул руку, чтобы остановить ее, но она отстранилась. Челюсти Джека сжались.

"Постарайтесь немного поспать. Я приеду за вами в полдень ".

"Я буду готова."

Лакей открыл дверь, и она вышла из кареты. Эверли спустился за ней и смотрел на ее небольшую фигурку, входящую в здание. Он подождал, пока она благополучно не оказалась внутри, прежде чем забрался обратно в ожидавшую карету. Его ногу скрутило перед дождем. Проклятье. Он оглянулся на однообразные пансионы и вздохнул. Завтра утром закончит это дело и уйдет обратно в море, которому он принадлежал.

***

Приехав домой, капитан сказал Макаллистеру.

"Пойдем со мной, Томас. Мне нужна твоя помощь ".

"Как прикажете, сэр," -ответил молодой человек. Он последовал за Эверли в кабинет и закрыл за ними дверь.

"Томас. Хммм. Я никогда не назвал бы вас "Томас," Макаллистер. "

Джек бросил взгляд на молодого шотландца, одетого в ливрею и напудренный парик, прежде чем подошел к своему столу. Он вытащил лист бумаги и начал поспешно писать записку.

"Моя маскировка должна быть полной, включая вымышленное имя. Кроме того, каждая семья имеет лакея по имени Томас.- улыбка шотландца потускнела. -Вы, кажется, обеспокоены, капитан."

"Как может быть по-другому. За нами не следили от дома адмирала Локка? "

"Нет. Я бы сообщил вам, если бы так было ".

Эта новость обнадежила, но мало что изменила, чтобы снять напряжение в плечах.

"Слава Богу, хоть за это, по крайней мере."

"Кажется, ваш набег в дом адмирала был успешным?"

Джек кивнул, по-прежнему сосредоточившись на письме.

"В самом деле."

"А у мисс Тремэйн все хорошо?"

Теперь глаза Эверли оторвались от письма и встретили мягкий шотландский взгляд.

"Что ты имеешь в виду? Объяснись."

"Казалось, она была очень расстроена, когда вы выходили из дома адмирала."

"А как иначе может быть, учитывая то, что там происходило."

Макаллистер откашлялся.

"Я сопровождал вас в карете в течение почти двух недель, капитан, и, хоть вы никогда не говорили многого, я знаю, что мисс Тремэйн участвует в этом деле, она в нем увязла по шею. Нет, я не говорил об этом Лорду Карлайлу. Но удивляюсь, почему вы не рассказали ему о ней ".

"До сих пор это было неважно,- зарычал капитан. -Аманда ищет информацию, чтобы очистить имя своего отца и доказать вину Локка, но сегодня она обнаружила гораздо большее. Она знает, кто предатель ".

"Что?"- Все краски исчезли с лица Макалистера.

"Она подслушала, как Локк разговаривает с ним. Она не видела человека, и не слышала его имя, но знает его голос, и знает, что они будут делать дальше. Мне нужно немедленно доставить ее к лорду Карлайлу. Полагаю, что вы знаете, как найти его. "

Тон капитана показал, что он не примет отказа.

"Я могу вручить сообщение ему сразу же," - подтвердил молодой человек.

"Хорошо."

"Э.., капитан ...?"

"Да?" -Джек сложил пергамент и скрепил его печатью.

Макаллистер сцепил руки за спиной.

"Не хочу проявить никакого неуважения, сэр, но вы уверены, что можете доверять девушке?"

Капитан сел, его брови сошлись в одну линию. Доверять ей? Она лгала ему, манипулировала им, травила его. Она ставит под угрозу свою миссию и рушит его, не говоря уж о том, что уже разрушила его упорядоченную жизнь. Тем не менее, после того, что произошло, Джек понял, что может ей доверять. Он полностью доверял ей. С другой стороны, он усмехнулся, Аманда Тремейн не способна плыть по течению.

"Да, г-н Макаллистер,-он ответил, его улыбка исчезла. -Мисс Тремэйн предана Короне, как и я."

Молодой человек, казалось, принял эту уверенность; напряженные линии его плеч расслабились.

Капитан передал ему письмо. "Отнесите лорду Карлайлу сразу же, и вернитесь с указанием нашего места встречи."

Макаллистер положил сообщение в нагрудный карман. "Да, сэр."

"Еще одна вещь.- капитан барабанил пальцами по подлокотнику стула. -В вашем распоряжении есть еще люди?"

Выражение лица молодого человека казалось настороженным.

"Можно это устроить, сэр. Могу я спросить, зачем? "

"Я хочу, отправить их подежурить у дома мисс Тремэйн, просто чтобы убедиться, что она будет в безопасности до утра. Я не знаю, подозревает ли Локк что-нибудь , но сейчас мы не можем рисковать. Ее безопасность имеет жизненно важное значение для нашей миссии, только она может опознать предателя ".

Шотландец кивнул. "Я позабочусь об этом, капитан."

"Поторопись.. Слишком много времени уже прошло ".

Макаллистер склонил голову в знак согласия, а затем ушел.

Джек развалился на спинке стула; кожа заскрипела, протестуя, как и его больная нога. У Аманды, Мисс Тремэйн, все будет хорошо. Утром он отведет ее к лорду, они обвинят Локка, разоблачат предателя, и он получит новую команду в канун Дня всех святых. Все это было довольно просто.

Правильно. И он как королева-мать.

С проклятием, Джек тяжело поднялся со стула. Он захромал вверх по лестнице в спальню, его чувство юмора ухудшалось с каждым шагом, он заорал на Стаббса.

"Черт возьми, где ты был?"-взревел он.

"Прекрасное настроение сегодня, не так ли, капитан?" - пробормотал седой слуга, внося нагруженный поднос в комнату. -Наверно, будет дождь подумал я и захватил адское снадобье "

Эверли пробурчал слова благодарности и налил себе стакан виски. Ландаум снял бы боль, но лишил бы ясности ума завтра утром, так что сегодня снимать острую боль придется алкоголем.

"Скоро конец этого дела."

"Что-то неладное случилось в доме адмирала, сэр?" - спросил Стаббс, его морщинистое лицо выражало беспокойство.

"Нет. Миссия была успешной. Мы знаем, кто предатель Теперь нужно поймать его и арестовать французского агента, ставящего под угрозу нашу национальную безопасность ".

"Боже!» -удивился Стаббс.

Невеселая улыбка тронула губы Джека "В точку."

Стаббс поднял голову, его глаза заволокло. "Тогда, если все прошло так хорошо, капитан, почему вы злы, как черт? Проблема в женщине, не так ли? "

"Какого черта ты брюзжишь по любому поводу?- проворчал Эверли. Он пожал плечами, снял пиджак и попытался развязать галстук нетерпеливыми движениями .

Слуга взял пиджак и отмахнулся. "Прошу прощения, капитан, но вы никогда не были таким, если только здесь не замешана дама."

Капитан бросил на него короткий испепеляющий взгляд.

"Ты стал довольно большим экспертом по моему настроению в эти дни."

Стаббс помог распутать шейный платок. "Да сэр. Просто наблюдение, сэр ".

Джек хмыкнул. "Ну, так бывает, когда появляется молодая дама."

Слуга покачал головой. "Ничего хорошего не выйдет, капитан. Женщины не приносят ничего, кроме неприятностей ".

"Говоришь, как старая развалина,- хмыкнул Эверли сухо. -И холостяк, к тому же. На сегодня хватит, Стаббс, достаточно твоей суеты. Разбуди меня, когда г-н Макаллистер вернется на рассвете ".

Мохнатые брови Стаббса приподнялись. «На рассвете, капитан?"

Эверли бросил жилетку на ближайший стул. Рубашка полетела туда же, но он промахнулся, и она упала на пол. "Ты что оглох, или дерзишь?"

"Нет, сэр. На рассвете, сэр. "'-бормоча что-то о вечно попадающих в переплет капитанах, Стаббс поднял упавшую одежду и ушел.

Джек доковылял до умывальника и облился холодной водой из раковины. Такое неуравновешенное поведение было не характерно для него. Образ Аманды в том, близком к неприличному платье промелькнул в голове, и его тело тут же ответило. Он энергично ополоснул лицо, чтобы охладиться. Возможно, Стаббс был прав. Женщины-некоторые женщины, по крайней мере, не приносили ничего, кроме неприятностей. Если бы только она не была настолько привлекательной...

Капитан вспомнил их первую встречу на балу, потом их встречу у дома адмирала лорда Сент-Винсента. Что она будет делать, когда это все закончится? Возможно, молодой лейтенант-Гарри Морган жениться на ней. Джек нахмурился, когда потянулся за полотенцем. Аманда заслуживает большего, чем быть женой этого выскочки. Она заслуживает…

Он выпрямился, дрожь опасности прошла через его тело. Аманда и лейтенант, капитан вспомнил, что видел лицо этого молодого офицера на суаре Локка. Он потер подбородок. Или ему померещилось? Нет, он вспомнил, что видел его лицо в профиль за одним из игровых столов, как раз перед тем, как Локк пришел поприветствовать их. Проклятье! Джек растрепал влажными пальцами волосы. Он должен был подумать об этом сразу, но отвлекся.

Проклятия сотрясли воздух. Как он мог сбросить со счетов что-то очень важное? А если молодой человек видел Аманду или еще хуже, узнал ее? И главное ,что он там делал? Локк пригласил в дом: дебоширов, распутников, игроков низшего рода. Как рыжеволосый лейтенант вписывается в эту схему, если он пришел по приглашению?

Мышца дернулась на лице капитана. Он не знал, насколько много Аманда рассказала своему другу, но казалось ,она ему доверяла. Насколько лоялен Гарри был к ней, он мог только догадываться. Капитан снял оставшуюся одежду и заставил себя залезть в постель. Он думал о возвращении в пансион к Аманде, о переезде их с бабушкой к нему в дом, но отверг эту идею как нонсенс. Он не хотел поддаваться дурацкой паранойи.

Эверли взбил одну из подушек. Он превращается в персонажа одного из этих ужасных романов Фелиции, раздражающую старую няньку, которая вечно обо всем беспокоится. С Амандой все будет хорошо до утра; нет никакой орды французских агентов в темноте, поджидающих, чтобы убить ее. Джек опустился на кровать, боль в голове пульсировала в такт с болью в ноге.

Он просто хотел оградить ее от беды. После встречи с Карлайлом, он надеялся, что она вспомнит свое обещание и позволит ему закончить расследование. Он фыркнул и перевернулся на бок.  Ни за что. Он попросит лорда Карлайла, поручить Макаллистеру проследить, чтобы Аманда благополучно вернулась в Дорсет. Эверли усмехнулся вдруг, представив возмущенное выражение лица Аманды, когда она обнаружит, что ее перехитрили.

Аманда. Мисс Тремейн. Как ни старался, Джек не мог заснуть, он видел ее лицо, даже закрыв глаза. Он встал и налил себе еще один стакан виски. Это будет долгая ночь.

Глава 10

Аманда лежала без сна в темноте спальни, наблюдая, как участок неба, видимый через маленькое окошко чердака, меняется от черного до темно-фиолетового, потом до стального цвета. Довольно захватывающее зрелище, пока тучи медленно, как прилив, не скрыли проблеск последних утренних звезд. Аманда слушала мягкое, монотонное дыхание бабушки,затем повернулась на бок и зарылась поглубже под одеяло. Усталость навалилась на каждый дюйм тела.Несколько приступов дремоты в течение ночи дали ей немного отдохнуть, но слишком многое всплывало в памяти.

Разговор адмирала Локка с предателем. Его подозрительный, ледяной взгляд. Волчий оскал на лице виконта Певерелла. Ее пребывание на балконе.Издевки миссис Дэнверс. Пьяный Гарри, охваченный гневом.Поцелуй Джека.

Дольше всего внутренний взор задержался на картине ее страстного объятия с капитаном в карете. Она прижала ладони к лицу,ей казалось, что она все еще может почувствовать слабый запах его кожи, силу его жилистой руки вокруг талии и его широкую, мускулистую грудь,прижатую к ее груди. Ощущение его губ дарило блаженство.

Аманда застонала и натянула одеяло на голову. Памяти только об этом поцелуе было достаточно, чтобы зажечь огонь в теле,как и прошлой ночью. Ее кожа все еще покалывала от его прикосновений. Какое безумие овладело ею? Она хотела, чтобы он поддержал, успокоил ... и поцеловал ее. А она прижималась к нему,так бесстыдно. Ни одна дама не будет вести себя так, как она. Неудивительно, что он не хотел больше иметь ничего общего с ней.

Аманда вздохнула и закусила губу. Она не будет плакать! Джек,капитан Эверли,был прав,держась на расстоянии. Если бы только это не было так больно. То, что случилось, это ее вина. Его суровый взгляд,высокопарное,официальное обращение,произнесенные слова, ее неосторожность стоила ей его уважения, и не было никакой надежды на дружбу. Или большее.

Она наказала себя за то, что была такой гусыней.Капитан герой войны. Она никто. Неприятно. Что он мог увидеть в ней? Аманда подумала о платье и вздрогнула. Ну,помимо ее физических прелестей.О, можно было вообще ничего не делать, не так ли?

Вот досада!

Аманда откинула одеяло и встала. Сон не шел, поэтому не зачем томиться в постели, она должна быть готова столкнуться с тем,что принесет следующий день. Порывшись в полумраке, нашла заколки, затем натянула нижнюю юбку и платье, не заботясь о его выборе. Все ее платья были одинаково чопорны и практичны. К тому же, не имеет значения, что одевать, до тех пор,пока одежда чистая. Когда она приоткрыла ставень, воздух прижался к ее обнаженной коже, словно ледяное одеяло. Аманда вздрогнула и оделась так быстро, как могла, стараясь не разбудить бабушку. Несколько резких взмахов расческой приручили ее поток локонов, который она убрала неловко в шиньон, не смотрясь в зеркало. Аманда не могла видеть свое отражение сегодня утром, во всяком случае, она должна выглядеть испуганной.

Аманда вышла на цыпочках из спальни, все еще дрожа. В воздухе пахло сыростью,будет дождь. Руки Аманды тряслись, разжигая огонь в печи. Когда тепло проникло в комнату, она надела фартук для работы и начала обычные утренние хлопоты. Она помешивала кашу, когда стук в дверь испугал ее. Взгляд на часы сказал ей, что еще только половина восьмого. Кто мог прийти сюда в такой час в воскресенье утром? Ее сердце подпрыгнуло. Джек,капитан Эверли,уже здесь?

Она рискнула подойти к двери.

"Кто там?"

Голос,прозвучавший в ответ был удручающе знаком. "Аманда, открой. Это Гарри ".

Аманда нахмурилась.

"Я не хочу тебя видеть. Уходи! "-отрезала она.

"Аманда, пожалуйста. Это важно."

Она прислонилась лбом к окрашенной деревянной двери.

"Так важно, что нельзя подождать более приличного времени?"

"Мне нужно поговорить с тобой прямо сейчас.Я сожалею о прошлой ночи ".

"И я тоже."

Она услышала шарканье сапог. "Проклятье, Аманда, если ты не откроешь эту дверь, я буду стучать так, что разбужу самого дьявола."

Он сделает это. Аманда вздохнула и открыла дверь. Гарри с удручающим видом стоял перед ней со шляпой в руке. У него были воспаленные глаза и серый цвет лица, однако, у нее не было никаких причин для сочувствия.

Она посмотрела на него. "Входи, но тихо. Бабушка еще спит ".

Гарри поплелся в комнату, бросив осторожный взгляд на закрытую дверь спальни.

"Ну, что ты хочешь?» -спросила Аманда, сложив руки на груди.

Молодой лейтенант теребил в руках треуголку. "Я пришел извиниться. То, как я вел себя прошлой ночью было непростительно ".

"Да, было,- согласилась Аманда. Подлинное страдание на лице Гарри притупило гнев ее возмущения. -Ты можешь сесть. Нет,не на тот стул,у него сломана спинка. Возьми любой другой ".

"Спасибо", -пробормотал Гарри, когда осторожно опустился на выглядящий развалюхой стул.

Без церемонии, Аманда налила чашку чая и поставила перед ним. Несколько капель выплеснулось через край на блюдце.

Гарри смахнул капли с нижней части чашки и сделал осторожный глоток.

"Тьфу, гадость. Вряд ли у тебя есть какое-либо кофе? "

Она нахмурилась с неодобрением. "Слишком дорого для нас."

Молодой лейтенант избегал ее взгляда, сделав еще один глоток. "Конечно. Прости."

"Что ты делал у адмирала Локка, Гарри?» Она села напротив него.

"Меня пригласил бывший однокашник лейтенант Эдвард Хейли, сказав, что эта вечеринка то, что мне нужно,- он дико покраснел, -чтобы расслабиться ".

Аманда запомнила лейтенанта Хейла слишком хорошо, и содрогнулась от отвращения.

"Хейл? Этот человек плут, Гарри. И дрянь ".

"Он знает очень много важных людей."

"Может быть и так, но почему из всех мест был выбран именно дом адмирала? Ты же знаешь, что этот человек предатель. -Аманда увидела сомнения мелькающие на лице Гарри, и кровь застыла в ее жилах. -Не так ли?"

"Мы не уверены в этом."- Гарри постарался скрыть свое выражение дискомфорта за стаканом воды.

Аманда откинулась на спинку стула, оглушенная. "Ты никогда не верил мне и тому, что было в письмах моего отца, не так ли?"

"Это не..."

"Как ты мог?-Ее стул оставил царапины на деревянном полу, когда она оттолкнула его от стола. -Сказал, что поможешь найти улики против Локка,а сам общался с ним потихоньку. Я никогда не считала тебя лицемером, Гарри. Никогда бы не подумала, что из всех людей ты предашь меня".

Гарри отставил чашку с грохотом. "Остынь, Аманда. Я не хотел идти, но Хейл сказал, что там будут все влиятельные мужчины нашего времени. Ты должна понимать, что я никогда не получу капитанскую должность, если у меня не будет покровителя, и я подумал, что мог бы найти кого-то там ".

Гарри был талантлив, но покровительство смажет колеса морской системы продвижения. Зачем ему искать кого-то в этой толпе? Аманда вспомнила удушливую атмосферу вечеринки. "И ты...?" -спросила она, изо всех сил стараясь не закричать.

Гарри должно быть прочел скепсис на ее лице, потому что вытянулся с возмущением.

"Ну, просто так получилось, что я нашел покровителя и рассказал ему о тебе ".

"Ты что?"

Гарри покраснел снова. "Я рассказал ему о твоем отце, о письмах. Он хочет, помочь тебе Аманда. Он думает, что может очистить имя твоего отца ".

Присущего скепсиса Аманды было не достаточно, чтобы умерить прилив гнева. "В самом деле? Как?"

"Он должен увидеть письма капитана Тремейна. Если ты отдашь мне их сейчас, я возьму их с собой, не откладывая, я должен встретиться с ним сегодня утром ".

Она покачала головой. "Не могу этого сделать, Гарри. Это не значит, что я не доверяю тебе, но я ничего не знаю об этом человеке. Кто он?"

"Адмирал. Человек влиятельный, как я уже сказал. Он попросил меня не раскрывать его личность тебе ".

Гарри вел себя как-то нерешительно, и Аманда медлила.

"Странно. Почему нет?"

"Он сказал, что если что-нибудь пойдет не так, он не хочет, чтобы ты страдала, с тебя страданий уже достаточно."

"Как заботливо с его стороны," -пробормотала Аманда, барабаня пальцами по столешнице. Кое-что в этом предложении, похоже, не совсем верно, но она знала, что Гарри не стал бы обманывать ее.

"Отлично. Но я не могу дать тебе письма, Гарри. Я хочу показать их сама ".

Гарри поднял свою чашку с чаем, нахмурился и отставил ее.

"Ну ... Я полагаю, что все будет в порядке. Но мы должны пойти сейчас же, встреча в восемь часов. ".

"Этим утром?" -Ее вопрос прозвучал недоверчивым писком.

"Конечно, сегодня утром."Под лежачий камень вода не течёт," как говорится. Чем раньше мы выясним это, тем быстрее вы сможете вернуться домой, где будете в безопасности. К тому же, мой покровитель скоро принимает новую команду и корабль. У нас очень мало времени ".

"Но я не могу пойти с тобой,- возразила она. -Не сегодня утром."

"Почему же нет?" -Гарри нахмурился.

Аманда открыла рот, чтобы ответить, потом подумала, что лучше не делать этого. Для того, чтобы объяснить, ей придется рассказать все Гарри о ее встрече с другим. Или, по крайней мере, часть. Но могла ли она доверять ему, или нет?

"Я жду капитана Эверли."

Она тут же пожалела об этих словах, потому что как только она произнесла их, Гарри резко изменился. Он нахмурился, лицо его потемнело, как летний шторм. Его глаза сверкнули янтарным огнем.

"Снова Эверли,- проворчал он. -Что связывает тебя с ним, Аманда? Сначала он похищает тебя с улицы, потом ты появляешься на суаре вместе с ним. Что еще ты не сказала мне? "

Аманда отпрянула, испугавшись. "Я не скажу тебе , если ты будешь злиться."

Его гнев исчез так же быстро, как летний шторм, умоляющий взгляд заменил его. "Прости меня. Я ... Я беспокоюсь за тебя ".

Эта вспышка ревности испугала Аманду, но это был Гарри, ее друг детства и доверенное лицо.

"Обещай мне, что не расскажешь то, что я тебе скажу, никому. Даже твоему покровителю ".

"Даю слово," -подтвердил Гарри.

"Капитан Эверли пытается раскрыть предателя в Адмиралтействе. Он считает, что Локк может быть вовлечен в это, вот почему он был на вечеринке ".

Глаза Гарри расширились от шока. "Предатель? Ей-богу! "

"Он обмолвился о вечеринке, когда вез меня домой от Сент-Винсента. После того, как узнала это, я использовала этот шанс, чтобы вернуться в кабинет Локка. Капитан не хотел брать меня с собой, но я вынудила его.-Она посмотрела на Гарри. -С тобой все в порядке?"

Молодой лейтенант приложил руку ко лбу.

"Я немного не в себе после прошлой ночи, вот и все. Так почему же ты должна увидеться с ним сегодня утром? "

"Я должна рассказать его начальству все, что знаю."

Она надеялась, что Гарри не будет требовать подробностей. Несмотря на то, что он дал слово, она не хотела ставить его под угрозу. По крайней мере, она узнала многое из этого сводящего с ума разговора.

"Аманда, я хочу, чтобы ты меня выслушала. Я слышал кое-что о капитане Эверли на суаре ".

"Что ты слышал?" -осторожно спросила она.

"Я слышал, что Эверли хочет получить новую команду, но пока у него это не получается. Он отчаянно пытается вернуться в море, так отчаянно, что сделает все, чтобы получить новый корабль ".

"Это совершенно нелепо," -выдохнула она, но слова Гарри повергли ее в смятение. Холод сковал ее, когда она вспомнила гнев Джека по отношению к ней за ее вмешательство, и его охлаждение после их поцелуя. Использует ли он информацию о личности предателя, для того чтобы получить новую команду? Будет ли он помнить или забудет о своем обещании ей? Она схватилась за край стола, чтобы не упасть.

"Это правда, Аманда, -настаивал Гарри. -Я также слышал, что именно поэтому капитан был в том доме, он просил корабль у старика Сент-Винсента, но адмирал не имеет власти, которую когда-то имел, и корабль трудно найти в эти дни. Не верь ему, Аманда. Он делает только то, что лучше для него, я уверен в этом ".

"Не могу себе представить, что можно верить информации услышанной от этих людей," -скептически сказала она, хотя это прозвучало не убедительно.

Гарри упорствовал. "После того, как все закончится, что ты думаешь, произойдет? Капитан ,орденоносец- офицер, успех повысит его положение в военно-морском флоте, поэтому, уверен, он получит новую команду. Насколько хорошо ты его знаешь? Как ты думаешь, он захочет заботиться о тебе и твоей бабушке, когда корабль будет ждать его? "

"Я ... Я не знаю."

Гарри потянулся через стол и взял ее руки в свои.

"Я знаю, насколько ты хочешь ему верить, Аманда. Часть меня тоже хочет верить ему, но ты должна смотреть правде в лицо. Он моряк и баронет к тому же. У него нет времени, возиться с такими, как мы ".

Аманда заколебалась, прикусив нижнею губу зубами.

"Ты доверяешь мне, не так ли?" -мягко спросил Гарри.

"Да, конечно."

"Тогда пойдем со мной, и возьми письма. Гораздо лучше со мной, чем с Эверли. Если ты все еще хочешь помочь капитану, то после того, как мы встретимся с моим покровителем, я отвезу тебя прямо домой ".

Аманда проглотила комок в горле, разрываясь между долгом перед страной и ее долгом по отношению к отцу,она не сможет сделать то и другое одновременно? Насколько она может доверять капитану Эверли, настолько же, насколько она хотела верить ему? Гарри прав.Задача Эверли найти предателя и ничего больше, он согласился помочь ей только тогда, когда она нашла информацию, связывающую Локка и ее отца. Она не нашла ничего конкретного. Все, что у нее есть, это информация, подслушанная ею, когда она скрывалась на балконе, обрывки разговора между двумя предателями. Но ведь это только ее слово против их. Она даже не рассказала Джеку о том, что слышала . Хотя это маловероятно, но он может подумать, что она от отчаяния пытается выдумать такой разговор. Ей нужны веские доказательства, чтобы доказать, что она обнаружила. Если не воспользоваться возможностью, предложенной Гарри, она может потерять навсегда шанс очистить имя своего отца.

Она вздрогнула и глубоко вздохнула.

"Отлично. Я пойду с тобой."

Гарри улыбнулся ей. "Прекрасно!"

Аманда медленно поднялась со стула.

"Но я не могу уйти надолго. У меня есть обязательства перед капитаном Эверли. Я, может, и никто, просто сельская барышня, но я человек долга и чести ".

Улыбка Гарри утратила часть своего блеска, он тоже поднялся на ноги.

"Ты не никто. Я всегда буду здесь, чтобы заботиться о вас. Ты знаешь это, не так ли, Аманда? "

Аманда заерзала под его пристальным взглядом.

"Ты всегда был моим лучшим другом, Гарри."

Гарри сделал шаг к ней со странным выражением на лице.

"Я хочу быть больше, чем другом." Он наклонился, коснулся рукой щеки и поцеловал ее.

Поцелуй был довольно хорош. Гораздо приятнее, чем та его попытка прошлой ночью. Его губы были сухими, дыхание уже не пахло перегаром. Тем не менее, она не могла не вспомнить страстные объятия капитана, и горячие, пьянящие ощущения в ее теле. По сравнению с этим, поцелуй Гарри был прохладен и отстранен, как если бы она целовала брата. Аманда отстранилась и отступила, ее лицо горело.

"Позволь написать записку бабушке. Она может проснуться в любой момент, а я не хочу уходить, не предупредив "

Аманда долго возилась с пером и чернилами, избегая взгляда Гарри, ее взвинченные нервы заставили дрожать руки. Она едва не опрокинула чернильницу, но успела поймать ее, прежде чем та перевернулась. Вот досада. Она написала записку так быстро, как только могла, затем прочитала ее. Почерк был разборчив, хотя хуже, чем обычно.

Оставив записку на кухонном столе, Аманда принесла свой плащ и капот, а затем засунула пачку писем, обернутую клеенкой, в сумочку.

"Я готова," -объявила она.

"Хорошо. Моя карета внизу "

Гарри предложил ей руку, и после минутного колебания, Аманда оперлась на нее. Я поступаю правильно, уговаривала она себя, пока они спускались по лестнице. Тогда почему она чувствует себя так, как будто плывет на край света?

***

Джек отбросил шейный платок в сторону с проклятьем.

"Этот уже пятый, -проворчал Стаббс. -Вы установили новый рекорд, капитан."

"Черт возьми, эту дурацкую вещь," -пробормотал Эверли и потянулся за новым галстуком.

"Позвольте мне, сэр,- предложил Стаббс.- Если вы хотите сняться с якоря в соответствии с графиком."

С гримасой раздражения капитан передал галстук слуге.

"Ничего особенного, Стаббс. Не заставляй меня выглядеть, как павлин ".

"Разве так было когда-нибудь?-Стаббс хмуро взглянул на Эверли. -Вы в прекрасном настроении сегодня утром,как разозленный краб."

Джек вздохнул и заставил себя стоять на месте, пока Стаббс завязывал его галстук.

"Недостаток сна, я полагаю," -объяснил он хриплым голосом.

Ну, это была не совсем правда. Он спал достаточно долго, чтобы видеть кошмары о том, как его бросают за борт, и он плывет за своим кораблем. В следующем сне, он пытался спасти Аманду из лап темных таинственных фигур. У него даже был сон, в котором он пытался поцеловать Аманду,превращающуюся в Фелицию, с криком ужаса убегающую от него. Аманда, снова Аманда. Даже во сне он не мог выбросить эту маленькую лисицу из головы. Не удивительно, что он был не в духе.

"Постойте спокойно, пока я не закончу.Наверно, капитан, скоро начнется дождь, поэтому вы так раздражены "

Стаббс отступил назад, чтобы полюбоваться своей работой.Эверли взглянул в зеркало и улыбнулся в первый раз за это утро.

"Молодец, Стаббс. Ты спас меня снова. "

"Это часть моей работы, сэр." -Стаббс взял мундир капитана и протянул ему.

Джек оделся.

"Надо выкинуть все из головы."

Стаббс усмехнулся и начал собирать множество отвергнутых смятых шейных платков.

"Да, сэр."

Зеркало привлекло его внимание. Эверли смотрел на свое отражение, на красивое лицо,но ведь есть еще искалеченная нога.

"Это все сейчас, Стаббс. Мне нужно некоторое время, чтобы подумать ".

"Хммм. Вы только и делаете,что слишком много думаете в последнее время, "-последовал едкий комментарий Стаббса,до того, как он исчез за дверью.

Эверли провел рукой по волосам, сминая золотые волны.Прошелся,хромая к окну и обратно, затем проверил свои карманные часы. Восемь пятнадцать. Грейсон Макаллистер организовал для них с Амандой встречу с лордом Карлайлом в девять. Джек перенес вес с ноющей ноги на здоровую. У него есть свободное время, но последнее, что ему было нужно, это проводить его в бесплодных раздумьях. Аманда поймет,если они приедут раньше, и им придется подождать. Кроме того, это позволило бы ему провести еще несколько минут с ней.

Он действительно хотел увидеть ее снова.Увидеть и убедиться, что она в безопасности.Проклятье, он даже беспокоится об этом, как безумно влюбленный школьник. Даже Фелиция не поразила его так, и эта мысль беспокоила.Джек захлопнул крышку часов. Его чувство к Аманде ничего не будет значить, когда он вернется в море. Пожалуй, для нее и сейчас это ничего не значит,ее реакция на его поцелуй сказала ему об этом. Как она могла испытывать какую-либо привязанность к такому хромому, как он?Эверли расправил плечи, сердясь на себя. Он по-прежнему надеялся,но нужно из этого извлечь урок сейчас.

Море было выходом. Он забудет об Аманде, а она о нем.Веский аргумент. Так почему же он не уверен в этом? Джек скривился и потянулся за треуголкой.

Дождь начал капать с мерцающих листьев к тому времени, когда он сел в карету. Проклятье. Вот почему нога болит так жутко. По крайней мере, он предусмотрительно захватил трость. Если повезет, Карлайл не заставит их ждать. Возможно,ему даже не придется подниматься по лестнице.

Карета остановилась перед домом, который выглядел еще более тоскливо в сером утреннем свете.Опираясь на трость,Джек открыл дверь и спустился на тротуар. Капли дождя стучали по треуголке. Он всмотрелся сквозь ливень в угольно-черные стены здания и грязные окна. Нет сомнений-Аманде было бы намного лучше, и гораздо счастливее, в Дорсете. Морской воздух и солнце было то, что ей нужно.

"Капитан!"

Грейсон Макаллистер, сменивший ливрею лакея на одежду грубого подмастерья, отделился от дверного проема и поспешил в сторону Эверли.Глаза шотландца цвета морской волны блестели лихорадочным светом.

Эверли напрягся.

"Что случилось? Что не так?"

Молодой человек отвел его в сторону, подальше от немногочисленных прохожих.

"Она ушла," -прохрипел он.

«Что?»- изумился Эверли.

"Мисс Тремэйн вышла около восьми с молодым лейтенантом военно-морского флота".

Лейтенантом военно-морского флота? Джек знал только одного такого офицера, связанного с Амандой.

"У него были рыжие волосы?"

Макаллистер кивнул.

"Проклятье!-воскликнул капитан.Продавец на углу бросил любопытный взгляд в их сторону, но Джек не обратил внимания. -Был еще кто-нибудь с ними? "

"Нет,только лейтенант."

"И она шла добровольно?"

Опять кивок. "Как будто».

"Тогда куда же они пошли? Почему ты не послал за мной? "

"Я послал человека, чтобы сказать вам, но он не застал вас, вы уже уехали. Я отправил другого человека к Карлайлу, а остальные следуют за мисс Тремэйн и лейтенантом. "

"Сколько человек у вас есть?"

«Достаточно». -губы шотландца изогнулись в жесткой, без чувства юмора улыбке.

"И как они смогут сказать нам,куда направляется Аманда?"

Если Макаллистер и был поражен тем, что капитан назвал даму по имени, то не подал вида.

"Они работают по эстафете, капитан. Они будут отмечать путь, чтобы мы могли следовать за ними, последние два присоединятся к нам в случае, если потребуется дополнительная поддержка.Куда бы они ни пошли, мы сможем их найти ".

Капитан сжал зубы. Так рыжеволосый лейтенант оказался решающим фактором в этой интриге, в конце концов. Проклятье! Что он задумал? И почему Аманда пошла с ним, зная, что Эверли придет за ней? Во что играет лейтенант, Эверли необходимо найти их, и быстро.Его инстинкт подсказывал ему, что она в опасности.

"Тогда не будем терять ни минуты,-отрезал он. -Как вы справляетесь с лошадьми, Макаллистер?"

"Я член клуба "Четыре руки,сэр."

Так, шотландец утверждал, что великолепно справится с лошадьми.Эверли усмехнулся.Агенты Карлайла были очень талантливы во многом, вплоть до их перевоплощения.

"Отлично. Вы видели, куда Аманда и лейтенант пошли,можете узнать знаки ваших людей,отмечающих ее след? Вам управлять каретой ".

Затем, к удивлению своего кучера,Джек приказал ему пересесть в карету.

"Минуту, капитан,-Макаллистер сунул руку под пиджак и достал заряженный пистолет. -надеюсь,он не понадобится."

Джек засунул оружие за пояс.

"Так же, как и я".

С лицом,перекошенным от боли, он поднялся на место кучера. Молодой человек сел рядом и схватил вожжи.

"Ну, теперь держитесь."

Он хлестнул лошадей, и они помчались.

Глава 11

Аманда смотрела в окно, залитое дождем, экипаж проехал парк Сент-Джеймс,последовав на восток вдоль Темзы, вниз по Флит-стрит, затем пересек мост Блэкфрайрс. Ее тревога росла, поскольку они направлялись в район складов Соутворка.

"Куда мы едем?-спросила она, нахмурив брови.-Я думала, что мы должны встретиться с твоим таинственным покровителем."

"Так и будет,-заверил ее Гарри с улыбкой. -Он предпочел встретиться в тайном месте."

"Тайном?-пробормотала Аманда, все еще глядя в окно на множество людей у доков и складов, на грязные улицы и магазины. -В опасном, возможно, но не тайном."

Гарри слегка улыбнулся.

"Не волнуйся,со мной ты в безопасности."

Аманда сложила руки на коленях и отвернулась к окну, чтобы Гарри не увидел тень сомнений,отразившуюся на ее лице.

Карета ехала по улицам Соутворка, потом в Бермондси, проехала южный конец Лондонского моста, и остановилась перед грязным складом. На улице возле здания было пустынно. Не удивительно, в воскресенье утром, в проливной дождь,любой здравомыслящий человек предпочтет остаться дома.Когда Гарри помог ей выйти из кареты, Аманда увидела верхушку Лондонского Тауэра, через реку от них, и ее дрожь усилилась.

Она повернула голову под проливным дождем и сердито посмотрела на своего спутника.

"Почему твой покровитель хочет встретиться в таком месте? Почему склад? Мне не нравится это, Гарри. "

"Он сказал мне, что склад принадлежит его другу. Давай, Аманда. Мы опаздываем. "

Гарри накрылся плащом с одной стороны, подхватил Аманду с другой стороны, и поспешил к лестнице, ведущей в офис на складе.

Оказавшись внутри маленькой комнаты, Аманда высвободила свою руку. Влажные завитки волос прилипли к ее лицу; она отбросила их в сторону нетерпеливым жестом.

"Ты не дал мне ни одного разумного объяснения, почему мы здесь," -обвинила она его, стряхивая воду с плаща.

"Я сказал тебе,мой покровитель хочет быть осторожным,- ответил Гарри со вздохом раздражения. -Кто будет подозревать о присутствии офицеров военно-морского флота в доке?"

Аманда оценивала окружающее желчным взглядом. Этот склад требовал в лучшем случае ремонта,ничто не указывало,на то,что это был офис.Две книги, подпирали сломанную ногу одного из столов.Рваные бумаги и прочие отбросы устилали пол, а воздух был насыщен запахом гниющей древесины и речной воды, перемежающийся тяжелым запахом корицы и гвоздики.Она сморщила нос. Импортные пряности,если она правильно определила. Шорох шел от зловещих теней в конце узкого коридора,затем раздался пронзительный писк. Аманда побледнела и повернулась к Гарри.

"Обычно я с тобой согласна,- сказала она, слегка задыхаясь, -но это часть доков и здесь пусто.Нет ни одного человека, только крысы. И если твой покровитель здесь и ждет нас, почему так темно? "

Гарри посмотрел в сторону источника шороха, и выражение его лица изменилось.

"Он хотел встретиться со мной здесь, Аманда, по причинам, которые не раскрывает. Учитывая услугу, которую он собирается оказать, ты не должна сомневаться."

Аманда проглотила опасения и закуталась в плащ, чтобы отогнать дрожь от промозглого воздуха.

"Отлично. Давай пойдем. "

"Держись поближе,- посоветовал Гарри. -Я знаю, ты боишься крыс."

"Не нужно напоминать мне об этом."

Аманда снова содрогнулась и осторожно обошла груды мусора на полу.Она последовала за Гарри вниз по тусклому коридору, затем через другой,за большой дверью находился сам склад. Пронзительный скрип петель двери прошел от потолка до задней части,сгоняя голубей со стропил. Аманда вздрогнула; они могли бы также объявить о своем присутствии криком. Она оглядела место с замиранием сердца. Бледный свет просачивался сквозь грязные окна на верхнем этаже, его едва хватало, чтобы рассеять всепроникающий мрак. Сочетание грязи, соломы и голубиных перьев кружились вокруг их ног, когда они пересекали грубый деревянный настил. Сам склад был наполовину полон; ряд деревянных ящиков и бочек шел вдоль стены возле дверей, и большая куча решетки занимала центр пола. Несколько тюков соломы лежали на лестнице, ведущей на чердак.

Движение привлекло ее внимание. Человек сидел на одной из бочек, в глубокой тени под краем чердака. Глаза Аманды сузились пытаясь сконцентрировать взгляд в сумеречном воздухе. В силуэте не было ничего от морского офицера-она не увидела, ни треуголки, ни плаща с алой подкладкой, ни синего мундира, контрастирующего с белыми бриджами. Человек, казалось, был гражданским, в высокой бобровой шапке и пальто с пелериной.

Гарри откашлялся.

"Адмирал, я привез Аманду с собой. Она настаивала на личной доставке писем ".

Человек встал, отряхивая штаны.

"Подойдите ближе, лейтенант. Я хотел бы познакомиться с этой замечательной молодой дамой ".

Когда они приблизились, человек зажег фонарь и поставил его на стол. Аманда сразу поняла причину секретности сегодня утром. В тот момент, когда она увидела его лицо, ее тело застыло в шоке. Теперь она знала, почему не было никаких фонарей, когда они пришли -этот человек хотел удержать ее от узнавания его до самого последнего момента.

Контр-адмирал Уильям Локк.

Лев Средиземноморья.

Предатель.

Ярость и ненависть охватила Аманду. Она повернулась лицом к Гарри, ее губы исказились рычанием.

"Что ты наделал?"- крикнула она.

Гарри отступил от ее гнева, вытянув руки перед ней.

"Успокойся, Аманда. Нет необходимости злиться. Позволь мне объяснить-"

"Это твой покровитель?"

Молодой лейтенант кинул сложный взгляд на Локка, его лицо побледнело.

"Дай адмиралу шанс. Он расскажет тебе свою версию этой истории, он невиновен, Аманда. Это не то, что ты думаешь ".

Если бы он был в пределах досягаемости, Аманда бы ударила его. "То, что я думаю, Гарри,это что ты самый большой дурень, из всех которые когда-либо жили! Ты доставил меня прямо в руки врага. Я никогда не прощу тебе этого! "

"Успокойтесь, дорогая мисс Тремэйн,-сказал адмирал усталым тоном. -Не надо театральности,особенно так рано утром. Так как вы были настолько любезны, чтобы сопровождать лейтенанта Моргана, я упрощу процесс. Могу ли я увидеть письма? "

Аманда прижала ридикюль. "Нет"

Локк сделал шаг вперед; она отступила. Он протянул руку к ней.

"Давай, детка, я не поврежу вам. Я просто хочу, прочитать переписку вашего отца. Может быть, они дадут мне ключ к пониманию того, кто совершил эти преступления ".

Аманда смотрела на руку, как если бы это была змея, готовая к сопротивлению.

"Принимаете меня за дуру?» -спросила она недоверчиво.

Локк вздохнул, снял шляпу и положил ее на стол позади себя. Когда он снова повернулся к Аманде, его светлые глаза были теплыми и полными беспокойства.

"Вы, кажется, убеждены в моем злодействе,моя дорогая,мне больно видеть вас такой расстроенной. Я объяснил свою ситуацию вашему молодому другу прошлой ночью, и он верит мне. Что я должен сказать, чтобы убедить вас, что я не враг? "

Аманду начало трясти от ярости.

"В них нет ничего, что позволит вам искупить свою вину. Я не знаю, что вы сказали Гарри, но со мной это не сработает".

Линии лица Локка смягчились, выражение лица стало почти отцовским. "Вы зря надрываетесь, моя дорогая. Вы и ваша семья испытали большую трагедию. Ну, позвольте мне помочь вам ".

"Это ничего не изменит, адмирал,- отрезала Аманда. -Я знаю каждое письмо, написанное моим отцом. Вы предатель страны. Я знаю, на что вы способны".

Локк бросил насмешливый, понимающий взгляд на Гарри, как будто они двое разделили шутку.

"Она всегда такая?"

Гарри покраснел. "Да сэр."

В ушах Аманды зашумело. Она стояла, прижав ридикюль к себе как талисман и судорожно глотая воздух, ей было трудно дышать. Красная дымка заволокла глаза, и слова сорвались, прежде чем она смогла остановить их.

"Я слышала ваш разговор с человеком из Адмиралтейства! Вы собираетесь перехватить пакет разведки и передать его французам.Вы монстр! Слишком много хороших людей погибло из-за вас! "

Гнетущая пауза повисла вокруг них.

"Аманда?-цвет лица Гарри стал, как заплесневелый сыр. -О чем ты говоришь?"

Локк посмотрел на Аманду, его глаза блестели, как осколки кристалла.

"Она говорит, мистер Морган, что слишком много знает."

Пугающий взгляд адмирала заморозил дыхание Аманды, и она ругала себя за то,что потеряла контроль над своим характером. О, теперь она получила за это в полной мере..

"Что ... что вы собираетесь делать?" 'она сделала еще один шаг назад.

"Вы никуда не пойдете, мисс Тремэйн, пока вы не отдадите мне эти письма."

Локк снова протянул руку. Исчезла видимость терпения или хорошего настроения. Человек, который смотрел на нее был холоден и беспощаден. Когда она заколебалась, он вытащил пистолет из-за пояса.

"Не делайте этого,-возразила Аманда. -Я знаю,какую власть он имеет над вами, но вы не должны позволить ему сделать вас игрушкой в его руках. Вы предаете своих друзей, ваших товарищей. Вы не можете позволить себе больше убивать невинных людей ".

Локк двинулся к ней.

"Военные готовы к последствиям войны,-прохрипел он. -Письма, мисс Тремейн. Я не буду просить вас снова. "

Аманда покачала головой.

Брови адмирала сдвинулись в жесткую линию.

"Я вспомнил. Вы были на балу. -это было утверждение, а не вопрос. -Г-жа Сигрейв-я должен был догадаться. Очень умно,моя дорогая. Вам бы это удалось, если бы вы выбирали свою второю маскировку с большей осторожностью.Любой, имеющий глаза мог видеть, что вы не принадлежите к членам этой компании ".

"Я сделала то,что мне велела моя совесть.-огрызнулась Аманда сквозь зубы.-Вам этого никогда не понять."

"Хватит об этом,"- сказал глухой голос из тени.

Аманда замерла. Она узнала этот низкий, скрипучий тон-он принадлежал другому человеку из того рокового разговора: предателю из Адмиралтейства. Она взглянула со страхом на Гарри, который, казалось, прирос к полу, его рука белела костяшками пальцев на эфесе шпаги. Он не сделал ни одного движения, чтобы извлечь ее,он, казалось, знал так же как и она, что лезвие против пистолетов бесполезно.

"Убейте их обоих, дурак, и уничтожьте письма.Тела бросьте в Темзу, "-командовал невидимый предатель.

"Я не буду хладнокровно убивать женщину,"- Локк прорычал через плечо.

"Вы не были настолько щепетильны, когда убивали свою жену. Делайте, или я сделаю это сам ".

"Я должна встретиться с капитаном Эверли сегодня утром,- объявила Аманда, стараясь,но не смогла сдержать дрожь в голосе-Если я исчезну, он будет искать меня. И он не придет не один. "

Пустая угроза, но нужно попробовать.Эверли никак не мог узнать, куда она ушла. О, Господи, как она ждала его!

"Так и капитан Эверли в это вовлечен?-прошипел перекошенным ртом Локк. -Я разберусь с ним, когда придет время."

Послышались шаги из- за затененной груды ящиков, и трое мужчин вышли на свет. Двое из них крупные гороподобные, одетые в грубую одежду. Один из них улыбнулся Аманде, показывая желтые, сгнившие осколки, которые были когда-то его зубами. Она задрожала вся, вплоть до пальцев ног.

"Конечно, вы не думаете, что капитан Эверли приедет верхом на белом коне вас спасать.-издевался предатель.-Такая причудливая мечта"

Внимание Аманды переключилось с двух головорезов на фигуру, которая стояла между ними. Предатель был стройным и слегка щегольским, молодым человеком с каштановыми волосами и ястребиным носом. Матовые черные глаза, стекловидные и холодные, как у акулы, смотрели на нее с такой бездушной жестокостью, что Аманда подавила желание закричать.

Тут загадка принадлежности голоса и лица разрешилась. .

"Вы!- Она указала дрожащим пальцем на него. -Вы тот клерк, который приказал выбросить меня из Адмиралтейства!"

"Стивен Гаррет, к вашим услугам.- Предатель отвесил насмешливый поклон. -Но я не клерк. Ни один простой клерк не мог получить доступ к секретным приказам и другим документам, или делать то, что я сделал. Я человек особого таланта, мисс Тремэйн ".

"Да,-отрезала она, стыдясь себя за то, что показала страх. -Ваш талант шантаж, убийства и измены".

Самодовольная улыбка исчезла с лица Гаррета.

"Ее вмешательство это ваша вина, Локк. Вы должны были решить дело с ней раньше ".

"Я понятия не имел, что эта она искала тайник у меня," -утверждал Локк.

Гаррет закатил глаза.

"Просто покончим с этим."

Локк поднял пистолет и взвел курок.

Аманда отступила, устремив глаза на ствол пистолета. Тяжёлый комок ужаса сжал горло.

"Нет-вы не можете сделать это,"- сказала она хриплым шепотом.

"Подождите ... что, если мы поклянемся никогда никому не говорить об этом?- Гарри подвинулся к ней -Мы дадим вам наше слово, что будем молчать, и вы можете отпустить нас."

"Я не думаю, что это вариант для этих людей, Гарри,"- пробормотала Аманда.

"Она права, мистер Морган,- ответил Локк. -Я очень сожалею, но боюсь, что нет другой альтернативы. Остановитесь, и я сделаю ваши смерти быстрыми и безболезненными ".

Гарри встал перед ней.

"Это безумие. Вы не можете предать свою страну, "-сказал он, глядя исподлобья на Локка и Гаррета.

"Моя страна,-сказал предатель,-предала меня в первую очередь. Мой отец был офицером во Фландрии в кампании '95; он был обвинен в том,что позволил своим людям бунтовать, ограбить и сжечь всю фламандскую деревню.Он был невиновен, но никто не хотел его слушать. Он вышиб себе мозги, оставив жену и шестилетнего сына, чтобы спасти их из этого ада.Я избавлю вас от остальных противных деталей, но достаточно сказать, что французы более благосклонно отнеслись к моим страданиям, чем Англия когда-либо.Я вернулся в Англию несколько лет назад под вымышленным именем, и приступил к точному идеальному плану мести. Вы еще больший дурак, чем я думал, лейтенант, если вы ожидаете каких-либо сомнений от меня ".

Гарри повернулся к Локку,безрассудство прорывалось в его голосе.

"Адмирал, мы ваши соотечественники! Это бессовестно! "

Локк вздохнул.

"У меня нет выбора. Я сделаю вам одолжение, мистер Морган. Вы может быть и талантливый офицер,но вы безнадежно наивны. А теперь шаг назад."

Гарри сделал, как ему было велено.

"У него есть только один выстрел,-прошептала Аманда Гарри, ее испуганные глаза следили за пистолетом. -Ты мог бы убежать через дверь, прежде чем он сможет перезарядить пистолет."

"Я не уйду без тебя," -прошипел он.

Локк нацелил оружие прямо на Аманду. "Сначала ты."

Дыхание Аманды сбилось, каждая мышца в теле натянута до предела.Перед ее глазами промелькнули:отец, бабушка, Джек Эверли. Она никогда не увидит его снова, никогда не услышит его теплый, глубокий смех, никогда не почувствует, как его сильные руки обнимают ее.До того, как она встретилась с ним, ее единственной мыслью было, отомстить за отца. Теперь она думала о жизни с ним и их детьми Несбыточная мечта. Она сдерживала слезы до сих пор, но может теперь этого больше не делать. Джек оказался последней каплей, и слезы потекли ручьем.

Ствол пистолета дрогнул.

"Черт побери!-воскликнул Гаретт с отвращением. -Дайте его мне. Вы слабак, я сделаю это. "

Предатель выхватил пистолет из дрожащей руки Локка, направил его на Аманду и выстрелил.

Аманда почувствовала, как ее оттолкнули в сторону в то же самое время, когда она услышала оглушительный выстрел. Бурное хлопанье крыльев птиц, слетевших со стропил.Она пошатнулась и с ужасом поняла, что только что произошло.

"Гарри!" -воскликнула она.

Гарри рухнул на пол со стоном от боли, быстро увеличивающиеся пятно крови окрашивало грудь на мундире лейтенанта. Он приложил руку к ране, она покрылась кровью.

"Проклятье!"-крикнул Гарретт. Он достал еще один пистолет, поменьше из-под своей рубашки.

Гарри повернулся к Аманде, его глаза были окаймлены белым цветом. "Беги, Аманда!-выдохнул он.-Беги!

***

Эверли расставил ноги, сел на место кучера так, как будто здесь провел всю свою жизнь.Но когда карета накренилась на углу Флит-стрит, колеса занесло на мокром асфальте, он качнувшись больно ударился о поручень. Агония прошла через его больную ногу,он боролся с желанием закричать. Капли дождя застилали глаза, он смахивал их мокрой рукой. Он промок до костей, его шерстяной плащ был утяжелен водой, но на это он обращал мало внимания. Как дозорный, вопреки мешающей непогоде, он отчаянно пытался найти след Аманды.

Рядом с ним, Макаллистер управлялся с вожжами, как заправский кучер, ловко ведя карету,осыпая проклятьями других кучеров и прохожих. Он проезжал через слишком узкие места, даже не поцарапав глянцевую черную отделку кареты. Несмотря на всю серьезность ситуации и боль в ноге, капитан не мог не улыбнуться; как кучер молодой шотландец был либо вундеркиндом, либо полным и абсолютным лунатиком.

Следы Аманды вели их к сердцу города; если они будут двигаться в этом направлении, они проедут собор Святого Павла и в конечном итоге Лондонский Тауэр. Джек нахмурился, затем натянул треуголку более плотно на голову, так как они подскочили на какой-то рытвине. Куда лейтенант повез Аманду? Они уже проехали все модные кварталы, и Адмиралтейство осталось в противоположном направлении. Эверли проклинал себя за недальновидность. Если бы только он дал волю свою инстинкту,и оставил Аманду ночевать в его доме,то она не была бы сейчас в опасности.Была бы безнадежно скомпрометирована, но была бы в безопасности.

Глаза Джека потускнели. Если бы он скомпрометировал ее,то должен был бы жениться на ней, долг чести требует этого. К своему удивлению, он нашел эту мысль весьма привлекательной. Аманда -его жена. Аманда в их доме с их детьми.

Аманда в их постели.

Он сморгнул. О чем он думает?

Экипаж ударился о выбоину, и полученный в результате этого толчок вызвал сильный спазм в ноге. Джек приветствовал боль,приведшую его в чувство. Аманда никогда не согласится выйти за него замуж, упрямая крошка. Она презирает его. Даже если бы с какой-то большой натяжкой она согласилась бы, Эверли собирается быть в море в течение оставшейся части войны, и Бог знает, как долго это будет длиться. Он не мог игнорировать долг по отношению к стране. В любом случае, он должен оставить ее, и они разойдутся, как в море корабли.

Проклятье!

Джек ущипнул себя за нос, частично, чтобы отвлечься от пульсации в ноге, частично, чтобы отвлечься от мысли об Аманде. Где она? Какая опасность ей грозит сейчас? Она была умной и способной шалуньей, но если Локк вовлечен в ее исчезновение,то опасность нависла над ее головой. В худшем случае, она может быть уже мертва. От этой мысли его затошнило.Он не мог ее потерять ....

"Вы в порядке, капитан?"-крикнул Макаллистер сквозь стук копыт и грохот колес. светлые волосы шотландца прилипли к его голове; вода стекала ручейками вниз по его бледному лицу.

"Я в порядке,-прокричал капитан,-Сколько еще ехать?"

Как будто в ответ, Макаллистер дернул поводья,останавливая лошадей.Низенький, тощий человечек в развевающейся шинели и устаревшей треуголке подъехал на взмыленной лошади, оба тяжело дышали.

"Мост Блэкфрайр.-прохрипел он. Его нервная лошадь вскинула голову и затанцевала из стороны в сторону, агент попытался усмирить ее. -Бингхем находится на другой стороне; он покажет вам оставшуюся часть пути ".

Джек и Макаллистер обменялись взволнованными взглядами.

"Они в Соутворке,-сказал шотландец,помрачнев. -Черт. Это место складов, узких улочек и тупиков ".

"И доков,- добавил Эверли. -Мы должны проверить набережную. Может быть, этот лейтенант ждет корабль ".

"В таком случае, давайте молиться,чтобы мы появились не слишком поздно. Следуйте за нами, Эванс. Мы по-прежнему нуждаемся в вас. "

Макаллистер щелкнул кнутом над ушами ведущей лошади, и экипаж рванулся вперед через устойчивый занавес дождя.

***

"Беги!"

Не успел Гарри произнести это слово, как Аманда побежала прочь. Она должна выйти, чтобы найти помощь!Подхватив юбки руками, она метнулась вокруг груды ящиков, увидев лестницу на чердак,это означало, что выход рядом. Позади нее, раздалось проклятие предателя.

"За ней, вы, крикливые идиоты,-выл он. -Я хочу, чтобы она умерла!"

Страх придал Аманде больше сил.Набрав скорость, она обогнула последние коробки ... и увидела третьего головореза,входящего на склад. Человек был меньше ростом,чем те двое, но вид большого зловещего ножа на его поясе компенсировал любые различия в размерах. Аманда притормозила.

"Эээ..., что все это значит?-спросил он. -Я слышал выстрел!"

" Останови девчонку!" -приказал Гаррет. Его крик донесся до стропил.

"Идите сюда, мисси, -сказал третий бандит с ехидной ухмылкой. Его темные, хорьковые глаза блестели, когда он поманил пальцем ее. -Я жду. "

Аманда бросила осторожный взгляд на головореза, было недостаточно места для того, чтобы попытаться проскользнуть мимо него в дверь. Остается лестница на чердак, или пробежать через склад и попытаться выйти через главные двери. Если они разблокированы. И без охраны. Она бросилась к лестнице.

"О, нет, вы этого не сделаете."

Молехилл рванулся к ней и схватил ее за плащ.

Аманда закричала, ее реакция была мгновенной, сжатым кулаком попыталась ударить его, но ее цель была не достигнута, и она промахнулась. В свою очередь, Молехилл ударил ее по лицу. Ее шляпка прогнулась на лбу и порвалась..

"Нахальна, не так ли?-Он зарычал, от его дыхания между ними повисло зловонное облако. -Я покажу сейчас,как поступаю с такими нахалками".

Голова Аманды закружилась от силы удара. Этого никогда не случалось раньше,хоть ей приходилось встречаться с хулиганами. Но когда она была еще школьницей, ее бабушка посоветовала ей другую, более мощную форму защиты . Ей никогда не приходилось использовать это, но сейчас пришло время. По мере того как бандит тащил ее к себе, она ударила его коленом в пах.

"Ooo...!"

Глаза мужчины закрылись от боли, и он отшатнулся к стене. Он перестал держать плащ Аманды, но не упал. Вместо этого зарычал на нее и сделал шаг вперед, его лицо превратилось в маску убийственной ярости. "Сука!"

О, боже, она ударила его не достаточно сильно.Теперь у нее остался единственный вариант. Аманда рванулась к лестнице, одной рукой держась за сломанные перила для поддержки. Бандит снова выругался и наотмашь ударил ее. Аманда почувствовала, как его грязная кисть коснулась руки, и она понеслась с грохотом наверх настолько быстро, насколько позволяли ее юбки..

"Она там!" -крикнул предатель.

Раздался еще один выстрел на складе, и жгучая боль распространилась по ребрам Аманды. Удар закружил ее и отбросил к стене. Она закричала и рухнула на одно колено, прижав к ране руку. Ошеломленно она поняла, что пуля попала в нее, ее пальцы стали красными.

Продолжай идти, она должна продолжать идти. Пуля, должно быть, только задела ее, и она не должна дать Гаррету возможность достигнуть своей цели. Она подобрала промокшие юбки и неловко отпрыгнула в сторону.

На полу склада, предатель выругался и отбросил пустое оружие в сторону. Он выдернул другое через секунду из-за пояса и направил его на нее. Его блестящие глаза улыбнулись ей, когда он поднял дуло.Аманде некуда было спрятаться. Она закричала.

"Нет!"

Это сказала не она, а кто-то другой внизу. Аманда смотрела, в шоке, как адмирал Локк попытался схватить пистолет Гаррета. С рычанием Гаррет оттолкнул Локка в сторону. Аманда услышала звон разбитого стекла. Адмирал отшатнулся, и Гаррет выстрелил в него в упор. Локк опустился на колени, широко раскрыв удивленные глаза, его грудь окрасилась кровью. Потом он упал лицом вниз, на солому, рассыпанную на полу.

Гаррет снова посмотрел на Аманду, выражение его лица потемнело обещанием боли и смерти. Тяжелые шаги зазвучали позади нее, головорезы достигали ее на лестнице. Аманда забралась на чердак, тяжело дыша. Верхняя подпорка привлекла ее взгляд, она была выломана, но послужит ее целям. Не обращая внимания на распространяющуюся нечувствительность в боку, она оттащила подпорку на верх лестницы и столкнула ее вниз. Она упала прямо на двух бандитов, сбив одного из них через перила, и с треском покатилась по лестнице . Другой, который прижался к стене, чтобы избежать этого, зарычал на нее и продолжил свое восхождение.

Аманда осмотрелась. Помимо подпорки, древесных опилок, нескольких сломанных досок и голубиных гнезд, на чердаке ничего не было. Она начала отступать от лестницы.

Потом Аманда услышала треск пламени. Едкий дым вырвался из пространства между половицами чердака. Она закашлялась.

О, боже-фонарь! Гаррет или Локк должно быть опрокинули его во время их борьбы, и теперь солома была в огне.Из-за этой соломы, в сочетании с сухой гнилой древесиной стен и пола, весь склад мог сгореть мигом.

Гарри! Он все еще был там!

"Гарри?-дико закричала она.-Гарри!"

"Боюсь, ваш спутник нездоров,-отозвался предатель холодным, бесстрастным голосом. -Но не волнуйтесь,мой помощник позаботится о нем".

"Вы чудовище,"- прошипела она, но человек не мог слышать ее сквозь треск пламени. Новые слезы освежили ее глаза от дыма, заполняющего чердак огромными черными клубами, колющими глаза и горло. Аманда снова закашлялась, выхватила косынку из сумочки, и прикрыла нос и рот. Не было никакого другого выхода с чердака кроме лестницы. Она посмотрела на перила, но поняла,ей не спрыгнуть.Ну, она не выдержит выстрел из пистолета с близкого расстояния, либо... Выбор был невелик: смерть от падения, пистолета или возгорания.

Первый звук шагов возвестил приближение предателя; за ним, вероятно шел Молехилл,ибо шаги не были достаточно тяжелыми, чтобы принадлежать одному из головорезов.

"Там некуда бежать, мисс Тремэйн," -Гаррет начал подниматься вверх по лестнице.

Аманда прижалась к стене, ее сердце билось в горле,она вынуждена была согласиться с ним.

Глава 12

На протяжении всей погони Джек делал все возможное, чтобы держать свои эмоции за бесстрастной маской, которая, возможно больше похожа на восковую, ибо сейчас она плавилась с пугающей скоростью. Кипя от гнева и разочарования, капитан рявкнул прямо в лицо агента.

"Что вы имеете в виду, говоря, что вы их потеряли? Ну,говорите! "

Испугавшись, стройный молодой человек отстранился, его лошадь затанцевала под ним. Он повернулся к Макаллистеру в нерешительности.

"Сэр?"

"Вы слышали, капитана, мистер Бингхем,"- ответил Макаллистер. Он положил руку на плечо Эверли, сдерживая его, - Объяснитесь."

Агент посмотрел на двух мужчин и стал еще бледнее, чем до сих пор.

"Н-ну, после того, как они пересекли мост Блэкфрайрс, они последовали на Клинк-стрит, дальше они переехали Лондонский мост, свернули в переулок.Тут моя лошадь споткнулась и сбросила меня, к тому времени когда я обыскал все окружающие улицы, не осталось никаких их следов.Как-будто они исчезли ".

"Проклятье!" -воскликнул Эверли.После ужасной сегодняшней поездки еще и потерять их ... это неприемлемо. Ощущение бессилия было ему незнакомо и нежелательно,жизнь Аманды может висеть на волоске. Его тело напряглось.

"Мы их найдем, капитан,- Макаллистер настаивал. Он повернулся к своему агенту,помрачнев. -Вы в порядке?"

"Немного в синяках, сэр, в остальном все хорошо.-Молодой человек тяжело сглотнул, -Мои извинения, г-н Макаллистер."

Макаллистер отклонил раскаяние своего подчиненного нетерпеливым взмахом руки.

"У Вас будет достаточно времени для того, чтобы исправить свою ошибку, Бингхем. У вас еще есть пистолеты? "

Агент просиял. "Да, сэр."

"Тогда пойдемте с нами. Вы нужны нам "

Макаллистер снова взял кнут, но поехал медленно.

"Порт лучшее место, чтобы начать.Я считаю,ваш инстинкт прав, капитан ".

Эверли кивнул."Будем надеяться, что мы не ищем пресловутой иголки в стоге сена».

Следуя указаниям Бингхема, Макаллистер направился по маршруту Аманды. После того, как дорога закончилась, шотландец посоветовал им начать методичный поиск.

"Я знаю, что вы чувствуете, капитан.-Сочувствие Макаллистера было явным. -Но вы знаете, как и я, что мы не можем просто стучать во все двери на нашем пути, в надежде найти ее. Мои люди и я делаем все, что можем, но я не являюсь ни магом, ни чудотворцем ".

Капитан пробормотал согласие под нос и подвинулся на жесткой скамейке кучера. Его пульсирующая нога выводила его из себя. Лучше в этот момент, он просто будет держать рот на замке.

Агенты, действующие в качестве разведчиков, по-прежнему двигались через портовый муравейник Соутволка. Когда они проезжали мимо Лондонского моста,капитан пошевелился,вглядываясь в бесцветные ряды зданий, тянущихся до горизонта.

"Там!"

Крик сорвался с его уст. Нет, он не ошибся. Он увидел.

Макаллистер остановил команду, его брови недоуменно нахмурились.

"Я не вижу ничего."

"Дым. Просто струйка. Это древесный дым, а не уголь,там впереди. "

Эверли встал и осмотрел близлежащие здания, безжалостно игнорируя протесты его больной ноги.Проливной дождь скрывал обзор. На этом расстоянии, и без подзорной трубы, он не мог быть уверен в точном происхождении дыма. Он не мог допустить, чтобы благополучие Аманды зависело от его зрения.

"Дым? Где? Я не вижу ничего ", -сказал г-н Эванс из-под его потрепанной треуголки.

"Используйте свой нюх, - Макаллистер щелкнул. -Я чувствую его, капитан, но вы можете обнаружить источник?"

Нога Эверли почти подломилась под ним; он сел быстрее, чем намеревался.От боли посыпались искры из глаз.

"Я не могу сказать наверняка, пока мы не подъедем ближе, но по моей оценке через пять шесть домов впереди."

Макаллистер сделал паузу, как будто подбирая ответ с осторожностью.

"Почему вы так уверены, что мисс Тремэйн там? Мы потеряем драгоценное время, если вы не правы ".

Капитан покачал головой, вода стекала с его треуголки.

"Я не провидец, мистер Макаллистер, но инстинкт подсказывает мне, что она там."

"Я молюсь, чтобы вы были правы."

Молодой шотландец обратил свое внимание на лошадей. Джек тяжело вздохнул. "Как и я."

***

Размеренные шаги приближались к лестнице. В этот жуткий момент, Аманда представляла собой лань,загнанную в угол гончими. Она стиснула зубы и собрала волю в кулак,она не напуганное животное, готовящееся к смерти.Должен был быть другой выход. Она метнулась к ряду окон и посмотрела через их грязные стекла. Возможно, там был навес, что-то над доком, на что можно спрыгнуть. Она прищурилась, но едва смогла разглядеть форму пирса через стекло под первым окном. Она подошла к следующему окну, и к следующему, пока не пришла в угол чердака. Она не видела ничего кроме темной воды Темзы. Если бы только она умела плавать.

"Впечатляюще, не так ли?-сказал глухо предатель.-Тауэр, я имею ввиду. Предполагаю,это то, что вы видите. Не ищете выхода. Я уже говорил вам, что нет никакой возможности выбраться отсюда ".

Мурашки от поясницы Аманды поползли вверх к ее шее. Боже мой, этот человек мог так беседовать за чаем.

"Ну, мисс Тремейн.Будет намного проще для всех, если вы будете сотрудничать".

Гаррет стоял на вершине лестницы, руки на бедрах, наблюдая за каждым ее движением мертвыми глазами. Молехилл стоял за ним,растянув рот в широкой улыбке.

"Сотрудничать?-Губы Аманды скривились в презрении. -Я не буду."

Предатель вздохнул.

"О, очень хорошо, Джиггер, следите. Я собираюсь сделать это сам ".

Острое разочарование пересекло грубое лицо Джигера Молехилла "Может лучше я ножиком?"

Гаррет сделал пренебрежительный жест.

"Нет. Слишком быстро. Наша грозная Мисс Тремэйн заслуживает чего-то особенного. Более ... личного опыта ".

Дыхание Аманды перехватило в горле. Личного? Какого? Боже мой, этот человек сошел с ума. Джиггер тоже так думал, судя по выражению его лица. Аманда увидела возможность выхода. Джиггер может быть и бандит, но английский бандит.

"Вы не можете позволить ему сделать это! Он работает на французов-наших врагов! "

Джиггер пожал узкими плечами.

"Лягушатники или англичане-это не очень важно для меня, мисси. Золото есть золото, и он платит мне достаточно хорошо, чтобы я не задавал вопросы. "

"Но он сошел с ума! Разве ты не видишь этого? Он позволит нам сгореть здесь! Мы должны выйти, пока еще есть время ".

Хулиган заколебался и посмотрел в сторону Гаррета.

"Стойте, где стоите, Джиггер,- предупредил предатель. -Вы знаете, что произойдет, если ослушаетесь меня."

Джиггер побледнел и кивнул.

Голодные языки пламени вырывались из пола со склада ниже. Глаза Аманды слезились от дыма.

Предатель пересек чердак преднамеренно медленными шагами, казалось бы, не зная о разгорающемся пожарище под ними, развязывая галстук на шее.

"Что ... что вы делаете?"

Приступ паники перехватил горло Аманды.

Гаррет натянул кусок ткани между руками. "Так как у меня нет больше пуль, мне придется импровизировать."

Глаза Аманды широко раскрылись.

"Вы не можете!" -выдохнула она.

Тонкая улыбка растянула губы Гаррета.

"Я когда-нибудь расскажу вам, как много хлопот ваш отец доставлял мне. Он был слишком любознательным, лез не в свои дела, черта, которая кажется, передается по наследству. Хоть и я восхищаюсь вашими мотивами, и вашим раздражающим поведением, вашим умом и жаждой мести. Возможно, мы больше похожи, чем вы бы хотели признать ".

"Я не такая, как ты," -Аманда сплюнула сквозь зубы.

Предатель вздохнул. "Как хочешь."

Тем не менее, он шел вперед,неумолимо как прилив. Аманда отступала от него, пока спиной не прижалась к стене. Поймана в ловушку. Гарри ранен, возможно, даже мертв. Никто не знает, где она. Никто не придет спасать ее, как героинь приключенческих книг. Аманда замерла, завороженная ужасными безжизненными глазами Гаррета, слишком страшно было даже кричать.

***

Сердце забилось в груди Джека, как барабан перед боем, когда они приблизились к следующему ряду складов. Дождь заливал глаза,хоть он и натянул треуголку на лоб, чтобы оградить себя от проливного дождя.Запах дыма был гораздо сильнее на этой улице. Они должно быть близко.

"Впереди, сэр!-воскликнул мистер Бингхем, указав на улицу.-Второй от последнего склада, оттуда идет дым".

Эверли прищурился от ливня.

"Снаружи нет кареты ".

"Плохой знак", -пробормотал Макаллистер.

Еще один взмах хлыста, и они полетели вперед. Капитан схватился за набалдашник трости, нерешительность грызла его. Инстинкт не наука; он не имеет ничего общего с фактами. Если он неправ ... Нет, он даже не будет думать о последствиях.Все получится.Так должно быть. Эверли сжал кулак, сухожилия его руки, выделялись под натянутой поверхностью перчаток.

Внезапное движение привлекло его внимание. За пеленой дождя Джек заметил две фигуры, появляющиеся из склада, один волочил обмякшее тело другого. Его сердце сделало прыжок, когда он узнал в одном из них-лейтенанта, который был тогда на улице с Амандой, до того, как человек рухнул на улице.

"Вау!" -Макаллистер хлестнул вожжами с неистовой силой. Лошади скользили по мокрой мостовой, ржали, но шотландец сумел повернуть их к этим двум мужчинам. Взмыленные лошади остановились.

В один момент Эверли спрыгнул с облучка, его внимание было приковано к телу лейтенанта. Капитан опустился около молодого человека, с ужасом увидел расширяющееся кровавое пятно на его мундире. Гарри застонал и попытался оттолкнуть капитана.

"Потерпите."

Джек раскрыл куртку юноши и оценил рану, пуля ударил его чуть ниже ключицы.Ничего жизненно важного не было задето , но лейтенант очень быстро терял кровь. Капитан сложил свой носовой платок и прижал его к плечу Гарри, чтобы остановить кровотечение.

Макаллистер появился около капитана и перевернул тело второго человека.

"Локк,-сказал он и проверил пульс.-Жив, но плох."

"Аманда," -пробормотал Гарри. Он изо всех сил пытался сесть.

Эверли удержал его от этого.

"Что насчет Аманды? Где она, лейтенант? "

Гарри поднял руку и слабо вцепился в мундир капитана,его ореховые глаза сверкали паникой. "До сих пор ... внутри. Поймана в ловушку! "

Капитан развернулся и схватил Макаллистера за рукав.

" Аманда внутри. Я иду за ней ".

"Я пойду с вами,"- ответил шотландец.

Эверли хмыкнул.

"Прикроете меня.Держу пари, что тот, кто стрелял в Локка и лейтенанта все еще там с Амандой ".

Макаллистер кивнул в знак согласия, а затем приказал своим людям,положить раненых офицеров в карету.

Джек достал пистолет из-за пояса и похромал к складской двери.

"Вы в порядке, капитан?"-спросил шотландец.

Наполовину смешок, наполовину рычание вырвалось из горла капитана.

"Достаточно хорошо для того, что нам нужно сделать.Живей , мистер Макаллистер ".

Клубы удушливого черного дыма и адская жара встретили двух мужчин, когда они вошли на склад . Джек закрыл рукой нос и рот. Проклятье, это место было настоящим адом! Огонь распространился от бочек в задней части склада к ящикам в его центре, и теперь под угрозой пожара были тюки грязной соломы на мансарде. Капитан сузил слезящиеся глаза и взглянул сквозь густой дым. Где она могла быть?

"Аманда!-позвал он, затем закашлялся, когда вдохнул полные легкие пепла и золы.Единственным ответом был рев голодного пламени. -Аманда!"

"Видите ее?"-крикнул Макаллистер.

"Нет,"

Макаллистер вытащил пистолет и исчез между штабелями ящиков. Тут звук разбитого стекла достиг ушей Джека. Чердак!Это придало ему силы, боль исчезла, он сосредоточился на лестнице.Ступеньки заскрипели под его ногами, когда он начал свое восхождение. Холодный пот выступил на лбу. Само по себе предположение, что лестница может рухнуть под ним, вызвало образ "Гипериона" и агонии, которую он пережил после падения вниз через пробоину в палубе. Он покачал головой и отругал себя за слабость,жизнь Аманды зависела от него,нельзя поддаваться страху.

"Аманда!" -снова крикнул он, дойдя до верха.

Небольшая фигура появилась на верху лестницы, окутанная дымом. Сердце Джека подпрыгнуло, потом снова упало, когда он понял, что эта не Аманда,а чумазый, маленький человек. В минуту мужчина выхватил нож из-за пояса и запустил его в грудь капитана.

Джек увидел блеск лезвия в руке мужчины и отклонился в сторону. Нож глухо вошел в стену в нескольких дюймах от его плеча, приколов плащ к грубой древесине. Встревоженный, тощий разбойник полез в рукав. Перед тем как человек смог достать другое оружие, пистолет Эверли выстрелил. Бандит согнулся, выпучив глаза, и упал вперед.Капитан обошел тело,когда оно покатилось вниз по лестнице,безвольно крутясь. С проклятием, он пожал плечами.

Аманда должна быть на чердаке; наличие ножа в руках разбойника подтверждало это предположение. Потрескивание огня началось в другом месте. Взглянув вниз,Эверли увидел, что теперь загорелись сложенные тюки соломы. Жадные языки пламени лизали доски под ногами и его подошвы. Он засунул пустой пистолет обратно за пояс и побежал на чердак.

"Аманда!"

Чердак был кошмарным адом из дыма и жара, мрак перемежался вспышками оранжевого света от пожара внизу. Дым и пепел забили ноздри. Его глаза слезились от едких испарений. Он всмотрелся в удушливый мрак, но не смог разглядеть ярко выраженных форм.Но, что за движение он увидел в углу?

Две фигуры стояли, сомкнувшись в борьбе.Ужас охватил сердце Эверли, когда он понял, что меньшим из двух бойцов была Аманда. И она не воевала,а металась, пытаясь освободиться от атакующего. Она тянула что-то на горле.Проклятье, ублюдок душил ее!

"Аманда!" -крикнул он и бросился вперед.

Злоумышленник услышал его и бросился прочь в дым. Фигурка Аманды рухнула на пол у дальней стены возле разбитого окна.

"Аманда?"

Кровь застыла в его жилах. Боже мой, она не двигалась.Он пришел слишком поздно?

Дым окружил его, он услышал стук каблуков. Когда он обернулся, из стены чернильного дыма возникла фигура человека.Джек не имел возможности достать кинжал из ножен. Он мельком увидел мрачное,покрытое сажей лицо молодого человека, бросившегося на него.Они оба упали на пол. Джек лбом ударился о деревянные доски; его треуголка слетела, искры посыпались из глаз. Незнакомец въехал коленом в его ребра. Дыхание Эверли остановилось от приступа боли.

Джек попытался поднять свой кинжал, чтобы ударить наотмашь рукоятью, но незнакомец почувствовал движение. С рычанием мужчина схватил запястье капитана и ударил его об пол. Пальцы капитана онемели.Кинжал отлетел и был вне досягаемости.

"Как хорошо, что вы присоединились к нам, капитан,-произнес нападавший. Человек приблизил свое грязное лицо к Джеку и оскалил зубы. -Ваш приезд приятная случайность, мисс Тремэйн так боялась, что ей придется умереть в одиночестве."

Джек зарычал и тяжело перевернулся на бок, пытаясь скинуть незнакомца со спины.Но злодей имел преимущество позиции,он был больше и сильнее. Эверли повернулся и попытался ухватится за галстук, но его не было, манишка незнакомца был раскрыта.Капитан схватил воротник атакующего, а затем использовал этот рычаг для того, чтобы перебросить врага через себя снова.

Этот шаг лишил опоры незнакомца на мгновение, но только на мгновение. Перед тем как Джек смог подняться, человек снова вскочил на него, его колени врезались в тело Эверли,Проклятье,кто бы ни был этот гад, он двигался, как паук.

"Не позволю тебе разрушить все, что я сделал,-человек сопровождал каждое слово ударом. -Я ждал всю свою жизнь этого, и они заплатят!"

Лежа на спине, как черепаха,Джек снова оказался в невыгодном положении. Кровь стучала в его голове. В тускнеющем сознании, он чувствовал жар от огня под ними. То, что начиналось, как неприятное тепло на спине переросло в горение. Свечение от огня усилилось. Языки пламени метались между половицами, которые трещали под ними. Пот стекал по лбу,вниз по спине.Жар прижимался к его коже, как живое существо. Его легкие горели от дыма.

Преграда на пути привела к внезапной остановке, молодой человек,сжал длинными, тонкими, и на удивление сильными пальцами горло капитана.

"Время присоединиться к вашей дорогой маленькой, мисс Тремэйн,-цедил он сквозь стиснутые зубы. -Она умерла быстро, если это вас утешит."

Ярость и горе вспенили кровь Эверли, когда он пытался оторвать руки этого человека от своего горла. Его противник начал улыбаться, и воспоминание ударило капитана, как молния. Он видел этого человека раньше,среди сотрудников Адмиралтейства. Все собралось воедино. Это и был предатель, которого правительство искало так долго. Предатель и убийца. Аманда была мертва. Измученно он посмотрел на маленькое, неподвижное тело в углу.

Что-то оборвалось внутри него, и он резко ударил кулаком. Удар пришелся предателю по челюсти; мужчина упал назад,свалившись с тела Джека.Капитан глубоко вдохнул, заполняя пустые легкие, и закашлялся так, как дым проник в горло. Он с трудом поднялся на колени. Где предатель? Тот был в нескольких футах,спеша изо всех сил к лестнице.

Предатель, наверное, услышал попытку преследования, ибо он оглянулся на капитана, посмотрев прищуренными глазами.

"Прощайте, капитан,- он задыхался. -Простите меня за французский отпуск."

Аманда очнулась с ощущением звона в голове, как от колокола гигантского корабля. Боль пульсировала за ее глазами с каждым раскатом. Она со стоном подвинулась,грубая древесина оцарапала ее щеку. Что с ней,где она? Когда в ее глазах прояснилось, она поняла, что лежит ничком на деревянном полу, почувствовала сильный жар вокруг нее, как внутри большой печи.Во рту пересохло, язык прилипал к небу. Облако дыма овеяло ее лицо. Она закашлялась, и боль взорвалась у нее в горле. С ней вернулась память.

Гаррет-предатель пытался задушить ее. Аманда подняла руку к шее. Последнее, что она помнила, был жуткий блеск удовольствия в глазах Стивена Гаррета, когда он сжимал галстук вокруг ее шеи. Она сопротивлялась изо всех сил,разбила одно из окон. Потом она вспомнила, что слышала, как кто-то выкрикивал ее имя. Гаррет услышал это тоже. Черты его лица исказились в маску звериной ярости, и он сжал ее шею сильнее.

Аманда держала голову изо всех сил, чтобы сесть, охваченное болью тело протестовало даже от малейшего движения. Что произошло? Она ничего не помнит после этого. Она должна была уже умереть?

Ворчание и несколько глухих стуков привлекли ее внимание. Она повернулась нетвердо к источнику шума. Две фигуры сцепились друг с другом недалеко от нее. Глаза Аманды слезились от едкого дыма.Одним из мужчин был предатель.У человека,борющегося с ним были... Ее сердце екнуло,узнав золотые волосы, которые изредка сверкали над мундиром капитана военно-морского флота.

"Джек!"

Имя прозвучало из ее измученного горла, как шепот.

Разломанные доски валялись поблизости от лестницы, и Аманда поняла, что лестница разрушилась, или по крайней мере часть ее. Двое мужчин тоже услышали шум.Гаррет ухмыльнулся Эверли и кинулся к лестнице.Капитан зарычал и бросился в погоню, догнав предателя в несколько длинных шагов. Он прыгнул на него, и они тяжело упали на пол.

Аманда слышала хруст половицы под ними.

"Джек, берегитесь!"

Ее предупреждение прозвучало хриплым карканьем.

Он не услышал ее, не откатился во время. Аманда смотрела, ужаснувшись, как доски разломились. Предатель вскрикнул, когда оба мужчины провалились.

"Нет!"

Слезы ошпарили глаза Аманды. Она потеряла и его тоже. Потеряла, не сказав ему, что любит его.

"Джек ..." -Аманда положила голову на пол и заплакала.

"Черт побери!"

Голова Аманды рывком поднялась вверх. Сквозь завесу слез, она заметила фигуру выбирающуюся через разбитые доски. Золотые волосы Джека были опалены, его пиджак дымился,лицо исказилось от боли и напряжения, но он был жив.

"Джек!" -воскликнула она.

Но только на мгновение капитан остановился, его глаза расширились. Несмотря на все его усилия, он скользил назад, обратно в огонь.

Она не позволит ему умереть! Аманда подобралась к тому месту, за которое цеплялся капитан,затем схватила его за дымящийся рукав. Она напряглась и начала тянуть. Медленно,мучительно дюйм за дюймом,голова Джека начала выходить из огненной ямы. Пот заливал лицо Аманды,стекая за воротник платья. Волосы попали в глаза и рот. Мышцы болели, но она не отпускала его.

После того, как торс Джека появился полностью,он перебросил ноги через край и лег на пол. Его фалды были в огне; Аманда сорвала свой плащ и бросила его на капитана,чтобы сбить пламя.Эверли застонал и перевернулся на спину, а затем открыл глаза.

"Аманда?"

Он смотрел на нее, как будто увидел призрака.

"Я здесь,"- прохрипела она.

"Боже мой".

Он сел и потянулся к ней,притягивая ее к себе.Аманда почувствовала его дрожь.

"Я думала, ты умер."

Аманда закрыла глаза и положила голову на его широкую грудь, не решаясь говорить из страха, что разрушит чары.Она была так близка к тому,чтобы потерять его. Слезы полились из-под опущенных ресниц.

Половицы зловеще затрещали.Джек и Аманда отпрыгнули.

«Нам нужно выбираться отсюда."

Он отпустил ее и посмотрел в сторону лестницы. Аманда последовала за его взглядом и не увидела ничего, кроме стены пламени.Путь был отрезан.

"У меня есть идея," -прохрипела она и поднялась на ноги.

Джек попытался встать, но его правая нога подогнулась. Он вскрикнул и схватился за бедро.

"Возьми меня за руку."

Аманда помогла ему встать на ноги,затем, положив его руку к себе на плечи,подвела его к разбитому окну. Под ними,на два этажа ниже,волновались мутные воды Темзы.

Эверли нахмурил опаленные остатки бровей.

"Ты умеешь плавать?"

Колени Аманды начали дрожать.

"На данный момент, это не имеет особого значения."

Джек казалось, не слышал ее. Он снял мундир, обернул его вокруг руки и воспользовался им, чтобы выбить осколки стекла, которые остались в оконной раме.

"Иди первой."

Он поднял Аманду к створке.Она посмотрела вниз на воду, ее лицо побелело.

"Иди, Аманда,-велел Джек.-Я буду рядом с тобой. Прыгай!"

Аманда сделала глубокий вдох и выпрыгнула из окна. Мир превратился в серую размытость, когда она упала в воду. Казалось, она достигнет дна очень быстро,животный страх охватил ее,заставив хрипло закричать.

Она ударилась о поверхность, и ее крик внезапно закончился, холодная, темная вода сомкнулась над ее головой. Она попыталась выбраться на поверхность, но тяжелые юбки обернулись вокруг ног и тянули ее вниз. Невыносимый груз тянул ее на дно.Воздух,ей нужен воздух! Она отчаянно взмахнула руками,но холодная вода истощила ее силы. Тогда она попыталась позвать Джека, но ничего, кроме серебристых пузырьков воздуха не сорвалось с ее губ.

Капитан смотрел, как Аманда прыгнула, волосы развевались позади нее, и погрузилась в реку. Позади него, чердак рухнул вниз, огонь поглотил его. Капитан тяжело сглотнул,произнес короткую молитву, и прыгнул.

Он вошел в воду трудно.Боль рикошетом прошла сквозь тело. Его нога дико болела. Капитан заставил себя сосредоточиться на плавании. Он выбрался на поверхность, задыхаясь После адской жары склада, холод реки шокировал его тело, проникая в кожу тысячами ледяных игл.

"Аманда?"

Он откинул мокрые волосы с глаз и посмотрел вокруг.Нескончаемый дождь трепал поверхность воды и делал невозможным обнаружить что-либо на поверхности. Эверли всматривался сквозь ливень. Где она? Паника встала комом в горле. Он подплыл к месту, где думал, она могла быть.

"Аманда!"

Он увидел движение краем глаза, темную голову, слабый всплеск. Эверли поплыл к их источнику так быстро, как позволяло его измученное тело, но Аманда исчезла в черной глубине реки.

С криком, он нырнул.Ил и мусор засорили воду ,невозможно было разглядеть что-либо в ней. Холодное течение потащило его вниз коварной хваткой. Его легкие начали гореть. Он почувствовал себя ослепшим, а затем в глазах появился красный туман из-за недостатка воздуха. Кровь стучала в ушах, как грохот прибоя, но в конце концов он вынырнул. Он задыхался и пил воздух большими глотками. Потом услышал еще один слабый всплеск. Аманда всплыла на поверхность, недалеко от него. Джек поплыл вперед и схватил Аманду прежде, чем она ушла под воду снова. Не обращая внимания на боль в обгоревших пальцах, он вытащил ее из воды, перевернулся на спину, чтобы держать голову над водой и подхватил Аманду.

"Дыши", -приказал он, убирая пряди волос и водоросли от ее носа и рта.

Нет ответа. Он ударил ее.

"Дыши!" -крикнул он. Он нашел ее только что, и не позволит ей ускользнуть снова.

Мало, что можно сделать здесь на середине реки. Отчаяние обрушилось на него, когда Аманда вдруг закашлялась. Ее тело дернулось. Она выплюнула речную воду. "Тьфу".

Надежда затопила его.

"Слава Богу,- сказал он хрипло. -Ты должна была сказать мне, что не умеешь плавать!"

"Это ... не важно.- она закрыла глаза. -Я так устала."

"Аманда, проснись. Ты не должны спать. "

Он встряхнул ее ,она слабо протестовала. Проклятье. Он должен вытащить их обоих из воды. Дождь заливал их, они оба продрогли до костей.

Надежда придавала энергию конечностям, он плыл, выкрикивая имя Макаллистера, надеясь, что тот услышит его среди шума дождя и огня.

Никогда еще берег не казался таким далеким, таким недостижимым. Его конечности отяжелели. Эверли изо всех сил плыл к причалу, но стал ослабевать, если они не выберутся из воды, то будут в серьезной опасности.

"Капитан!"

Кто-то опустил руку вниз. Сквозь дождь на него смотрело молодое лицо Бингхема. Грейсон Макаллистер появился у его плеча и тоже протянул свою руку в поддержку.

Агенты подняли Аманду, затем Джека из воды на причал, где они лежали, как пойманные рыбы. Макаллистер рявкнул на своих людей, чтобы те принесли несколько одеял из кареты. Капитан подполз ближе к Аманде. Его нога онемела, ребра болели, руки были красны и покрыты волдырями. Проклятье, все его тело болело, но ничего из этого не имело значения в данный момент. Аманда была в безопасности. Его Аманда. Она застонала и поднесла руку к шее. Глаза Эверли расширились. О, Боже. Отвратительный фиолетовый синяк окружил ее горло, как гротескное ожерелье. Он вдруг вспомнил открытую манишку своего атакующего. Ублюдок использовал свой шейный платок, чтобы задушить ее. То, что она еще жива, было само по себе чудо. Несмотря, на это, она вытянула его из лап ревущего пламени.

"Упрямая шалунья,"- пробормотал он, и поморщился. Даже самый маленький намек на улыбку вызывал дикую боль. Не важно. Он притянул Аманду к себе, не желая ничего больше, чем обнять ее. Ее кожа была так холодна,губы посинели.

Затем он увидел кровь на ее боку. Его рука окрасилась красным, где он прикоснулся к ней. При ближайшем рассмотрении, он заметил два пулевых отверстия в ее платье-один вход, другой выход. Он моргнул. Боже мой, ее подстрелили! Она была настолько бледной. Страх сжал сердце Джека.

"Аманда?"

Слезы побежали ручьями по его лицу, капая с носа и подбородка, выливаясь из глаз,но он не чувствовал ничего из этого.

Свет в глазах Аманды погас. Руки капитана конвульсивно сжали ее, и он позвал Макаллистера. После стольких опасностей, в конце концов, что они прошли вместе, он не отдаст ее теперь смерти. Не свою Аманду.

"Аманда!- Он повернул ее голову и заставил ее взглянуть на него. -Бодрствуй, любовь моя. Пожалуйста, оставайся со мной."

"Джек ..." -прошептала она. Ее глаза закатились, и она стала неподвижна.


Глава 13.

Огонь.

Выстрелы.

Боль.

Кровь.

Ужас.

"Джек!"

Аманда проснулась от своего крика, ее сердце неистово билось в груди. Ее глаза дико смотрели на складку дамасского полога над ней. Где она? Где Джек? Она попыталась сесть, но боль прошла через ее тело. Голова, горло, бок, все болело. Она тихо вскрикнула от боли.

Чьи-то руки удержали ее; Аманда увидела незнакомое лицо мужчины. Воспоминания о жестоких головорезах маячили в ее сознании. Паника охватила ее. Она взвизгнула.

"Аманда! Дорогая, я здесь! "

Ее бабушка появилась с другой стороны кровати. Она схватила руки Аманды и успокаивала ее.

"Все в порядке, Аманда. Ты в безопасности. "Лицо пожилой женщины было наполнено беспокойством, волосы растрепаны,сероголубое платье помято.

Аманда сделала несколько глубоких вдохов. Ее сердцебиение замедлилось. "Бабушка? Где ... где мы? "Горло Аманды саднило от каждого гортанно звучащего слова.

Миссис Тремэйн села на край кровати, одной рукой Аманда схватила ее руку. Девушка увидела блеск слез в глазах бабушки.

"Мы гости адмирала лорда Сент-Винсента, Аманда,- сказала миссис Тремэйн, ее голос дрожал. -Это доктор Харрингтон."

Аманда всмотрелась в сутулого человека у ее постели, и спросила себя, как она могла ошибиться, приняв его за одного из головорезов Гаррета. Врач носил парик в стиле прошлого века, несомненно по моде своей юности. Его темное пальто и галифе были под стать парику. Серые глаза освещали его морщинистое лицо и противоречили грубости его поведения.

"Он присматривал за тобой,-объяснила миссис Тремейн. -Ты была бессознания в течение почти двух дней, дорогая ".

Два ... два дня?В качестве гостей Сент-Винсента?Аманда смотрела на бабушку не веря. После того, как он обошелся с ней раньше, это было феноменально.

"На самом деле,-сказал врач, нахмурив брови. -Ваше состояние было очень серьезным. Я не знаю таких случаев, как этот. Чтобы пациент был расстрелян,почти задушен и утоплен в один тот же день, это поражает. Вам очень повезло, что не развилась пневмония, инфекция, или еще чего похуже в результате всего этого. Как вы себя сейчас чувствуете?"

"Ужасно,"- прохрипела Аманда, не ощущая половины лица,она провела пальцами по опухшей нежной правой щеке.

Врач изогнул густую бровь. "Что-то более конкретное,пожалуйста."

Аманда задумалась. "Одну сторону моего лица я не чувствую,но шея болит больше всего ".

Доктор Харрингтон посмотрел вниз на ее шею. "М-да. Синяки, кажется, достигли своего пика. Они должны начать пропадать через несколько дней ".

"А мой голос?"- Аманда съежилась, услышав гортанные звуки, исходящие из ее горла.

Врач бросил на нее понимающий взгляд. "Ваш голос будет восстанавливаться, если вы не будете им злоупотреблять."

"Я так боялась, что потеряю тебя, дорогая,"- прошептала миссис Тремейн.

Аманда нежно сжала бабушкины пальцы.

"Ну-ка, мадам, нет необходимости в слезах, -сухо сказал доктор Харрингтон. Он взял свободную руку Аманды и измерил пульс на ее запястье. -Ваша внучка имеет отличную конституцию. Пуля только задела ее.Легкие чисты, а ее раны заживают хорошо. Она поправится через неделю. Не забудьте охранять ее спокойствие.Никаких волнений".

"Уверяю вас, доктор, -прохрипела Аманда. -У меня было столько волнений за последнее время, что вряд ли я когда-либо захочу их повторения в моей жизни."

Доктор хмыкнул и порылся в сумке.

"Я сделал сейчас все, что мог. Мне нужно посетить еще одного пациента во второй половине дня, но я оставлю вам флакон опиума от боли. Двадцать капель через каждые четыре часа. Не более того, но они вам помогут. "Он поставил маленькую, темную бутылочку на ночной столик.

"Спасибо, доктор, -сказала миссис Тремэйн с грустной улыбкой. -Вы были очень добры."

"Я вернусь завтра, чтобы проверить молодую леди."

После того, как доктор ушел, Аманда тревожно повернулась к бабушке. Память возвращалась, и было много вопросов, на которые она не знала точно, хочет ли получить ответы.

"Бабушка,- начала она тихим голосом, -что случилось? Что с Джеком,капитаном Эверли? И Гарри, как насчет Гарри? Он был ранен. О, пожалуйста, пусть будет все хорошо. "

"Помедленней, дорогая. Один вопрос, один ответ "-Миссис Тремэйн отпустила ее руку и поднялась,но раньше Аманда увидела на лице бабушки нежелание говорить.

"Бабушка?" -спросила Аманда,проведя языком по пересохшим губам.

"Я боюсь напутать,- ответила миссис Тремейн. Оставлю объяснения лорду Сент-Винсенту, он знает больше о том, что случилось, чем я и Гарри ... " Ее голос затих.

Аманда попыталась сесть. "О, боже, Гарри не ... мертв?"

Миссис Тремэйн удержала ее. "Нет, дорогая. Он достаточно хорошо себя чувствует. Он стоит за дверью спальни с тех пор, как тебя привезли сюда, и отказывается уходить, пока не узнает, что ты вне опасности ".

Аманда вздохнула с облегчением. Храбрый, наивный, милый,бешеный Гарри. Она не знала, может ли все еще сердиться на него после того, как он спас ей жизнь. Что ж, она подумает над этой головоломкой позже. "Слава Богу. А капитан Эверли? "

Миссис Тремэйн налила стакан воды и протянула его Аманде. "Из того, что знаю, он выздоровеет."

Пожилая женщина остановилась.

"В то время как ты была без сознания, ты назвала его имя несколько раз."

"О, боже. Я? »

Она надеялась, что это звучит удивленно.

"Из того, что лорд Сент-Винсент рассказал мне, я поняла, что ты и капитан сыграли важную роль в раскрытии личности этого предателя».

Аманда отпила воды, сосредоточив внимание на стакане. Ее бабушка никогда не была так осмотрительна, если что-то было неправильным.

"Дорогая,ты не равнодушна к нему?"

Опять же, бабушка может быть довольно глупа. Аманда встретилась взглядами с пожилой женщиной, боясь того, что увидит в ее глазах.

"Ты бы не одобрила, если я бы сказала "да?"

Губы миссис Тремэйн изогнулись в хитрой улыбке.

"Я не была бы против, дорогая. Капитан очень обаятельный человек. Я бы только посоветовала тебе не афишировать свою привязанность ".

Не афишировать? Аманда отставила стакан в сторону. "Что ты имеешь в виду, бабушка? Джек ... капитан Эверли здесь? "

Пожилая женщина покачала головой. "На данный момент,думаю, нет, "

Так глупо надеяться,что Джек будет здесь, когда она проснется.И все же Гарри ждал за дверью, и был там в течение двух дней. Где Джек? И почему ее бабушка смущается, когда она говорит о нем? Неопределенность и беспокойство завязали узел в животе Аманды. Возможно, он был ранен серьезнее, чем бабушка говорит. Она вспомнила его больную ногу, и ожоги .... Был ли он в порядке? Она приложила руку к ноющим вискам.

Стук в дверь прервал цепь тревожных мыслей. Миссис Тремэйн подошла к двери, Аманда услышала приглушенный гул разговоров. Потом бабушка вернулась.

"Лорд Сент-Винсент хотел бы поговорить с тобой, Аманда, если ты чувствуешь себя достаточно хорошо, -сказала миссис Тремэйн, поджав губы в тонкую линию. Он очень настойчив."

"Зная адмирала, ты не сможешь остановить его на очень долго, бабушка." -ответила Аманда. Сент-Винсент даст ответы, которые она ищет.Боль в ране притупилась, так что Аманда пусть и недолго, но могла не обращать на нее внимания.

"Я поговорю с ним."

"Ты уверена, дорогая?" -недоверчиво спросила пожилая женщина.

"Если он станет надоедать, тебе нужно только процитировать доктора Харрингтона».

Аманда улыбнулась, затем вздрогнула, когда лицо в синяках откликнулось болью. Она потрогала опухшую скулу.Проклятье.Она должно быть выглядит так же жутко, как и чувствует себя, и к тому же абсолютно испуганной. "Несмотря на все, сейчас я больше беспокоюсь о внешнем виде".

"Ты выглядишь прекрасно, дорогая,"-уверяла Миссис Тремэйн с нежной улыбкой.

Аманда сделала тщетную попытку удержать слезы из глаз. "Ах, бабушка, я ... Я никогда не хотела причинить тебе такой боли. Мне так жаль!"

Пожилая женщина нежно поцеловала Аманду в лоб. "Ерунда, дорогая.Все к лучшему, и ты в безопасности, что важнее всего. Вытри глаза, прежде чем я позову адмирала ".

Аманда взяла протянутый носовой платок и сделала так, как ей было сказано.

Когда миссис Тремэйн открыла дверь, адмирал лорд Сент-Винсент вышагивал по коридору, как будто был на юте. Сцепив руки за спиной, он прошел по тонкому сине-розовому затененному обюссонскому ковру, сквозь лучи полуденного солнца, светившего в окна, и подошел к кровати Аманды.

"Ну вот, мисс Тремэйн,- адмирал выпалил вместо приветствия. -Мой врач говорит, что вы должны полностью восстановиться."

Аманда откашлялась в надежде, что это позволит улучшить ее голос. "Да, спасибо, милорд,-ответила она, поморщившись. Так немного лучше, но голос по-прежнему звучал, как у самой громкой лягушки в болоте. -И спасибо также за ваше гостеприимство. Вы были очень великодушны, предоставив ваш дом бабушке и мне ".

"Чепуха, чепуха,- сказал Сент-Винсент. Покрасневшие щеки адмирала резко контрастировали с его белыми локонами. -Это меньшее, что я мог сделать."

Если адмирал думает, что тем самым купит у нее прощение, то он ошибается. "Или по крайней мере, вы это сделали, чтобы успокоить свою совесть, милорд?" Ее не волнует, если это звучит сварливо. На данный момент, это наименьшая из ее забот.

"Аманда.- одернула ее бабушка и сердито посмотрела на внучку, прежде чем повернуться к Сент-Винсенту. -Присаживайтесь, адмирал."

"Нет, спасибо, мадам. Учитывая состояние здоровья вашей внучки , я буду краток. -Он посмотрел на Аманду. – С Вашего отца, капитана Александра Тремэйна, были сняты обвинения в измене, и все земли, имущество и титулы, относящиеся к вашей семье были восстановлены королевским указом."

Адмирал имел репутацию прямолинейного человека, но Аманда никогда не ожидала ничего подобного. Ее челюсть отвисла. "Hо как ...?"

"Перед тем, как умереть, адмирал Локк признал свою роль в предательстве, он признался лейтенанту Моргану, что оговорил вашего отца, и показал несколько документов, которые подтвердили эту историю. По-видимому, предатель шантажировал Локка, заставляя делать грязную работу. Локк хранил копии всех документов, как страховку,если Гарретт попытается предать его. Хммм. Нет чести среди воров, на самом деле. Грязное дело ".

Аманда моргнула. "Локк мертв?"

Сент-Винсент просиял. "Совершенно верно. Принял пулю в грудь, и его было не спасти. Скончался вскоре после того, как его и лейтенанта Моргана вытащили со склада. Эх ... гм. Прошу прощения, мадам. Не хотел шокировать вас. "-Он слегка поклонился бабушке Аманды, которая сидела неподвижно с широко раскрытыми глазами , прижав руки ко рту.

Аманда с трудом сглотнула. "Молю продолжайте, милорд."

Сент-Винсент хмыкнул. "О да. Предатель, человек, который называл себя Стивен Гаррет, умер в огне, а с ним и угроза безопасности Адмиралтейству. Капитан Эверли рассказал нам, что произошло на вечеринке Локка, и на складе. Никогда бы не обнаружили мерзавца,если бы не вы. Я должен извиниться перед вами, мисс Тремейн. Не знаю, что заставило вас прийти ко мне за помощью, но я отнесся к вам безобразно".

Аманда вздохнула, чтобы успокоиться. "Я пришла, потому что мой отец восхищался вами, милорд. Он считал, что вы человек долга и чести ".

"Неужели он так считал?-Уши Сент-Винсента стали пунцовым. -Эх, я недооценил его,я плохо о нем думал ".

Аманда подняла подбородок. "Да, вы это сделали, адмирал.Вы и меня недооценили также ".

"Да это так, мисс Тремейн. Вы самая экстраординарная юная леди ".

Тихие рыдания привлекли внимание Аманды. Она никогда не видела, чтобы бабушка плакала,после того как они покинули Дорсет, но теперь слезы текли по встревоженному лицу пожилой женщины. Онемение распространилось по телу Аманды. Вместо восторга, благодарности, или радости, она чувствовала себя опустошенной. Она закрыла глаза. Их испытания закончились. Честь капитана Александра Тремейна была восстановлена, они могли перевезти его тело в дом, где он жил. Они не были родственниками предателя, уже нет.

Адмирал лорд Сент-Винсент посмотрел на двух женщин и поерзал. "Ну,это и есть суть дела. Конечно, вы и ваша бабушка можете остаться, пока вам не станет гораздо лучше, мисс Тремэйн ".

"Спасибо.-Аманда изо всех сил собиралась с мыслями. -Еще один вопрос, милорд?"

Сент-Винсент остановился в дверях. "Да?"

"Капитан Эверли здесь?"

Адмирал шутливо нахмурился. "Эверли? Нет, вовсе нет. Он в Адмиралтействе, я полагаю ".

"О... Спасибо, милорд, "-повторила Аманда, на этот раз шепотом.

Дверь комнаты закрылась.

Аманда откинулась на гору подушек и уставилась на гофрированный дамасский полог кровати. Джек был в Адмиралтействе, несомненно, получал новые приказы. После успешной операции он получит судно и команду. Он уйдет в море в ближайшее время. Оставит Англию.

Оставит ее.

Аманда сморгнула зарождающиеся слезы. Черт побери тебя,Джек Эверли. Почему она должна была влюбиться в него? Капитан должен был выполнить свой долг,она была бельмом на глазу, помехой.Информацию ей удалось раскрыть случайно, и в конце концов она была нужна ему только чтобы закончить свою миссию и получить то, что он на самом деле хотел, новый корабль. Она стала средством для достижения цели. Память о его поцелуе всплыла, дразня ее. Она лежала с закрытыми глазами и старалась думать о чем-то еще, но тревожные ощущения сохранялись. Она вспомнила каждое прикосновение, каждый волнующий взгляд. Но даже это была иллюзия. Какой мужчина мог бы сопротивляться ей, одетой в этот печально известный клочок муслина? Платье причина его реакции, а не глубокое чувство с его стороны. Ее бабушка посоветовала быть осторожной, но совет был дан слишком поздно. Как глупо думать, что прославленный капитан и баронет когда-нибудь обратит на нее внимание. На нее, дочь предателя.

Она повернула голову и глухо застонала от тоски, уткнувшись в подушку. Нет-она не должна думать так! Она больше не дочь предателя. Ее отец был реабилитирован, и Локк, человек, которого она ненавидела и преследовала так долго, был мертв. Справедливость восторжествовала. Часть бремени, которое она несла так долго, упало с ее плеч. Почему не полностью? И почему она чувствует себя ... такой несчастной?

Гарретт убил Локка, застрелил его на ее глазах, осуществив за нее ее месть. Но одна мысль беспокоила ее. Может она была чересчур настойчива в своем стремлении? Может месть испортила ее мораль? Она пошла на все, чтобы разоблачить Локка, чтобы уничтожить его так, как он уничтожил ее отца и ее семью. Возмездие любой ценой. Так же, как у Гаррета. Дрожь омерзения прошла каскадом вниз по ее спине. Гарретт раздражал ее их сходством. Она не хотела думать, что он был прав.

Аманда смотрела на худенькие бабушкины плечи, сотрясавшиеся от рыданий. Она провела свою семью через такое тяжелое испытание,и все во имя мести. Она ненавидела Локка. И все же, когда думала о нем, не могла заставить себя ненавидеть его сейчас. Он спас ее, помешал Гаррету убить ее, и умер, сделав это. На пороге смерти, несмотря на то, что он не был вынужден делать это,признался во всем, чтобы очистить свою совесть и имя ее отца. Он нашел способ искупить свою вину. В отличие от Гаррета, который не смог простить тех, кто причинил ему вред, Аманда простила Локка за то, что он сделал. Она и предатель не были одинаковыми. Ее поиски закончены можно вернуться домой. Несмотря на все попытки подавить горе, она сдалась. Еле сдерживаемые до этой минуты слезы потекли с ресниц вниз по ее щекам.

"Дорогая, с тобой все в порядке.- Миссис Тремэйн, с красными и опухшими глазами подошла к кровати и обняла Аманду. -Все в порядке."

"Я хочу вернуться домой," -прошептала Аманда сквозь слезы,положив голову на плечо бабушки.

"Так и будет, дорогая, мы уедем. Как только ты поправишься ".

Аманда подумала,что этот день придет не очень скоро.

 * * *

"Аманда?"

Чьей-то голос врезался в сон Аманды. Она встрепенулась, книга с ее колен упала на пол.

Здоровой рукой, Гарри Морган поднял и передал ей книгу с глуповатой улыбкой.

"Гарри!" -воскликнула Аманда с восторгом. Она отложила книгу в сторону и попыталась встать со стула.

"Нет, нет, не вставай,-запротестовал Гарри.Твоя бабушка сказала, что оторвет мне голову, если я потревожу тебя. Она возмущена тем,что я беспокою тебя ".

Аманда улыбнулась, не обращая внимания на боль от ушибов, и сжала руку своего друга. "Бред какой то. Я чувствую себя намного лучше сегодня утром. Я рада, что ты пришел. Пожалуйста, садись."

Гарри покраснел от удовольствия и опустился в кресло напротив нее. Полуденное солнце отражалось в его каштановых волосах. Его форма была помята и испачкана, без сомнения из-за того, что он разбил лагерь на ее пороге в течение этих двух дней. Дорогой Гарри. Помимо повязки на левой руке, он, казалось, не страдал от каких-либо негативных последствий от тяжелого испытания в воскресенье. Нет, это было не совсем так, Аманда поняла. Тени задержалась в его карих глазах, и он казался старше и сильно уставшим.

"Ты хорошо выглядишь," -сказал он.

Тепло прилило к щекам Аманды. "Какая чушь,- возразила она. -Я выгляжу испуганной и сильно хриплю.-Она теребила бахрому халата. -Но я не была бы жива, если бы не ты. То, что ты сделал, было очень смело ".

Мышца дернулась на челюсти молодого человека. "Ничего из этого не случилось бы, если не я,- сказал он ненавидя себя. -Я был идиотом, пьяным идиотом, поверившим в сказки Локка, и в ложные обещания. Ты была права, говоря о нем, а я не верил. Я чуть не погубил тебя. Ради Бога, Аманда,ты сможешь простить меня? "

Аманда отвернулась от вопроса в глазах Гарри. "Я должна быть зла на тебя. Часть меня все еще злится. Мы оба могли умереть. Нас бы не было, если бы не ... -Она очнулась от этой мысли и выпрямилась. -Но ты спас мою жизнь."

"Означает ли это, что ты простишь меня?"

Аманда улыбнулась,Гарри был так не постоянен. "Да. Я прощаю тебя."

Облегчение отразилось на лице молодого человека, и он снова взял ее за руку и поцеловал ее. "Дорогая Аманда! Я был вне себя ... Не знаю, что бы я делал без тебя ".

Улыбка Аманды застыла. Она бы отняла пальцы, но он крепко держал ее. "Гарри, не нужно".

"Пожалуйста, Аманда, выслушай меня.-Он пристально взглянул на нее. -Эти последние несколько дней были агонией, пыткой. Это заставило меня понять, что я хочу от жизни ".

Комок встал в горле Аманды. Она сделала вдох, чтобы заговорить, чтобы остановить то, что произойдет, но Гарри несся вперед.

"Это заставило меня понять, как много ты для меня значишь, Аманда.Я не хочу потерять тебя снова. Хочу быть рядом, чтобы защитить тебя ".

Аманда состроила гримасу. "Я не нуждаюсь в защите, Гарри."

Молодой человек, казалось, не слышал ее. "Я люблю тебя, Аманда. Одно твое слово сделает меня самым счастливым человеком в мире. Выходи за меня. Будь моей женой."

Она скользнула взглядом по его искреннему лицу. "Гарри, Я..."

"Мои родители обожают тебя, и я знаю, что они одобрят этот брак."

Комната, казалось, накренилась в сторону. Аманда схватилась за ручку кресла рукой. "Гарри, ты уверен, что это то, что ты хочешь?"

Его взгляд смягчился. "Я смутил тебя. Знаю, это неожиданно, но я не мог ждать дольше.Не нужно давать мне ответ сейчас, Аманда. Только пообещай мне, что ты рассмотришь мое предложение ".

Аманде потребовалось несколько минут, чтобы восстановить голос. "Я ... Я подумаю."

Гарри улыбнулся ей и поцеловал ее руку. "Могу ли я придти к вам завтра?"

"Конечно,"- ответила она слабым голосом.

Гарри еще раз поцеловал ее руку и весело напевая ушел.

Аманда откинулась на спинку стула. После того, как ее рассматривают в качестве невесты,она столкнулась с монументальным решением. Гримаса исказила ее рот. Гарри никогда бы не предложил ей брак,в то время когда клеймо измены легло на ее семью. Теперь, когда все изменилось, он не мог дождаться,чтобы сделать предложение. Она могла понять беспокойство Гарри из-за его карьеры, но что он действительно чувствует к ней? Сейчас это не имеет значения. Она не любила Гарри,а тот человек, которому она отдала сердце исчез из ее жизни. Вступление в брак с Гарри порадовало бы бабушку, которая не хотела ничего больше, чем видеть будущее Аманды обеспеченным. Но ее бабушка также хотела, чтобы она была счастлива. Так что она должна выйти замуж за человека, которого не любит или горевать по мужчине, которого любит,но с которым никогда не сможет быть вместе? В любом случае это приведет к несчастью. Вопрос, сколько несчастий она сможет пережить?

***

Джек высунул голову из окна кареты. "Быстрее, черт побери, быстрее!"

Движение вокруг Адмиралтейства было ужасным этим утром, и хотя он знал, что кучер делает все, что может,капитан не мог сдержать свое нетерпение. Он смотрел на смятую записку в руке, несколько строк , написанных мелкими остроконечными буквами Сент-Винсента. Она не спала. Аманда проснулась и послала за ним.

Проклятье,он должен был быть там. Что ж, он и был бы, если бы не сделал себе неприятность в доме адмирала. Он вспылил и начал спор с лейтенантом Морганом, и они подрались в коридоре, прежде чем сам Сент-Винсент разнял их. Его покровитель был разъярен отсутствием у Эверли самоконтроля,как у старшего офицера, он должен хранить благоразумие и держать свой нрав в узде. Сент-Винсент приказал капитану найти другой выход для своей нервной энергии, а именно, заняться своим новым назначением и пообещал послать записку, когда Аманда придет в сознание.

Тем не менее, он должен был быть там. Джек откинулся на кожаную спинку кареты, глубоко задумавшись. Теперь, когда она проснулась,что он собирается сказать ей? Для человека с репутацией обаятельного и остроумного мужчины, Джек пребывал в недоумении. Должен ли он придти с предложением руки и сердца? Это трудный вопрос,он проходил это уже с Фелицией и посмотрите, что из этого получилось. Капитан сделал гримасу, потом потрогал ушибленную челюсть. Он надеялся, что его физиономия не испугает Аманду, все порезы и ушибы он получил во время борьбы с Гарретом, не говоря уже о его опаленных волосах и усах, он представлял собой отвратительное зрелище.

Предложение может напугать ее точно так же, поэтому он должен быть осторожным. Если в ее реакции на его поцелуй будет что-то не так, он должен оставить себе возможность, отступить. Ба.... Он надвинул треуголку на хмурые брови. Такая нерешительность была проклятием. Он знал, что должен делать, даже если это приведет к боли и отторжению.

Он прибыл в особняк Сент-Винсента и увидел лейтенанта Гарри Моргана, сбегающего вниз по ступенькам. Юноша надел набекрень треуголку и насвистывал веселую мелодию. Мышца на лице Эверли задергалась.

"Лейтенант," -сказал он сухо.

Молодой человек поприветствовал его легкой улыбкой превосходства, прежде чем коснулся полей шляпы в знак приветствия. "Капитан," -ответил он, проходя мимо.

Джек наблюдал за его уходом с подозрительностью. Почему этот наглый щенок так доволен собой? Ну, нет времени, чтобы задаваться этим вопросом сейчас. Аманда ждет.

Он захромал вверх по большой лестнице из красного дерева так быстро,как мог, боль прошла через обе ноги к перевязанным рукам. Равные части страха и волнения смешались в крови, когда он приблизился комнате Аманды.

"Доброе утро, сударыня,-сказал он миссис Тремейн, когда она открыла дверь. -Как Аманда,мисс Тремейн?"

"Она так же, как и можно ожидать.- Губы пожилой женщины сжались в неодобрительную линию. -К счастью,все должно пройти без последствий."

Это заявление ослабило узел напряженности у основания шеи Эверли."Могу ли я поговорить с ней?"

Миссис Тремэйн вышла в коридор и закрыла за собой дверь. Она скрестила руки и посмотрела на него острым, выжидающим взглядом. "Аманда ничего не знает о нашем предыдущем разговоре, капитан, как вы и просили, но я должна еще раз высказать свои мысли. И вы, и Гарри Морган поставили мою внучку в ситуацию, которая едва не стоила ей жизни ".

Челюсти Эверли сжались. "Я согласен, что не должен был разрешать ей в этом участвовать, миссис Тремейн. Я не соглашался, но она вынудила меня. Даже если привязать ей руки и ноги к стулу, этого будет недостаточно,чтобы остановить ее, и даже сейчас я думаю, что это было нужно сделать".

"Боюсь,Аманда очень упряма,-заявила г-жа Тремэйн с хмурым взглядом. -Даже слишком, что против ее же блага."

Капитан сильнее оперся на трость,в ногах пульсировала боль от долгого неподвижного стояния на месте. "Да, она довольно своенравная, но я считаю, это одним из ее более милых качеств."

"А как насчет вашей карьеры? Аманда не будет счастлива с мужем, который находится далеко в море большее количество времени брака ".

Капитан приподнял бровь. "Я получил подтверждение моего нового назначения сегодня утром, миссис Тремейн. Я буду в состоянии обеспечить хороший дом для Аманды ".

"М-да. Понимаю. Но, капитан, у меня есть еще один вопрос, и я хочу получить прямой ответ. Любите ли вы мою внучку? "

Его лицо смягчилось в улыбке. "Да."

Миссис Тремэйн всматривалась в него, как будто проверяя правдивость этого заявления, затем кивнула. "Очень хорошо, капитан. Я должна сообщить о вас моей внучке. Но предупреждаю, она может не захотеть видеть Вас ".

Она вернулась обратно в спальню.Капитан уставился на дверь, его сердце начало падать вниз. Что она имела в виду? Почему Аманда не захочет видеть его? Она сама послала за ним, как следовало из сообщения Сент-Винсента. Несомненно она была расстроена тем, что произошло на складе,он не мог винить ее за это. Нужно было бы просто оставить ее в покое.

Он рассмотрел сотни стратегий, когда миссис Тремэйн наконец пригласила его в комнату Аманды.Потом пожилая женщина бросила многозначительный взгляд на Эверли, прежде чем уйти. Дверь закрылась, и Джек остался наедине с Амандой.

Она сидела на стуле у окна, в обрамлении лучей утреннего солнца. Капитан был поражен ее внешностью. Невзрачное платье, которое она надела,подчеркивало ее бледность, и фиолетовые кровоподтеки выделялись на ее светлой коже. Она смотрела в окно, поигрывая завитками на конце длинной, толстой косы.

Она не посмотрела на него. "Капитан,-начала она, ее голос был хриплым и грубым. -Как мило с вашей стороны оторваться на время от своих обязанностей, чтобы увидеть меня."

Это холодное приветствие подействовало на Эверли, как ушат воды."Привет, Аманда. Как ты себя чувствуешь?"

"Какое это имеет значение?" -спросила она глухим голосом.

Он нахмурился. "Конечно, это важно! Я беспокоился за тебя."

"Врач говорит мне, что я поправлюсь."

"Я рад слышать это,- проклятье, он чувствовал себя зеленым юнцом, косноязычным и нервным в компании представительниц слабого пола. Это удар по его хваленому очарованию. Он попробовал еще раз. -Прошу прощения, что не был здесь, когда ты пришла в сознание. Я примчался, как только получил записку ".

Был ли это проблеск слезы, которую он увидел в ее глазах, или это обман света?

"Ваш приход случайность, капитан. Но Вы можете быть первым, чтобы услышать новости ".

"Новости? Какие новости? "-Джек приблизился и сел на стул напротив нее. Все происходит не так, как он планировал. Он попытался поймать ее взгляд, но она сидела, как статуя, смотря на улицу внизу.

"Гарри попросил меня выйти за него замуж."

Джек не мог быть более шокирован, даже если бы получил удар промеж глаз. "Как? Ты шутишь, Аманда? "

"Имя моего отца реабилитировано, и я вольна выходить замуж за кого хочу. Гарри родом из превосходной семьи, и мы знаем друг друга в течение многих лет ".

Так вот, что стало причиной самодовольной улыбки лейтенанта. Капитан стиснул зубы. Этот наглый щенок украл у него шанс! После того, что случилось, после того, как Морган предал ее, Джек не мог поверить, что Аманда будет когда-либо рассматривать такое предложение.

"Это нелепо. Ты не можешь выйти замуж за него ... "

Голос Эверли затих под влиянием его чувств. Мысли о ее браке с Гарри Морганом было достаточно, чтобы вывести его из себя.

Аманда обхватила себя руками."Я должна подумать о моем будущем, как это сделали вы ,"- сказала она с оттенком горечи.

Его брови сошлись на переносице. "Что ты имеешь в виду?"

Она моргнула несколько раз, и сверкнула взглядом.

"Когда вы уезжаете, капитан? Какой новый корабль дали вам? Теперь, когда ваше задание выполнено, полагаю, вы озабочены тем, чтобы вернуться в море ".

"Кто тебе сказал, что я жду новый корабль?"

Она опустила голову. "Гарри сказал мне."

Опять Морган, и здесь вмешался этот кретин. Гнев вскипел в нем, опалив жаром щеки. Джек увидел, как Аманда закусила губу и повернулась лицом к окну. Он заставил себя сделать глубокий вдох. Паника и гнев охватили его, во всяком случае, они вбили клин между ними. Он должен понять подлинную причину ее внезапного решения.

"Теперь ты удивляешь меня. Что происходит,Аманда? "-капитан подался вперед, намереваясь услышать ее ответ.

Мягкий всхлип вырвался у нее? "Это не имеет значения."

Она плакала, хотя пыталась скрыть это. Возможно, мысль о том, что он уходит в море, сделала ее такой несчастной? Он смеет надеяться ...?

"Я не собираюсь возвращаться в море, Аманда," -сказал он мягко.

«Что?-Она схватилась за юбку .-Ты-ты не ..."

"Я был ранен во время боя с Гарретом, -пояснил он. -Ожоги на моих руках заживут, но искалеченная нога останется. Я никогда не смогу ходить без боли, а нога всегда будет слабой, мои травмы, в сочетании с нехваткой командных должностей сейчас не дадут вернуться в море".

Аманда охнула и оглянулась через плечо на него, ее глаза округлились в шоке, одной рукой она зажала рот. Она начала дрожать. Снова появились слезы "Это ... это все моя вина!"

Джек протянул руку, чтобы утереть слезы, но опомнился и опустил. "Бред, какой то. Если кто-то в этом виноват, то это французы, а не ты ".

Она сделала большой, судорожный вздох и покачала головой. "Разве ты не видишь, Джек? Если бы я не пошла с Гарри, этого никогда бы не произошло. Мне так жаль!"

Капитан отбросил осторожность и схватил ее за руки, не обращая внимания на боль в его обожженных перевязанных пальцах. "Прекрати обвинять себя. Это не твоя вина!"

"Но я знаю, как сильно ты хочешь получить новый корабль.- Она зарыдала. -Я знаю, насколько ты рвешься в море. Если бы я не была настолько безрассудна, ты бы не пострадал ".

Ее горе ударило его с силой орудийного залпа. "Что сделано, то сделано, Аманда,-сказал он успокаивающе. -Я сам решил пойти на склад за тобой , помнишь?"

Она, казалось, потеряла нить разговора. Ее тревожный взгляд исследовал его лицо. "Что будешь делать?"

"Как это часто бывает, мне предложили должность в штате адмирала лорда Кенворта в Адмиралтействе. Я не могу быть в море, но я буду заниматься военно-морскими вопросами. "

Его карьера в качестве капитана корабля, возможно, была закончена, но, учитывая выбор между жизнью в море без Аманды, и жизнью на земле с ней, он бы с удовольствием принял, то же самое решение снова и снова.

"Адмиралтейство? Вот где ты был все это время? "-спросила она обиженно.

Он кивнул. "Я был бы здесь, но Сент-Винсент приказал мне покинуть дом после того, как я подрался с лейтенантом Морганом."

"Вы дрались с Гарри?"

Проклятье, она повернулась сильно побледнев .Джеку стало стыдно за себя. "Как два школьника, -признался он. -Я отчитал его за то, что он подверг тебя такой опасной ситуации, и он обиделся."

"Значит, ты не ... ты не уходишь в море?" - ее голос дрогнул.

"Нет. Я должен оставаться на берегу, по крайней мере, настолько насколько понадоблюсь Королевскому флоту. "-Эверли попытался ободряюще улыбнуться. С лицом в синяках, он понятия не имел ,будет ли это успешным. Аманда отвернулась в сторону от него еще раз и не ответила. Она закрыла лицо руками. Ее плечи задрожали.

Джек протянул руку и нежно взял ее за подбородок, поднимая голову, чтобы она встретилась с ним взглядом. "Будет ли это важно для тебя, если я уйду?" -пробормотал он.

Она отвернулась, решив уклониться от него. "Может быть."

Он провел большим пальцем по ее нижней губе. "А как насчет предложения мистера Моргана, ты примешь его? После того, как он повзрослеет немного, у него будет многообещающая карьера ".

Аманда сжала руки. "Я не могу сказать."

Снова слезы потекли по ее щеке. Он стер их."Ты не любишь его, не так ли?"

Она покачала головой. "Нет"

"Хорошо. Я не хотел бы, чтобы ты назвала его своим мужем, "-ответил Эверли, надеясь, что голос звучит так же мрачно, как он себя чувствует.

Она смотрела на него снизу вверх, в шоке. "Джек-ты не стал бы, не так ли?"

"Нет, если ты не дашь мне повод делать этого. Я не позволю тебе выйти за него замуж, Аманда. Он не сделает тебя счастливой ".

"Почему ты говоришь это?" Она попыталась вытереть слезы с щек.

"Почему у женщин никогда нет носового платка, когда они нуждаются в нем?" Суровая манера поведения капитана растаяла, он улыбнулся и вытащил платок из нагрудного кармана. Когда Аманда вытерла глаза, он изучал ее тонкий профиль. Как он любит этот вздернутый нос, эти сладкие губы, эти неотразимые ямочки, и донкихотское сочетание невинности и твердолобой решимости, которая была Аманда Тремейн.

"Полагаю, я должен объяснить весь этот блеф и бахвальство." Джек попытался взъерошить перевязанной рукой волосы, но ему это не удалось, и он покраснел от смущения. Нет больше времени для рокировки. Если он собирается сделать предложение,то должен сделать это сейчас, потому что будь он проклят, если потеряет ее любовь из -за Гарри Моргана.

"Я люблю тебя, Аманда. Думаю, что полюбил тебя, с той поры как ты приземлилась на меня в ту ночь в саду Локка. Я не хотел признаваться в этом даже себе в первую очередь. Видишь ли, я был помолвлен однажды. Когда я вернулся домой из Лисса, моя невеста бросила взгляд на мою хромоту и сбежала от меня и разорвала нашу помолвку. "

Аманда фыркнула от негодования и скомкала платок. "Она кокетка!"

Эверли улыбнулся. Это была его Аманда.

"Я не хотел дать другой женщине шанс разбить мое сердце,- продолжил он,- но потом встретил тебя,упрямую шалунью. Я не понимал, как много ты значишь для меня, пока чуть не потерял тебя два раза на складе. - капитан сделал глубокий вдох. -Аманда, как думаешь, ты могла бы быть счастлива с хромым старым морским волком?"

Широкая улыбка мерцала сквозь слезы. "Я никогда не думала о тебе так подло."

Джек нахмурился. "Но мой законно.."

Кончики пальцев Аманды погладили тонкий шрам на его щеке. "Это не имеет значения для меня. Никогда не имело. Когда я впервые встретила тебя, первое, что я заметила были твои невероятно голубые глаза. "-Она покраснела и отдернула бы руку, но Эверли поймал и прижал ее к губам.

"Моя дорогая Аманда,- пробормотал он. -Выходи за меня. Я хочу, чтобы ты была моей женой и матерью моих детей ".

"Убеди меня,"- выдохнула она.

Пульс Эверли забился. Он поднял ее на руки, а затем наклонился, пока его губы не оказались в нескольких дюймах от ее. "Я предупреждаю тебя шалунья, я могу быть очень, очень убедительным, на самом деле."

Ее рот был сладким плодом, он вспомнил,как мягка и шелковиста ее кожа с ароматом жасмина. Желание било через край, и его самообладание начал ускользать. Его язык раздвинул ее губы, изучая внутреннюю сладость. Он упивался вкусом ее губ, запахом ее кожи, ощущением ее тела рядом с его. Аманда тихо застонала. Ногу скрутило заново, и боль привела его в чувство; он отстранился, тяжело дыша, и посмотрел на Аманду прищуренными глазами.

"Теперь вы выйдете за меня, мадам?"

Аманда поднесла руку к своим распухшим губам и смотрела на него.

Он добавил довольно застенчиво, "Я встал бы на одно колено и сделал предложение по правилам, но боюсь, что снова не поднимусь."

Поток слез угрожал ее хладнокровию. "Я почти потеряла тебя в огне, Джек. И когда я думала, что ты собираешься обратно в море, это было, как будто я теряю тебя во второй раз ".

Джек приложил палец к ее губам. "Тише, солнышко. Выходи за меня, и ты никогда не потеряешь меня."

Но выражение ее лица отрезвило его. "У меня есть два условия."

Капитан выпрямился, сердце сжалось. "Назови их."

"Больше никаких интриг, Джек. Шпионов, никого обмана. Только простая жизнь в доме на берегу моря. И семья. Это все, что я хочу ".

Капитан убрал выбившийся локон с ее лба. «Моя карьера в качестве шпиона закончена, Аманда, могу заверить тебя в этом. Это дело заставило меня чувствовать себя, как камбала в сапогах ". Он прижался к ее щеке, и целовал то уголок ее рта, то кончик носа. "Все, что я желаю, это ты. Теперь твое другое условие? "

У нее перехватило дыхание. "Ты позволишь мне самой выбирать платья с этого момента."

Джек поцеловал многообещающе ямочку на ее щеке, и усмехнулся. "Согласен."

Аманда коснулась губами его щетинистого подбородка. "Я люблю тебя, Джек."

Его сердце взлетело. "Это что "Да", любовь моя?"

"Да. Да, я выйду за вас, капитан сэр Джонатан Эверли. "

Глаза Джека стали пугающими. "Хорошо. Теперь поцелуй меня снова ".

Аманда рассмеялась, грубым, хриплым смехом. "Это приказ?"

Его губы парили над ней. "Должен ли я сделать это один?"

Она приподнялась, чтобы ответить на его поцелуй. "Ай-ай, капитан."



home | my bookshelf | | Дочь предателя |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 2
Средний рейтинг 3.0 из 5



Оцените эту книгу