Book: Подопечные



Нечипоренко Валерий

Подопечные

Валерий Нечипоренко

(Ташкент)

Подопечные

- Кто из вас слышал что-нибудь про элмургов? - с хитрецой спросил диспетчер космической спасательной станции Тит, входя в комнату для дежурных пилотов.

Все шестеро повернулись в его сторону:

- По-моему, это большие жуки с Лизакона.

- Нет, жуки - элиорги...

- Кажется, так называют непроходимые дебри Третьего Пояса.

- Там - этнуиги...

- Тогда я - пас...

- Зачем тебе, Тит? Составляешь очередной кроссворд?

- Если не ошибаюсь, элмурги - травоядные животные. Что-то вроде слона с головой бегемота, - неуверенно проговорил этот тихоня Лоп.

- Правильно! - покровительственно кивнул Тит.

- Ну, Лоп у нас эрудит известный!

- Ходячая энциклопедия!

- Ладно уж... - смущенно пробормотал Лоп. - Это все, что я знаю.

- А в чем дело, Тит?

По его многозначительной улыбке пилоты уже догадались, что произошло нечто необычное, и отложили в сторону шахматы, книги, видеофоны.

- Так вот, ребятишки, есть интересная работенка для двоих, - Тит не спешил расставаться с тайной. Всецело завладев всеобщим вниманием, он соизволил, наконец, показать белую табличку, испещренную общегалактическими символами.

- Сообщение. Четверть часа назад на Реде совершила посадку беспилотная ракета. Груз - несколько элмургов. Поскольку наша станция ближайшая к Реде, то именно нас просят с недельку присмотреть за этими травоядными. Чтобы никто их там не обидел. Подробности - в сообщении, - и он щелкнул ногтем по пластинке.

Алекс, светловолосый атлет, стремительно, будто подброшенный пружиной, вскочил с кресла.

- Лоп, идем одеваться! Нынче наша очередь.

- Давайте, давайте, ребята! - не без зависти сказал им Тит. Проветриться никому из нас не помешает, да и работы нынче мало.

Алекс стоял на причале и наблюдал, как киберы готовят корабль к старту. За пластиковым куполом безмятежно светили чужие звезды.

Сзади тихо подошел Лоп. Лицо у него было озабоченное. Впрочем, озабоченным он выглядел всегда, но Алекс предпочел бы, чтобы его напарник на этот раз выказал определенные признаки радости.

- Поздравляю, Лоп! - он широко улыбнулся. - Целую неделю без этих дурацких дежурств. Полная свобода! Творческая командировка, можно сказать. Ты не считаешь, что нам повезло?

Лоп неопределенно сжал губы.

- Да, кстати... - напомнил Алекс, - ты уже прокрутил сообщение? Что там за подробности?

- Сведений не густо. Суть в том, что магирцы решили приступить к освоению необитаемой планеты - Реды. Межзвездный комитет дал им добро.

- Магирцы, магирцы... - начал вспоминать Алекс.- Да ведь они совершенно не приспособлены к жизни в джунглях.

- Не приспособлены, - подтвердил Лоп. - Потому-то им нужно очистить от зарослей часть планеты. Причем так, чтобы верхний - плодородный - слой почвы не пострадал. Нашлась у них мудрая голова, которая посчитала, что лучше всего это сделают элмурги.- Последнюю фразу он произнес с осуждением.

- Элмурги? Не понимаю.

Лоп терпеливо принялся объяснять:

- Элмурги самые прожорливые твари в освоенной Вселенной. За один-два месяца они способны сожрать всю растительность на огромной площади.

- Ясно! - кивнул Алекс. - Но понравится ли элмургам лес Реды?

Лоп пожал плечами:

- Это всего лишь эксперимент.

- А если эксперимент не удастся? Элмурги околеют от голода?

- Ну, если не удастся... Придется их усыпить и отправить обратно.

- Сомнительный расчет! - крякнул Алекс.

- Расчет был такой: магирцы прилетают на Реду и выбирают подходящее место для лагеря. Следом прилетает грузовая ракета с элмургами. Поначалу все шло нормально. Обе ракеты стартовали с расчетным интервалом. Почти весь полет проходил успешно. Но затем произошло непредвиденное. На корабле магирцев отказал один двигатель, так что к Реде они прибудут с недельным опозданием. Поэтому они связались с пашей станцией и попросили временно взять под опеку элмур-гов, которые уже находятся на Реде.

- Не знаю, удастся ли магирцам их эксперимент, но разнообразить наше дежурство им, безусловно, удалось. Будем же им благодарны! - воскликнул Алекс.

Киберы просигналили о готовности ракеты к полету.

- Ну, пошли, потолкуем с ящиком и - в путь!

То, что они узнали от "ящика" - электронной памяти станции - не вызывало беспокойства.

Элмурги - крупные травоядные животные - обитают на Ульме, единственной в своем роде планете, освоенной магирцами несколько веков назад. Вся ее поверхность покрыта океаном, по которому разбросаны редкие, но достаточно крупные острова, причем на каждом из них существует уникальная фауна и флора. Есть остров, где обитают лишь элмурги, а растет только скорыш быстрорастущий бамбук, которым те питаются.

Элмурги отнюдь не беззащитны: они умеют аккумулировать энергию и разряжают ее в виде своеобразных шаровых молний. Это надежный способ уберечься от шпарелей - огромных хищных птиц, время от времени залетающих на остров.

Элмургов всего несколько сотен. Они занесены в Красную книгу Галактики под номером Э-212. На их отлов и вывоз с Ульма необходимо иметь разрешение Межзвездного комитета по охране фауны и флоры.

За последнее время такое разрешение было дано только магирцам по их настоятельной просьбе,

Магирскую ракету они обнаружили быстро. Внушительных размеров каракатица стояла на восьми лапах посреди большой поляны. Широкий люк был задраен.

Алекс передал набор радиосигналов, меняя волну в определенной последовательности - люк открылся, из него выдвинулся широкий помост.

Земляне вошли внутрь ракеты. Типичный грузовой корабль. Вверху автоматика, приборы, контроль, связь. Внизу - грузовые отсеки. Они были пусты.

- Вот-те раз! А где же элмурги? - Алекс осмотрел все углы. Испарились?

- Поднимемся наверх.

Они прошли на главный пульт корабля и прокрутили программу полета.

- Ага, элмурги уже на свободе. Около часа.

- Должно быть, эти магирцы свято верят в безотказность своей техники, раз не предусмотрели возможность опоздания.

- Идем, Как бы наши подопечные не околели от голода.

В одном из отсеков они все же обнаружили груз - несколько небольших пакетов из плотного прозрачного материала. Приглядевшись, космонавты увидели, что те были наполнены острыми твердыми колючками. Семена скорыша!

Они вышли из ракеты, щурясь от ослепительного голубого солнца. Лес вокруг стоял серо-фиолетовый, густой, влажный.

Им показалось, что очертания поляны изменились, да и сама поляна стала шире. Слышался шелест, будто трясли грушу.

Пилоты быстро, насколько это позволяла густая и высокая трава, пошли к лесу.

Через несколько шагов Алекс споткнулся и упал.

- А, черт!

Оказалось, он зацепился за лежащий ствол дерева. Они присмотрелись. Вокруг немало таких же свежеповаленных тоненьких стволов.

- Выходит, эти обжоры - элмурги - аппетита не потеряли, - с удовлетворением произнес Алекс. - Кажется, и без своего бамбука они не пропадут.

- Час назад этой поляны не было, - убежденно проговорил Лоп. - Это их работа.

- Да, но где же они?

- Поищем.

Из своей ракеты они выкатили маленький двухместный вертолет. Захлопал винт, машина поднялась.

Первого элмурга они разыскали сразу же. Сходство его со слоном было довольно отдаленным. Космонавты увидели два больших серых мешка, как бы нахлобученных друг на дружку и опирающихся на короткие толстые лапы. Верхний мешок был головой элмурга. Треугольные уши походили одновременно и на рога. Мощные складки защищали поросячьи глазки. Пасть с выступающими резцами была огромной.

Не обращая явного внимания на вертолет, элмург валил дерево. Вот оно рухнуло, обнажив слабые розовые корни. Мелькнули резцы, и корни исчезли в бледно-синей пасти. Это продолжалось считанные секунды. Элмург уже валил следующий ствол.

- Да этот обжора способен за неделю повалить все вокруг, - скрывая растерянность, сказал Алекс, кивая на зверя.

- Древесина и листва им явно не по вкусу, им корни подавай, озабоченно заключил Лоп.

Алекс поднял вертолет метров на двести. Отсюда хорошо были видны поляна, корабль. Поляна расширялась буквально на глазах. Сейчас это была уже не поляна, а обширная равнина, покрытая лежащими вповалку стволами с гибкими, распластанными кронами, утопающими в траве.

- Тебе не кажется, - Алекс вскинул брови, удивляясь собственному открытию, - что они и в самом деле могут сожрать весь лес? За год? За месяц? За неделю! Ты посмотри, они гонят вперед со скоростью хорошего вездехода.

Лоп нажал кнопку справочного автомата, назвал данные. Вскоре последовал ответ.

Космонавты были ошарашены. Если элмурги не потеряют аппетита (а пока что для этого нет оснований), то через пять дней будет уничтожена половина растительности на планете. А без леса погибнет местная фауна, изменится климат.

...Элмурги продолжали сосредоточенно валить деревья.

- Придется их усыпить! - твердо заключил Алекс. - Усыпить и дожидаться магирцев. Затеяли, пусть сами и отдуваются. Тоже мне, экспериментаторы...

Лоп выглянул в окошко.

- По-моему, этой поляны вполне хватит не то что для поселка - для города.

Алекс достал автомат, зарядил его пятью капсулами.

- Думаешь, достаточно?

- Вполне. Возьми управление на себя.

Лоп предельно снизил вертолет. Широкая спина элмурга была рядом. Алекс открыл окошечко и, высунувшись, тщательно прицелился. По меньшей мере три капсулы вонзились в спину элмурга. Зелье действовало практически мгновенно. Сейчас элмург должен был завалиться набок.

Элмург повернулся, подняв пасть. По его шкуре как бы пробежала голубая волна. Вдруг он заревел, из пасти вырвалась голубая молния и бабахнула перед вертолетом. Машину швырнуло далеко в сторону. Пилоты, не ожидавшие подобного поворота событий, набили себе по приличной шишке.

- У тебя есть какая-нибудь идея? - хмуро спросил Алекс.

- Не хотелось бы... - Лоп болезненно сморщился. - Да что поделаешь... клин клином вышибают... Что, если посадить на поляне немного скорыша? Элмурги должны заинтересоваться привычной пищей. Разумеется, предварительно проведем биологическую защиту, чтобы и бамбук не вышел из-под контроля. А там - вся надежда на прилет магирцев.

Алекс вынес из магирской ракеты пакет.

- Как думаешь, хватит?

- Это быстрорастущий бамбук, - напомнил Лоп. Он зачерпнул пригоршню семян. Широко расставил пальцы. Семена потекли с ладони в пакет. Наконец, на ладони осталось лежать несколько десятков семян. Лоп неуверенно наклонил руку и отсыпал в пакет еще половину.

Они снова полетели к лесу, до которого теперь было километров сорок.

Неподалеку от одного из элмургов земляне воткнули в грунт колышек. Робот-жук пополз по окружности вокруг него, постепенно увеличивая радиус. Кольцо, которое он образовал, подвергалось биологической нейтрализации. Теперь здесь не взойдет ни травинки.

- Хватит, - сказал Алекс. - По инструкции достаточно пятнадцатиметровой зоны. А мы отмахали все двадцать пять.

Лоп медлил.

- Ты чего?

- Так... Начинаю.

Они приготовили небольшие лунки внутри круга, обработанного роботом. Лоп бросил в них семена, засыпал мягким, влажным грунтом.

Через несколько секунд почва вспучилась. Показались первые ростки твердые, ровные, зеленые - как карандаши. Их рост был виден на глаз. "Карандаши" становились все выше, одновременно утолщаясь. Лоп пощупал ближайший. Стебель был твердым, как железо. Он царапнул его ножом, из надреза пролилась капля зеленоватой жидкости, царапина тут же затянулась.

Вот элмург двинулся к росткам. Собственно, это были уже не ростки, а мощные зеленые колонны, поднявшиеся на несколько метров. Раскрылась пасть, блеснули резцы - одна из "колонн" упала. Элмург взялся было энергично грызть ее, но его энтузиазм быстро пропал. Повернувшись к бамбуку спиной, он направился в сторону леса.

- Должно быть, корни показались ему вкуснее привычной пищи, - высказал предположение Лоп.

Зеленые колонны вытянулись вверх на добрых полтора десятка метров. Стволы были абсолютно гладкими - без сучков и наростов. Их диаметр увеличился настолько, что стволы коснулись друг друга.

"Вероятно, сверху они похожи на соты", - отчего-то подумалось Лопу.

Элмург вновь принялся валить деревья.

- Вот напасть! - Алекс был готов броситься на элмурга с кулаками.

- Надо выжечь его реактором! - Лоп кивнул на бамбук.

Оглушительный хлопок был им ответом. Словно где-то под землей стартовала ракета. Это зеленые колонны бамбука выстрелили в голубое небо семенами. Тысячи семян закружились и, подхваченные воздушными потоками, разлетелись в разные стороны.

Алекс крепко схватил Лопа за плечо:

- Мчи к ракете! Возьми еще капсул! Всади в него целую обойму! А я пока займусь этим сорняком...

Лоп кинулся к вертолету.

Большинство семян упали в биозоне и тут же зачахли. Но некоторые перелетели через защиту. Острыми клювиками вонзились они в почву. И тут же вверх полезли зеленые "карандаши".

Алекс вдвоем с роботом бросились выдергивать их и бросать в зону биозащиты, но тех было слишком много.

Когда почти все зеленые ростки все же были выдернуты, раздался новый громкий хлопок. Бамбук снова выстрелил семенами. На этот раз порыв ветра был сильнее, и семена благополучно миновали зону биозащиты. Острыми жалами вонзились они в почву, мгновенно начав прорастать.

Алекс схватился за голову.

От леса летел вертолет. На его оранжевом корпусе виднелось черное пятно. Из приземлившейся машины выпрыгнул Лоп.

- Черт, черт, черт!!! - было невероятно слышать, что Лоп ругается, но Алекс даже не удивился этому. - К нему невозможно приблизиться! Я попробовал - оп буквально выстрелил в меня молнией!

- Эгей! Что это!?

Вокруг потемнело. Это стремительно поднимались колонны бамбука всюду, везде.

- Ух ты! - опешил Лоп.

Бамбук рос на глазах, утолщаясь, смыкаясь, превращаясь в некую единую массу. Робот безнадежно ковырялся у одного из стволов. Хлопки следовали друг за другом. Семена летели тучами. Стреляли уже и растения поздних поколений. Перед космонавтами поднималась сплошная стена.

- К вертолету! - первым опомнился Лоп. - К вертолету!

Они побежали по полосе биозащиты, которая одна и оставалась свободной от бамбука.

Но вертолет стоял в стороне от полосы. Между ним и космонавтами поднимался бамбук. Правда, это были сравнительно молодые ростки, но с каждой секундой они утолщались в, смыкаясь, отрезали путь к вертолету.

Лоп и Алекс бросились, сопя, через чащу бамбука. До вертолета было метров сорок. Полпути они пробежали свободно, но вот стволы "разбухли" настолько, что между ними приходилось протискиваться.

Каждую секунду пилотов могло зажать в этом кошмарном лесу. Лоп чувствовал животный страх, у Алекса рвались нервы.

Лоп все же выбрался к вертолету, когда за его спиной застонал Алекс. Две колонны, последние на пути, накрепко сжали его.

- Выдохни! - крикнул Лоп и что было сил дернул Алекса за руку. Оба повалились. Не успели они отдышаться, как колонны, что едва не раздавили Алекса, уже сомкнулись. Волосы у обоих были мокрыми, Алекс тяжело дышал, держась за бок.

Лоп направил вертолет к ракете, на которую тоже наступал бамбук. Заросли скорыша казались безграничными. Бамбук рос единой массой, похожей сверху, и в самом деле, на соты. Стволы то и дело выстреливали семенами.

Алексу было совсем худо. Он стонал и, закрыв глаза, держался за правый бок. Его великолепные волосы висели клочьями.

Лоп погрозил кому-то невидимому кулаком и отчаянно выкрикнул:

- Вот так всегда бывает! Всегда! Неужели трудно понять?!

В ракете, уложив обессилевшего Алекса на диван, Лоп бросился к тумблеру связи:

- База! База!!!

- Привет, старички, - послышался веселый голос Тита. - Как дела? Как поживают ваши подопечные? Не проголодались?

- Слушай меня внимательно! - заревел Лоп.- И выбрось из головы, будто все, что я сейчас тебе скажу- шутка! Немедленно шли к нам дежурную ракету! И пусть те, кто полетит, возьмут с собой лазерную пушку, бионейтрализатор и всех роботов! - Уже один тон Лона должен был настроить Тита на деловой лад.

- Что случилось, Лоп?

- Случилось то, что и должно было случиться, когда экспериментируют с природой! Пусть они летят немедленно, слышишь, немедленно! Срочно свяжись с магирцами, потребуй, чтобы они летели на пределе возможного. Ситуация вышла из-под контроля! Передай SOS! Хорошо, если поблизости окажется какой-нибудь большой звездолет. Еще лучше, если их будет несколько! Торопись!

- Понял... понял...

- Как только передашь информацию, собирайся сам, бери всех роботов, даже кухонных, и мчись сюда. Счет идет на часы.

Дежурная ракета прибыла через восемь часов, вторая - через десять. Через три дня подоспели магирцы. Вскоре к Реде причалил звездолет, совершающий туристический рейс. Все две тысячи его пассажиров представители почти сорока цивилизаций - с пониманием дела включились в работу.

Элмургов изолировали в первые же дни, но с бамбуком-скорышом сражались около полутора месяцев. Пришлось выжечь почти четверть территории планеты.

На закате голубого дня Лоп и Алекс лежали в высокой траве Реды. Планета была спасена, но еще предстояло придать ей первоначальный вид. По старой традиции в подобной работе участвовали все прямые и косвенные виновники произошедшего.



Алекс вдруг ни с того ни с сего хрипло рассмеялся.

- Ты чего? - спросил Лоп.

- Представил, что было бы, посади мы тогда весь пакет семян, - и так же резко оборвал смех.




home | my bookshelf | | Подопечные |     цвет текста   цвет фона   размер шрифта   сохранить книгу

Текст книги загружен, загружаются изображения
Всего проголосовало: 2
Средний рейтинг 2.5 из 5



Оцените эту книгу