Book: Враги по разуму



Враги по разуму

Владимир Ильин

Враги по разуму

Пролог-1

– Встать! Смирно! Равнение – на середину!.. Господин полковник, курсанты потока номер пять-джей в количестве ста двадцати трех человек к лекции готовы!

– Вольно! Садитесь, негодяи, лентяи и оболтусы!.. Сегодня я вам должен прочитать одну из основных лекций курса вашей подготовки, но с учетом того, что это – последнее ваше теоретическое занятие в училище, мне хотелось бы провести его в несколько иной форме. Давайте-ка просто побеседуем и совместными усилиями вспомним… кхм… те обстоятельства, в силу которых вы вместо того, чтобы стать физиками, химиками, космобиологами и прочими гражданскими… кхм…

– Сволочами!..

– …специалистами, по зову сердца поступили в наше училище, пополнив ряды нашего доблестного Звездного Корпуса и покинув лоно своих семей…

– Насчет лона – это он правильно сказал, только при чем здесь семьи?..

– Курсант Галанин, придержите свои идиотские шуточки для девиц из публичного дома!.. В целом, господа курсанты, хотя оценок сегодня я не буду ставить, попрошу отнестись к нашему собеседованию с большей серьезностью, чем вон тот молодой человек у окна, который не нашел более подходящего времени для сна. Разбудите-ка его… Старший потока, доложите об этой возмутительной выходке начальнику курса. Итак, можно начинать? Впрочем, подождем, когда курсанты Мальян и Берколайно прекратят резаться в «космический бой»… Да-да, я вам говорю, мерзавцы, и не надейтесь, будто вам удастся обвести старого полковника вокруг пальца! Кхм… Вот что, давайте прежде всего вспомним историю. Как вам известно, создание нашего славного Звездного Корпуса было обусловлено появлением на ближних подступах к Солнечной системе некоего агрессивного и таинственного космического тела, получившего впоследствии наименование «Шар Пришельцев» или просто «Шар»… А кто это там стоит в дверях, точно на кресте распятый? А, это же наш курсант Полилов!.. В чем дело, свинтус вы этакий? Почему опаздываете на занятие?

– Виноват, господин полковник, но дело в том, что по моим часам…

– Настоятельно советую вам, господин Полилов: выкиньте свои часы, чтобы они не мешали вашей службе!.. Нет, прямо сейчас выкидывать часы не надо, у вас еще будет для этого время в перерыве… Кстати, прежде чем рухнуть на свое место, ответьте-ка нам на один пустяковый вопрос. Когда был впервые обнаружен так называемый «Шар Пришельцев»?

– В первой половине нашего века, господин полковник!

– А точнее?

– В две тысячи сто… восемнадцатом? Или двадцатом? В общем, около тридцати лет назад, господин полковник!

– Садитесь, обормот Полилов. Кто может назвать точную дату?

– Тому – три наряда вне очереди!

– Пожалуйста, Карновски!

– Ночь с тридцатого на тридцать первое апреля две тысячи сто пятнадцатого года была темной и жаркой. В двадцать три часа двенадцать минут пятьдесят пять секунд по Гринвичу астроном-наблюдатель Джек Коммонс, дежуривший по обсерватории «Алонто» в штате Аризона, решил, что у него начались галлюцинации вследствие неумеренного потребления спиртного во время ночных дежурств: в Солнечной системе появилась десятая планета!.. Тем не менее даже срочные меры по отрезвлению, предпринятые Коммонсом, как-то: вдыхание в лошадиных дозах нашатырного спирта, умывание ледяной водой и два пальца в рот над унитазом – не положили конец этому гнусному издевательству над разумом несчастного астронома. Мощнейший радиотелескоп, предназначенный для наблюдения за соседней галактикой, упорно показывал, что за орбитой Плутона в космическом пространстве висит объект в форме идеального шара с габаритными размерами около двух с половиной километров в поперечнике. Поскольку было абсолютно не понятно, откуда этот объект взялся и каким образом он способен именно висеть, а не болтаться по какой-нибудь орбите под влиянием притяжения Солнца, то Коммонс не нашел ничего лучшего, кроме как с воплем «пришельцы, пришельцы!» нечаянно выпасть из иллюминатора наблюдательной кабины, расположенной на высоте восемь тысяч сто пятьдесят метров над уровнем моря…

– Прекрасно, Карновски!.. С прискорбием отмечаю, что из вас вышел бы неплохой фельетонист или цирковой клоун. Но не милитар нашего героического Звездного Корпуса. Садитесь – пока… Тише, господа курсанты, давайте не будем устраивать профанацию из столь важного для нас занятия! В целом шут Карновски достаточно верно изложил факт обнаружения «Шара» за исключением… кхм… кое-каких деталей. Но что же было дальше?.. Курсант Светов, судя по той сосредоточенности, с какой вы набиваете что-то на комп-ноте, речь наверняка идет о конспекте нашей увлекательной лекции. А раз так, то я, как преподаватель, не могу не склонить головы перед таким редким прилежанием и предоставляю вам слово… Что? Повторить вопрос? Чем же вы были так увлечены, что не слышали моего вопроса? Я просто теряюсь в догадках… Положите-ка ваш комп-нот мне на стол.

– Но, господин полковник!..

– Ваш комп-нот, господин курсант!.. Нет-нет, ничего выключать и тем более стирать с экрана не надо! Итак… Хм… Невооруженным глазом вижу стихи сомнительного содержания… Боже мой, что за сборище недоносков подобралось на вашем потоке!.. И кого только среди вас нет! Доморощенные юмористы, недоделанные поэты, азартные, но неудачливые игроки, разнузданные пьяницы и развратники! Нет только кандидатов в члены нашего…

– …доблестного Звездного Корпуса. Лучше бы этот старый пень прочитал вслух, что там нашкрябал Светов. Наверняка что-нибудь порнографическое!..

– Господин полковник, а не могли бы вы огласить народу, о чем пишет наш рифмоплет во время занятий?

– Нет, у нас и так мало времени!..

– Мы вас очень просим!.. Ну хоть кусочек!

– Гм… Ладно, в целях, так сказать, воспитательного воздействия… «Мы – смертники, и нас не ждет никто… Ты тоже память зря свою не мучай… ведь чудо из чудес сегодня то… что мы живем, плевав на рок и случай… Мы за собой сжигаем все мосты… дороги к жизни больше нет обратно… Грехи смывает кровь – она, застыв, смешалась с грязью на доспехах ратных»… Мда-а, крепко-крепко… «Но нам страшнее смерти нашей то, что мы шагнем в забвенье, словно в пропасть, что в будущем, наверное, никто не вспомнит наши смех, любовь и робость… Не будут из имен творить легенд – для нас нет пьедесталов у потомков… Не будет громких слов и пышных лент, и жены не придут, платочки скомкав»… Думаю, достаточно, Светов, это черт знает что!.. Столь мрачное расположение духа не должно быть присуще милитару нашего славного Звездного Корпуса. «Смертники»… «Не будут из имен творить легенд»… Да, не будут! Но вам на это должно быть наплевать, понятно? Не о славе и почете вы должны сейчас думать, Светов, а о том, как защитить свою родную планету! Я категорически запрещаю вам считать себя этакими камикадзе!.. Милитар вообще, а спейсер – тем более должен быть готов сложить голову за свою Родину, но не рисковать понапрасну своей шкурой! Садитесь, Светов… Дурацкие у вас стихи и идейно вредные для нашего общего дела… Продолжим прямо с того места, на котором мы остановились. Кстати, на чем мы остановились?

– На обнаружении Пришельцев, господин полковник.

– Что ж, курсант Векслеров, в армии инициатива наказуема, поэтому продолжать придется вам.

– Слушаюсь, господин полковник. Я буду краток. В течение последующих пятнадцати лет ничего интересного в космосе не происходило. «Шар» висел на одном и том же месте, не проявляя никакой активности. Зато на Земле поднялась большая шумиха. Один за другим к «Шару» запускались научно-исследовательские зонды-автоматы. Ни один из них обратно не вернулся, а связь с ними прерывалась задолго до их исчезновения… В срочном порядке стали готовить международную научную экспедицию, развитие астронавтики стало приоритетным направлением в наиболее развитых государствах…

– Так. Позволю себе прервать вас, Векслеров.

Скажите, какие основные гипотезы относительно «Шара» были выдвинуты в те годы?

– Гипотеза Самбурова-Чамкина – раз… Чареков с его идеей о том, что «Шар» представляет собой ядро ледяной кометы, – два… Ну и, конечно, версия об искусственном происхождении «Шара», сформулированная не то нашим Экимовым, не то итальянцем Корди…

– Экимовым, Экимовым, можете не сомневаться, Векслеров. Хорошо, присаживайтесь… Да, господа курсанты, гипотез было великое множество. Ученые словно соревновались, кто выдвинет наиболее сумасшедшую теорию происхождения «Шара». Однако окончательно стало ясно, что он принадлежит к Иной Цивилизации, лишь тогда, когда «Шар» уничтожил научную экспедицию под руководством Мюллерсона и Чарекова… Собираясь на лекцию, я захватил с собой кое-какие записи телевизионной хроники тех времен. Думаю, вам полезно посмотреть, как это происходило… Прошу включить терминалы. Звука не будет, поэтому я сам прокомментирую наиболее интересные эпизоды… Вот сейчас вы видите на экранах капсулу, в которой находятся два исследователя. Обратите внимание на дату: тринадцатое мая две тысячи сто тридцать пятого года. Высокий и лысый – это Чареков, а тощий с усами – спейс-физик Градинаров… Они предприняли первую попытку проникнуть в «Шар»… Вот сейчас они подходят к невидимому защитному барьеру, которым окружил себя «Шар». Впоследствии оказалось, что этот барьер непробиваем даже для крупнокалиберных гамма-ракет. Внимание!.. Что мы видим на экране?

– Ничего, господин полковник.

– Именно так, Мардонов. Ничего. Дело в том, что именно в этот момент «Шар» каким-то неизвестным способом уничтожил капсулу… Так, а теперь вы видите научно-исследовательскую базу, вид из космоса. Количество душ на борту – сто пятьдесят человек и десять членов экипажа. Съемка велась в автоматическом режиме со спутника сопровождения. Пятнышко в правом углу – это «Шар»… Вот сейчас… Видели?

– Так точно, господин полковник. От базы осталось только мокрое место…

– А как именно она была уничтожена? Чтобы ответить на этот вопрос, просмотрим тот же эпизод в другом спектре световых волн… Внимательно следите за «Шаром», господа курсанты… Так. Видно было?

– Да, господин полковник. Кажется, от «Шара» к кораблю протянулась прямая линия.

– Именно так, Карновски, именно так. Знаменитый черный луч, который совершенно незаметен в космосе невооруженным глазом, но который является неизвестным оружием лучевого типа…

– Разрешите вопрос, господин полковник?.. Они что, все погибли?

– Нет, их ранило в правую пятку…

– Заткнитесь, Галанин!.. Да, Светов, вы правы. К сожалению. Специфика космического боя заключается в том, что раненых в таком бою не бывает. При разрушении корабля, будь то мирный лайнер или боевой спейсер, человек обречен на смерть – тем более если нарушена герметичность спейс-комбинезона… Жуткое это зрелище, ребятки, доложу я вам. Вроде мороженой лягушки, по которой проехал дорожный каток… Кхм. Отставить. Мы и так отвлеклись…

– Можно еще вопрос, господин полковник?

– Кхм… что ж, валяйте.

– А не могли ли активные научные исследования с нашей стороны… все эти прощупывания «Шара» различными лучами, рентгеном, светом, отправка к нему капсул… спровоцировать Пришельцев на ответные действия? Может быть, Чужаки просто не разобрались в наших намерениях и решили, что мы хотим их прикончить?

– Что ж, такой вопрос действительно вставал в ходе дебатов в ООН… Но все точки над «и» были расставлены спустя несколько месяцев, когда Пришельцы стали уже без всякого повода совершать пиратские нападения на наши мирные корабли, доставлявшие переселенцев на Марс и в район Юпитера. Правда, ни одно нападение не было снято на пленку, потому что снять такие эпизоды мог бы только сам Господь Бог. Однако поскольку Пришельцы действовали, как правило, по одному и тому же сценарию, мы можем посмотреть компьютерную реконструкцию самого нашумевшего налета Чужаков на крупнейший пассажирский корабль Земли «Проксим», совершавший чартерные рейсы Земля-Амальтея. Это было в тридцать седьмом году. В тот год «Проксим» только ввели в строй, и по своим летным параметрам он тогда являлся лучшим кораблем… Смотрите на экраны… Вот эта соломинка, что тащится в левом углу экрана, – наш лайнер с пятьюстами пассажирами на борту. Ему наперерез устремились светлые пятнышки – боевые спейсеры противника. Обратите внимание на скорость и вектор ускорения… Вообще-то корабли противника – в ОЗК их прозвали «калошами» – сизо-зеленого оттенка, как болотные жабы, но компьютер изобразил их белым цветом для пущей наглядности… Первый удар они всегда наносили по двигательному отсеку – как показано стрелкой. Потом – по кабине пилотов. Этот факт свидетельствует о многом, господа курсанты, и, в частности, о том, что Чужаки разбираются в схемах наших кораблей… И, наконец, последний, решающий залп с разных направлений – по пассажирскому отсеку. После этого по космосу разлетаются осколки бывшего красавца-корабля и души несчастных пассажиров… Могли ли мы оставить без внимания неоднократные покушения агрессоров на жизни землян? Кое-кто – и это не секрет – считает, что мы поспешили с объявлением войны гостям из галактических далей… Тем не менее решением Организации Объединенных Наций пять лет назад на базе национальных аэрокосмических сил был создан наш героический Объединенный Звездный Корпус. Его задача – помешать противнику безнаказанно хозяйничать в нашей Солнечной системе и не допустить приближения «Шара» к Земле. За это время была создана система эшелонированных рубежей обороны в космосе, состоящая из множества боевых баз. Звездный Корпус за короткие сроки был оснащен самыми новейшими системами вооружения. На самой Земле существует сеть инфраструктур, включающая в себя части и подразделения обеспечения боевых действий, органы управления и учебные заведения, которые готовят, подобно нашему училищу, спейсеров для войны с Пришельцами. Эти парни дерутся, не щадя своих жизней, чтобы защитить нашу цивилизацию… Не пройдет и месяца, как вы тоже вольетесь в их ряды, и мне, старому служаке, хочется пожелать вам прежде всего оставаться до конца верными своему воинскому долгу…

– Ну, все, дальше можно не слушать. Понесло старика…

– Сколько у нас остается времени до звонка? Черт побери! Всего лишь пять минут?!. Вроде бы мои часы еще никогда меня не подводили!

– Если ваши часы мешают службе – выкиньте их, господин полковник!

– Что ж, негодяи, мерзавцы и обормоты, нам придется закругляться… Надеюсь, вопросы, связанные с тактикой действий, вооружением, организацией Звездного Корпуса, вы успели отработать в ходе других занятий. Что же касается Пришельцев – к сожалению, о них известно очень мало. Так уж получилось, что добыть какие-либо сведения о Чужаках пока не удалось… Ничего, принюхаетесь к ним сами, оботретесь в первых боях – в конце концов, не так страшен черт, как его малюют… Вопросы?

– Разрешите, господин полковник? А правда ли, что ваш сын тоже закончил наше училище?

– Почему он молчит?

– Ну и идиот же ты, Мардон!.. Его сын месяц назад погиб, а ты задаешь старику такие вопросы…

– Ребята, но я же не знал.

– Незнание закона не освобождает от ответственности за его нарушение, Мардон. Смотри, а то старик отбросит копыта по твоей вине!..

– Надо бы его отвлечь.

– Господин полковник, вот некоторые газеты утверждают, будто милитары, погибшие в сражениях с Пришельцами, спустя некоторое время оказываются на Земле целыми и невредимыми. Что вы можете сказать по этому поводу?

– Кхм… Только то, что это – гнусные измышления щелкоперов и бумагомарак, которые гонятся за дешевыми сенсациями и ради этого способны опорочить наш доблестный Звездный Корпус! Просто кому-то выгодно представить нас с вами как сборище дезертиров и трусов! Я был бы рад, если бы мог заверить вас: «Не бойтесь, парни, вы все равно не погибнете». Однако, к великому сожалению, смерть на свете существует, господа курсанты, как ни хотелось бы нам верить в обратное… Так что поменьше читайте бульварную прессу, курсант Светов, и лучше побольше изучайте специальную литературу!..

– Звонок прозвенел, господин полковник! Может быть, пусть те, у кого есть вопросы, сами подойдут к вам после того, как вы распустите нас?

– Распускать вас не имеет смысла, Мальян. Потому что вы и без того – распущенные оболтусы!.. Ладно, так и быть. Конец занятия!

– Поток, встать, смирно!

– Прощайте, господа курсанты!.. То есть, что же это я говорю, старый болван?!. До свидания, господа спейсеры!..



Пролог-2

– Ну что, будем говорить или будем молчать? – спросил я, с отвращением глядя на несуразную тощую фигуру в грязной майке и ватных штанах, которые милитары обычно надевают под спейс-комбинезон.

Человек, скорчившийся передо мной на стуле, молчал, глядя куда-то в сторону.

– Мне нечего вам сказать, полковник, – прохрипел он наконец.

– Что ж, тогда давайте подведем итог нашей беседы, – объявил я, делая вид, что ищу на экране монитора нужное место из протокола допроса. На самом деле я и так все прекрасно помнил. – Итак, вы, капитан Климент Хутов, проходивший службу на базе ОЗК номер двадцать пять в должности командира эскадрильи, месяц назад были уничтожены во время боя. Вот показания пилотов других интерсепторов, которые сопровождали вас во время этого боевого вылета. Все они прекрасно видели, как ваша машина была подбита Пришельцами…

– «Подбита», – хмыкнул Хутов. – Что за устарелая терминология, полковник? Подбить можно воробья из рогатки, а когда в космосе по вашему кораблю долбанут лазером или хотя бы обычным гравитационным снарядом, то это все равно что молотком вдарить по елочной игрушке!..

– Но вас же уничтожили не лазером и не каким-нибудь снарядом, а так называемым «черным лучом», – возразил я. – Не так ли?

– Так, так, – проворчал он сквозь зубы. – Какая разница?

– Иными словами, – продолжал я, – вы сами признаете, что шансов уцелеть после прямого попадания в ваш корабль у вас не было. Тем не менее ровно через неделю после вашей мнимой гибели вы обнаруживаетесь живым и здоровым в районе города Омск-13, где и были задержаны спецохраной как лицо, не имеющее документов… Как вы это объясните, Хутов?

– А никак, – с вызовом ответил капитан. – Это ваше дело, полковник, объяснять…

– Не хамите мне, – предупредил я. – Если вы хотите, чтобы я взялся объяснять ваше загадочное воскрешение из мертвых, то смотрите, как бы потом пожалеть не пришлось…

– Да не пугайте вы меня, – злобно ощерился Хутов. – Меня уже ничем не испугать, понятно вам, тыловая крыса?

Я неторопливо поднялся, обошел стол и ударил задержанного по зубам. В последний момент он дернулся, но сделать ничего не смог, потому что и ноги, и руки его были надежно скованы магнитонаручниками.

– С моей точки зрения, – хладнокровно продолжал я, вернувшись на свое место, – существует несколько возможных объяснений, и мне хотелось бы вновь проанализировать их вместе с вами. Первое – и самое простейшее: вы не тот, за кого себя выдаете. То есть вы не Хутов, а, скажем, какой-нибудь Молли Пятерня, неоднократно мотавший сроки за грабежи и убийства и в очередной раз бежавший из колонии строгого режима.

Задержанный хотел было возразить, но во рту у него что-то булькнуло, и он сплюнул на пол кровавый сгусток.

– Однако, как показывает практика, самые простые объяснения не всегда соответствуют истине, – невозмутимо продолжал я. – Вот и в нашем случае дактилоскопическая экспертиза неопровержимо подтвердила тот факт, что вы действительно являетесь Климентом Хутовым. Значит, остается предположить, что вы вовсе не погибли, а каким-то образом разыграли спектакль, чтобы ввести в заблуждение ваших боевых товарищей и дезертировать из района боевых действий.

– Я не дезертир, – глухо проговорил бывший капитан, глядя на меня с ненавистью. – В чем угодно можете обвинять меня, но только не в трусости. Я честно исполнял свой долг до самой… до самого конца! Я вот этими руками уничтожил десять «калош», слышите? У меня Хрустальный Диск третьей степени за участие в обороне рубежей Плутона! Как вы смеете, вонючий держиморда, оскорблять боевого офицера?!

Глаза его яростно сверкали, руки тряслись так, что звенели цепи наручников, а в уголках рта скопилась мерзкая грязно-розовая пена.

– Дать еще раз по морде? – вежливо поинтересовался я. Он что-то проворчал, однако успокоился. – Признаться, я и сам не очень-то верю в ваше дезертирство, Хутов. Но это, как ни странно, еще хуже для вас. Потому что тогда следует рассмотреть версию о том, что вы не погибли, а попали в плен к противнику, где были перевербованы, а затем каким-то образом засланы на Землю с целью совершения террористических актов.

– Что-о? – Хутов выкатил на меня глаза. – Вы, наверное, окончательно рехнулись, полковник?

– Конечно же, нет. Я-то в порядке, а вот вы находитесь в весьма незавидном положении. Дело в том, что вас задержали не где-нибудь в пустыне Сахаре, а возле Омска-13, где, как вам известно, располагается завод, производящий боеголовки к гамма-ракетам.

– В Омске-13, между прочим, живут мои родители, – заметил он.

– Верно, – кивнул я. – Но ваш отец, например, работает на этом самом секретном заводе уже двадцать лет… Он мог бы пригодиться вам для проникновения на территорию завода.

Он попытался вскочить со стула, но стул специально был предназначен для допросов такого рода. Из подлокотников и ножек мгновенно выдвинулись дополнительные захваты, зажимая, как тисками, конечности Хутова.

– Какой еще, к чертям собачьим, завод! – закричал он, дергаясь, точно на электрическом стуле. – Чем бы я взрывал его? Голыми руками?! Неужели, по-вашему, я похож на диверсанта?!

– Честно говоря, не знаю, – ответил я. – И не узнаю до тех пор, пока вы без утайки не выложите мне всю правду. Будете говорить?

– Но я вам уже все сказал! – взревел он раненым зверем. – Господи, что еще вам надо, чтобы вы мне поверили?!

– Вы тут нарассказывали массу небылиц, почерпнутых, как я понимаю, из бульварных книжонок… Вся эта белиберда – насчет того, что вы якобы почувствовали в момент взрыва вашего спейсера ужасный удар, боль, потом пролетели сквозь какой-то светящийся туннель… голоса ангелов… жизнь после смерти… и вот вы – здесь… Хутов, все это чушь собачья! Имейте в виду: мне, полковнику спецслужбы, надлежит быть материалистом и атеистом и считать, что мертвые не возвращаются.

– Послушайте, полковник, – с неожиданным спокойствием проговорил Климент Хутов. – Вы же сейчас передо мной валяете дурака. На самом деле вам все известно. Вы прекрасно знаете, что воскрешение из мертвых возможно – во всяком случае, я наверняка не первый, кого вы допрашиваете после его смерти. Просто вы вбили себе в голову, что куда проще обвинить человека в разных преступлениях… дезертирстве, попытках террора… предательстве, наконец… чем признать тот факт, что Пришельцы способны каким-то образом не только оживлять погибших, но и возвращать их на Землю…

К сожалению, Хутов был прав: он был не единственный, кого задержали на Земле после гибели в далеком космосе. Первые необъяснимые «возвращенцы» объявились с началом крупномасштабных боевых действий. Отчасти по этой причине и была создана наша спецслужба. На первых порах работать было очень трудно. Лишь единицы из потока «возвращенцев» добровольно обращались в полицию или к нам после своей «гибели». Остальные либо пускались в бега, скрывая от всех свое чудесное «воскрешение», либо в крайнем случае тайно возвращались к своим семьям, обзаводились новыми документами и жили себе как ни в чем не бывало – во всяком случае, пытались жить, как прежде, хотя при подобной жизни в подполье они наверняка сталкивались с массой трудностей. Чтобы вылавливать таких бывших спейсеров, нам пришлось организовать систему регулярных облав силами спецназа, проверки документов на основных магистралях и в непосредственной близости от особо важных военных и государственных объектов, создать сеть нештатных осведомителей – словом, мчаться по первому доносу за сотни, а то и за тысячи километров, преследовать, хватать, сковывать беглецов наручниками и проводить многочасовые утомительные допросы, а также множество экспертиз и медицинских освидетельствований. В конце концов нам удалось установить одну любопытную закономерность: почти все «оживленные мертвецы» «выныривали» на Земле неподалеку от своего основного места жительства. В результате вылавливать их стало намного проще: достаточно было организовать засады у родителей, жен и прочих родственников, получивших извещение о том, что их сын, брат или муж пал «смертью храбрых», – и, как правило, пташка попадалась в клетку… Правда, не все погибшие возвращались домой, около трети милитаров Звездного Корпуса либо действительно погибали, либо… либо перемещались после «воскрешения» не на Землю, а куда-то в другое место. Закономерностей здесь нам обнаружить не удалось: возвращались и худые и толстые, и старые и молодые, и хорошие парни и сволочи… Может, и существовал какой-то критерий, по которому Пришельцы «сортировали» этих людей, но для нас он оставался неизвестным…

С самого начала феномен «возвращенцев» был засекречен тремя нулями, означающими, что доступ к сведениям по их делам имеют лишь руководители спецслужбы, Командующий ОЗК и отдельные высокопоставленные государственные деятели. Мы делали все возможное, чтобы воспрепятствовать утечке информации о фактах «жизни после смерти», но не всегда нам это удавалось. Не все вернувшиеся домой после «гибели» держали язык за зубами. Они проговаривались родным, соседям, газетчикам, случайным собутыльникам… Слухи и сенсационные статейки в газетах множились с каждым днем. Пришлось ввести в законы соответствующие статьи, предусматривающие ответственность за «распускание слухов, подрывающих обороноспособность планеты», наиболее падкие на сенсации газеты закрыть, особо рьяных поборников правды запугать, а кое-кого – и изолировать от общества на различные сроки. Специальное подразделение пропаганды, созданное в структуре нашей службы, занималось опровержением «нелепых вымыслов о чудесных способностях Пришельцев»… В конце концов в обществе сложилась ситуация, которая пока нас устраивала: слухи по-прежнему распространялись, но люди все меньше верили им; и если даже на их глазах и брали кого-то из «оживших», то очевидцы принимали такое задержание как поимку особо опасного преступника или психа, сбежавшего из дурдома.

Между тем к нашей работе пришлось привлечь специалистов из разных отраслей наук. То и дело требовалось проводить сложнейшие исследования, чтобы установить, что те, кто вернулся на Землю после смерти, – действительно люди, а не Пришельцы, замаскированные под людей (одно время существовала и такая версия). Что только не делали с задержанными «возвращенцами» медики, биологи, биохимики и прочие ученые всех мастей! Анализы крови и мочи на молекулярном уровне… исследования срезов костной ткани и вытяжек жидкости из спинного мозга… разглядывание в мощнейшие микроскопы клеток кожи и внутренних органов… эксперименты с генами… просвечивание всевозможными приборами… психологические тесты… допросы под гипнозом… проверка рефлексов и инстинктов… наконец, прощупывание подсознания с помощью особых химических препаратов и ментоскопов… Все эти исследования, опыты и эксперименты, к сожалению, ничего нового не добавили к известным нам данным. Да, все «возвращенцы» оказались обычными, нормальными людьми – но кто мог поручиться, что наши методы и средства позволяют обнаружить возможные аномалии? Да, подсознание их подтверждало, что они действительно погибли в бою, а потом оказались на Земле, – но что, если действительная память о том, что с ними произошло, была стерта теми же Пришельцами, а вместо нее им внушили ложные ощущения? Да, никто из них после возвращения не совершил ни убийств, ни диверсий, ни террористических актов, – но где гарантия, что их не запрограммировали на подобные действия в определенных ситуациях в будущем, что они не являются этакой «пятой колонной» Иной Цивилизации?..

В силу изложенных соображений, даже если все эти люди и не представляли никакой опасности для остального человечества, их следовало по-прежнему вылавливать и надежно изолировать. Что мы и делали все эти пять лет. Одних «возвращенцев» мы после тщательных допросов и проверок отправляли в лабораторный комплекс, где над ними трудились ученые. Других сначала содержали в специально отведенных для этой цели тюрьмах под усиленной охраной, а когда тюрем стало не хватать, были созданы специальные лагеря-резервации, тщательно охраняемые в радиусе двухсот километров.

Я вздохнул и посмотрел на Хутова.

– Да, к сожалению, капитан, вы действительно не первый возвращаетесь таким образом на нашу планету. Но в том-то и дело, что ваша святая обязанность – помочь нам установить, как и зачем вы вернулись… Что, по-вашему, мы должны делать? Сложа руки наблюдать, как вы разгуливаете по Земле, и ждать, что вы вот-вот выкинете какой-нибудь фокус?

– А почему бы вам не отправлять нас обратно на фронт? – осведомился Хутов. – Раз уж так получилось, мы могли бы продолжать драться с этими гадами!.. Ведь такой боевой опыт пропадает напрасно!

– Эх, Хутов, какой же вы наивный человек! Вас даже смерть, так сказать, не сделала умнее… Ну какой дурак доверит вам боевое оружие после того, что с вами случилось?..

– Тогда мне непонятно, – удивился подследственный, – что, в конце концов, вы собираетесь со мной делать? Как вообще вы намерены поступать с такими, как я? Расстреливать втихую? Отправлять на урановые рудники без суда и следствия? Или держать нас за колючей проволокой до тех пор, пока мы все не передохнем – на этот раз уже по-настоящему?

Если бы я знал, что ему ответить. Ведь над этими вопросами никто еще серьезно не задумывался…

Часть 1

Глава 1

ПОСЛЕДНИЙ ДЕНЬ НА ЗЕМЛЕ

Огромное, похожее на улитку здание пассажирского терминала светилось белым пятном на фоне таежной зелени У входа перекуривали, поигрывая психопарализующими дубинками, двое дюжих парней в пластиковых шлемах и полицейской форме. И на шлемах, и на поясных ремнях, и даже на карманах у них было написано большими несмываемыми буквами: «PLESETSK». Не то фигура Гала вызвала у них какие-то сомнительные ассоциации, не то им было просто жарко и скучно, но один из полицейских, отшвырнув метким щелчком окурок точнехонько в мусоросборник и зачем-то положив руку на кобуру лучевика, преградил Светову дорогу.

– Ваши документы!

Но когда он взглянул на кард Гала, выражение его лица тотчас изменилось.

– На фронт, господин спейс-лейтенант? – уважительно осведомился он.

– Вот именно, – усмехнулся Гал, пряча кард в специальный кармашек на поясном ремне.

– Ну и как там? – поинтересовался второй полицейский, сдвигая шлем на затылок.

– Не жизнь, а рай, ребята. Первоклассное обеспечение, жратва – закачаешься, да и платят не скупясь… Дружный, сплоченный коллектив настоящих парней – таких вот, как вы… Знаете что? Увольняйтесь-ка вы из этой дыры и двигайте к нам!..

– А бабы там есть? – поинтересовался полицейский со знаками различия сержанта.

Гал по-свойски похлопал его по плечу.

– Бабы – они везде есть, сержант, – наставительно проговорил он. – Так что, может, замолвить за вас словечко на призывном пункте?

Лица полицейских сразу потускнели, будто их протерли грязной тряпкой.

– Да мы бы рады, – пробормотал сержант, – но у нас своя служба…

– Тогда желаю успехов, – улыбнулся Гал. Он уже собрался двинуться дальше, но напарник сержанта ухватил его за рукав.

– А правду говорят, что эти самые… инопланетяне – совсем такие же, как мы с вами? – с жадным любопытством в глазах, почему-то оглянувшись, прошептал он.

Гал усмехнулся. Последние два месяца этот вопрос ему задавал почти каждый встречный.

– Вас дезинформировали, ребята. На самом деле они зеленые, с тремя головами и четырьмя хвостами, а на кончике каждого хвоста – вот такой вот член!

Гал ударил ребром ладони по локтевому сгибу. Затем решительно двинулся в зал.

За спиной его раздалось неуверенное, но дружное ржание полицейских.

Черт бы их всех побрал с их дурацкими вопросами, думал на ходу он. Почему им всем так хочется, чтобы Они внешне отличались от нас? Или так Их легче ненавидеть? Может, это вообще заложено в каждом человеке: ненавидеть того, кто непохож на тебя цветом кожи, глаз, волос, строением тела, поведением, мировоззрением, наконец?..

Зал был наполовину пуст. Только в дальнем углу на двух рядах кресел расположилась шумная ватага переселенцев с кучей детей и грудой багажа да вдоль ярких витрин магазинчиков и киосков одиноко бродили скучные, хмурые командированные.

А когда-то здесь негде было яблоку упасть, вспомнил Гал. Школьники целыми классами летали на экскурсии на Марс и Венеру, туристы направлялись на Луну и Меркурий…

Мелодичная музыкальная заставка хрустально зазвенела под высокими стеклянными сводами зала, и голос сказочной феи объявил аж на десяти языках: – ВНИМАНИЕ, ВНИМАНИЕ! СТАРТ РЕЙСА «АЛЬФА-ПЯТНАДЦАТЬ» ОТКЛАДЫВАЕТСЯ НА БОЛЕЕ ПОЗДНИЙ СРОК В СВЯЗИ С ОТСУТСТВИЕМ УСЛОВИЙ БЕЗОПАСНОСТИ ПОЛЕТА.



Светов мысленно усмехнулся.

Научились придумывать благозвучные формулировки, подумал он. «В связи с отсутствием условий безопасности»… А на самом деле это скорее всего означает, что где-то на трассе полета сейчас кипит бесшумный, но ожесточенный космический бой, в котором сплелись в клубок свои и чужие спейсеры; и разрывают ледяной мрак лучи лазерных пушек, и светящиеся, с виду такие безобидные, шарики ракет с гамма-головками, и почти невидимые в космосе черные лучи Пришельцев; и то и дело вспыхивают миниатюрными солнцами, разлетаясь на мельчайшие игольчатые осколки, капсулы боевых кораблей, пилоты которых перед смертью даже не успевают осознать, что их уничтожили…

Тут до Гала дошел смысл объявления. Он задрал голову к светящемуся комп-табло под куполом зала и уяснил, что рейс «альфа-15» – это тот рейс, который ему нужен. Скрипнув зубами, он направился к диспетчерской стойке.

Дежурная диспетчер по пассажирским перевозкам оказалась молодой, красивой и очень занятой девушкой. Глаза ее были прикованы сразу к трем экранам мониторов, на которых мелькали в темпе пулеметной очереди какие-то графики, таблицы, схемы. Еще на одном экране, где секундной стрелкой вертелась радиолокационная развертка, ползли зеленоватые крестики космических кораблей. Правой рукой девушка исполняла лишь ей одной слышимую мелодию на клавиатуре компьютерного пульта, а левой время от времени нажимала кнопки на портативной вязальной машинке, где создавалось нечто сиренево-воздушно-пушистое. По селектору без конца бубнил чей-то хриплый сердитый голос; сама же дежурная то и дело что-то говорила в крошечный шарик микрофона, закрепленный у ее пухлых, еще детских, губ.

Тем не менее, не прекращая своего священнодействия на рабочем месте, она любезно выслушала господина пассажира, который выразил ей сочувствие в том смысле, что такой прелестной девушке приходится заниматься такой сложной работой. Однако ответного сочувствия в душе прекрасного диспетчера Галу пробудить не удалось. На вкрадчивые, но настойчивые расспросы о дальнейшей судьбе злополучного рейса «альфа-15» девушка лишь пожимала плечами и советовала набраться терпения.

Тогда Гал придал себе максимум того обаяния, на которое был еще способен, и пошел на второй заход. При этом ему пришлось продемонстрировать диспетчеру свой кард и поведать кое-что из своей краткой, но героической биографии.

Но у девушки за стойкой, видимо, было не сердце, а микросхема. Вежливо-равнодушным тоном она ответствовала в том духе, что ничем не может помочь – тем более добровольному самоубийце, так рвущемуся вернуться в пекло космической войны.

Гал ударил кулаком по стойке, при этом больно ушиб костяшки пальцев, и, пожелав собеседнице успехов в рукоделии, резко развернулся на каблуках.

– Постойте, лейтенант, – сказала ему в спину диспетчер. – Знаете, вроде бы готовится к отправке спецрейсом в район Сатурна один военный транспортник, но возьмут ли они на борт пассажиров и когда он отправится – я не знаю…

– А… – начал было Гал, но девушка не дала ему договорить.

– И учтите: я ничего не решаю, – сказала она.

– Кто же все знает и все решает? – спросил Гал.

– Попробуйте пробиться к военному коменданту космопорта.

– «Пробиться», – усмехнулся Светов. – Это что – считается у вас подвигом?

– Ну, для таких героев, как вы, это, разумеется, пустяки, – насмешливо проговорила диспетчер. – Желаю успешного полета!..

Три секунды спустя она подняла глаза от экрана и очень удивилась, обнаружив, что Гал все еще торчит перед стойкой.

– Спасибо, – сказал ей Гал. – А насчет вязания – не принимайте близко к сердцу, это я так… То есть я действительно желаю вам связать что-нибудь хорошее… в общем, вы меня поняли?

Он понял, что окончательно запутался, смутился и быстро зашагал через зал.

А все-таки она в чем-то права, думал он, озираясь в поисках информационных указателей, которые, подобно нити Ариадны, привели бы его к всезнающему и всемогущему военному коменданту. Наверное, я действительно похож на камикадзе, мечтающего поскорее отправиться на тот свет в компании своих врагов… И что это мне так не терпится вернуться? Ты же умный взрослый человек, Гал. Зачем тебе умирать раньше срока? Тем более что теперь есть смысл прожить как можно дольше… Вспомни, не ты ли еще вчера проклинал себя за то, что бездарно растранжирил драгоценное время своего отпуска? Не ты ли мечтал, гладя теплые мягкие волосы Инны, доверчиво разметавшиеся по твоей груди, – не ты ли мечтал о том, чтобы этот проклятый рейс отменили по какой-нибудь причине, в результате чего ты получишь еще несколько деньков по вполне уважительной причине?.. И вот теперь оказалось, что рейс действительно отменили, но ты лезешь как дурак прямо в пасть дракону. Что же засело в твоей душе, Гал, что же не позволяет тебе плюнуть на все и вернуться в еще не остывшее тепло постели, в которой тебя наверняка до сих пор ждет самая лучшая девушка на свете?..

Сколько Светов ни старался разобраться в своих противоречивых чувствах, ничего у него не получалось. Одно он знал точно: надо срочно вернуться на свою базу. И когда он наконец увидел перед собой дверь с табличкой «ВОЕННЫЙ КОМЕНДАНТ КОСМОДРОМА ПЛЕСЕЦК», на душе у него сразу полегчало.

В приемной коменданта народу было куда больше, чем в зале космопорта. Утопая в креслах-пузырях, ожидали своей очереди седовласые полковники со множеством орденских планок на мундирах. Коротко стриженные младшие офицеры резались в «морской бой» на миниатюрных компьютерах. Прочие пассажиры, чье звание определить не представлялось возможным, потому что они были в штатском, разглядывали либо свои ногти, либо присутствующих. В этой пестрой компании имелся даже один генерал, который терпеливо изучал «Вести Земли» трехмесячной давности…

Главной здесь, по всей видимости, была особа неопределенного возраста, восседавшая на высоком вращающемся табурете возле двери в «святая святых». На столе перед особой была выстроена вереница разнокалиберных средств связи, а также имелась конторская книга не первой свежести. Время от времени особа придирчиво изучала в зеркальце свое напудренное личико. Полковники неодобрительно косились на ее круглые коленки, вызывающе открытые взорам офицерства.

Судя по обстановке, шанс попасть на прием к коменданту в порядке законной очереди действительно был близок к нулю – как вероятность попадания метеорита в спейсер во время космического боя.

Когда Гал собрался осведомиться, кто последний, особа с видимой неохотой оторвалась от зеркальца и процедила на всю приемную, обращаясь явно к нему: – Вы к кому, молодой человек?

Как будто из приемной можно было попасть куда угодно, а не только к военному коменданту Плесецка…

– Я к вам, – нахально заявил Гал, приближаясь к столу особы.

В голове у него возник безумный план дальнейших действий: перевернуть стол секретарши, сбить с ног тех очередников, что окажутся наиболее прыткими, а затем одним прыжком очутиться в Заветном Кабинете (интересно, закрывается ли его дверь на ключ изнутри?)…

– Ваша фамилия? – напористо спросила особа, глядя на Гала одним глазом, а вторым продолжая обозревать свое «зеркало души».

– Моя фамилия – Светов, – сказал Гал. – Видите ли, у меня очень важное дело к господину коменданту… – В приемной кто-то иронично хмыкнул, а затем пробурчал: «Мы все здесь стоим по очень важным делам». – Дело в том, что я завтра должен быть на своей базе, и я… и мне… в общем, очень нужно, чтобы вы… то есть, разумеется, господин комендант…

Что я несу? – подумал он с ужасом и отвращением к самому себе. Почему я сказал, что должен вернуться на базу только завтра? Надо было упирать на то, что я опаздываю!.. Эх ты, кретин, не умеешь ты общаться с начальством и секретаршами!..

К счастью, секретарша его вовсе не слушала. Следуя своей собственной программе, она водила пальцем с хищным багровым ногтем по какому-то чересчур обширному списку в конторской книге.

К удивлению Светова, на одной из строчек палец особы вдруг замер.

– Что же это вы, голубчик? – укоризненно спросила она, впервые отрываясь от зеркальца, чтобы оглядеть Гала с головы до ног. – Сами за неделю вперед записываетесь, а являетесь с опозданием!

Лейтенант лишился дара речи. К его счастью, дверь Заветного Кабинета внезапно распахнулась, и в приемную вылетел некто в форме старшего милитара, с неестественно багровым лицом и в состоянии, близком к апоплексическому удару. Некто что-то нечленораздельно просипел и рухнул в изнеможении на первый попавшийся стул.

В приемной возникло некоторое оживление. К Заветной Двери подались не только ближние очередники, но и дальние. Однако секретарша, вскочив из-за стола и раскинув руки подобно знаменитой статуе Свободы в Нью-Йорке, умело пресекла попытку штурма. Повернувшись к Светову, она сказала: – Заходите, чего стоите? И в следующий раз не опаздывайте!

Гал с трепетом переступил порог кабинета и затворил за собой массивную дверь, заглушая шум разгоревшейся в приемной перепалки.

За столом, лицом к двери, сидел в глубине кабинета унтер-генерал в безукоризненно отутюженной форме. Перед ним стоял новейший транспьютер класса «Игрек», и генерал озабоченно следил за его экраном, время от времени пощелкивая пальцами левой руки, на которую была надета сенсорная перчатка-джойстик.

Гал сделал три чеканных уставных шага к столу, но вдруг вспомнил, что не в форме, и замешкался.

– Слушаю вас. – Генерал на мгновение оторвался от экрана, чтобы взглянуть на Светова, но, видимо, ничего интересного в нем не углядел, потому что вновь принялся щелкать сенсорами перчатки.

– Господин генерал, – взволнованно начал Гал, – я возвращаюсь из отпуска на базу Звездного Корпуса номер семнадцать. Но рейс, на который мне выписали предписание, отложен на неопределенный срок, и дежурный диспетчер сказала, что только вы можете разрешить посадку на транспортный спецрейс в район Сатурна…

Гал перевел дыхание. Лоб покрылся испариной, да и весь он взмок от пота.

Вроде бы все, что нужно, я ему сказал, думал он. Неужели комендант не поможет?.. Дошло ли до него, что мне срочно надо вернуться на базу?

Генерал опять взглянул на Гала, потом медленно стянул с руки перчатку и, словно вызывая транспьютер на дуэль, с отвращением швырнул ее на кипу бумаг, закрывавшую почти весь стол.

– Фамилия? – спросил он.

– Чья? – не понял Гал.

– Это черт знает что! – пробурчал генерал. – Вы милитар или кто?

Гал вспомнил, что так и не представился.

– Спейс-лейтенант Объединенного Звездного Корпуса, пилот-истребитель… – Однако комендант не дал ему договорить.

– А почему вы не в форме, лейтенант? – проворчал он. – Что, стыдно носить?.. Между прочим, я в ваши годы гордился своим мундиром, понимаете? Гор-дил-ся! Я носил его всегда и везде, я даже готов был спать в нем!..

Гал потерянно молчал. Еще с курсантских времен он в отличие от многих сокурсников испытывал какое-то странное нежелание красоваться своей принадлежностью к Военно-Космическим Силам. Парадный мундир, будучи в отпуске после выпуска из училища, он надел лишь раз, да и то после слезных уговоров матери – ей так хотелось, чтобы весь Мапряльск узнал о том, что сын ее, рожденный в пробирке и выросший без отца, все-таки «стал человеком»… Появление на улицах пятидесятитысячного провинциального городка новоиспеченного субалтерна в сверкающем золотыми галунами мундире спейсера было равносильно тому, как если бы на центральную площадь вдруг высадился десант пресловутых Пришельцев, так что к концу прогулки Гал готов был сквозь землю провалиться под взглядами земляков…

Тем более он не собирался надевать форму в этом отпуске, когда отношение людей к Звездному Корпусу стало столь неоднозначным.

Именно поэтому аккуратно сложенный мундир лежал в чемоданчике, который Гал оставил в приемной. Но теперь Светов ругал себя за непредусмотрительность, из-за которой он, выражаясь языком милитаров, «попал под танк»…

Однако унтер-генерал успокоился на удивление быстро.

– Фамилия? – снова буркнул он.

– Светов. – Гал на всякий случай вытянулся по стойке «смирно».

Реакция коменданта была неадекватной.

– Светов?! – с изумлением переспросил он, словно не верил своим ушам. – А зовут как? Как ваше имя, лейтенант?

– Гал, – растерянно сказал Светов. Генерал озадаченно крякнул. Потом вдруг резво покинул свое кресло и очутился прямо перед Галом.

– Голубчик вы мой, – приговаривал он, похлопывая лейтенанта по плечу, словно желая убедиться в реальности его существования. – Что же вы сразу не назвали себя? Нехорошо, нехорошо вводить в заблуждение старика! Да вы присаживайтесь… вот сюда, пожалуйста. – Усадив Светова в мягкое кресло типа «пузырь» за журнальным столиком из термопласта, он вкрадчиво осведомился: – Чаю хотите? А может, кофе? Или чего-нибудь покрепче? Да вы не стесняйтесь, голубчик, ведь настоящие мили-тары воздержанием не страдают… хе-хе… дело молодое… сам таким был лет двадцать назад…

Светов ничего не понимал. Он порывался встать, но генерал цепко удерживал его за плечо, нависая над ним всей своей массой.

– Извините, господин генерал, – пробормотал наконец Гал. – Наверное, вы меня с кем-то путаете.

– Путаю? – Комендант рассмеялся. – Я вижу, вы скромник, господин лейтенант… хе-хе-хе!.. Позвольте вам заметить, что на память я еще не жалуюсь, хотя и не потребляю всех этих новомодных препаратов. И насчет вас я никак не мог забыть – тем более что звонило столь влиятельное лицо…

– Какое лицо? – Гал по-прежнему ничего не понимал.

– Пусть это вас не беспокоит, – отмахнулся комендант. – Стоит ли забивать голову такими мелочами? Скажите лучше, могу ли я помочь вам? И если да, то чем именно?.. – Видимо, вступительное слово Гала он просто-напросто пропустил мимо ушей.

Гал поднапрягся, призадумался и все-таки решил воспользоваться столь удачно возникшим недоразумением – воспользоваться в шкурных, так сказать, интересах.

– Я хотел бы узнать, господин генерал, возьмут ли меня в качестве пассажира на борт транспортного спецрейса в район Сатурна.

Генерал подбежал к столу и надавил клавишу коммуникатора. Гал затаил дыхание, с надеждой глядя в морщинистый генеральский загривок.

– Анхель? – спросил комендант у невидимого собеседника. – Говорит генерал Рыков, военный комендант… Впиши-ка ты в свой полетный регистр лейтенанта Гала Светова… До передового штаба ОЗК, а там он своим ходом доберется до семнадцатой базы… Что значит – не получится?.. Беру под свою ответственность. В конце концов я комендант космодрома, и без моего согласия ты просто не взлетишь на своей калоше!.. Ну вот, другое дело… Что? Сейчас-сейчас, дам тебе его данные… – Он повернулся к Галу. – Ваш кард, лейтенант… – Гал трясущимися руками вытащил кард из поясного ремня и вложил его в руку коменданта. – Даю: Гал Светов… не Цветов, а Светов… Эс… Сергей… Личный номерН-456226… Пилот… Конечно, так прямо и можешь записать: «в качестве резервного пилота»… Во сколько уходишь? Ну и отлично. Желаю удачи. Отбой.

Он убрал палец с клавиши, вложил кард Гала в щель транспьютера и что-то набрал на клавиатуре. Птичьей трелью щебетнул электронный маркер. Генерал извлек кард из прорези и, вернувшись к журнальному столику, сказал: – Старт – в четырнадцать тридцать. С девятого перрона. Номер бортасто двадцатый, командир – Анхель Громов… Предъявите ему кард. Правда, условия в полете будут не ахти – сами понимаете, транспортник есть транспортник…

– Да что вы, господин генерал! Спасибо вам… Спасибо за помощь!

Спросить у него, почему он ко мне так расположен, или не стоит? Нет, лучше не рисковать: не дай Бог, даст задний ход, когда выяснится, что я – это не я!..

– Разрешите идти? – заторопился Светов. Генерал вдруг встал во фрунт – и отдал Галу честь вопреки всем требованиям устава.

– Не смею задерживать вас, голубчик, – вкрадчиво проговорил он, хитровато подмигнув на прощание.

В зале ожидания за время отсутствия Гала произошли кое-какие перемены. Ожидающих пассажиров стало намного больше. Из бара доносилась музыка. Вновь вошедшие в моду «Битлз» пели, как два века назад: «Close your eyes and I'll kiss you…».

На голоэкране демонстрировался очередной «шедевр» со множеством трупов и поцелуев взасос. То и дело звучали объявления об отложенных рейсах. Плохо дело, подумал Гал. За стеклянной стеной-окном было видно, что взлетают и садятся лишь модули-челноки, следовавшие на Луну, Марс, Меркурий, Венеру, да орбитальные спейс-катера «Стрела».

Гал остановился. Взглянул на часы. Времени в запасе оставалось около двух с половиной часов.

Может, успею еще слетать к Инне? – мелькнула мысль, но он тут же отбросил ее. До Галлахена было не меньше часа лета на самом скоростном аэре.

Кто-то тихонько тронул его за локоть. Гал резко обернулся. Перед ним стоял мальчик лет десяти в пляжных шортах с замысловатыми узорами и в бейсбольной кепке с длинным козырьком.

– Простите, пожалуйста, – сказал мальчик. – Вы не сыграете со мной?

– В бейсбол? – удивился Гал. – Но здесь нам негде будет развернуться, дружок, да и клюшек под рукой нет.

– Да нет же, – сказал мальчик. – Не в бейсбол, а в космический бой.

– Что-о?..

Мальчик мотнул головой, указывая туда, где протянулась вереница игровых компьютеров. Большинство мест пустовало.

– Но я не умею, – пробормотал Гал. – Знаешь, старик, меня никогда не привлекали эти игры, если честно…

– Да вы не бойтесь, там все очень просто, – сказал мальчик. – Всего одна ручка управления – как на аэре… Вы аэром умеете управлять?

– Ну, допустим, – кивнул Гал.

– Так вот, спейсером управлять почти так же просто, как аэром! – сообщил мальчик. – Только на ручке управления есть кнопочка пуска гамма-ракет. Когда поймаете противника… то есть мой спейсер… в прицел – нажмете на эту кнопку…

– И что будет? – поинтересовался Светов.

– Как – что? Выиграете, если уничтожите меня, – сообщил мальчик. – Так сыграете со мной? А то отец пошел узнавать насчет нашего рейса, а мама с сестренкой завтракают в кафетерии… А с компьютером играть неинтересно!

Было очевидно, что мальчишке очень хочется сыграть. Гал не выдержал.

– Ну давай, – ухмыльнулся он добродушно. – Только недолго, ладно?

– Я думаю, пяти минут мне хватит, – заявил кровожадный мальчик.

Они подошли к ближайшему автомату, на котором очень натурально был изображен интерсептор С-13, на жаргоне спейсеров именуемый «горбатым».

– Слушай, – сказал Гал, когда они надели вирт-шлемы и стали проверять канал звуковой связи, – а нельзя тебе дать небольшую фору?

– Еще чего! – с обидой возразил мальчик. – Между прочим, я в нашем классе у всех мальчишек выигрываю!

– Ну, тогда пеняй на себя, чемпион. – Гал надавил на кнопку включения.

Эффект оказался потрясающим. Светов очутился в кабине спейсера. Перед глазами возникли приборы и обзорные экраны. Приборы показывали: двигатель находится в стартовом режиме, боезапасов – полным-полно, и все системы работают, как атомные часы. В правой руке у Гала оказалась рукоятка управления, и он по давней привычке покачал ее, проверяя рулевые приводы. На лобовом экране возникла броневая вакуум-пруфная плита стартовой шахты.

– Готовы? – зазвучал в его наушниках мальчишеский голос.

– Пятьдесят третий к старту готов, – машинально ответил Гал – так, как это и положено по боевой инструкции.

– Тогда начали! – крикнул мальчик.

На экранах возникли звезды; на их сияющем фоне живописно краснела громада Юпитера.

Гал потянул ручку на себя, и звезды рванулись ему навстречу. Сердце Светова учащенно забилось, словно он и в самом деле оказался в открытом космосе.

Для начала он сделал эффектную «мертвую петлю» с тройным переворотом, потом вошел в глубокий вираж и оглядел экраны, обеспечивавшие круговой обзор. «Противника» почему-то нигде не было видно. Наверное, замешкался на старте, решил Гал. Он вошел в пике и развернулся, не спуская глаз с экранов. Что-то промелькнуло в верхней полусфере. Ara, вот он, сказал себе Гал, перевел движок в режим «турбо» и перевернул спейсер на 180 градусов, держа палец на гашетке пуска ракет. Он уже собрался произвести «залп», когда в кабине задребезжал сигнал тревоги; экраны разом погасли, и механический бесстрастный голос в наушниках доложил: «Вы уничтожены, сэр».

Гал почувствовал, как его щеки под забралом шлема наливаются краской.

– Попробуем еще разок? – раздался голос мальчика.

– Конечно, – согласился лейтенант. Они сразились еще пять раз. И во всех пяти раундах десятилетний космический ас в расписных шортах каким-то образом умудрялся оказаться в «мертвой зоне», откуда хладнокровно и точно расстреливал спейсер Светова.

– Сдаюсь! – выдохнув наконец признался Гал и стянул с себя вирт-шлем.

Он собирался пожать мальчику руку и сказать что-то в том смысле, что, мол, достойная смена растет и так далее, – но его соперника уже и след простыл, только сиротливо лежал на пульте компьютера его шлем.

Гал недоуменно пожал плечами и собрался идти восвояси, но за его спиной вдруг раздался визгливый сигнал, а на панели автомата замигала надпись: «ОПЛАТИТЕ СТОИМОСТЬ ИГР, СЭР». Сумма, между прочим, оказалась не столь уж пустячной.

Гал сунул в прорезь автомата свой кард и совершил операцию безналичного расчета. Потом извлек кард и проверил остаток на своем банковском счете. Оказалось намного меньше, чем он ожидал.

Манипуляции с оплатой напомнили ему еще об одной неприятной обязанности, из-за которой он, собственно, и не захотел, чтобы Инна провожала его в космопорт. Он вспомнил о заказах сослуживцев.

Гал лихорадочно перевел кард в режим комп-нота и с облегчением вздохнул, убедившись, что список необходимых покупок каким-то чудом не стерся из «памяти». Список этот был обширен и разнообразен. Чтобы удовлетворить все запросы ребят с Базы, потребовалось бы три фактора в совокупности: время (как минимум полгода, а не несчастных два месяца), деньги (втрое больше тех отпускных, которые сунули в зубы Галу) и не жалкие 50 кг багажа, положенные пассажирам-дальнорейсовикам, а целиком грузовой трюм транспортника.

Но, с другой стороны, обязанность сия носила священный характер, и Гал никого не мог забыть. Он внес определенные коррективы в список и ринулся в набег на торговые точки космопорта.

В течение следующего часа ему пришлось туго. Он приобрел массу вещей – как полезных, так и ненужных; как дешевых, так и дорогих; как мелких (вроде дорожного маникюрного набора), так и таких, которые, казалось, норовили выпрыгнуть из приобретенных специально для этой цели двух неподъемных кофров… Были в числе покупок Гала и курительные трубки с пачками табака в придачу, и автоматические утюги, и посуда с подогревом, и бутылки спиртного всевозможных калибров, и консервы, и комплекты постельного белья… Особое внимание Гал уделил секс-шопу, где оптом скупил почти все порнокассеты, в том числе и самые залежалые; купил так же электронные симуляторы секса, а специально для Рола Мальяна – надувную куклу последней модели… Продавец удивился, более того – восхитился; он сообщил Галу, что давненько не встречал человека, обладающего столь высокой потенцией.

Управившись наконец с заказами приятелей, пилот Гал оккупировал несколько квадратных метров в центре зала ожидания, вызвал кибера-носилыцика охранять кофры, а сам уселся на ближайшее кресло и утер пот со лба.

До старта оставалось еще полтора часа. Последние минуты на Земле. Только теперь Гал до конца осознал, что это означает, и у него защемило в груди.

Тут раздался вызов его наручного видео. Инна, подумал Светов и не ошибся: это была действительно она. Да и кому еще на Земле мог бы понадобиться лейтенант ОЗК Гал Светов?..

– Приветик, солнышко, – сказала Инна. Было очевидно, что она уже проснулась.

– Доброе утро, – ответил Гал. – Вообще-то день уже…

– Ты где?

– В Плесецке.

– А почему ты меня не разбудил, бессовестный?

– «На заре ты ее не буди, на заре она сладко так спит», – нараспев процитировал Гал.

– Сам сочинил? – поинтересовалась Инна.

– Ara. Века три эдак назад. Да, и вот еще что… Если бы я тебя разбудил, то наверняка опоздал бы в космопорт.

– Когда старт?

– Через час, – соврал Гал.

Про отложенный рейс он решил ничего не говорить, чтобы лишний раз не расстраивать.

Но губы у нее все равно задрожали. Боже мой, с ужасом подумал Светов, во что бы то ни стало надо ее отвлечь…

– Кстати, я сегодня утром действительно стишки накропал, – заявил он скромно. – Потом, на досуге, как-нибудь послушай, ладно? Я их на твой комп записал.

– Бедный ты мой, – вздохнула Инна. – Иногда ты… такой романтик, а иногда – бронтозавр…

– Кто-кто?

– Сухарь черствый, автомат…

– Да, я такой, – с гордостью сообщил Гал. – Простые чувства – это не чувства. Просто это инстинкты.

– Да ну тебя, философ! Лучше скажи, когда у тебя будет следующий отпуск?

Если бы я знал, будет ли он вообще, подумалось Светову.

– Не успеешь оглянуться, – бодро ответил лейтенант, – как я опять буду у твоих ног.

– Значит, ты не забудешь меня? Надо срочно сменить тему, решил Гал. Иначе – истерика.

– Расскажи, что тебе сегодня снилось, – попросил он.

Инна улыбнулась хитровато.

– Мне снилось, что наш маленький уже начал ходить. Я ему говорю: «Иди ко мне, малыш», и протягиваю руки, а он почему-то называет меня папой, и голос у него – точь-в-точь как у тебя!..

Это был внезапный удар – удар в солнечное сплетение. Кресло под Галом вдруг накренилось, словно весь космопорт каким-то образом оказался на орбите, паря в невесомости.

– Какой еще малыш? – просипел Гал.

– Как – какой? – смутилась Инна. – Которого мы с тобой вчера сотворили!.. Ты хоть помнишь, как мы с тобой провели вчерашний день?

Вот это-то Гал как раз помнил очень смутно.

– А ты… уверена? Ведь еще даже сутки не прошли…

– Современное оборудование позволяет через полчаса зафиксировать факт зачатия, – казенным голосом процитировала Инна и рассмеялась. – Я, как встала, сразу же сделала экспресс-анализ… А ты что – не рад?

– Да нет, почему же? – пробормотал Гал. – Я, конечно, очень рад, только… Только все это так неожиданно!

Черт возьми, если бы я знал о ее беременности утром, я бы не рвался к коменданту, подумал он.

– Ты береги себя. Инна снова рассмеялась.

– Конечно, милый. Мы все будем себя беречь, правда?

– Я люблю тебя, слышишь? Люблю! Но в этот момент по экрану пошли зигзагами помехи, лицо Инны странно исказилось и пропало, а голос ее перекрыл какой-то гул.

Гал глянул по сторонам. За окном садился огромный транс-лайнер, так что в ближайшие полчаса о видеосвязи не могло быть и речи.

– … что… тоже… целую!.. – долетели сквозь шумы последние слова Инны.

Он ударил кулаком по упругому подлокотнику и какое-то время сидел, глядя прямо перед собой. Душа его бессвязно и радостно вопила: «У меня будет сын! А может, дочь – не важно! Важно лишь, что скоро я стану отцом!.. Через несколько лет наша крошка произнесет первое слово! Подумать только – через каких-нибудь пять лет она будет обнимать меня за шею своими крохотными теплыми ручонками и шептать на ухо: «Папуля, я так люблю тебя!»…

Впрочем, по натуре Гал был более склонен к меланхолии, чем к радости. Скоро его обожгла горькая мысль, что он может никогда не узнать, кто же у него родился – сын или дочь, ведь он так спешил вернуться туда, где продолжалась беспощадная нескончаемая война…

А потом Гал подумал о покойной матери. Не суждено было ей стать бабушкой, бедняжке…

Чтобы не размышлять на «траурные» темы, он направился туда, откуда доносились звуки песен «Битлз».

Вообще-то он не собирался пить до старта, потому что по опыту знал, как тяжко переносятся взлетные перегрузки «под мухой». Хватит, покутил уже достаточно… Если бы не Инна, считай, что был в отпуске – что не был… Серый туман перед глазами, красные пьяные рожи вокруг… В общем, блага цивилизации…

Но по столь существенному поводу, как зачатие будущего чада, грех было не выпить – хотя бы чисто символически, бокал шампанского. К тому же время еще есть…

В баре было светло и уютно. Наверное поэтому – многолюдно.

Стоя у стойки, Гал заказал фужер шампанского. Потом поразмыслил и разорился еще на порцию виски со льдом, а в качестве закуски взял увесистый бутерброд с холодной телятиной и хрустящими тартфелями, обжаренными в сметане (он очень кстати вспомнил, что еще ничего не ел со вчерашнего дня).

Осмотревшись, Гал увидел лишь одно свободное местечко – за высоким столиком у стены. Правда, там уже стояли двое мужчин, но делать было нечего, и Гал направился к ним со своим подносом.

– Можно к вам? – Он поставил поднос на край стола.

– Можно, можно… только осторожно! – проворчал мужчина среднего роста, с грубыми чертами лица (слово «лицо» здесь явно не годилось, это скорее была «физиономия»).

Второй мужчина, высокий, потягивал через длинную трубочку ярко-желтый коктейль, он был увлечен какой-то толстой книгой и на вопрос не ответил, лишь на мгновение глянул на Гала из-под густых бровей.

Обладатель физиономии был уже навеселе и вследствие этого, видимо, жаждал «простого человеческого общения». Едва Светов успел пригубить свое шампанское, как он услужливо сообщил: – Между прочим, медицина смешивать разные спиртные напитки очень не рекомендует… Головка потом бо-бо…

– Вы так верите медицине? – осведомился Гал. Груболицый задумался.

– Не-ет, – протянул он наконец. – Я верю только собственному опыту.

Опыт в потреблении спиртного у него, несомненно, имелся.

– Самое скверное, – продолжал он, – это когда черепушка раскалывается. Особенно с утра… У тебя, например, такое бывает?

Он недоверчиво уставился на Гала, словно заранее ему не верил.

– Бывает, но редко, – сказал Светов. – Потому что голова у меня привычная, она и не такие передряги выдерживала.

– Ты, случайно, не дегустатор? – сострил груболицый, наваливаясь локтями на столик. На подбородок у него налипли крошки, а под глазами синели круги, словно он страдал хронической бессонницей.

Ответить Гал не успел, потому что у входа в бар возник затор и раздался громкий голос: «Дорогу инвалиду войны!» Люди у входа расступились, и в бар въехала инвалидная коляска с электроприводом, в которой сидел, вызывающе ухмыляясь, седой мужчина. На груди у него висела табличка: «Я ЗАЩИЩАЛ ВАС НА ВОЙНЕ, ТЕПЕРЬ ВАША ОЧЕРЕДЬ ЗАЩИТИТЬ МЕНЯ». Обе штанины седоволосого были завязаны ниже колен мертвым узлом. Ловко орудуя рычагами, инвалид лавировал между столиками. Подъехав к стойке, он вытащил из-за пазухи туго набитый полотняный мешочек, извлек из него не глядя зеленоватую бумажку и громко сказал, обращаясь к бармену: «Налей-ка, Коля, какого-нибудь пойла на все». Бармен взял бумажку и потянулся к самой верхней полке, где красовались бутылки, стоимость которых равнялась пособию по безработице…

Гал отвел глаза, не желая встречаться взглядом с человеком в коляске. Инвалид был не кто иной, как бывший механик-сервист с их базы Рекс Ролдугин по кличке «Динозавр». Ноги он потерял не в бою, а по пьяной лавочке – решил помыть сапоги в емкости, где оказалась не вода, а серная кислота…

Между тем груболицый залпом допил свой стакан, смачно рыгнул и, воровато оглядевшись, достал из-под столика бутыль с мутной сиреневой жидкостью. Затем набулькал в стакан примерно на три пальца.

– Метагликоль, – пояснил он, обращаясь к Галу. Сосед с книгой неодобрительно покосился на пьянчугу и зачем-то отодвинулся. – Хорошая штуковина, от нее кумпол точно болеть не будет. Хочешь попробовать? – Гал отрицательно покачал головой. – Ну и правильно, – без всякой логики сказал груболицый. Он снова осмотрелся и заметил: – Народу-то сегодня сколько!.. Видать, немало рейсов отложили. – Он отхлебнул из стакана и одобрительно покачал головой. – За что боролись – на то и напоролись!.. Вот как это называется…

– В смысле? – спросил Гал, принимаясь за бутерброд.

Пьяница наклонился над столиком, неприятно дыхнув в лицо Светову перегаром.

– Какого, спрашивается, хрена мы затеяли эту месиловку в космосе, а?! – Столик пошатнулся, и груболицый с трудом удержал равновесие. Человек с книгой отодвинулся еще дальше. – Кому, спрашивается, она выгодна?! Мне? Тебе? Или ему?

Он ткнул пальцем с траурным ногтем в бок человека с книгой. Тот нервно перелистал сразу несколько страниц.

– Я, конечно, понимаю, – продолжал любитель метагликолевого спирта. – Пришельцы, агрессия, угроза всему живому на Земле и все такое прочее… Только надо было сначала как следует башкой покумекать, а уже потом кулаками махать!.. Ведь что мы сейчас, к примеру, имеем? – Он принялся загибать пальцы на левой руке. – Огромные суммы выбрасываются, можно сказать, коту под хвост – раз… Тут как-то по ящику говорили, что один боевой спейсер стоит больше, чем десять многоэтажек. Опять же люди гибнут как мухи – это два. Скоро, наверно, одни инвалиды да бабы останутся на планете… А смысл какой? Чтобы инопланетян на Землю не пустить? Так ведь, во-первых, рано или поздно они все равно нас одолеют – вон силища-то у них какая! А во-вторых, еще неизвестно, будет ли нам от этого хуже… А может, они, наоборот, изобилие нам устроят, а? Ведь по своему развитию они наверняка на голову выше нас!..

– Что же ты предлагаешь? – нахмурясь, спросил Гал.

Груболицый все больше ему не нравился.

– Да ничего, – отрезал любитель метагликоля и сплюнул под столик. – Мы – люди маленькие, конечно, но тоже соображаем иногда… Одно скажу: все мы вляпались по уши… сами знаете, во что, с этими Пришельцами, и война эта – она только милитарам на руку! Небось гребут хоро-ошие денежки за наш счет, защитнички… А мы тут прозябай в нищете!

И все вокруг ахают: спасители человечества, спасители человечества!.. Плевал я на таких спасителей!

Перед Галом мгновенно промелькнули лица ребят, с которыми он не раз отправлялся на перехват. Марков, Берколайно, Саня Полилов, Спарт Карновски… И еще Светов вспомнил, с каким чувством он сам возвращался после заданий на Базу, когда спейсер тянет на последнем издыхании, как смертельно усталая лошадь, когда продырявленные рули вот-вот откажут, а пробоины в кабине затянуты тонкой пленкой герметика, которая того и гляди лопнет от разницы давления, и ты не знаешь, сработает ли при посадке изношенная автоматика и впишешься ли ты в зев посадочного шлюза…

Рука Гала инстинктивно дернулась и выплеснула виски из стакана прямо в лицо пьянчуги, тот, однако, пришел в себя на удивление быстро. Утеревшись рукавом, выдохнул: – Ты чо, парень?

– А ничо, – миролюбиво ответил Гал. И тут же пояснил: – Я тот самый, на кого ты только что плюнул.

– Ara, – со странным удовлетворением пробормотал груболицый. Осушив свой стакан, сказал: – Тогда извини, что я тебя сейчас шинковать буду.

Он сунул руку под столик, зазвенело стекло, и в руке его возникла уже знакомая Галу бутыль, но на этот раз с отбитым донышком.

В следующее мгновение кто-то закричал: «Бармен, вызовите полицию!» Раздался пронзительный женский визг. Молчавший до этого сосед Гала по столику захлопнул книгу и повернулся к груболицему.

– Как вам не стыдно поднимать руку на человека? – сказал он, пытаясь успокоить буяна.

Груболицый, однако, не внял. Сопя, он надвигался на Гала, огибая столик.

Гал мысленно в который уже раз поблагодарил своего тренера по боевому единоборству, который говаривал: «Курсант Светов, вместо того, чтобы сидеть и портить глаза над книжками в библиотеке, лучше лишний раз отработайте защиту от удара палкой… Поверьте мне, в жизни книжкой не защитишься!» Он увернулся от острых зубьев бутылки, поймал руку противника в двойной блок и поволок его к выходу. Вышвырнув пьяницу в зал ожидания, он машинально отряхнулся. Пока любитель дешевого спиртного поднимался с пола, угрожающе ворча и отплевываясь кровавой слюной, к бару подоспели двое полицейских. Это были сержант и его напарник, которым Гал утром предъявлял свой кард. Сержант подмигнул Светову и громко спросил: – Есть проблемы, господин лейтенант?

– Ноу проблем, – ответил Гал. – Так, небольшое недоразумение… Не сошлись с гражданином во мнениях в научном диспуте.

Груболицый наконец поднялся и удалился, слегка прихрамывая.

Полицейские козырнули Галу, и тот вернулся к своему столику. Люди за соседними столиками неестественно громко разговаривали на отвлеченные темы, стараясь не смотреть в сторону Светова.

К удивлению Гала, человек с книгой еще не ушел. Наоборот, он успел заказать еще один коктейль. Книга лежала обложкой кверху, и называлась она «Введение в теорию полигональных систем».

– Эк вы его! – не то осуждающим, не то одобрительным тоном сказал Галу сосед. У него были умные глаза с чуть заметными бугорками контактно-электронных линз.

– Иначе с такими нельзя, – сказал Гал, принимаясь за остатки своего бутерброда. – К сожалению, в последнее время их становится все больше и больше. Уж в этом-то я успел убедиться за время отпуска.

– Меня зовут Морделл, – представился человек с книгой. – Вицентий Морделл, с двумя «л» на конце… Мультилог.

– Кто-кто? – удивился Гал.

– Никогда не слышали? Мультилогия – совокупность нескольких отраслей науки, основанная на системном подходе к рассматриваемым проблемам…

– То есть вы ученый-универсал? – спросил Светов, запивая бутерброд выдохшимся шампанским.

– Ну, примерно так… Впрочем, вижу, вам это не очень интересно. А вы из Звездного Корпуса?

– Что – заметно? – усмехнулся Светов. – Вы правы, служу там в чине лейтенанта. А зовут меня Гал.

– У вас, милитаров, есть одна отличительная черта, на научном языке – доминанта, – сказал Морделл. – Как бы вам это получше объяснить?.. Понимаете, вы – не лично вы, а представители той социальной группы, к которой вы принадлежите, – очень остро реагируете на зло… По крайней мере на то, что представляется вам злом. И реакция ваша носит весьма решительный и энергичный характер. Иногда даже слишком энергичный… Поймите, я говорю обобщенно, не имея в виду ваших действий против этого… субъекта.

– Ну, если говорить обобщенно, – сказал Гал, – то я тоже, например, не в восторге от других социальных групп, как вы изволили выразиться. Я целый год не был на Земле, а когда вернулся… – Он отпил глоток шампанского. – Что с вами всеми случилось? Вот вы, ученый… можете ли вы мне сказать, почему люди утратили представление об опасности, которая нависла над ними? Разве не вы сами посылали нас, милитаров, на охрану дальних подступов к Земле? Разве не вы кричали в газетах, что надо дать отпор космическим агрессорам? А теперь вы почему-то готовы променять свободу и безопасность на мифические дары Чужаков… Посмотрите сами, как теперь строятся выпуски новостей? Тему войны в Солнечной системе заслонили какими-то светскими сплетнями, дешевыми сенсациями и сообщениями о спортивных рекордах… Людей теперь больше интересует, как зовут бульдога какой-нибудь голливудской звезды и женится ли английский принц на очередной топ-модели, чем сообщения с фронта, где ежедневно гибнут – за них, сволочей, гибнут – милитары, обладающие, на беду свою, гипертрофированным чувством долга.

– Послушайте, Гал, – сказал Морделл, – мне кажется, в ваших рассуждениях изначально заложено преувеличенное мнение о людях. То есть вы считаете, что раз вы защищаете кого-то, то этот кто-то должен быть безмерно благодарен вам, не так ли? Может, вы хотите, чтобы вас везде встречали как героев – лавровыми венками, и чтобы ставили вам памятники? Поймите, не будет этого, не бу-дет! По той простой причине, что люди забывают своих благодетелей, так было всегда и везде…

– Да я не об этом, – отмахнулся Гал. – Памятники, пьедесталы… Если хотите знать, я вовсе не согласен, чтобы меня поставили в виде памятника. На пьедестале, знаете ли, холодно зимой, жарко летом, и вообще – скучно торчать!

– И потом, – продолжал Морделл, – любая война требует напряжения сил от всех членов общества, а уж война против Иного Разума, аналогов которой нет в земной истории, – тем более. Поэтому нет ничего удивительного в том, что люди начинают уставать от войны. Лично я, например, понимаю, как нелегко приходится вам, милитарам Звездного Корпуса, и уважаю вас за то, что вы честно выполняете свой долг… Но в то же время как ученый я считаю, что, ринувшись очертя голову в конфликт с Пришельцами, человечество допустило очень серьезную ошибку.

– Иными словами, вы тоже на стороне этого типа, – с грустью в голосе сказал Светов. – Считаете, что, защищаясь от агрессии, мы вляпались в дерьмо…

– Агрессии… А вы уверены, что речь идет именно об агрессии?

– ао чем же еще, по-вашему, может идти речь?! – воскликнул Гал. – Вот уже почти пять лет Чужаки штурмуют Солнечную систему и расстреливают наши мирные корабли, не щадя при этом ни женщин, ни детей! Я своими глазами это видел, понимаете?!

– Понимаю, – кивнул Морделл. – Но и вы, Гал, должны понять: человечество впервые столкнулось с Иным Разумом, но, полагаю, так и не осознало, что это, во-первых. Разум, а во-вторых, Иной, непохожий на наш… Почему-то мы упорно считаем, что Разум во всей Вселенной имеет универсальные характеристики, одной из которых является способность различать добро и зло, так сказать, быть гуманным. А что, если у представителей Иной Цивилизации, с которыми мы сейчас имеем дело, совершенно другой склад мышления? Что, если для них не существует таких понятий, как добро и зло? Разве в этом случае обязательно нужно воевать с ними?

– А что, по-вашему, нам остается делать?

– Искать… Искать то общее, что может нас примирить друг с другом. В конце концов вспомните выражение «братья по разуму». Возможно, я высказываю парадоксальную мысль, но полагаю, что наличие разума должно нас именно объединять. А в вашей же трактовке получается, что мы и Пришельцы – враги по разуму…

Гал взглянул на часы. Пора.

– Знаете что? Пока вы, носители высокого разума, будете искать то, что и сами не очень хорошо представляете, они, Чужаки, высадятся на Земле и примутся устанавливать здесь свои порядки.

Он залпом допил шампанское и, не прощаясь с Морделлом, вышел из бара.

Но не успел Гал удалиться от этого скромного злачного места и на несколько метров, как сзади его кто-то окликнул по имени.

Это был Рекс Ролдугин в своей инвалидной коляске.

– Здорово, Гал, – повторил он, широко улыбаясь. – Какими судьбами, дружище? Поистине, куда ни плюнь – в бывшего сослуживца попадешь!

– А ты не плюй, – посоветовал Светов. – Тут один уже доплевался, видел?

Улыбка Динозавра сразу потускнела.

– Откуда ты здесь взялся? – спросил он.

– В отпуске был…

– В отпуске? Ну, ты даешь! – восхитился Рекс. – Неужели теперь всем дают отпуск, как положено? Или ты сумел Командора уломать?

Гал усмехнулся.

– Просто в один прекрасный день мне жутко не повезло, – сказал он. – Я патрулировал с Сашей Кэрбергом – помнишь, конопатый такой паренек родом из Омска? В районе Амальтеи это было… А при возвращении у меня сдох привод левого руля, и я вынужденно гробанулся брюхом на первый попавшийся астероид. От удара меня вышвырнуло прямо через колпак на скалы. Пока очухался, рванули топливные баки и боезапас, и стал я куковать на этой каменюге, как Робинзон Крузо на своем необитаемом острове…

– А потом что?

– Потом? Саша пустил скупую слезу по павшему смертью храбрых боевому товарищу… Так и доложил, вернувшись на Базу: «Погиб мой напарничек…» В тот же день Хромой Феликс – помнишь нашего связиста? – отправил по СС-связи похоронку моей матушке. Через трое суток меня случайно засекли союзнички со штатовской базы, сняли с астероида и ввиду воспаления легких и переломов ребер отправили в Центральный орбитальный госпиталь. Когда я пришел в себя, то узнал, что матушка моя скончалась, получив похоронку. Сердце не выдержало, я ведь у нее единственным был… Ну, в общем, с учетом всего этого наш Главный штаб и расщедрился на двухмесячный отпуск.

– Здорово! – с энтузиазмом воскликнул Рекс. – Ты больше никого из наших не видел?

– Нет. Да, наверное, не так-то их много – тех, кто вернулся… Ну а ты как?.. Ролдугин опустил голову.

– Вот… – Он указал на висевшую у него на груди табличку. – Переквалифицировался, понимаешь, в профессионального попрошайку.

Он опять улыбнулся, но на этот раз улыбка его была совсем неестественной – как у пьяной проститутки.

– А ноги почему себе до сих пор не сделал? – спросил Гал. – Я слышал, сейчас такие изготавливают – от натуральных ни за что не отличить!

– Да есть у меня такие, дома под койкой лежат… Но, сам понимаешь, для работы нужен соответствующий имидж. – Динозавр похлопал по подлокотникам своей коляски. – Поверь, таким макаром я неплохо зарабатываю!

Светов вспомнил о полотняном мешочке, из которого Ролдугин извлек купюру, расплачиваясь с барменом, и отвел глаза.

– Верю, – проворчал он сквозь зубы. – Извини, мне пора.

– Торопишься?

– Иначе опоздаю.

– Ну и дурак! – с неожиданной злостью выпалил Ролдугин. – Все мы дураками были и дураками остаемся!.. Они тут живут как хотят… да ты и сам, наверное, видел… А вы там за них грудь под лазеры подставляете! Чего ради?

– Прощай, – сказал Гал.

Он повернулся и решительно зашагал прочь от жалкой развалины – некогда весельчака, души компании и вообще замечательного парня по кличке Динозавр.

На душе у Светова кошки скребли. Было почти так же скверно, как в тот момент, когда он стоял, опустив голову, перед крохотным стальным прямоугольником в казавшейся бесконечной Траурной Стене на старом кладбище в Мапряльске, стоял, зная, что за этим прямоугольником покоится в наглухо запаянном контейнере прах его матери.

И тут его догнал Рекс, шурша шинами колес по пласт-алюминиевому полу.

– Постой, Гал, – сказал он. – Что это за типы тебя повсюду сопровождают? Ты только не дергайся, – предупредил он. – Они сейчас позади тебя, у стойки…

Светов бросил быстрый взгляд в сторону багажной стойки, к которой тащили свои пожитки потные, взбудораженные переселенцы. Там действительно маячили двое мужчин в безукоризненных серых костюмах; они с глубоким интересом изучали правила перевозки пассажиров-дальнорейсовиков.

– Я еще в баре их приметил, – продолжал Рекс. – У меня теперь нюх на фараонов – будь здоров!.. А тут смотрю – опять мельтешат, и куда ты – туда и они…

– Да брось ты! – сказал Гал с досадой и хлопнул Ролдугина по плечу. – Кому я мог понадобиться? Ошибся ты, Рекс.

Но, выходя из зала, он на всякий случай тщательно оглядел отражение дверей в большой зеркальной стойке световой рекламы. Кроме паукообразного робота-носильщика, тащившего его, Гала, кофры, никто за лейтенантом не следовал.

Но когда Гал поднимался по трапу на борт военно-транспортного спейсера под угрожающим названием «Громовержец», он еще раз увидел ту парочку в серых костюмах. Они торчали на смотровой площадке диспетчерской вышки, держа руки в карманах брюк, и пристально глядели на «Громовержец». Один из них поднес к губам руку с браслетом связи, и челюсти его задвигались.

Гал нахмурился и нырнул в люк корабля.

Уже лежа в противоперегрузочном «шезлонге» и ожидая старта, Светов принялся вспоминать только что закончившийся отпуск.

Воспоминания его делились на три категории: приятные, неприятные и нейтральные.

Неприятные воспоминания начинались с порога госпитального стационара, который Гал переступил, обессиленный тремя сотнями различных инъекций в наиболее мягкую часть тела (в результате чего на обеих половинках этой самой части не осталось живого места), чересчур навязчивым вниманием со стороны смазливых, но, увы, распутных инфирмьерок, тайным пьянством в компании соседей по палате после отбоя и одуряюще-бесконечным резанием в карты с ними же – до отбоя… Затем следовали фрагменты «картинок»: Гал у Траурной Стены… Гал в пустой квартирке с выцветшими обоями и нежилым запахом, а со стены на него смотрят с укором глаза матери… и фальшивые причитания соседки: «Господи, не дождалась Эльвира свово сынка, а ждала-то тебя – до последнего вздоха ждала!» Потом в памяти всплыло нечто туманное и расплывчатое, не имеющее ни логической связи, ни разумного объяснения. Мысленно реконструируя эту часть отпуска, Гал вынужден был констатировать, что смерть единственного родного человека сломила дух бравого лейтенанта, закаленного в боях и бытовой неустроенности, и что он, этот самый лейтенант, «пустился во все тяжкие», как гласит старинное идиоматическое выражение… Судя по всему, он в сжатые сроки проделал разгульное турне по питейным и увеселительным заведениям всего мира – благо современные транспортные средства и банковский счет, округлившийся за три года непрерывной службы в ОЗК, позволяли осуществить подобное мероприятие с минимальными затратами времени при максимальном расходовании средств.

Первое время Гал еще пытался следовать благородным заповедям офицерства, предписывавшим напиваться вдрызг исключительно марочными напитками и ложиться в постель по меньшей мере с топ-моделью текущего года. Однако пьянство приобретало все более хронический характер, и минуты просветления становились все более редкими, а окружающая обстановка делалась удручающе убогой. Рестораны сменились жалкими кабаками, а шестизвездочные отели – полуподвальными ночлежками. Однажды Гал очнулся утром под каким-то большим мостом не то в Стамбуле, не то в Лондоне. От реки разило свалкой, вокруг нагло шныряли некие отвратительные хвостатые твари с разумными красными глазками – не то крысы величиной с собаку, не то собаки, мутировавшие до размеров крысы. Гал взглянул на свои руки… Костяшки пальцев обеих рук были сбиты до крови, – видно, о чьи-то челюсти в пьяной драке накануне. Одежда висела клочьями, а карманы оказались такими же пустыми, как и голова… К счастью, он тогда не потерял кард, к еще большему счастью – на счету еще оставались деньги…

Отдельные эпизоды, относившиеся к тому времени, были забавными и в то же время болезненно-постыдными. Так, однажды в чикагском ночном баре Гал почти весь вечер убил на то, чтобы соблазнить приглянувшуюся ему длинноногую красотку с равнодушным лицом. Девица почему-то не понимала Гала. Когда же Светову наконец удалось разъяснить ей, чего он, собственно, от нее хочет, она без малейших колебаний приволокла его в свою конурку, где приняла одну из самых разнузданных сексуальных поз. Совершенно некстати у Гала вдруг возник вопрос об оплате предстоящего удовольствия (наличных, как оказалось, в тот момент у него не было), на что длинноногая дива невозмутимо ответствовала, что расчет может быть и безналичным, но сразу после оказания услуг. Гал не понял. Тогда она наглядно продемонстрировала ту щель, куда после акта удовольствия надлежало вставить кард, чтобы расплатиться, а также клавиатуру банкомата, вмонтированную в ее силиконовую спину. На Гала словно вылили ушат холодной воды. Выяснилось, что кибер-проститутки – довольно давнее изобретение секс-индустрии, просто Гал не следил за соответствующей прессой. В результате он позорно бежал от длинноногой красавицы и потом еще долго не мог прийти в себя…

Спасла Гала от окончательного морального разложения лишь встреча с Инной, положившая начало счастливой, а потому – увы! – самой короткой части его времяпрепровождения на Земле.

Каким-то образом Светов оказался в транс-европейском экранобусе, стелившемся над прямым, как стрела, металлопластовым шоссе со скоростью под двести миль в час. Гал и сам не знал, куда и зачем он мчится, да в тот момент его это и не интересовало.

Время от времени он проваливался в дрему, а когда приходил в себя, то косился на кресло у окна. Там сидела девушка с книгой, и лицо ее было таким удивительно светлым, что девушку невольно хотелось от кого-нибудь или от чего-нибудь защищать. Заговорить с незнакомкой Гал даже не пытался: он прекрасно понимал, насколько омерзительно выглядит со стороны его распухшая, небритая физиономия. В промежутках между сном и бодрствованием Светов сочинял очередной опус, посвященный Девушке-Со-Светлым-Лицом.

«Я ехал с нею в одном вагоне… Она была, как печаль, светла… И книга в нежной ее ладони казалась голубем без крыла… Но знал я: станция все же будет, где вместе с кем-то сойдет она… Так мир устроен: уходят люди – и дверь закрывается, как стена… Так что ж я медлю? – Стоп-кран в ладони… Но мне инерцию не превозмочь… Живу, как еду: в пустом вагоне… А за окном моим вечно – ночь…» Насчет ночи Гал, впрочем, преувеличивал, жертвуя фактами ради лирического эффекта: солнце за окном экранобуса в тот момент только начинало клониться к горизонту.

Потом Гал опять задремал, а когда очнулся, за окном было действительно темно. Экранобус почему-то уже не мчался, а неподвижно торчал поперек шоссе. Пассажиры, в том числе и Прекрасная Незнакомка, спали в мягких воздушных креслах. По днищу машины скребли чем-то железным, откуда-то снизу доносились неразборчивые мужские голоса.

Видимо, случилась какая-то неполадка и экипаж экранобуса в лице водителя и двух механиков пытался своими силами устранить ее.

Внезапно Гал уловил знакомый запах. Так пахло однажды в кабине его интерсептора, когда замкнуло турбогенератор. Галу тогда пришлось разгерметизировать кабину, чтобы ликвидировать пожар (правда, потом до самой Базы его преследовала предательская мысль: а вдруг латаный-перелатаный спейс-комбинезон не выдержит перепада давления?).

Едва Светов успел отстегнуть ремни безопасности и выбраться из кресла, как откуда-то снизу в салон прорвались языки пламени, и сразу же повалил удушливый черный дым. Видно, экранобусы горели очень редко, потому что автомат огнетушения и не думал срабатывать. Среди проснувшихся пассажиров началась паника. Кое-кто успел выпрыгнуть в люк, находившийся в передней части салона, а остальным дорогу к выходу преградило пламя. Аварийные люки, расположенные сзади и на потолке, открыть оказалось невозможно. Водитель и механики метались снаружи, размахивая руками и что-то крича, но не решаясь предпринять более решительных и разумных действий.

«Только этого мне еще не хватало, черт возьми! – процедил сквозь зубы Гал. – Уцелеть в боях и сгореть в заурядной дорожной аварии!» Он что было сил ударил ногой в окно. Однако стекло было изготовлено в расчете и не на такой удар… Впрочем, другого выхода все равно не было, так что пришлось упрямо и методично бить ногой в это чертово стекло.

Разбить окно Галу удалось с восьмого удара. Потом все стало намного проще – нужно было только подсаживать женщин и детей, помогая им выбраться наружу. Сам Гал выпрыгнул последним, когда задымилась его одежда.

Экранобус благополучно сгорел дотла, и все вокруг погрузилось во тьму. До ближайшего населенного пункта – каковым оказался город Галлахен – было километров пятнадцать, и ни одного средства передвижения поблизости.

Вскоре пассажиры сгоревшего экранобуса, зябко поеживаясь от ночной прохлады, брели по пустынному шоссе в сторону огней на горизонте. Водитель и механики, тяжко вздыхая, остались сторожить остов того, что еще недавно называлось экранобусом.

Тут Гала кто-то легонько тронул за локоть. Это была та самая девушка, которой он посвятил свое стихотворение. Он уже успел забыть про нее в суматохе своей спасательской деятельности, но теперь его сердце опять предательски екнуло.

Девушку звали Инна Снитинская. Она училась в Галлахенской консерватории по классу синтез-гармонии. Ей почему-то срочно понадобилось попасть домой (позднее выяснилось, что эту «срочность» она придумала).

Гал был рад оказать содействие милой Инне. Он вызвал аэр и с комфортом доставил девушку в Галлахен, – правда, этот комфорт влетел ему в копеечку. Однако когда аэр опустился на посадочную площадку, то сразу же выяснилось, что до пансиона, где Инна снимала уютную квартирку, слишком далеко, а время слишком позднее; к тому же город был наводнен уличными бандами. Все это «предписывало» пилоту проводить Инну до пансиона. И Гал, конечно же, провожал. В одной из подворотен на них напала компания преступно-молодежного вида. Намерения молодых людей были не очень понятными, но, несомненно, гнусными. Светов собрался с силами и духом и разбросал нападавших при помощи тех приемов единоборства, память о которых еще сохранилась у него с курсантских времен. Однако через сотню метров из темноты вышли двое в спортивных костюмах. Они осведомились, кто обидел их младших друзей.

Эти двое оказались не то спортсменами, не то профессиональными киллерами. «Спортсмены-убийцы» били скупо, но больно и старались не изувечить, а лишь надежно вывести из строя… На Инну, визжавшую так, как это умеют делать в экстремальных ситуациях только женщины, они не обратили ни малейшего внимания. Закончив расправу с лейтенантом, мужчины деловито оправили спортивные костюмы и исчезли в темноте.

Разумеется, после подобного сеанса «принудительного массажа» Галу нужно было отлежаться как следует, и девушке Инне не оставалось ничего иного, кроме как, поправ моральные нормы, притащить своего нового знакомого к себе домой.

А потом у них была целая неделя совместной жизни. Инна взяла в консерватории академический отпуск, и влюбленные не расставались ни на минуту.

Каждое мгновение этих счастливых дней запечатлелось в памяти Гала, но, как это ни странно, за исключением вчерашнего дня. Одно он знал точно: вчера они не ходили ни в солярий, ни в маленькое кафе на набережной, ни в клуб синтез-музыки. Вместо этого они провели весь день в «гнездышке», как Светов окрестил жилище своей любимой.

Чем же они занимались весь день?

Что за вопрос, сказал сам себе Гал. Известно, чем занимается влюбленная парочка, уединившаяся в четырех стенах. Не забивай голову дурацкими мыслями. О том, что ты оставил позади, ты уже думал. Теперь полагается подумать о том, что тебя ждет впереди – там, куда, набирая с каждой секундой все большее ускорение, стремится военно-транспортный корабль, битком набитый консервами, оружием, боеприпасами и всем прочим, что может понадобиться людям, воюющим против Пришельцев.

Глава 2

ПОДВИГ – ДЕЛО НЕБЛАГОДАРНОЕ

Рифма к слову «Сатурн» упрямо не лезла в голову. «Урн»? Или «литурн»? Хм… «Когда он падал на Сатурн, корабль гремел, как сотня урн». Гениально!..

Гал вздохнул, выключил комп-нот и сунул его в карман спейс-комбинезона. Тщательно застегнул вакуумную застежку. Потом с тоской обозрел унылые стены крохотного транспортного отсека. До конца полета оставалось еще целых десять часов.

Сходить, что ли, к пилотам? Нет, не стоит: и так уже, наверное, надоел им… Анхель того и гляди скажет: «Кстати говоря, пассажирам вход в пилотскую рубку запрещен». И обязательно добавит: «Согласно инструкции». Большой знаток всяких инструкций капитан «Громовержца»!..

Да ладно, не злись, тут же мысленно одернул себя Гал. Представь себя на месте Громова: понравилось бы тебе, если бы кто-то постоянно торчал у тебя за спиной, пытался ткнуть пальцем в разные клавиши и кнопки, приставал с дурацкими вопросами ко второму пилоту и проливал кофе из термотюба на панель процессора, на котором штурман рассчитывает курсовые параметры? Нет, не понравилось бы…

И как это конструкторы не догадались вмонтировать в транспортный отсек парочку обзорных экранов? В конце концов можно было бы обойтись и обыкновенными иллюминаторами из спектролита. Было бы куда пялиться от нечего делать, хотя ничего интересного снаружи, конечно, все равно не увидишь: сплошной мрак и звезды, звезды и сплошной мрак… В поясе астероидов перед Юпитером, правда, было бы на что поглядеть, но это зрелище – не из приятных, потому что мелькают по сторонам этакие каменные дуры весом в десятки тысяч тонн, и кажется, что еще немного – и вмажутся они в борт, вспарывая его как фольгу…

Гал откинул дымчатый колпак противоперегрузочного «шезлонга» и уселся на краю ложа, свесив ноги.

Взгляд его упал на соседние «шезлонги», которые были придвинуты почти вплотную друг к другу, – кстати говоря, в нарушение инструкции по перевозке личного состава. Субалтерны не теряли времени даром. В течение полета они усиленно наверстывали упущенное на занятиях в училище вследствие сна или интеллектуальных игр в «морской бой». Обложившись микрофильмами, кассетами и дискетами, они остервенело грызли гранитную теорию полетов, базальтовую матчасть спейсеров и просто-таки мраморную космонавигацию. Сейчас, похоже, дошла очередь до спейс-баллистики, потому что до Гала доносились возбужденные голоса: – Вот здесь и здесь. Серый!.. Ты хоть закон Краузе помнишь, балда?

– Сам ты балда!.. «Эс» помноженное на «эр», корень квадратный из трехчлена. Только при чем здесь Краузе?

– А про кривую Гаусса забыл?

– Сам ты забыл! Кривая не везде вывезет, понял? Ведь мы сделали поправку на нелинейную скорость снаряда! Вот послушай, Фил, что по этому поводу вещает Наставление: «Чтобы рассчитать дальность полета стомиллиметровой»… или стамиллиметровой, как правильно, а?

– Эх ты, грамотей! Правильно будет – «сто эм-эм», ха-ха!

– Тоже мне, юморист выискался!.. «Стомиллиметровой гамма-ракеты, летящей под углом… тэ-тэ-тэ… и имеющей начальную скорость… тэ-тэ-тэ»… так… вот: «нужно использовать метод Гаусса полного решения системы линейных алгебраических уравнений, метод итераций, кубические сплайн-функции, метод ломаных Эйлера и метод Рунге-Кутта». Понятно?

– Проклятие! Мы же, болваны, про сплайн-функции забыли, вот у нас ничего и не сходится!

– Слушай, а давай-ка мы с тобой это дело еще раз на компе посмотрим.

– Давай, только сначала местами поменяемся, а то у меня бок затек.

– Куда это он, интересно, у тебя затек?

– Думаешь, смешно? А еще меня юмористом обзываешь!

– Может быть, ты в лоб захотел?

– Захотел! А ты?

Похоже, теоретические штудии баллистики грозили перейти в практическое занятие по небоевому единоборству.

Гал всмотрелся в соседние «шезлонги». Субалтерны боролись, сдавленно хихикая.

Детский сад какой-то, подумал Гал, чувствуя себя не на пять, а по крайней мере на пятьдесят лет старше своих попутчиков. Ничего, детство у них быстро пройдет – где-то после третьего боевого вылета наперехват!..

Может, сказать им, что то, чему их целый год учили на «ускоре», в бою не пригодится? Ведь когда перед тобой мелькают беззвучными тенями спейсеры на таких скоростях, что не успеваешь разобрать, свои это или чужие, – тут уж не до баллистических выкладок с применением этих самых итераций и сплайн-функций! Остается только стиснуть зубы и палить наугад, надеясь на то, что бортовой компьютер не подведет, да еще на то, что головка гамма-ракеты уловит импульсный код-отзыв от спейсера, в котором сидит твой товарищ…

Нет, решил Гал, не стоит пугать ребят заранее. Да и не поверят они мне.

Гал откинулся на спинку «шезлонга» и улыбнулся, вспомнив свое знакомство с субалтернами.

…Когда «Громовержец» миновал лунную орбиту, колпак соседнего «шезлонга» откинулся, и в поле зрения Гала показалась голова с волосами огненного цвета и едва приметной строчкой усиков над верхней губой.

– Смотри, Фил, – сказала голова ломким баском, постучав в стенку третьего «шезлонга». – Оказывается, мы не одни представляем переменный состав на борту этой посудины!

Из третьего «шезлонга» выглянул черноволосый молодой человек и недоверчивым взглядом уставился на Светова.

– Меня зовут Гал, – сказал лейтенант, приоткрыв свой колпак. – Принимаете в свою компанию?

– Сергей Гелиевич Глико, – игнорируя вопрос Гала, с преувеличенной серьезностью доложил рыжий. – А это, – он ткнул пальцем в сторону соседа, – Фил. Просто – Фил… Простофиля, в общем.

– Филипп, что ли? – уточнил Гал.

– Ошибаетесь, – сказал черноволосый. – Впрочем, почему-то все так и думают, что я Филипп, а на самом деле я – Филяр. Филяр Кузьмин.

– Филяр сокращенно означает: «Философ я, ребята», – насмешливо пояснил Сергей.

Фил тут же швырнул в него противоперегрузочную подушку, добавив: – Сам ты философ!

– Далеко летите, братцы? – осведомился Гал. Ребята переглянулись. Видимо, еще в училище им основательно прополоскали мозги на предмет сохранения военной тайны.

– До конечной, – нахально заявил Глико. – А где сойдете вы?

– Ну, во всяком случае, не в открытом космосе, – тоже уклонился от прямого ответа Светов.

Парни хохотнули. Вообще-то они – ничего на вид, подумал Гал. Гонору, конечно, многовато, но это поправимо. Не взять ли на себя от скуки функции воспитателя?

– Давайте-ка мы с вами договоримся с самого начала, – предложил лейтенант. – Во-первых, называть друг друга на «ты», невзирая на ранги и выслугу лет. Во-вторых, в течение полета играть в карты и прочие азартные игры, чтобы скоротать время. И третье: если вам интересно знать, господа субалтерны, мои анкетные данные, спрашивайте, но только тогда, когда я не сплю. Терпеть не могу, когда мне мешают спать…

– Откуда ты знаешь, что мы – субалтерны? – Фил подозрительно уставился на Светова.

Тот ткнул пальцем в направлении стенного шкафчика для одежды, откуда торчал рукав новенького мундира с субалтернскими шевронами.

– Вы, наверное, только что закончили ускоренные курсы при космическом училище, верно? Сергей усмехнулся.

– Ну а вы, господин телепат, наверняка заслуженный спейсер, побывавший в сотнях боев и израненный с ног до головы?

Мальчишка, подумал Гал.

– Ты слишком высокого обо мне мнения, – широко улыбаясь, ответил он. – Я всего лишь заведующий офицерской столовой на семнадцатой базе. Кастрюли, кружки, ложки, компот из сухофруктов – вот моя вотчина… Мы – люди маленькие, но позарез вам, воинам, необходимые. – Он многозначительно поднял вверх палец.

Субалтерны были настолько наивны, что с готовностью поверили Галу. Но их интерес к нему сразу же увял. Только после Марса Фил еще попытался выведать у Гала, какими спейсерами оснащена семнадцатая база, но, выслушав абсолютно правдивый ответ в том смысле, что новоиспеченным спейсерам придется летать на технике полуторагодичной давности, находящейся в весьма плачевном состоянии, Кузьмин усмехнулся и перестал верить «главному по жратве».

В ходе первого же приема пищи в виде бортового пайка, когда Фил и Сергей, давясь и брезгливо морщась, с трудом одолели лишь половину супового тюба, Гал авторитетно поведал молодежи о предстоящем полуголодном существовании, поскольку продовольственное снабжение Баз уже давно оставляло желать лучшего. Однако и это его сообщение – даже будучи подкрепленным авторитетом «заведующего столовой» – было встречено презрительным молчанием. Субалтерны, очевидно, полагали, что милитары доблестного Звездного Корпуса питаются исключительно деликатесами.

Да и как они могли думать иначе – ведь в средствах массовой информации о жизни и быте космических Баз сообщалось еще меньше, чем о боевых действиях.

Когда они подлетали к Венере, выяснилось, что субалтерны не пьют, не играют в карты и вообще слишком хорошо воспитаны. А посему Гал сложил с себя обязанности нештатного воспитателя и принялся сочинять лирико-автобиографическую поэму о поганых буднях славного Звездного Корпуса…

Сейчас Гал полулежал в «шезлонге», размышляя, как бы убить время. Перекусить, что ли? Или поспать сначала? В этой связи ему вспомнился госпиталь – там тоже наличествовала такая проблема. Гал всегда завидовал тем людям, для которых понятие скуки не существовало и которые придерживались принципа: «Жизнь – это борьба: до обеда – с голодом, после обеда – со сном»…

Внезапно Светов насторожился. Что-то было не так… Словно подтверждая его мысли, транспортник ощутимо закачался, содрогаясь, а затем словно прыгнул в сторону, как прыгает с тропинки человек, увидев на ней змею. Потом «Громовержец» клюнул носом, судорожно выровнялся, а через секунду дал сильный левый крен. По корпусу трахнуло несколько раз с такой силой, будто корабль наталкивался на гигантский паровой молот, висящий в космосе. Потом еще раз и еще…

– Странно, – сказал Фил.

– Может, противометеоритный маневр отрабатывают? – предположил Глико.

– Сам ты противометеоритный маневр! – отмахнулся от него Фил.

– Тихо, братцы, – сказал Гал, наглухо застегивая спейс-комбинезон. – Слушай мою команду, переменный состав! Закупориться в «шезлонгах» и носа оттуда не высовывать. В дальнейшем – действовать по моим указаниям.

– Ты чего раскомандовался, директор камбуза? – осведомился Сергей.

Гал смерил его суровым взглядом.

– Кстати говоря, – сказал он, невольно подражая капитану Громову, – вы аварийную инструкцию изучали на курсах?

– Проходили, – насмешливо ответил рыжий, в поисках поддержки оглядываясь на Фила. Тот никак не мог справиться с застежками комбинезона.

– Тогда вы наверняка помните, что пассажирам во время боевой тревоги можно только пальцами в ботинках шевелить, – улыбнулся Светов.

В глазах субалтернов вспыхнул огонек: еще бы, боевая тревога!

– А ты куда? – спросил Сергей.

– Пойду оценю обстановку, – сказал Светов. Он кинулся в пилотскую рубку. Лишь теперь сработала аварийная сигнализация. По барабанным перепонкам ударил вибрирующий рев сирены, а под потолком отсека кровавым пятном замигал сигнал с надписями на русском и английском языках: «БОЕВАЯ ТРЕВОГА!» Гал с трудом пробрался через грузовой отсек, где штабелями громоздились стальные коробки разных размеров. Несколько раз Светова бросало на ящики, но он вовремя выставлял перед собой руки. Гал оглядывал переборки и корпус корабля. Пробоин, слава Богу, здесь не было.

Дверь пилотской рубки ни в какую не открывалась, хотя Светов тянул ее на себя обеими руками. Он в отчаянии огляделся и только теперь заметил зловещую надпись, горевшую над дверью: «ПОМЕЩЕНИЕ РАЗГЕРМЕТИЗИРОВАНО».

Гал представил себе, что творится за дверью, и сил у него сразу прибавилось. Он уперся коленями в косяк и рванул дверь на себя. В спине у него что-то хрустнуло, сухожилия на руках едва не лопнули от нечеловеческого усилия, но дверь все-таки приоткрылась, с треском разлетелись в разные стороны герметизаторы, и воздух из грузового отсека со свистом ринулся в рубку, увлекая туда Гала.

Пулей влетев в рубку, он лишь чудом удержался на ногах, вцепившись за высокую спинку командирского кресла. Вопреки его опасениям, ничего страшного в рубке не произошло. Анхель Громов неподвижно висел в кресле, удерживаемый лишь ремнями безопасности. Голова его в прозрачном пузыре спейс-комбинезона безвольно моталась из стороны в сторону, будто под струёй воды. Под потолком рубки, растопырив конечности, точно огромная издохшая лягушка, плавал в невесомости второй пилот Ол Мезрин, а на его месте сидел, пытаясь справиться с пультом управления кораблем, штурман Макс Берчев. Судя по эволюциям корабля, он был никудышным пилотом.

Строчка рваных пробоин шла вдоль третьего шпангоута. Дырки были размером с крупный апельсин. Если бы экипаж не соблюдал инструкцию, предписывающую при полете в прифронтовой зоне находиться в корабле в спейс-комбезах, то погиб бы мгновенно и страшно…

Макс Берчев беспомощно оглянулся на Гала. Его бескровные губы беззвучно зашевелились. Гал, спохватившись, нажал кнопку автоматической настройки коммуникатора в своем комбинезоне. В уши ударил хриплый голос штурмана: – Не могу, сейчас тоже скисну… Ты явился вовремя, Гал. Ты же пилот… Бери управление на себя… Осторожно, там Чужаки…

– Что с мужиками? – спросил Гал, имея в виду Громова и Мезрина.

– Гравитонное попадание, – задыхаясь, прохрипел штурман. – Ты не…

Он внезапно замолчал и уткнулся забралом шлема в пульт.

Гал подошел к нему, медленно отрывая от пола башмаки с магнитными защелками. Отстегнув Берчева от кресла, он тщательно пристегнул его к аварийному «шезлонгу». Потом сел на место второго пилота и щелкнул замком ремней, которые тут же плотно обхватили его грудь и ноги.

Прежде всего Гал оглядел обзорные экраны. И тотчас же выругался сквозь зубы. Вокруг «Громовержца» кружили несколько спейсеров Чужаков. Пришельцы словно наслаждались своим превосходством над неповоротливым транспортником, оттягивая момент перехода в решающую атаку.

Гал выровнял корабль, быстро освоившись с непривычным для него расположением кнопок на пульте управления. Потом нажал клавишу с надписью «СЕЛЕКТОРНАЯ СВЯЗЬ С ОТСЕКАМИ» и, стараясь говорить как можно спокойнее, объявил: – Внимание, экипаж! Говорит лейтенант Светов. Мы атакованы противником. Вынужден принять на себя командование и пилотирование корабля. Всех, кто меня слышит, прошу доложить обстановку в отсеках. Прием.

Судя по докладам, машинное отделение осталось целым и невредимым. Ионный реактор и ракетные рули функционировали исправно. Из инженерного отсека откликнулись в том смысле, что не поймут, черт возьми, в чем дело и долго ли будет продолжаться тряска, от которой летят к такой-то матери оксидные датчики. В основном пострадали боевые точки. Всего их было четыре, и располагались они в хвостовой части «Громовержца», обеспечивая круговую оборону. На объявление Гала откликнулась лишь одна БТ, прикрывавшая задний нижний сектор. Бортстрелок по имени Илли доложил, что автомат наводки напрочь выведен из строя и приходится наводить лучеметную установку вручную, поэтому за точность дальнейшей стрельбы он не ручается.

– Ладно, Илли, – сказал Гал, то и дело косясь на экран, где кружили «калоши» Чужаков. – Главное – не жалей боезапаса, сейчас эти сволочи полезут кончать нас.

Он вызвал транспортный отсек. Субалтерны откликнулись тут же.

– Есть небольшая лабораторная работка по теории баллистики, братцы, – сказал Гал. – Дуйте в хвост, на первую и четвертую БТ, и готовьтесь к ведению огня на ближней дальности…

– А ты? – спросил Сергей.

– Я тут командирские навыки отрабатываю, – усмехнулся Светов. – Только не теряйте времени на осмотр трупов, понятно, братцы? В случае чего – палите хоть из пальца, нам главное – отбиться…

Субалтерны замолчали, а через несколько долгих минут доложили о готовности. Гал посмотрел на атомные часы. Он был приятно удивлен расторопности своих попутчиков.

Только теперь Галу стало по-настоящему страшно. И зачем я так хотел попасть на этот чертов транспортник, невольно подумал он.

Еще больше ему было обидно. Обидно погибнуть так по-дурацки, за несколько часов до окончания полета. Обидно чувствовать себя мишенью, зная, что даже не можешь оказать достойного отпора нападающим. Так, наверное, чувствует себя человек, которого раздели догола, связали и собираются избивать двое дюжих подлецов.

Теперь Галу стало ясно, что произошло до его появления в рубке. Он словно видел, как откуда ни возьмись из черной бездны космоса вынырнули силуэты «калош» и набросились на «Громовержец»; как капитан Громов бросает неуклюжую махину весом в несколько десятков тысяч тонн в маневр «кленовый лист», чтобы уйти от черных лучей, но они проходят все ближе и ближе к кораблю, и вот один из них разрывает, словно жестянку, титаново-молибденовую броню носовой части, и тогда воздух с шипением, перерастающим в пронзительный свист, улетучивается в пробоины, и рубку заволакивает густой пар, а стены и потолок покрываются радужным инеем. Людей швыряет из кресел с такой силой, что ремни безопасности даже сквозь молекулярный эластик спейс-комбинезона больно впиваются в ребра; и второй пилот теряет сознание от перегрузки, а командира контузит ударом электромагнитной волны… Гал четко представлял себе, как неуправляемый транспортник скачет то вниз, то вверх, то в сторону и как штурман, придя в себя после обморока, кое-как освобождает от ремней безжизненное тело Мезрина и садится на его место, потому что нельзя терять скорость, иначе потом не преодолеть притяжения Сатурна… А Чужаки, пользуясь преимуществом в маневренности, делают еще несколько заходов и преспокойно расстреливают боевые точки транспортника, посмевшие огрызнуться огнем…

Когда Гал представил себе все это, страх мгновенно прошел, уступив место ненависти, от которой сводило судорогой скулы. Он думал, что за отпуск избавился от ненависти к Пришельцам, но, оказывается, она только притаилась где-то в уголке его души, и достаточно было небольшой искорки, чтобы вновь вспыхнуло ее холодное пламя…

Давайте, гады, атакуйте быстрее, думал Гал, следя за Чужаками. Что ж вы медлите? Неужели и вам не чуждо садистское наслаждение муками приговоренных к смерти? Неужели хоть в этом вы похожи на людей?..

Словно откликнувшись на его мысленный призыв, Чужаки в последний раз проделали свой коронный маневр – разгон и поворот под прямым углом к курсу, – а затем пошли с двух сторон добивать «Громовержец».

Гал еще успел проговорить в ларинг коммуникатора: «Держитесь, братцы!», а потом все стало происходить с такой быстротой, что мозг не успевал оценивать события, а только фиксировал их.

Чужаки сделали два молниеносных захода, и Гал всем своим телом ощущал попадания в корабль, – словно невидимые черные лучи прошивали не броню, а его самого. Аварийные лампочки на блок-схеме корабля загорались одна за другой, образуя причудливый узор, сигнализирующий о пробоинах в отсеках…

Только бы они не попали в груз, думал Светов. Куда угодно – только не туда, иначе мы превратимся в небольшое солнце, а этого не хочется, хотя звучит так красиво…

Сначала Чужаки, видимо, не ожидали, что транспортник возобновит огонь из своих боевых точек, а потом решили погасить их, потому что атаки их стали более целенаправленными именно против хвостовой части.

И все-таки две БТ еще отплевывались короткими очередями. Третья же бухала из лазерной пушки по мелькающим вокруг корабля серым теням.

Время словно замедлило свой ход, и в какой-то момент Гал обрел совершенно новое восприятие происходящего. Он увидел, что с левого борта, под углом примерно в двадцать градусов к кораблю, приближается спейсер Пришельцев, а пулеметная трасса от БТ-1 тянется к нему, но не может дотянуться – не хватало самую малость.

И тогда Гал повернул корабль влево и надавил на кнопки экстренного торможения. Ощущение возникло такое, словно скоростной магнитопоезд на полном ходу налетел на бетонную стену. Ремни безжалостно сдавили грудь, и стало нечем дышать; кровь прихлынула к глазам, но Гал успел разглядеть, как «калоша» все-таки напоролась на огненно-багровую трассу, а потом вспышка озарила левый борт «Громовержца» и ударная волна отбросила корабль в сторону…

– Гал, я сбил его! – раздался в коммуникаторе торжествующий вопль Фила Кузьмина. – Ты видел, а? Я попал в него!

Гал отключил торможение и потер ладонью ноющую грудь.

– Поздравляю, Фил, – сказал он. – Продолжай в том же духе!

– Да ты просто снайпер, Фил! – вклинился в разговор голос Сергея. – По такому случаю с тебя причитается!..

– Это с тебя причитаться будет, – радостно засмеялся Кузьмин. – Кто мне твердил, что не нужно учитывать кривую Гаусса?

– По-моему, ты, наоборот, не сделал на нее поправку, – возразил Глико.

– Сам ты не сделал!.. Мне-то лучше знать, рыжий!

Гал улыбнулся. Он-то знал, что никакая кривая была здесь ни при чем, но не хотел разочаровывать «меткого стрелка».

– Брэк, братцы, – вмешался он в начинавшийся диспут двух теоретиков баллистики. – Бал еще не кончен, так что следите за своими секторами в оба.

Гал посмотрел на экраны и вдруг обнаружил, что второго Чужака на них не видно. Он переключился в режим радиолокации и облегченно вздохнул.

«Калоша» на приличной скорости улепетывала в направлении Плутона.

Неужели Пришелец сдрейфил? – с удивлением подумал Светов. По собственному опыту он знал, что Чужакам неведом страх. Во всяком случае, они всегда дрались до последнего.

Гал уже собирался объявить экипажу отбой, но в последний момент ахнул, всматриваясь в экран. У самого края его, прямо по курсу Чужака, ползло пятнышко, похожее на светлячка.

Гал дал радиотелескопу максимальное увеличение. На экране возникло размытое пятно, перечеркнутое координатной сеткой. Сработал автофокус телескопа, пятно стало обретать размеры и очертания, и вскоре Гал увидел пассажирский дальнорейсовый лайнер.

Чужак мчался на него, как волк на зайца.

– Ах ты, хищная тварь, – пробормотал Гал. Кто-то тронул его сзади за плечо. Он резко обернулся и увидел, что над спинкой его кресла маячит пришедший в себя после обморока штурман «Громовержца» Макс Берчев.

– Напугал ты меня, как привидение, – проворчал Светов. – Оклемался?

– Да вроде бы. Только башка еще гудит, точно барабан, по которому хорошенько вдарили… Ты, случайно, не бил меня по морде?

– Пульт управления тебя бил, – сказал Гал. – А тут, знаешь ли, интересные дела без тебя творились… Взгляни-ка сюда.

Он ткнул пальцем в пятнышко лайнера на экране. Штурман дернулся, едва не врезавшись своей многострадальной головой в потолок.

– Ничего не понимаю, – пробормотал он. – Черт побери, что происходит?

– Пока ты отдыхал, мы тут с ребятами немножко развлекались, – ответил Гал. – В результате пустили одну «калошу» в расход, а второй Чужак, видимо, посчитал, что «пассажир» – более удобная цель, чем мы, и решил переключиться на него…

– Откуда «пассажир» взялся в прифронтовой зоне? – удивился Берчев.

– Когда мы окажемся на том свете, можно будет спросить об этом у его капитана, – усмехнулся Гал. – А теперь держись за воздух. Макс.

Светов протянул руку к пульту и вдавил до упора кнопку форсажа главного ускорителя. В недрах «Громовержца» взвыла, просыпаясь, ионная турбина, и громада транспортника прыгнула вперед с ускорением, нарастающим в геометрической прогрессии.

В глазах потемнело, ремни опять впились в тело, а во рту появился медный привкус крови.

«Громовержец» ринулся вдогонку за Чужаком.

С трудом удерживаясь за спинку пилотского кресла, Берчев прохрипел: – Что ты задумал, Гал? Мы же все равно не успеем его перехватить!

– Ты прав, штурман, – сказал Светов, с трудом шевеля губами. – Будем считать эту погоню слона за мышью психической атакой.

Затем лейтенант объявил по селектору: – Экипаж, внимание! Приготовиться к экстремальной перегрузке. Боевым точкам приготовиться к ведению огня. Чужак собирается атаковать наш пассажирский лайнер, и наш долг – помешать ему…

После непродолжительной паузы Гал услышал разноголосые отклики: – Есть, командир… Ясно… Давай шуруй на полную мощь, лейтенант!..

Голос Берчева опять ударил по перепонкам: – Ты очумел, Гал! Куда ты лезешь? У нас же на борту – целый склад взрывчатки. Да и чем мы можем помочь «пассажиру»?

– Там люди, Макс, – возразил Светов. – А что ты предлагаешь? Развернуться и потопать восвояси, радуясь, что легко отделались, а тем временем этот гад будет расстреливать наших, как в тире?!

– Мы все равно опоздаем, – возразил штурман.

– Посмотрим. – Гал включил дополнительный форсаж.

Корабль взревел, словно протестуя против такого издевательства над его изношенными турбинами. Штурмана отбросило к переборке – прямо на безжизненное тело второго пилота.

Вскоре Гал с удивлением обнаружил, что спейсер Чужака заметно увеличился в размерах на лобовом экране. Это было невероятно, но факт оставался фактом: разъяренный «слон» догонял пакостного «мышонка».

Когда Пришелец превратился в перекрестии прицела в пятно размером с мелкую монету, Гал решил открыть огонь из носовой пушки типа «Спираль-ЭМ». Гамма-ракеты применять было рискованно: в случае промаха они угодили бы в лайнер.

Однако пушка молчала, хотя Гал несколько раз отчаянно рванул на себя спусковую рукоятку.

Разбираться, что к чему, не было времени.

«Громовержец» нагонял Чужака под острым углом, так что достать «калошу» лучеметами боевых точек было невозможно. А разворачивать корабль – значит потерять скорость…

Как ни странно, но существо, управлявшее «калошей», почему-то никак не реагировало на приближение транспортника – словно точно знало, что вести огонь землянину нечем…

До Пришельца оставалось всего десять километров… пять… один. Казалось, еще немного – и Чужака можно рукой достать.

Подожди-ка, сказал себе Гал. Зачем же рукой?.. Пришельца можно достать кое-чем другим… Только вопрос: выдержит ли «Громовержец» удар корпусом на такой скорости или развалится на мелкие кусочки? И не сдетонируют ли боеприпасы в грузовом отсеке? В конце концов, имеешь ли ты право рисковать жизнью – не своей, а других членов экипажа?..

Гал в отчаянии оглянулся, словно в рубке был кто-то, кто мог бы разрешить его сомнения. Однако похоже, что решать приходилось самому.

Светов переключил экраны на оптический режим и увидел, как из серо-зеленого корпуса Пришельца выдвигаются какие-то пластины. Интуиция подсказала: сейчас Чужак обрушит на беззащитный корабль мощный удар…

Светов, казалось, воочию увидел, как, пронзенный черными трассами, лайнер окутывается облаком газа и разлетается на куски и как мгновенно, но страшно погибнут ничего не подозревающие сейчас люди.

В ушах его прозвучал голос Инны: «Мы все будем себя беречь, правда, милый?» Рука, тянувшаяся к пульту, сразу стала тяжелой-тяжелой – не только от перегрузки, но Гал все-таки сумел дотянуться до нужной кнопки.

«Громовержец» послушно повел тупым носом в сторону Пришельца, и Светов зажмурился в ожидании того, что пилотская рубка разлетится вдребезги и в нее хлынут вакуум и ледяная боль.

В последний момент Пришелец, видимо, врубил торможение, почуяв неладное, но было поздно уворачиваться от тарана, и удар пришелся не в нос, а в заднюю часть транспортника. Этот удар был скользящим, и от трения двух корпусов друг о друга брызнул пучок ослепительных искр, как при вакуумной сварке; потом этот пучок превратился в поток, «калоша» отлетела в сторону и закувыркалась по сложной траектории, от нее отлетали какие-то бесформенные обломки, а транспортник содрогнулся и стал вращаться вокруг своей оси, как гигантское сверло. Освещение погасло, экраны в рубке ослепли, и Гала, вместе с креслом, выдранным из гнезда, швырнуло на переборку; и на сей раз даже спейс-комбинезон не мог амортизировать удар…

Теряя сознание, Гал еще успел подумать: «А все-таки я как в воду глядел: «Когда он падал на Сатурн, корабль гремел, как сотня урн»…» В недрах «Громовержца» что-то действительно громыхало, и грохот этот стих лишь тогда, когда наступила тьма.

* * *

Командир Базы ОЗК номер одиннадцать генерал Арн Шрейдер пожелал лично присутствовать при посадке русского транспортного корабля на аварийную площадку. Впрочем, слово «посадка» в данном случае явно не годилось, – скорее, это было свободное падение, слегка смягченное тормозными двигателями. Да и кораблем израненную громаду можно было назвать лишь с большой натяжкой. Корпус транспортника был измят, корма расплющена, а рулевые сопла торчали под самыми немыслимыми углами. В целом «Громовержец» выглядел ужасно, даже если смотреть на него невооруженным глазом. Генерал Шрейдер наблюдал за «посадкой» корабля в мини-телескоп, и ему было еще страшнее.

Махина, приближавшаяся к посадочной площадке, моталась так, словно экипаж ее был поголовно пьян.

– Черт бы побрал этих русских, – пробормотал кто-то за спиной Шрейдера. – Они разнесут нам в пух и прах все посадочное оборудование!

Генерал оглянулся на говорившего – своего адъютанта капитана Коллинзера – и почему-то подумал, что тот наверняка подслушивал его разговор с командующим американским контингентом ОЗК. «Разговор» – чересчур мягко сказано (генерал любил точные формулировки), потому что старик был зол как тысяча чертей и орал на Шрейдера, как на набедокурившего мальчишку.

– Послушайте, генерал, – кричал он, брызжа слюной, по ВПС-связи. – Что, черт возьми, у вас там творится?.. Почему ваши парни спят вместо того, чтобы нести боевое дежурство как следует?! Почему противник беспрепятственно орудует у вас под носом? Почему атакует в вашей зоне ответственности русские пассажирские корабли?

А Арн Шрейдер, прослуживший в «спейс-форс» тридцать с лишним лет, мог только стоять навытяжку, преданно смотреть в глаза начальнику и виновато молчать. Сказать в свое оправдание можно было много… Например, что Пришельцы миновали посты обнаружения так, будто надели шапку-невидимку. Что как только на Базе был принят сигнал бедствия от пассажирского лайнера «Белый», по тревоге тотчас подняли дежурные интерсепторы, но, к великому сожалению, они не могут мгновенно перемещаться на дальние расстояния… Однако Шрейдер предпочел молчать: он по опыту знал, что командующий терпеть не может оправданий. В заключение Старик пригрозил Шрейдеру всеми мыслимыми и немыслимыми карами – начиная от разжалования и кончая лишением денежной премии за последний квартал – если только русский «пассажир» не вернется к своим целым и невредимым.

Человек, который пытался сейчас посадить искалеченный корабль на аварийную площадку, и не подозревал, что он спас не только лайнер, но и служебную карьеру американского генерала.

Зато Шрейдер прекрасно это понимал, вот почему он сердито покосился на Коллинзера и проворчал: – Узнайте у диспетчера, есть ли связь с пилотом.

– Я и так знаю, – нахально заявил адъютант. – Какая может быть связь после такой передряги? Удивляюсь, как они еще сумели выкарабкаться из поля притяжения Сатурна… Все-таки русские живучие как кошки!

Генерал Шрейдер почувствовал, что вот-вот вспылит. Он мысленно сосчитал до десяти и затем сказал: – Когда они сядут, проводите пилота в мой кабинет. – Немного помолчав, добавил: – Разумеется, после оказания ему необходимой медицинской помощи…

Он еще раз взглянул – уже без телескопа – на корабль, который успел коснуться посадочных демпферов и теперь высился на площадке, скособочившись, точно огромный гнилой гриб. Вокруг транспортника засуетились черные фигурки роботов-сервистов, подводившие к кораблю с четырех сторон электромагнитные захваты стоп-кранов.

– На подходе их пассажирский корабль, генерал, – сказал Коллинзер. – Он должен сесть к нам через полчаса.

– Передайте полковнику Джексону, чтобы встретил и разместил пассажиров и членов экипажа, – отрывисто проговорил Шрейдер. – Проследите, чтобы «Белый» заправили горючим и всем прочим, что им потребуется…

– А они подпишут счет? – с ухмылкой осведомился Коллинзер.

Шрейдер отвел глаза в сторону. Не будь ты зятем командующего, я бы тебя научил, как разговаривать с начальством, подумал он.

– Это меня не интересует, – пробурчал он. – Наше дело – предложить…

Через сорок пять минут в кабинет Шрейдера вошел здоровенный парень в синем спейс-комбинезоне, но без шлема. Он слегка прихрамывал на левую ногу. Лицо его было бледным, глаза – красными, а на лбу красовался огромный синяк.

Вопреки всем правилам, командир одиннадцатой Базы поднялся, глядя в глаза вошедшему. Они шагнули навстречу друг другу и молча обменялись рукопожатиями.

– Ви есть капитан корабля? – спросил генерал, освежая в памяти полузабытый русский словарный запас.

Парень почему-то улыбнулся.

– Нет, сэр, – ответил он по-английски. – Я всего лишь запасной пилот… Спейс-лейтенант Светов.

Он учтиво наклонил голову.

Шрейдеру захотелось произнести нечто торжественное, но все соответствующие случаю слова почему-то вдруг вылетели у него из головы.

В свое время генерал сам летал наперехват, и ему не нужно было объяснять, что значит выиграть бой против двух «калош» на неуклюжем транспортнике и что такое таран в открытом космосе.

– Хотите выпить? – спросил он неожиданно. Русский отрицательно покачал головой.

– Я приглашаю вас отобедать со мной, – сказал Шрейдер.

Светов опять помотал головой.

– Извините, господин генерал, но я должен срочно вернуться на свою Базу.

– На Базу? – Генерал удивленно поднял брови.

– Номер семнадцать. Это за Плутоном, на передовых блок-позициях, – пояснил лейтенант. – Возвращаюсь из отпуска, сэр. Со мной также следует субалтерн Глико…

– К сожалению, это далековато, – пробормотал Шрейдер. – Но я распоряжусь, чтобы вас доставили в штаб ОЗК на моем личном скутере. Он пятиместный. – Опустив глаза, генерал глухо проговорил: – Есть ли погибшие на «Громовержце»?

– Пятеро, – ответил Светов. – В их числе – капитан, два бортстрелка, один механик. И пассажир – субалтерн Фил Кузьмин…

– Знаете, лейтенант, я командую Базой давно, – задумчиво проговорил генерал, – и знаю всех своих подчиненных – их у меня полторы тысячи человек. Они неплохие парни и отличные бойцы, поверьте старому служаке… Но, окажись кто-нибудь на вашем месте… Я не могу поручиться, что он поступил бы так же, как вы. Андестенд ми?

– Да я и сам себе удивляюсь, – улыбнулся Светов.

Выйдя из кабинета, Гал пошел по длинному коридору, в котором ему то и дело попадались навстречу милитары в таких же, как у него, спейс-комбинезонах, только со звездно-полосатыми шевронами на рукавах. Один раз его обогнали двое с носилками, на которых лежало что-то тяжелое, накрытое черной простыней.

Видимо, к кабинету командира базы примыкал пункт управления полетами, потому что из-за дверей слышались громкие голоса связистов и диспетчеров.

Откуда-то сверху доносились гулкие удары, топот множества ног и возбужденные вопли. Гал прислушался и понял, что там играют в баскетбол или в волейбол.

Кучеряво живут, подумал он. Если есть силы и время в спортзал ходить… Да и чистота здесь – не как у нас на Базе…

Он вспомнил обшарпанные стены с потеками ржавчины, потертый магнитными каблуками пол, плохо освещенные переходы, вонючие нужники, и его, как это ни странно, еще сильнее потянуло на свою Базу. В конце концов отсутствие комфорта – не самое главное, главное – среди каких людей ты живешь. А по своим сослуживцам Гал успел соскучиться за время отпуска.

Там, где коридор пересекался с переходом, в одном конце которого виднелся большой круглый люк, а в другом – круто уходившая вверх металлическая лестница, Гал в задумчивости остановился.

Было слышно, как за ближайшей дверью кто-то орет по-английски: – Двадцатый, двадцатый! Куда ты поперся? Держись в строю с шестнадцатым!.. Правее, примерно на сорок пять по Солнцу!.. Десятый, прикрой двадцатого! Что значит – боезапас кончается?!. Потерпите немного, бойз, сейчас вас сменят! Внимание всем спейсерам! В десятом секторе Эй-Си вижу три цели, курс двести двенадцать, скорость – триста!..

– Извините, – с акцентом произнес чей-то голос за спиной Гала. – Ви пилотировать русский военный корабль?

Гал обернулся и увидел перед собой толстенького, шикарно одетого человечка с потным одутловатым лицом. Под левым глазом у человечка темнел свежий синяк.

– Я, – сказал Гал. – А в чем дело?

– Вот, – сказал человечек и протянул Галу сложенный лист бумаги. Гал машинально взял его. – Тогда ви принимать мой жалоба. Я категоритшески передавать жалоба ваш командований…

Он принял позу оскорбленного достоинства: руки заложены за спину, животик выпячен вперед.

– Простите, а вы кто? – полюбопытствовал Светов.

– Мишель Борнэ, – гордо представился человечек, не меняя позы. – Я есть менеджер… Компания «Трансплутон лимитед»… Я лететь пассажир в лайнер «Белий»…

– На кого же вы жалуетесь? – удивился Гал. – Неужто на меня?

– Там я написать все, – сказал толстяк, ткнув пальцем в бумагу. – Ви внимательно читать и давать свой ответ. Вуаля!

Он отвернулся, достал зеркальце и принялся озабоченно изучать свой левый глаз.

Гал стал читать бумагу. Текст был отпечатан на английском с грамматическими ошибками. К тому же он изобиловал эмоциональными оборотами и гневными эпитетами. В целом господин менеджер пространно описывал как он, Мишель Борнэ, следовавший на сатурнианский рудник по делам службы, подвергся на американской Базе ОЗК ничем не спровоцированному оскорблению действием со стороны русского младшего офицера, который назвать себя отказался, но приметы которого приводились: высокий, рыжеволосый, очень молодой… Оскорбление действием выразилось в сильном ударе кулаком в лицо, повлекшем легкое сотрясение мозга у господина Борнэ. Было также произведено оскорбление в словесной форме, степень которого господин Борнэ затруднялся определить, поскольку слабо владеет русским языком. Однако рыжеволосый несколько раз употребил в адрес потерпевшего слово «мать». Кроме того, хулиган нанес господину Борнэ и материальный ущерб, намеренно разбив его портативную голокамеру. Ссылаясь на нормы международного права, господин Борнэ просил русское командование принять меры по компенсации понесенного им материального и морального ущерба.

Дочитав жалобу до конца, Гал изобразил на лице сочувствие.

– Ай-яй-яй! – Он сокрушенно покачал головой. – Какой позор!.. Скажите мне, за что же он вас ударил?

– Это есть большой загадка! – с горячностью воскликнул господин Борнэ и извлек из кармана пластмассовый футляр, в котором покоились останки голокамеры. Разбита она была действительно очень тщательно. – Когда ваша корабль… «Громовержетс», нес па?.. столкнулся с Пришелец, я наблюдать этот сцена в иллюминатор… Мое место быть возле иллюминатор, ву компренэ? И я не хотеть упускать возмошность снимать этот зрелищ, который быть… манифик, сэ врэ! Так как это быть большой сенсаций, уи… Телекомпаний платить много-много, ву компренэ? Итак, я снимать этот бой, а потом, когда ми прибивать сюда, хотель снимать пилот осей… Ки онт этэ мор… Который погибать. И токда ваш мерзаветс набрасываться на меня, как первобитний дикарь, компренэ?

Тут у господина Борнэ от избытка эмоций перехватило дыхание, и некоторое время он был в состоянии только красноречиво жестикулировать.

Ай да Глико, одобрительно подумал Светов. Ай да рыжий! Молодец! А я-то, признаться, недооценивал тебя…

– И что же господин Борнэ предлагает? – осведомился лейтенант.

Толстяк вновь обрел дар речи. То и дело трогая синяк платком, он принялся втолковывать Галу, что он, Мишель Борнэ, законы знает и соблюдает, а поэтому намерен обратиться в Парижский гражданский суд с иском, а это значит, что у «мерзавтса» будут «отшень большой неприятности»… By компренэ?

– Парфэтман, – ответил Гал. – Но у меня есть все основания полагать, что ваши претензии не будут удовлетворены ввиду одной неточности в ваших объяснениях.

Толстяк растерялся и от этого еще больше вспотел.

– Нетотшность? – переспросил он. – Кель? То есть какой?

– Вы сказали – «столкновение». А про таран вы хоть раз слышали? Понимаете разницу?

– Не понимай, – пробормотал Борнэ. – Какой это иметь знатшений?

– А такое, – с расстановкой проговорил Гал, – что если бы я был на месте того офицера, который вас ударил, то вы бы одним синяком не отделались!

Сжав кулаки, он сделал вид, что вот-вот ударит менеджера. Тот пискнул и отскочил на два шага назад.

– Ах вот как? – вскричал он, побагровев. – Ви вигораживать свой подчиненный! Я этого не оставлять! Я подавать на вас иск в суд!

– Да хоть командующему Звездного Корпуса! – насмешливо сказал Гал.

Он сделал шаг в сторону толстяка, и того будто ветром сдуло.

Гал повернулся и пошел в направлении стрелки указателя «АНГАРЫ».

Вот и спасай их после этого, подумал он. Неужели у таких людей не осталось в душе ничего святого?! Да-а, неблагодарное это дело – совершать подвиг…

Глава 3

ЧУЖИЕ СРЕДИ СВОИХ

Командир Базы номер семнадцать Объединенного Звездного Корпуса спейс-полковник Яков Андреевич Руснаков был очень занят. Электронный пульт, перед которым он сидел, то и дело мигал сигналами вызова на связь. Уж такая сволочная это должность – командир Базы ОЗК, имеющей в своем составе подразделения спейсеров, интерсепторов, ракетчиков, связистов, наблюдателей и многих других. Ежедневно Руснаков требовался всем подряд, начиная от старшего повара Базы и кончая Главным штабом ОЗК. Впрочем, Главному штабу Руснаков требовался особенно часто – чтобы давать ему ценные и особо ценные указания, мылить шею за несоблюдение сроков выполнения приказов и представления всевозможных отчетов, планов, донесений – несть им числа, этим проклятым бумажкам!.. Подчиненные, в свою очередь, дергали Командора, чтобы жаловаться, требовать, клянчить, докладывать…

Вот и сейчас, не отрываясь от огромного электронного планшета оперативной обстановки, Руснаков одновременно имел весьма неприятную беседу с начальником разведки ОЗК генерал-бригадиром Лазаревым.

Лазарева очень интересовало, когда же спейсеры семнадцатой Базы захватят в плен «калошу» Пришельцев и в целости и сохранности доставят ее на Базу. Об этом он просил уже давно, но не так-то это было просто – взять «языка» (как выражался по старинке Лазарев) в открытом космосе.

– Вы срываете мне все планы, полковник! – кричал он по СВЧ-связи так, что голос его эхом отдавался в ушах Руснакова. – Мы же с вами договаривались еще на прошлой неделе!.. Неделя прошла – и что?!

Он, видимо, считает, что мы тут только спим и видим во сне, как бы заставить Чужака сесть в наш ангар, подумал полковник. Однако вслух сдержанно проговорил: – Извините, господин генерал, но выполнить вашу просьбу (на слове «просьбу» он намеренно сделал ударение) пока не представлялось возможным…

– А когда она представится, эта возможность? – снова закричал генерал-бригадир. – Вы что, ждете, когда Пришелец сам к вам пожалует, сам себя свяжет по рукам и ногам и выложит как на духу все свои секреты?! Поймите, Яков Андреевич, мы воюем с ними уже больше трех лет, а до сих пор почти ничего о них не знаем! Ни-че-го!.. Вспомните, чему вас учили в свое время в Звездной Академии: без знания противника его невозможно одолеть, это же аксиома!

Что ты меня уговариваешь, как дрессировщик медведя, подумал Руснаков. Все, что ты говоришь, – правильно, только это не наша задача, генерал, а твоя, а ты пытаешься чужими руками жар загребать, хитрец. Все вы там в штабе хитрецы, а как что-нибудь получить от вас – хрен с маслом!..

– Вы тоже поймите, господин генерал, – сказал он. – Отловить Чужака – все равно что поймать зайца голыми руками. У них же скорость на порядок выше, чем у любого из наших спейсеров. Вы ведь сами знаете, каким старьем мы оснащены… Вот замолвили бы за нас словечко перед вооруженцами – пусть бы подкинули нам хотя бы эс-тридцатые, тогда бы и мы в долгу перед вами не остались…

Генерал что-то неразборчиво пробурчал. Впрочем, полковник и так прекрасно знал, что от генерала это не зависит…

– Тем не менее, – поспешно проговорил Руснаков, – мы продолжаем работать в этом направлении… Вот-вот должна вернуться группа захвата, сформированная мной для выполнения этой задачи… Да-да, конечно, доложу немедленно.

Полковник отключился, положил наушники на пульт и потер ладонями уши. Черта лысого я тебе доложу, если опять ничего не получится, подумал он. Затем потянулся было к термосу с кофе, но на пульте замигал сенсор с пояснением «Дежурный диспетчер полетов».

– Слушаю, – сказал Командор.

– Господин полковник, докладывает капитан Грейсман. Первое звено интерсепторов задание выполнило и возвращается домой…

– Потери есть? – проворчал Руснаков.

– А как же! – бодро отрапортовал Грейсман. – Спейс-майор Ангафорин и лейтенант Векслеров… Уничтожено три бомбера и одна «калоша» противника.

– Сколько раз я вам говорил, капитан, – еле сдерживаясь, сказал Руснаков, – чтобы вы докладывали мне так, как положено… «Домой», «калоша», «а как же»… Р-распустились, понимаешь, как у тещи в гостях!

Он в сердцах ткнул пальцем в клавишу, откинулся на спинку кресла и прикрыл глаза. Зря я так… В общем-то, он прав, этот Грейсман. Дом там, где человек живет, и никак не иначе, а мы уже забыли свои дома, которые остались на Земле, и эта грязная, обшарпанная гора титановой стали, набитая электроникой и гордо именуемая Базой ОЗК, теперь действительно наш дом… И пора привыкнуть к тому, что каждый день кто-нибудь не возвращается с задания… Вот Грейсман и привык, а я нет, и это вовсе не говорит о том, что он – циник, а я – настоящий командир, потому что это все слова, которые не имеют никакого значения, а имеет значение лишь то, что именно я послал этих ребят на смерть, так что слезы-то мои, выходит, крокодиловы…

Ангафорин Коля, как же ты, а?.. Я же сделал из тебя первоклассного спейсера, и ты сбил пятнадцать Чужаков, и совсем недавно в штаб отправили на тебя ходатайство о награждении Хрустальным Диском, а теперь надо отправлять похоронку твоей жене… А вот Векслерова совсем не представляю себе, наверное, из молодых еще… Слишком часто в последнее время стали меняться люди – не успеваешь запомнить лица.

Размышления Командора прервал очередной вызов. На сей раз вызывал начпрод. Личный состав уже вторую неделю лишен горячей пищи. На складе остались только сухие пайки, а тот суп, который повара попытались соорудить из рыбных консервов, был подвергнут личным составом жуткой критике. «Какой же это рыбный суп, если в нем нет ни кусочка рыбы», – жалуется личный состав, и, кстати, совершенно правомерно, потому что в результате транспортировки любые консервы напрочь теряют вкус и запах…

– Между прочим, Нил Сергеевич, – проворчал Руснаков, – у меня в кабинете аквариума нет, и я живых карпов от нечего делать не развожу!

– А мне что отвечать личному составу? – настаивал начпрод.

– Скажите, что в солдатском пайке тоже нет ни кусочка солдата! – усмехнулся Руснаков. Начпрод промолчал. – Ладно, сегодня же поставлю вопрос перед Куратором по снабжению.

Однако Командор по опыту знал, что на снабженцев где сядешь – там и слезешь. Хотя и начпрод был прав…

Потом позвонили из Главного штаба и осведомились, когда, черт побери, База номер семнадцать представит на утверждение план спортивно-массовых мероприятий на следующий квартал («У меня каждый день спортивно-массовые мероприятия, – пытался отшутиться полковник. – В виде боевых заданий». – «Тем не менее, Яков Андреевич, соответствующего приказа Командующего ОЗК еще никто не отменял», – возражали штабисты). Затем на связь один за другим вышли еще шесть различных персон, включая командующего американской базой генерала Шрейдера…

Полчаса спустя командир семнадцатой Базы окончательно выдохся. Решив больше не отвечать ни на чьи вызовы, хоть самого Командующего, Руснаков покойно развалился в кресле и отхлебнул давно остывший кофе.

Когда все это кончится, думал он в отчаянии. Когда наконец прекратится эта проклятая война. Но ведь даже не известно, как выглядит противник!.. И как командовать Базой в таких свинских условиях? Сверху – требуют, и всем наплевать, возможно ли выполнить эти требования или нет. Снизу – жалуются на безобразия и сами же безобразия творят… Пьянствуют, играют в карты, кажется, даже морду друг другу втихаря бьют… Какие тут уставы?! Как поддерживать образцовый порядок с такими свиньями?.. И в то же время жалко их, сволочей, – ведь не жалея себя, свой долг перед Землей выполняют, и в бою еще ни один не струсил, хотя я-то знаю, как это страшно, когда на тебя со всех сторон наваливаются спейсеры противника, и черные трассы жадно нащупывают тебя, и ты знаешь, что когда-нибудь они все-таки вспорют корпус твоей машины…

Нет, думал Руснаков. Надо подавать рапорт об отстранении меня от обязанностей командира… «Командора», как эти черти полосатые зовут меня за глаза – а некоторые и в глаза тоже… Если сегодня не захватим «калошу» в плен – не откладывая накатаю рапорт. Хватит, накомандовался!.. Отпустят – вернусь на Землю, куплю коттеджик где-нибудь подальше от цивилизации, буду каждый день с удочкой на берегу какой-нибудь уютной речушки сидеть… А не отпустят – рядовым спейсером буду летать… кем угодно пойду, хоть сервистом!..

От этих мыслей Руснакову полегчало. Полегчало настолько, что в течение следующих двух часов он разделался с массой мелких и крупных «головных болей», успевших накопиться за последние сутки. Подписал двенадцать приказов, пятьдесят похоронок и тридцать два представления к очередным и внеочередным званиям и наградам. Утвердил графики боевого дежурства на следующий месяц. Не вчитываясь, подмахнул какие-то планы, отчеты, докладные записки…

Параллельно с этим он ответил еще на десять вызовов из Главного штаба и на двадцать – по внутренней связи. Несколько раз сам вызывал по прямой связи своих подчиненных…

Опомнился Руснаков лишь тогда, когда вдруг обнаружил, что перед ним нет больше ни бумаг, ни комп-кардов.

И тотчас же в дверь постучали, и в кабинет ввалился старший «группы захвата» спейс-майор Коля Мефедов. Командор мигом забыл о всякой рутинной чепухе – в том числе и о своем намерении написать рапорт.

Лицо у Мефедова было черным и отекшим от многократных перегрузок. На этом темном фоне ярко-красным пятном выделялись губы, словно Мефедов старательно намазал их помадой, однако на самом деле губы у майора были просто искусаны до крови.

Коля вошел и, не спрашивая разрешения, сразу же уселся.

– Извините, Яков Андреевич, – с трудом ворочая лепешками-губами, проговорил он. – Ноги совсем не держат – за время полета отвыкаешь от Гравитатора.

Руснаков сглотнул горькую слюну.

– Рассказывай, Коля, – потребовал он.

И Мефедов стал рассказывать.

Сегодня они летали на «свободную охоту» уже в девятый раз. Их было семеро – из числа самых опытных интерсепторов Базы. В соответствии с задачей они прочесали те секторы, где можно было встретить одинокий спейсер Чужаков. После трехчасового блуждания по космосу, когда начинало резать глаза от вглядывания в обзорные экраны, группа наконец наткнулась на Пришельцев, которых было трое. После «переговоров с помощью пушек», по выражению Мефедова, удалось ликвидировать двоих Чужаков, потеряв, правда, со своей стороны Сашу Геккерева, а третью «калошу» они «взяли под ручки» по схеме: по двое справа и слева, один – сзади сверху и один – сзади снизу. Затем, указывая маршрут лазерными очередями, повели Чужака на Базу. У Пришельца не было шансов выскользнуть из «клещей», но на траверзе последнего радиобуя он вдруг врубил форсаж, в мгновение ока превратился в точку, а затем и вовсе исчез с экранов… Коля, правда, выпустил вдогонку Чужаку две гамма-ракеты, но они скорее всего так и не нагнали «калошу» и благополучно ушли в направлении созвездия Bera…

– Представляете, Яков Андреевич, – возбужденно говорил Мефедов, – каким было у него ускорение?!. Я тут успел прикинуть на бортовом расчетчике – не меньше двадцати семи «же»!.. Вот вам и «калоша»!

– Да уж, – пробормотал Командор. – Пилота как пить дать должно было расплющить в лепешку… Во всяком случае – нашего пилота. Вообще-то не ты первый, Коля, обращаешь на это внимание…

– А отсюда следует, – продолжал Мефедов (видно было, что ему очень хочется спать), – что либо у Чужаков такие противоперегрузочные устройства, которые нам и не снились, либо…

– Пилота в кабине не было, – закончил его мысль Руснаков. – Или был, но не живое существо, а робот. Железная башка, стальное тулово… И еще сотню других предположений можно выдвинуть на основе этого факта. Например, что Пришельцы вообще не подвержены воздействию силы тяжести в силу специфического устройства своего организма… Только проверить все это пока можно лишь одним путем – отловить живьем одного из этих гадов вместе с его «калошей». Для чего вас, собственно, мы и посылаем.

– В следующий раз, – уже почти сквозь сон пробормотал Мефедов, – мы постараемся, Яков Андреевич… Придется слегка повредить Чужака, а потом брать его на буксир. Другого выхода мы с ребятами не видим. Правильно я мыслю?

Руснаков вздохнул.

– Иди-ка ты спать, мыслитель, – посоветовал он вовсе не командирским тоном. – Можешь дрыхнуть шестьсот минут, разрешаю. А завтра – как обычно, на вылет…

Коля поднялся и, пошатываясь, побрел к двери. Затем вдруг остановился и сказал: – Командор, вместо Сашки теперь в группу надо кого-то другого назначать.

– Кого ты предлагаешь?

– Может быть, Светова?

– Нет, – отрезал Руснаков. – Кого угодно, но только не его!

– И что он вам так ко двору не пришелся? – задумчиво проговорил Коля. – Пилот он классный, а прозябает без дела вот уже целую неделю после отпуска…

– Все, хватит, – оборвал его Руснаков. – Разговор окончен. Иди, Коля, иди…

– И не просто иди, да? – осклабился Мефедов и хлопнул дверью.

Командор немного посидел, барабаня пальцами по пульту, потом вызвал на связь подполковника спецслужбы Кирилла Эмова, которого на Базе с упрямой неприязнью называли не иначе как Особист.

– Как там твой подопечный? – осведомился Руснаков, когда на экране возник острый профиль Эмова.

Прежде чем ответить, Эмов покосился на индикатор секретности.

– Пока по нулям, – сказал Кирилл. – А что?

– Хочу завтра задействовать его на задание, – вкрадчиво проговорил Руснаков. – Как смотрит на это гроза шпионов и предателей?

– Как гроза шпионов и предателей, я тебя не слышал, Андреич, – усмехнулся Особист. – Ты за ознакомление с секретным предписанием расписывался?

– Расписывался.

– Помнишь, о чем там говорилось?

– У меня память плохая, – соврал Руснаков.

– Пей на ночь йод, – посоветовал Особист. – А содержание той депеши могу тебе напомнить. Держать объект под негласным наблюдением… не использовать на обычных заданиях. В случае отсутствия каких-либо аномалий в поведении объекта обеспечить его вылет по индивидуальному плану для выполнения особого задания, а также обеспечить группу прикрытия… Поэтому, Андреич, советую задействовать завтра кого-нибудь другого, а нарушать предписание я тебе очень не советую, командир.

– Не пугай ты меня, советничек, – добродушно отозвался Руснаков, – а то коленки дрожат… Помню я это дурацкое предписание. Только какого черта я должен всякие глупые отговорки придумывать для парня? У меня уже фантазия исчерпана: и под домашний арест я его сажал, и по моему приказу наш Аспирин Светова на медосмотре заваливал, и сервисты, опять же по моей указке, все никак не могут довести до ума его машину… А завтра что я ему скажу? Что некие дяди с Земли велели поставить его в угол, а за что – говорить не велели?! И ведь самое интересное, что я действительно понятия не имею, почему он сидит под твоим наблюдением целую неделю! Ведь у нас каждый спейсер – на вес золота!.. Как ты думаешь, что этот парень мог натворить на Земле, что попал под колпак спецслужбы?

– Пойми, Андреич, у меня тоже нет никакой дополнительной информации, – сказал Эмов. – Есть, правда, кое-какие соображения на сей счет, но делиться ими с тобой я не собираюсь. Ты только не обижайся, Андреич, но у нас с тобой – разные вотчины. Хотя мы с тобой работаем в одной упряжке… В конце концов у тебя полно других людей – не сошелся же на этом лейтенантишке клином белый свет!

– «Лейтенантишке», – передразнил Эмова Командор. – Это, если хочешь знать, прирожденный ас. Да мне его просто по-человечески жалко, Кирилл. Парень он отличный, я его давно знаю, но от бездействия может испортиться.

– Что он, колбаса, что ли? – усмехнулся Эмов.

– Колбаса не колбаса, а спиться, например, запросто может, – возразил полковник. – Каждый день со своими дружками гуляет!..

– Я знаю, – бесстрастным тоном проговорил Эмов. – Все-таки сам лично наблюдаю за твоим асом. Ничего, скоро у него запас спиртного иссякнет…

– Скоро мое ангельское терпение иссякнет, – заявил Руснаков. – Значит, не разрешаешь его трогать?

– Это не я не разрешаю, – сказал Эмов. – Интересы безопасности всей Земли не разрешают! Надеюсь, ты понимаешь, Командор, какое это имеет значение…

Экран погас.

Руснаков с досадой хватил кулаком по пульту.

Особист есть Особист, подумал он. Правильно его ребята так прозвали. Вместо людей у него – одни сплошные «объекты», вместо живых человеческих чувств – инструкции, предписания и «интересы безопасности Земли»… Нет, так работать больше невозможно, снова подумал Командор. Затеяли спецслужбовцы какие-то непонятные игры в секретность у меня под носом… Может, плюнуть на все и напиться? А потом упасть не раздеваясь на койку – и пошли они все подальше с их «интересами безопасности»!.. А потом написать рапорт. Или сначала написать рапорт, а потом напиться?..

Он еще долго обдумывал в уме эту соблазнительную дилемму, хотя в глубине души знал, что ни того, ни другого не сделает. По крайней мере сегодня.

* * *

В двухместной каюте было уютно. В углу, на самодельной электроплите в конусообразном нержавеющем колпаке от головки гамма-ракеты с бульканьем варилась картошка в мундире. Гал Светов в толстом свитере и спортивных брюках лежал на койке и читал книгу.

Вокруг было тихо, только время от времени в недрах Базы что-то глухо взревывало, будто просыпался огромный динозавр, и тогда по полу и переборкам прокатывалась волной мелкая дрожь, а потом все опять стихало. Это срабатывал Гравитатор. Иногда в коридоре раздавался дробный цокот, словно табун лошадей следовал к водопою: это проходили спейсеры, цокая по металлическому полу магнитными каблуками спейс-комбинезонов. Дежурные смены менялись каждые четыре часа.

В полумраке каюты, где тускло светилась единственная лампочка у изголовья Гала, совсем не ощущалось, что за стеной – ледяная пустота космоса и что где-то, по космическим меркам не так уж далеко от Базы, продолжается война двух цивилизаций.

Гал не заметил, как задремал, а когда вновь открыл глаза, в каюте, кроме него, еще кто-то находился. Глянув на соседнюю койку, он увидел чей-то темный силуэт. Хотя лицо этого человека оставалось в тени, Светов сразу узнал его. На койке лежал не кто иной, как его старый друг и однокашник Ювен Галанин. На нем был наглухо застегнутый комбинезон, словно он только что вернулся с задания. Только капюшон отсутствовал.

Заметив, что Гал смотрит на него, Ювен шумно втянул в себя воздух.

– Картошка? – поинтересовался он.

– Ara. В мундире. Помнится, ты любишь такую…

– Я картошку люблю кушать, – усмехнулся Ювен, – а так – ненавижу.

– Плагиатор несчастный, – отозвался Гал.

– Как ты провел отпуск? – спросил Галанин.

– Нормально. Только лучше не напоминай, не береди душу!

– Что – хорошо на Земле? – с завистью спросил Ювен.

– Прекрасно. Ты лучше про себя расскажи.

– Что там рассказывать? Тебе уже, наверное, и так все про меня рассказали.

– В общих чертах. А хотелось бы знать точнее. Мы же с тобой два года в этой каюте вместе жили… Расскажи, Юв!

– Ладно, – Ювен уселся поудобнее, машинально ощупывая койку. – А что это за неряха на моем месте спит? – поморщился он. – Лень аккуратно койку заправить, что ли?

– Не придирайся, педант, – сказал Гал. – Хороший малец здесь поселился – плохого я бы не пустил. Cepera Глико его зовут, он сейчас на вылете.

– Случилось это недели за две до твоего возвращения, – начал рассказывать Галанин. – Чужаки совсем тогда распоясались: стали лезть буквально стаями через зону ответственности Базы, так что нам пришлось перейти на четырехчасовые дежурные смены. Выспаться, правда, при таком режиме абсолютно невозможно. Представь: пока сменишься, пока напишешь рапорт о выполнении задания, пока поешь, пока заснешь… смотришь, без малого час прошел из того времени, что на отдых отпущено. Только лег – уже вставать… В общем, о сне приходилось только мечтать.

В тот день Чужаки докопались до нашей Базы. Видно, торчала она у них на пути к Земле, как волнорез… Вот они и пошли – волна за волной. Штурмовики, бомберы, «калоши»… В общем, лезли напролом; как очумевшие от водки камикадзе. На дальних подступах наши ракетчики сбивали их пачками, но этой нечисти было столько, что на месте одного уничтоженного спейсера появлялось два других, и вся эта армада чуть ли не с гиканьем неслась на Базу. Командор поднял по тревоге не только дежурную смену, но и все остальные экипажи, а потом к нам на подмогу подоспели штатовцы с двадцатки – и пошла потеха!.. Крошили мы Чужаков, не отрывая пальцев от гашеток лучеметов. У кого кончался боезапас, быстренько плюхались в ангар, заправлялись, как автогонщики на дистанции, и снова взлетали. В тот день личный состав даже забыл про еду и сон, потому что всем было ясно: или мы уничтожим их, как стаю саранчи, или они сомнут нас и прорвутся внутрь системы…

Не знаю, скольких Чужаков я успел тогда сбить – некогда было считать, да и в голове как-то сразу все перепуталось. Наконец попалась мне одна «калоша», пилот которой оказался асом. Во всяком случае, таких фигур космического пилотажа, которые он выделывал, я еще никогда не видел…

Тут Ювен принялся жестикулировать, объясняя, как они с Чужаком сначала сошлись на встречных курсах и как потом «калоша» ушла свечой вверх; как он, Юв, вовремя разгадал замысел противника: после «мертвой петли» выйти Галанину в хвост – и ушел влево и вниз, а когда Чужак вычертил нечто вроде трапеции, Ювен выполнил тройную «бочку» с перекруткой и поймал в перекрестье прицела ту точку, в которой должна была оказаться «калоша» в следующую секунду. И тут произошло то, чего Галанин никак не ожидал. Несшийся на всех парах Чужак вдруг мгновенно прекратил движение – хотя так не бывает, никак не может быть! – ив неподвижности застыл, словно натолкнувшись на невидимую стену. Ювен лихорадочно заработал рулями, но в отличие от Чужака ему не удалось преодолеть силу инерции, и тут же в левый борт его интерсептора ударила черная трасса, и космос на мгновение стал ослепительно белым, а потом опять черным…

– Ну и где же ты теперь? – спросил Гал.

– Да вот, обретаюсь на Базе как неприкаянный.

Некуда мне податься, Гал. У меня ведь на Земле, как и у тебя, никого нет. Приходится скрываться от своих же… Ты вот что… Никому не говори, что видел меня, ладно?

– Ara, – отозвался Светов. – Все равно ты мне снишься, Юв.

– Может быть, я и сам себе снюсь… – вздохнул Галанин.

Они помолчали. Потом Гал виновато отвел глаза в сторону и пробурчал: – Ладно, Юв, давай-ка мы с тобой примем по две капли. По-моему, у меня еще кое-что оставалось в НЗ. И картошечкой закусим, а?

Ювен, словно извиняясь, проговорил: – Спасибо, Гал, но мертвые могут не есть и не пить, хотя, знаешь, иногда очень хочется… Ты закрой глаза на минутку, а я тихонечко пойду блуждать по Базе.

Гал послушно смежил веки и опять провалился в забытье. Потом вздрогнул и открыл глаза. Он не знал, сколько проспал, но, видимо, немного, потому что в каюте все было по-прежнему. Никаких призраков погибших друзей уже не наблюдалось…

Однако осталось смутное беспокойство – слишком уж реальным казался недавний сон. Да хватит тебе, мысленно сказал он самому себе. От безделья скоро рехнешься, наверное…

Светов поднялся, выключил плитку и принялся очищать картошку от кожуры.

В коридоре кто-то зычным голосом осведомился: – Га-ал! Это у тебя так вкусно пахнет жратвой? Мы, незваные гости, идем к тебе!

И тотчас же стальная дверь отъехала в сторону и в каюту вломились четыре фигуры в свитерах. Сразу стало тесно и шумно.

– Слушай, Гал, ты случайно не скатерть-самобранку приобрел в отпуске? – поинтересовался обладатель зычного голоса Костя Луцик, без церемоний плюхаясь прямо на подушку, на которой несколько минут назад покоилась голова Гала.

– Разве это самобранка? – возразил Борька Геккер. – Одной вареной картошкой потчует!.. Вот если бы появились какие-нибудь деликатесы…

– Вяленая вобла, например, – съехидничал Гал.

– Ara, – невозмутимо кивнул Борька. – И пиво. Как можно больше хорошего пива, с пеной в два пальца, к которой штаны прилипают, как к клею!..

– Не слушай ты этого гурмана, Гал! – воскликнул Гемир Оконов по кличке «Гомос» (кличка происходила от слова «гомосексуалист», но Оконов охотно откликался на нее, потому что трактовал ее как сокращение от «гомо сапиенса»). – Тоже мне – Гаргантюа нашелся!

– Молчи, Гомос! – огрызнулся Геккер. – Что ты в еде ничего не смыслишь, что в бабах!

– Тихо, братцы, – сказал Гал. – Руками прошу не размахивать, а то плитку уроните… Занять места согласно купленным билетам! Руки мыли?

– И уши тоже, – откликнулся Витька Ческис. – Не томи, шеф-повар!

Приятели расселись на койках. Стол им заменял отличный алюминиевый ящик из-под взрывателей к альфа-бомбам. Гал торжественно водрузил на середину «стола» картошку, открыл несколько тюбов самоподогревающихся консервов из бортпайка, потом нагнулся и извлек из-под койки, из пыльного чемодана, бутылку двадцатилетнего «Марселя».

– Последняя, – предупредил он на всякий случай.

Компания оживилась.

– А ты говорил – скатерть-самобранка!

– Типун тебе на язык, Гал! Давайте выпьем за то, чтоб она ни в коем случае не была последней!..

– Гомос, а ты сегодня не пьешь?

– Не давайте ему, он, когда пьяный, звереет и целоваться ко всем подряд лезет. Еще изнасилует нас по очереди!

– Что вы, ребята, как можно?! Я изнасиловать только по любви могу!

– Давай стаканы, Гал… Так. Коньяк, как известно, пьют малыми дозами.

– Но из большой посуды!

– Поехали!

– Здравы будем, бояре!

– Кадету, кадету оставьте, братцы! – попросил Светов. – Он вот-вот вернуться с задания должен…

Он смотрел, с какой жадностью ребята едят, обжигаясь, горячую картошку, как они пьют одним глотком дорогой коньяк, и понимал их неестественное оживление: после космического боя любой нормальный человек словно заново рождается на свет, он рад, что ему повезло и на этот раз, а о следующем разе лучше не думать, потому что живем только здесь и сейчас… И Гал страшно завидовал своим товарищам, потому что лучше жить так, как они, чем так, как живут на Земле большинство людей.

Вначале разговор был легким дружеским трепом. Вспомнили – в который уже раз – все известные нецензурные анекдоты, поговорили о женщинах. В этой связи опять стали подшучивать над Гомосом, который отбивался от нападок как мог (в частности, заявил: «Между прочим, если вдуматься, все женщины – гомосексуалистки!»)…

Но потом, когда они прикончили «Марсель» и перешли на дикую смесь антифриза с техническим спиртом, за которой сбегал в ангар к сервистам Ческис, заговорили, как это бывает в таких случаях, о ратных буднях.

Сначала Борька рассказал, как сегодня ему пришлось отбиваться от трех Чужаков и как он уже простился с жизнью, но они потом – непонятно почему – оставили его и ушли восвояси.

– И знаете, что я тогда подумал? – говорил Борька, обводя взглядом лица товарищей. – Что, в сущности, они могут быть совсем не такими, как мы их представляем…

– А какими мы их себе представляем?

– Лично я – пауками со множеством щупалец…

– А я – почему-то прямоугольными, как роботы…

– А вот, говорят, французам удалось обнаружить на одном из астероидов останки Чужака… Только это все держится под страшным секретом, потому что людям нельзя видеть Пришельцев даже после их смерти.

– Чушь собачья! Ты думаешь, зачем Командор вот уже раз десять посылает Кольку Мефедова отловить хоть одну «калошу»? Да чтобы узнать, как они выглядят, эти самые Чужаки!

– Парни, ничего себе расклад! Четвертый год воюем с ними – и даже представления не имеем, как выглядят наши враги!

– Ну и что? Тебе это очень важно, да? Главное – что они наши враги, и бить мы их должны, невзирая на их облик!

– Ara, бить должны… Только чем? Если хочешь знать, ихние «калоши» способны такое выделывать, что нам на наших гробах и не снилось!

– Это верно… И вообще лично мне, братцы, непонятны здесь две вещи… Первое: если они технически превосходят нас, то почему не пользуются своим преимуществом?

– Как это не пользуются? Вспомни, сколько раз ты собирался вдарить по «калоше», а она вдруг включала такое ускорение, что ищи-свищи!

– Да я не в том смысле… Я имею в виду – преимущество в стратегическом плане. Если их спейсеры совершеннее наших, то какого черта они тогда ползают, как черепахи, почему возятся с нами здесь и не пытаются прорваться к старушке Земле?!. А во-вторых: мне непонятно, почему на нашей родимой планете с такой прохладцей относятся к этой войне?

– С чего ты взял, что с прохладцей? Чем докажешь?

– Гал вот подтвердит! Разве так должна вестись война с нашей стороны, когда под угрозой – существование жизни на Земле?! Вспомните, братцы: раньше, во времена так называемых «мировых войн», народы воюющих стран жили и трудились под девизом: «Все для фронта, все для победы», а сейчас?..

– Гал, скажи, что он не прав – ты же только что с Земли…

Гал хотел было рассказать, что на Земле действительно нет понимания той опасности, которая нависла над человечеством. Он вспомнил многокилометровые пляжи на южных побережьях, устланные телами беззаботных загорающих… Вспомнил дикие пляски молодежи в ночных дискотеках под открытым небом, когда разноцветные лучи прожекторов выхватывают из тьмы искаженные лица с перекошенными в беззвучном вопле ртами, конвульсивно изгибающиеся тела… Он вспомнил сводки новостей, в которых о войне не говорится ни слова, и толпу прохожих в часы «пик» на центральных улицах многочисленных Сити – каждый движется сам по себе, и ему нет никакого дела до остальных, и у каждого в ухе миниатюрная зонг-горошина, и он слышит музыку и только музыку, и нет ничего, кроме дурацкой музыки, в этом дурацком мире!.. И еще Гал вспомнил разговор с «ученым на все руки» Морделлом («Люди начинают уставать от войны») и конфликт с груболицым в баре космопорта («А может, Пришельцы нам изобилие устроят!»). И еще многое он вспомнил из увиденного за время отпуска, но почему-то губы его сами собой произнесли: – Нет, братцы, на Земле верят в то, что мы их защитим.

Борька Геккер разочарованно крякнул, а Костин мощный голосище прогудел: – И вообще, о чем разговор? Лично я бил, бью и буду бить этих инопланетных гадин до тех пор, пока жив. Не я первым напал на них, а они – на меня, так почему, мать их так, я должен теперь с ними церемониться?! И мне плевать, кто сидит в той «калоше», которая собирается меня уничтожить, – разумные пауки, безмозглые роботы или такие же существа, как и мы. Главное – это мои враги, угрожающие моему дому, и вы как хотите, но я вижу свой долг в том, чтобы этих врагов истребить как можно больше!..

За то и выпили.

Потом Витька Ческис поинтересовался, когда же Командор разрешит Галу летать. Гал молчал. Для него это была больная мозоль. Не далее как сегодня утром после развода он имел очередной разговор с Руснаковым, который чуть ли не в рот смотрел Галу, пока тот умолял перестать «мариновать» его; полковник явно ожидал чего-то, а потом, видимо, так и не дождавшись, разочарованно отвел глаза в сторону и туманно пообещал, что как только – так сразу. А в конце беседы почему-то разозлился и приказал не задавать глупых вопросов, потому что если командир приказывает – значит, он всегда прав, но если даже и не прав, то ты имеешь право только пальцами ног в ботинках шевелить!..

Судя по всему, вокруг Гала плелся некий заговор. По какой-то причине его упорно не хотели использовать в качестве рядового интерсептора – только кому и зачем это было нужно?..

– Командор сказал, что сервисты еще не закончили латать мой спейсер… – пробормотал Светов.

– Да?.. – удивился Гомос. – Странно… Я вчера был в твоем ангаре, и никаким ремонтом там и не пахнет. Спейсер стоит наготове…

– Предлагаю тост, – неожиданно сказал Борька Геккер. – Давайте выпьем за скорейшее возвращение Гала в строй.

– Дурак, – сказал Витька. – Чего спешить – успеет еще пасть смертью храбрых…

Тут все накинулись на Витьку с упреками в накликании беды на боевого товарища, но тем не менее тост все-таки «реализовали».

Потом Гал вспомнил свой недавний сон и спросил: – Слушайте, братцы, а никто из вас не встречал на Базе в последнее время Ювена Галанина?

Все посмотрели на него, как на идиота, даже жевать перестали, а Витька Ческис тут же объявил: – Костя, Галу больше не наливай сегодня, ему уже достаточно.

– Ты что, Гал? – тихо спросил Гомос. – Он же погиб еще во время твоего отпуска…

– Значит, никто Юва не видел? – повторил свой вопрос Светов. Он обвел друзей внимательным взглядом. – Борька, а ты?..

Геккер отвел глаза.

– Да не видел я никакого Юва! – заорал он. – Что ты ко мне привязался?

Однако Гал понял, что Борька что-то скрывает. Сознание вдруг резанула мысль: а что, если Юв действительно бродит как неприкаянный по переходам Базы, ходит, скрываясь ото всех?.. Но зачем ему прятаться от своих? И каким образом он оказался здесь, если превратился вместе со спейсером в космическую пыль?..

Он встряхнулся и сказал:

– Ладно, давайте-ка выпьем за всех наших погибших ребят. Тост контрольный, братцы.

Это означало, что положено пить до дна.

Потом как-то все смешалось. Запомнил Гал только самые яркие эпизоды.

…Как вернулся Сережка Глико и вынужден был влиться в компанию после того, как эта самая компания влила в него «штрафной» стакан коньяка…

…Как они хором орали свою прощальную: «Завтра нам с тобой опять в дальнюю дорогу… Так давай на посошок выпьем по чуть-чуть» – и они действительно выпили, но отнюдь не по чуть-чуть…

…Как появилась еще одна бутыль с фиолетовым напитком, и кто-то уже спал, откинувшись на койку, а Гомос приставал к Глико, выдавая свои сексуальные домогательства за желание подружиться…

…Как он, с трудом взгромоздясь с ногами на койку, декламировал смутным и вроде бы даже незнакомым лицам, маячившим внизу, свои самые сокровенные лирические опусы, а слова почему-то то и дело ускользали из памяти, а потом он совал кому-то под нос голографию Инны и все пытался объяснить, что именно ее он теперь будет защищать от нашествия Чужаков, а не каких-то там скотов в дискотеках и на пляжах…

Последним в этой серии отрывочных эпизодов был момент, когда в дверь каюты кто-то громко постучал, и в ответ ему несколько грубых голосов заорали: «Пошел на…!»; имелось в виду, что стучится некий нахальный любитель выпить на халяву, но это оказался не кто иной, как сам Командор, и в тотчас же наступившей тишине он рявкнул, ни к кому конкретно не обращаясь, – рявкнул совсем не то, что ожидали услышать от него пилоты: «А ну плесните и мне этой пакости!» И когда приказание Командора было с преувеличенным рвением исполнено, он поднял стакан и каким-то странным голосом провозгласил: «За то, чтобы Коля Ангафорин сумел сесть!» Выпил залпом и, не закусывая, пояснил: «Он ослеп, а бортовой комп сдох, и горючее у него – на нуле». Потом повернулся и, ничего не видя вокруг, вышел из каюты – прямой, как туго натянутая струна…

Каюта сразу опустела, потому что все рванули на смотровую, и хотя хмель с Гала сразу слетел, он на ходу проглотил таблетку, приводящую в чувство даже самого запойного забулдыгу.

Многоруким и многоногим вихрем они пролетели по коридорам и переходам, ворвались, сломив вялое сопротивление дежурного наблюдателя, на НП, в просторечии – «смотровую площадку», и уткнулись носами в обзорный экран, где в непосредственной близости от Базы неуверенно полз одинокий светящийся жучок – спейсер майора Ангафорина.

– Связь! – крикнул кто-то дежурному. – Вруби диспетчерскую связь с пилотом!

И потом в мертвой тишине все стали слушать знакомый голос Кольки, который говорил: «Больно, ребята, я не могу больше… Я не вижу, ничего не вижу… Дайте же точную наводку!» – а в ответ диспетчер в панике кричал: «Ноль пятьдесят четвертый, посадку запрещаю!.. Вы слышите – посадку запрещаю!»…

– Что ж он делает, гад, – сказал кто-то за спиной Гала. – У Ангафора сейчас горючка кончится – и все!.. Куда же ему деваться?

– А как он сможет вслепую сесть на ручном приводе, как? – возразил Витька Ческис. – Он же не попадет в посадочную шахту, а если даже его будут наводить, то где гарантия, что Колька в любой момент не «откинется»? Он же ранен! И тогда всей Базе – хана!..

– Помолчи ты, – яростно зашикали на него со всех сторон, – не дай Бог сглазишь!

Ангафорин, с трудом выдавливая слова, продолжал просить: «Подскажите, ребята, куда я лечу», а диспетчер по-прежнему бубнил в отчаянии: «Ноль пятьдесят четвертый, в твоем положении рисковать не положено, понимаешь?» Тут в диспетчерской что-то громыхнуло, и голос диспетчера пропал; вместо него раздался голос Командора: «Коля, как слышишь меня? Это я, Руснаков».

«Отлично слышу, – отвечал Ангафорин, – только мне очень больно, и вокруг темно, и я не знаю даже, сколько у меня осталось горючки…» «Ничего, – сказал Командор, – потерпи, сейчас мы тебя посадим. – Он сказал это таким уверенным тоном, будто ему каждый день приходилось лично руководить посадкой ослепших пилотов в узкую посадочную шахту Базы. – Ты только внимательно слушай меня и делай то, что я тебе буду говорить».

Руснаков на несколько секунд замолчал, а потом стал монотонно диктовать: «Возьми левее, примерно на двадцать… Так. Отлично, Коля, молодцом. Теперь сбрось скорость. Еще. Еще. ЕЩЕ, КОЛЯ! Так. Доверни вправо. Бери чуть повыше, примерно на два щелчка…» Он говорил и говорил, и собравшиеся на НП увидели, как жучок постепенно выровнялся и уже увереннее пошел к Базе, и по требованию ребят, в нарушение всех инструкций и наставлений, дежурный врубил радиотелескоп, и они увидели, как спейсер Ангафорина, то и дело рыская носом по курсу, приближается к посадочной шахте, и когда до нее оставалось не больше километра, всем пилотам стало ясно: Коля промахивается и уже не успеет скорректировать курс, и кто-то всхлипнул, а кто-то отвернулся, закрыв лицо руками. И тут же в динамике раздался вопль Командора: «Коля, газу и ручку на себя до упора!», и что-то явственно хрустнуло – скорее всего микрофон в рефлекторно сжавшемся кулаке Руснакова, и Ангафорин успел-таки свечой уйти от столкновения с громадой Базы, пройдя над антеннами дальней связи так близко, что было неясно, чиркнули они по брюху его интерсептора или нет. Командор молчал ровно десять секунд, а потом снова стал наводить Ангафорина на шахту, и он все-таки посадил его, – правда, правый демпфер шахты снесло, точно бритвой, от удара бортом, но в данный момент это не имело значения…

Они примчались в ангар как раз в тот момент, когда Коля Ангафорин выкарабкался из люка своего изуродованного интерсептора и сделал неверный шаг к стене. Они ожидали увидеть кровь на его лице, но крови не было, лицо оставалось таким же, как всегда, только сильно побледнело, и глаза не моргали, а смотрели куда-то в пустоту. Витька Ческис и Спарт Карновски подбежали к Коле, чтобы поддержать его, и тот повернулся всем телом на звук шагов, и это движение было страшным…

Тут подоспели киберы-санитары с носилками во главе с начальником лазарета Севой Ладыгиным, которого на Базе все звали не иначе как Аспирином. И Командор приказал всем разойтись, но впервые никто не подчинился его приказу.

Пока его несли в лазарет, Колька, скрипя зубами от боли в глазах, успел поведать, что увлекся погоней за «калошей» и не заметил, как оторвался от своей группы, а потом откуда ни возьмись появились еще четыре Чужака, и двоих он сбил, но черный луч одного из двух оставшихся проделал аккуратную дыру в пульте перед самым носом Ангафорина и только чудом не задел его самого; а когда замкнуло высоковольтные панели, в кабине сверкнула такая яркая вспышка, что даже защитный слой на забрале СК не спас зрение. Коля мгновенно превратился в крота, ослепшего от солнца, и если бы он знал хоть одну молитву, то помолился бы перед неминуемой смертью, но смерти все не было, и тогда он понял, что Чужие почему-то решили оставить его в покое… А потом был долгий обратный путь домой, когда он вел спейсер по тоненькой ниточке радиобуя; когда же оказался в пределах связи с Базой, то понял: ему не удастся сесть, потому что бортовой компьютер не реагировал на команды голосом…

Тут Ангафорин замолчал, потому что потерял сознание.

Они проводили носилки до лазарета, помогли содрать с Коли спейс-комбез и уложить его на ложе «Диагноста», хотя киберы и сами отлично справились бы с этим. Через полчаса Аспирин вышел к ним, опустив голову, и сказал, что Коля свое отлетал, потому что сетчатка и глазной нерв выжжены полностью…

* * *

Гал проснулся внезапно – как от сигнала боевой тревоги. Но в каюте было темно, и тихонько посапывал во сне Глико, и не рассыпался в коридоре горохом топот бегущих в ангары пилотов…

Тем не менее что-то случилось – Гал чувствовал это. Несколько секунд спустя, словно в подтверждение его опасений, у изголовья запищал сигнал вызова, и послышался голос дежурного: «Светов, проснись». – «Да я и так не сплю, – стараясь говорить потише, пробурчал в ответ Гал, покосившись на безмятежно посапывающего Глико. – Что случилось?» – «Тебя вызывает к себе Эмов». – «Среди ночи?» – «Ну, ты и шутник, парень!.. Это на Земле бывает ночь, а здесь – постоянная боевая готовность». – «Ладно, понял».

Неужели закончился период бездействия и его решили наконец-то включить в боевой расчет? Нет, что-то здесь не так. Если речь идет о допуске к боевым дежурствам, то почему он должен узнать об этом от Особиста, а не от командира базы? С каких это пор офицеры спецслужбы дают разрешение на вылет? Впрочем, а почему бы и нет?.. Во всяком случае, спейс-комбинезон надеть не помешает. Черт, оружия так и не выдали… Ладно, главное оружие – верный С-тринадцатый. С полным боекомплектом, разумеется…

Лихорадочно натягивая на себя одежду, а поверх нее – спейс-комбинезон, Светов одновременно пытался вспомнить, что ему приснилось в коротком тревожном сне. Сон вспомнился не сразу, а когда наконец вспомнился, Светов пожалел об этом.

…Он снова лежал на астероиде, среди обломков скал, куда его выбросило после неудачной аварийной посадки, и ему было больно и холодно, но он не мог пошевелиться, а мог только смотреть на скалы, на которые падали слабые отсветы Юпитера. Временами он проваливался в темноту забытья, а когда выплывал из нее, то косился на кислородный индикатор. Кислорода оставалось все меньше и меньше, и, наверное, ему следовало впасть в отчаяние, но даже на это у него не оставалось сил. Гал не знал, сколько времени он так пролежал, но, очередной раз очнувшись, он вдруг увидел на вулканическом плато астероида спейсер Чужаков, из которого выходили темные человекоподобные фигуры. Пришельцы явно направлялись к нему, и были они сложены как люди, только с ног до головы затянутые в темное – не то ткань, не то кожу. И передвигались они совсем как люди – осторожно ступали двумя нижними конечностями по базальту. Галу стало страшно, но отбиваться от врагов было нечем. Они наконец приблизились к нему и плотно окружили со всех сторон, и когда Гал уже готов был завопить от страха, Пришельцы дружно, словно по команде, откинули темную ткань, закрывавшую их лица, и Светов увидел всех своих погибших знакомых и друзей: и весельчака Берколайно, и невозмутимого толстяка Маркова, и веснушчатого Сашу Кэрберга, и вечного нарушителя всех уставных положений Аксена Полилова, и многих других – их была целая толпа. Они протягивали руки к Галу, наперебой уговаривая его пойти с ними, но из их аргументов он запомнил только один: «Тебя ждет «Шар», Гал»… Однако Гал наотрез отказался, и тогда они сразу замолчали, прикрыли свои лица темной тканью, отвернулись и ушли. А немного погодя Гал увидел, как чужой спейсер беззвучно отрывается от астероида на огненном столбе стартовых двигателей…

Сон, конечно же, это был сон. На самом деле Гал провалялся на астероиде без сознания до тех пор, пока его не спасли, и в те мгновения, когда он приходил в себя, сознание жгла лишь одна мысль: «Кислорода осталось совсем мало…» Он закончил одеваться, осторожно отворил дверь каюты и выглянул в коридор. Там было пусто, – очевидно, до смены боевых расчетов оставалось еще много времени. Горело тускло дежурное освещение.

Гал вышел и притворил за собой дверь. Стараясь никому не попадаться на глаза (сам не зная почему), он поднялся на третий ярус, где располагался кабинет-каюта Эмова. Что-то вертелось в голове, как обрывок надоедливого шлягера, и, уже подходя к кабинету Особиста, Светов все-таки уловил, что это за фраза.

«Шар» ждет тебя, Гал».

То, что он слышал во сне про астероид, теперь повторялось в его мозгу, произносимое чьим-то незнакомым голосом. Голос был нудный, неприятный, назойливый…

Гал остановился и прислонился лбом к прохладной металлической переборке. Лоб его был горячий, и казалось, в голове что-то пульсирует. Вслед за первой фразой пришли и другие: «Ты должен проникнуть в «Шар». Отныне это твоя обязанность. И ты сделаешь это, ты обязательно сделаешь это, Гал…» Где же он мог слышать эти слова? От кого? Сколько Гал ни силился, так и не вспомнил.

Он постучал в бронированную дверь. Из-за двери сказали: «Войдите».

Гал вошел и с любопытством огляделся. Это было одно из немногих помещений Базы, где он еще ни разу не был.

Кабинет Особиста оказался достаточно просторным и был заставлен всевозможными приборами. Кроме того, в кабинете имелись компьютерный пульт, несколько кресел, мягкий диван у стены, полки с книгами. В торце помещения виднелась дверь, – видимо, кабинет сообщался с еще одним отсеком.

Подполковник Эмов по прозвищу Особист находился в кабинете один. Он сидел перед освещенным экраном монитора. На нем был легкий шерстяной спортивный костюм, никак не сочетающийся с «официальностью» кабинета, напичканного таинственной аппаратурой.

Эмов поднял голову, кивнул Галу и, не приглашая его сесть, торопливо выключил транспьютер – словно опасаясь, что пилот сумеет даже издали прочитать текст на экране.

– Как настроение, лейтенант? – осведомился Особист.

– Нормально, – без всякого выражения ответил Гал.

– Воевать не разучились?

– Это может подтвердить только практика, – усмехнулся Гал. – А что, господин подполковник, вы хотите послать меня на боевое задание?

Эмов повел себя как-то странно. Вместо ответа он вдруг вскочил, приблизился к Галу и обошел его, словно обнюхивая со всех сторон.

– Скажите честно, Светов, – проговорил он неуверенно, – что с вами произошло в последнее время? Не показалось ли вам, что с вами… э-э… происходит что-то странное?

Гал добросовестно задумался. Вспомнился военный комендант космодрома Плесецк, намекавший на причастность его, Гала, к неким влиятельным сферам, вспомнились и типы в серых костюмах, следившие за ним в космопорту. Однако сообщать об этом Особисту он, конечно же, не собирался.

– Показалось, – проговорил он наконец. – А как же? Народ на Земле больше пить стал, например…

Эмов уставился в пол.

– Нет-нет, – пробормотал он, – вы меня не так поняли, Светов. Я не имею в виду ваш отпуск. Что с вами было до и после отпуска – вот что меня сейчас интересует…

Полагалось спросить: «Что именно вас интересует, господин подполковник?» – и Гал спросил, но Эмов конкретизировать свой вопрос не захотел или не смог, и тогда ситуация обязывала, изобразив недоумение, осведомиться: «А что случилось?» – и Гал, конечно же, осведомился – только несколько в иных выражениях.

– Ни черта не понимаю! Что за тайны мадридского двора? – взмолился он.

Подполковник вдруг оказался совсем рядом, и по его расширенным зрачкам Гал понял, что Особист взбешен.

– Тайны? – задыхаясь, прошипел Эмов. – Это вам лучше знать, что за тайны!.. Речь идет об интересах безопасности, а раз так, то неужели вы полагаете, что об этом следует трубить на всех перекрестках!

– Нет, не полагаю, – смутился Гал. – Однако, господин подполковник, мне кажется, что вы могли бы посвятить меня в то, что случилось…

– А вам кажется, что-то случилось? – поинтересовался Эмов.

Светов начинал злиться.

– Может, я пойду? – спросил он, стараясь, чтобы в голосе его не прозвучало ничего, кроме казенной вежливости.

В кабинете воцарилось тягостное молчание. Потом Эмов вернулся на свое место за транспьютером и скучным голосом проговорил: – Я вас еще не отпускал, лейтенант Светов. Садитесь и расскажите-ка мне, как вы провели предыдущий вечер.

– Как обычно, – сказал Гал, опускаясь на стул, стоявший посреди кабинета. – Вечер я провел в обстановке, близкой к домашней. Тесный круг друзей, неформальное общение за столом, уставленным деликатесами… Ну и прочие детали, которые вас не могут интересовать…

– Тесный круг друзей? И кто же входит в этот круг?

Гал перечислил.

– И все? – немного помедлив, спросил Особист. Гал кивнул.

– Ладно, хорошо, – кивнул подполковник. – Тогда назовите человека, который вчера вечером заходил к вам в каюту и который не относится к перечисленным вами лицам.

Он выжидающе уставился на Гала. Тот почесал в затылке. Кого же он имеет в виду? И вдруг его осенило.

– Да, – проговорил он, – чуть не забыл. Действительно заходил еще один человек… правда, это было уже в самом конце наших посиделок… Полковник Руснаков навестил нас, чтобы объявить о том, что спейс-майор Ангафорин садится вслепую…

В лице Эмова что-то изменилось, и, как ни странно, Гал уловил в его глазах злорадный огонек.

– Скажите, лейтенант, – проговорил Эмов, – известен ли вам человек по фамилии Галанин?

– Еще бы! Мы с ним в училище целый год за одним столом сидели…

– Когда вы последний раз видели его? – перебил Особист, пристально глядя на Светова.

– Еще до отпуска, – ответил лейтенант. – Когда же еще я мог бы его видеть? Я находился на Земле, он – здесь, а когда я вернулся, его уже… уже не было.

Может, вчера мне вовсе не приснился визит Юва, подумал Гал. Неужели он действительно остался жив и теперь скрывается на Базе? Возможно, именно это и хочет услышать от меня Особист?.. Ну уж нет, я еще не чокнулся, чтобы рассказывать ему свои сны. И даже если это не сон – неужели я выдам ему Юва?..

Эмов откинулся на спинку кресла и укоризненно покачал головой.

– Ай-яй-яй, – проговорил он. – Нехорошо врать, молодой человек. Тем более – старшим по званию. Тем более – когда речь идет об интересах безопасности… Взгляните-ка сюда.

Он ловко крутнул монитор, разворачивая его экраном к Светову, и щелкнул кнопкой. На экране появилось изображение двухместной каюты, и на одной из коек лежал человек. Заснято это было в инфракрасном спектре, но Гал сразу узнал свою каюту, а в человеке на койке – самого себя… Вон и картошка в углу варится на самодельной плитке. Цифры в правом нижнем углу экрана обозначали дату – вчерашний вечер. Вот в каюту вошел человек в спейс-комбинезоне и уселся на койку напротив Гала. Камера крупным планом дала его лицо. Это действительно был Юв Галанин. Заметив, что Гал приоткрыл глаза, Ювен осведомился: «Картошка?» – «Ara, – сказал Гал. – В мундире. Помнится, ты любишь такую…» Эмов щелкнул кнопкой, и изображение на экране застыло.

– Значит, говорите, последний раз вы видели этого человека еще до вашего отпуска? – спросил он, ухмыляясь. – Неувязочка получается, Светов… Что ж вы так, а? Допустить такой прокол – с вашими-то возможностями! Неужели вы не подозревали, что за вами могут вести наблюдение?

Только теперь до Гала дошел смысл всех намеков Особиста. Кровь бросилась ему в лицо, он вскочил со стула. В следующее мгновение в руке Эмова появился массивный черный пистолет, дуло которого, казалось, гнусно усмехалось, глядя прямо в грудь лейтенанта. Усмехнулся и владелец пистолета.

– Ведите себя прилично, Светов, – сказал Эмов. – Проигрывать надо тоже по правилам. Иначе – стреляю без предупреждения.

– Какого черта? – Гал побледнел. – Кто вам позволил подглядывать за мной?

Вопрос звучал наивно, и Светов сам это тотчас же понял.

– А мне не требуется разрешение, – ответил Особист. – Такова моя профессия, молодой человек: стоять на страже безопасности. При этом я могу делать все, что сочту нужным. Особые полномочия, понятно?

Он самодовольно ухмылялся. В этот момент Гал видел его насквозь: удачливый серый кардинал местного масштаба; непомерно честолюбивый, болезненно честолюбивый… И вот такого выдающегося борца с агентами противника отправили прозябать на Базу. А тут – отличная возможность проявить себя. Чудом оставшийся в живых Галанин вынужден скрываться на Базе. Зачем? Почему? С какой целью?.. Вот вам – агент врага, то бишь Пришельцев! Да что там Галанин! На Базе номер семнадцать, являющейся форпостом противостояния «Шару», оказывается, существует целая агентурная сеть во главе с резидентом, каковым является лейтенант Светов! Выявление – и, соответственно, обезвреживание – этой сети тянет по меньшей мере на Хрустальный Диск первой степени…

– Вот что, Светов, садитесь, – сказал Эмов. – У нас с вами еще найдется время для подробных разговоров. А пока меня интересует только одно: о чем вы сговаривались вчера вечером с Галаниным?

– Во-первых, мы с ним не сговаривались, – ответил Гал. – Во-вторых, я считал, что наш разговор мне снится, – ведь я был уверен, что Ювен действительно погиб!..

– Ну разумеется… – осклабился Особист. – Что вам еще остается делать? Только отпираться… Я повторяю свой вопрос: о чем вы сговаривались с Галаниным? Я не первый год работаю в спецслужбе и, поверьте мне, способен отличить обычный разговор от разговора двух агентов, общающихся с помощью набора условных фраз… Иначе никак не объяснить ту чушь, которую вы там несли. Насчет картошки, апельсинов и прочего… Ну, отвечайте!..

Гал усмехнулся.

– А почему бы вам не спросить об этом у Галанина? Эмов вместо ответа нажал какую-то кнопку на пульте, и таинственная дверь в торце каюты сдвинулась в сторону, открывая взгляду Светова небольшое помещение, где, прикованный к креслу специальными захватами, неподвижно сидел его друг Ювен Галанин. Лицо его было в крови, – видно, допрашивали его с пристрастием. Изо рта Юва торчал кляп.

– Как видите, у него я уже спрашивал, – снова усмехнулся Эмов. – Теперь ваша очередь, Светов. А может быть, вы и не Светов даже?

– Послушайте, Эмов, – сказал Гал. – А вы уверены, что мы с Ювом – действительно те, за кого вы нас принимаете?

Эмов, казалось, задумался.

– А за кого, по-вашему, я вас принимаю? – ответил он вопросом на вопрос.

– Вы, судя по всему, думаете, что нас каким-то образом завербовали Чужаки, заставив передавать им секретную информацию, – предположил Гал.

Эмов рассмеялся почти искренне.

– Похоже, вы решили играть до конца, – сказал он. – Только из этого у вас ничего не выйдет, господа Пришельцы!

Гал ошалело уставился на подполковника. Теперь ему окончательно стал ясен замысел Особиста. Эмов считал их с Ювом Пришельцами, замаскировавшимися под людей. Но это же бред!..

– У вас есть доказательства, господин подполковник? – почти шепотом спросил Гал.

– По-моему, никаких особых доказательств и не требуется, – сказал Эмов. – Вас, Светов, я взял на заметку еще после вашего чудесного спасения на астероиде… Согласитесь, что вы тогда выжили чудом, а мы, спецслужбовцы, не очень-то верим в чудеса. Что же касается вашего так называемого друга, то мне доподлинно известно, что он был уничтожен вместе со своим спейсером, – это видели многие. И вдруг он появляется на Базе живой и невредимый. Как это еще можно объяснить, по-вашему? Объяснение может быть только одно: в обличье Галанина противник заслал к нам своего разведчика. Или диверсанта. Кого именно, – добавил Особист, – мы еще будем выяснять… Кстати… Раз уж речь зашла о доказательствах, то как вы можете доказать обратное – что вы люди? А?

И ведь действительно: никаких веских аргументов нет, подумал Гал. Как доказать, что ты – человек? Ведь Особист и ему подобные наверняка считают, что Пришельцы способны изготовить абсолютно точную копию человека…

– Молчите? – спросил Эмов. – То-то!.. Вернемся к моему вопросу. О чем вы вчера с ним договаривались? – Он ткнул стволом пистолета в направлении Галанина. – Чтобы попусту не терять время, предлагаю: или вы мне сейчас отвечаете, или я считаю до трех, а потом стреляю. В него, вашего драгоценного Юва. Сначала я сожгу ему ногу, потом – руку. Если вы после этого все-таки захотите ответить, я прикончу его, чтобы он умер мгновенно, а не мучился в агонии еще полчаса. Согласны? Раз…

В голове у Гала словно затикали невидимые часы… А ведь Особист действительно способен выстрелить, как обещал, промелькнула мысль. Этому садисту все нипочем… Неужели ты дашь ему измываться над твоим другом и однокашником? Неужели ты тоже поверил в этот бред насчет того, что Юв – Пришелец?..

– Два, – сказал Эмов, не спуская глаз со Светова; палец подполковника легонько надавил на спусковой крючок лучевика.

Гал словно увидел себя со стороны, беспомощно скрючившегося на стуле посередине этого чудовищного застенка в недрах Базы. В нем вспыхнула ненависть, придавшая его телу силу и быстроту. Оттолкнувшись ногами от пола. он прыгнул на Эмова в тот момент, когда тот уже открыл рот, чтобы завершить этот жуткий отсчет.

Особист, конечно же, не мог не ожидать нападения. Скорее всего он не ожидал другого: молниеносной быстроты, с какой Светов на него бросился. Эмов нажал кнопку на пульте, лязгнули крючья захватов на стуле, но Гал уже летел через всю комнату… Пистолет, выбитый этим живым вихрем, отлетел в сторону, однако Особисту удалось увернуться от удара Светова. Эмов вскочил на ноги. В своем рукопашном мастерстве он был уверен на все сто, и реакция у него всегда была отменная. Оставалось только «выключить» Гала посредством какого-нибудь несложного, но эффектного удара – что-нибудь вроде «клюва орла». Однако Эмов каким-то непостижимым образом промахнулся, и тотчас же что-то увесистое ударило его в голову. Он так и не успел сообразить, что ударил его тяжеленный башмак из комплекта СК, который был на Светове.

Свет в глазах Особиста померк, и, увлекая за собой монитор транспьютера, он покатился по металлическому полу кабинета.

Гал перевел дух, разжал кулаки и шагнул к Ювену Галанину.

Вытащил у него изо рта кляп.

– Гал, – тотчас же сказал Галанин, – Гал, что ты наделал? Ты же его убил!

Светов подошел к Эмову, наклонился над ним и проверил пульс.

– Нет, Юв, он жив.

– Там, на пульте… Там должна быть кнопка. – Ювен покосился на захваты, прочно приковывающие его к стулу.

Через несколько секунд нужная кнопка была найдена.

– Что будем делать? – спросил Галанин, с трудом поднимаясь на ноги и растирая затекшие конечности. – Сейчас Особист очнется, и тогда нам несдобровать.

Светов задумался. Скрываться в закоулках Базы, как это делал Юв в последнее время, было бессмысленно – их все равно бы нашли.

– Придется уходить.

– Уходить? – удивился Галанин. – Куда ты отсюда уйдешь?

– В космос. А для этого придется угнать пару спейсеров…

– В космос? – еще больше удивился Галанин. – Ты что, собираешься жить в космосе?

– Там разберемся, Юв, – сказал Гал. – А сейчас – поторопимся, пока этот служака не очухался. – Он оглядел своего друга. – Эх, черт, а как же ты стартуешь без спейс-комбеза?

– Не беспокойся, – усмехнулся Галанин. Я теперь живучий: второй раз не умирают… Только где найти свободный спейсер?

– Есть один на примете. Коле Ангафорину машина уже не понадобится, надо будет только заправить ее.

Светов подобрал с пола лучевик Эмова и засунул его в свою кобуру на поясе спейс-комбинезона. Потом отцепил с комбинезона капюшон и передал его Галанину.

– Это чтобы тебя никто сейчас случайно не узнал, – пояснил он.

Они вышли в пустой коридор и направились к ангарам.

– Послушай, Гал, – немного погодя сказал Галанин, – а ты точно – не Пришелец? Зачем тебе понадобилось бежать в открытый космос?

Гал покосился на своего приятеля.

– А ты? – Он улыбнулся. – Что-то ты мне подозрителен, братец. Каким-то образом сумел ожить после смерти, теперь вот вылетать собираешься без спейс-комбинезона… Уж если из нас кто-то Пришелец, так это наверняка – ты.

Они переглянулись и почти одновременно хлопнули друг друга по плечу.

Глава 4

ЛАЗУТЧИК В СТАНЕ ВРАГА

Погони за ними не было, и это удивляло: неужели Эмов еще не пришел в себя?

Они вошли в ангары в тот момент, когда здесь царила обычная суматоха, сопутствующая смене дежурных экипажей.

К несчастью, фигура Ювена в нахлобученном на голову капюшоне с закрытым забралом, сквозь которое смутно виднелось его лицо, невольно привлекала к себе внимание. Костя Луцик, пробегавший мимо, спросил: – А это что за чучело? – Он ткнул пальцем в Галанина.

– Да мне из пополнения стажера дали в подшефные, – ответил Светов. – Надо, чтобы парень привык к СК…

– Что, он и спать будет в капюшоне? – осведомился Луцик.

Светов глянул по сторонам. Привлеченные мощным басом Кости, на них уже со всех сторон смотрели пилоты.

– Знаешь что, Константин? – Гал понизил голос. – Иди-ка ты своей дорогой от греха подальше…

И они с Ювеном проследовали дальше. За спиной у них раздалось лошадиное ржание Кости.

Дежурным сервистом оказался не кто иной, как Петя Боханин. Светов облегченно вздохнул. Кого-кого, а Петю всегда можно обвести вокруг пальца.

– Капрал Боханин! – сказал он «официальным» голосом (Боханин зачем-то сливал с одного из интерсепторов антифризную жидкость в мятую канистру). – Говорят, сегодня вы имеете честь быть старшим дежурным сервистом?

Боханин вздрогнул, обернулся и чуть не выронил канистру.

– А, это вы, господин лейтенант, – сказал он с явным облегчением: очевидно, опасался увидеть у себя за спиной кого-то другого – полковника Руснакова, например. – Так и теленком можно сделать… Что, наконец-то разрешили вылет?

– Слушай, Петя, – откуда ты всегда все знаешь?

Боханин просиял, принимая иронический комплимент за чистую монету.

– Просто тут на днях вашу машину до ума доводили, – объяснил он. – Сам Командор руководил доводкой, вот я и подумал, что вас собираются выпустить на задание.

В другое время Гал наверняка бы удивился такому вниманию к своей скромной персоне со стороны командования, но сейчас ему было не до этого.

– Слушай, Петр, – сказал он, – ты не знаешь, заправили ли машину Ангафорина? Она, кажется, в третьем ангаре стоит…

– Не только заправили, – откликнулся Боханин, тщательно закупоривая канистру, – но и подлатали чуток… Ребята из ночной смены поработали. А вы на ней собираетесь лететь?

– Да не я, – ответил Светов. – Мой новый стажер. – Он кивнул на Ювена.

Боханин подозрительно покосился на Галанина и неопределенно хмыкнул.

– Значит, можно стартовать? – осведомился Светов – А почему нет? – удивился Петя. – Только у дежурного диспетчера, как обычно, отметьтесь…

Гал мысленно выругался. Уж диспетчера-то не проведешь, так что придется применить совсем другие, не очень честные средства…

Интерсептор Гала действительно оказался в полной готовности к вылету. Светов обошел его со всех сторон, поглаживая ладонью гладкий борт.

Вскоре появился Боханин и, нависнув над плечом лейтенанта, стал старательно перечислять, что пришлось сделать, чтобы «привести машину в божеский вид». Судя по его словам, сделано было так много, что спейсер практически собирали заново. Намеки сервиста были весьма прозрачными.

– Хорошо-хорошо, – рассеянно проговорил Гал; он думал сейчас о Ювене, который в третьем ангаре осваивал интерсептор Ангафорина. – С меня причитается как минимум стакан молодцам-ремонтникам…

– Так это ж киберы ремонт делали, – растерянно сказал Боханин. – А кибам этот ваш стакан без пользы, они масленкой обойдутся…

– Намек понял, – сказал Гал и хлопнул Петю по испачканному смазкой рукаву. – Ладно, вернусь – будет тебе лично целых два стакана.

Он кривил душой, потому что знал, что постарается не вернуться.

– Да я что? – смутился тут же Петя. – Вам ведь, господин лейтенант, тогда тоже пришлось несладко – вон как гробанулись, кибы потом без автогена не могли обойтись…

– Ладно-ладно. Не каркай, Петя, а то в следующий раз автоген для меня самого потребуется…

– Типун вам на язык, господин лейтенант. Кто ж такое говорит перед вылетом?!

Гал еще раз хлопнул его по плечу, без помощи трапа вскочил в кабину и по привычке обвел взглядом пульт, на котором светились знаки автоматического тестирования готовности систем.

В душе наличествовало обычное предполетное волнение. Но сейчас к волнению добавился еще и страх: а вдруг диспетчер заподозрит неладное?..

Гал тронул клавишу запуска двигателя, и корпус интерсептора послушно отозвался мелкой беззвучной дрожью.

– Юв, – сказал он в микрофон коммуникатора. – Ты готов?

– Всегда готов, – откликнулся Галанин.

– Тогда жди, я иду к диспетчеру.

Светов снова выбрался из спейсера, вышел из ангара и стал подниматься по металлическому трапу в стеклянную башенку диспетчерской. Перед самой дверью он расстегнул кобуру лучевика. Стрелять, конечно, он не собирался, просто если бы диспетчер заупрямился, то пришлось бы оглушить его рукояткой пистолета.

Дежурный диспетчер, развалившись в кресле перед пультом, попивал кофе, следя одновременно за множеством экранов. Это был незнакомый Галу толстяк с капитанскими нашивками.

– В чем дело, лейтенант? – спросил он, когда перед ним возник Светов. – Вход в служебное помещение посторонним запрещен.

Придется все-таки бить его, обреченно подумал Гал. Судя по первой же фразе капитана, с таким поборником инструкций трудно было бы договориться иначе.

– Моя фамилия Светов, – Гал тянул время, нащупывая в кобуре лучевик.

– Я знаю, – невозмутимо сказал диспетчер. – Мне уже сообщили о вашем вылете. – У Гала все оборвалось внутри. – Вы ведь летите парой? – Гал смог только кивнуть в ответ. – Двадцатый ангар и… какой еще? – диспетчер вопросительно уставился на лейтенанта.

Светов не верил своим ушам. Неужели это какая-то хитроумная ловушка Особиста? Возможно, их с Ювом решили расстрелять в открытом космосе, сразу после старта? Или всеобщий бардак распространился за время его отсутствия и на Базу и диспетчер что-то перепутал?.. Так или иначе, но другого выхода не было.

– Третий, – выдохнул он. – Третий ангар. А что ответить, если он вдруг спросит фамилию моего напарника, лихорадочно соображал Светов. Выдумать какого-нибудь Иванова, Петрова или Сидорова? Или так и сказать – Галанин?.. Совсем не вовремя он вспомнил, как курсанты издевались над комендантом училища, когда тот отлавливал их при преодолении забора по возвращении из «самоволки». «Как ваша фамилия, курсант?» – «Атосов, господин капитан…» – «А ваша?» – «Арамисов, господин капитан…» – «Ну а вы, конечно же, Портосов?» – спрашивал комендант у последнего из троицы, а тот с бесконечной преданностью во взгляде рапортовал: «Никак нет» господин капитан, моя фамилия – Дартаньянов!..» Однако толстяк ничего не спросил, только посоветовал не задерживаться со стартом.

Гал чуть ли не бегом вернулся в кабину своего интерсептора и сообщил Галанину, что все прошло как по маслу. О деталях он, естественно, умолчал.

Включив обзорные экраны в режиме оптики, Светов увидел, что бронированные створы ангара услужливо расползлись перед носом спейсера и своды платформы озарились лучами прожекторов.

Гал глубоко вздохнул, словно набирая в легкие воздух перед прыжком в воду, на самых малых оборотах ионного двигателя вывел спейсер из ангара и повел его к трамплину старта.

Мимо проползали открытые створки ангаров, где в режиме боевого дежурства сидели в кабинах спейсеров пилоты, готовые в любой момент стартовать по приказу дежурного диспетчера.

Судя по бортовым номерам, на этот раз среди них был легендарный Руджер Лябахов. Легендарным он был потому, что умудрялся отправляться в полет со специальным тюбиком, наполненным сжатым спиртом, к которому Руджер прикладывался в самые напряженные моменты боя. Удивительнее всего было то, что алкоголь не оказывал в бою на Лябахова никакого воздействия, и он дрался как все и сбивал Чужаков, как сбивают палкой желуди с дуба, но, благополучно возвратившись на базу, бывал порой не в состоянии выбраться из кабины без посторонней помощи… О привычке Руджера глушить страх спиртом знали, кажется, все, кроме командования Базы, а может быть, и командование знало, но закрывало на это глаза, потому что еще неизвестно, как бы воевал Лябахов, не приняв на грудь «допинга»…

Тут на Гала почему-то накатила грусть. Куда же его несет? Может, пока не поздно, явиться к Командору и рассказать ему все? Но он тут же отказался от этой идеи: Командор не захочет ссориться из-за него со спецслужбой, а если они попадут в лапы к Особисту, то почти наверняка их упекут за решетку до конца жизни. Да и Ювена надо спасать – а ему еще труднее будет отвертеться от обвинений в предательстве…

Потом Гал вспомнил Инну и пожалел, что не может сейчас увидеть ее лицо. И тут в фонах-наушниках зазвучал возмущенный голос дежурного диспетчера: «Пятьдесят третий, ты что, заснул на старте? Освобождай побыстрее взлетную полосу!» Гал выбросил из головы всю возвышенную и сентиментальную чепуху и ткнул пальцем в желтый кубик включения стартовой автоматики.

Откинулись люки стартовой шахты, и впереди возникла черная пропасть космического пространства, которую лучи прожекторов были бессильны осветить, как ни старались. А в следующее мгновение Гала вдавило в спинку кресла стартовым ускорением и сердце, как обычно, подкатило к горлу. Затем экраны мигнули, и Светов на секунду закрыл глаза, а когда вновь открыл их, спейсер уже выполнял послестартовый маневр в ближней зоне.

Гал переключил экраны на радарный режим и оглядел их.

В ближней зоне шла обычная суета взлетов и посадок. Ярко светились лучи радиобуев наведения.

Чуть позади него следовал интерсептор Галанина.

– Все нормально, Юв? – спросил Гал, нажав кнопку вызова.

– Пока – да, – ответил Ювен. – Куда теперь?

– На этом наши пути расходятся, – сказал Гал. – Советую тебе добраться до одиннадцатой базы. Командует ею генерал Арн Шрейдер, передашь ему привет от меня… Попросишь, чтобы он переправил тебя на Землю.

– А ты? – спросил с удивлением Галанин.

– А у меня есть одно дельце в районе «Шара», – ответил Светов.

– Тогда я с тобой, – заявил Ювен.

– Юв, пойми, что ты здесь ни при чем!.. Да у тебя и горючего не хватит!..

Проклятье, думал Светов. Я ведь даже не могу сказать ему, что должен проникнуть в «Шар»!.. Но я просто знаю: это мой долг.

– А ты хочешь, чтобы я отпустил тебя одного в пасть дракона? – осведомился Галанин. – Не выйдет, дружище… Я, между прочим, боевой пилот, а ты хочешь, чтобы я дезертировал как самая последняя сволочь?

Что ж, по-своему он был прав.

Светов скрипнул зубами и двинул ручку форсажа от себя, устремляясь туда, где на экранах значился заштрихованный ярко-зелеными линиями «Шар».

Ювен упрямо держался сзади. Гал еще раз попытался переубедить своего друга, но тот просто-напросто отключил коммуникатор.

Они прошли ближнюю зону ответственности Базы без сучка и задоринки, хотя Гал каждую секунду ожидал, что вот-вот свои же ракетчики пустят им вдогонку парочку гамма-ракет – и времени у них останется ровно столько, сколько нужно, чтобы попрощаться с жизнью.

Светов держал курс на «Шар» с таким расчетом, чтобы избежать встреч с «калошами», но его попытка остаться незамеченным, как и следовало ожидать, не увенчалась успехом.

Когда «Шар» был уже виден в оптическом режиме, Гал услышал в коммуникаторе сдавленный возглас Юва: – Гал, сзади тройка Чужаков!

Лоб Светова покрылся испариной. Из верхней задней полусферы их атаковали три «калоши». Откуда они взялись – так и осталось загадкой, над которой некогда было ломать голову: черные трассы уже тянулись к его интерсептору, и Гал понял, что уйти из-под удара он уже не успевает. Внезапно он увидел, как спейсер Юва рванулся вперед. Выписывая немыслимую ломаную кривую на пределе мощности двигателей, тот явно стремился выйти на траектории черного луча.

– Юв! – заорал Светов во всю глотку. – Юв, что ты делаешь?!.

Галанин не ответил. В следующее мгновение на том месте, где только что находился его интерсептор, возникла яркая вспышка и облачко раскаленного газа.

Только сейчас до Светова дошло, что друг принял удар на себя, заслонив его своим телом, не защищенным комбинезоном.

Гал до крови закусил губу.

Подонки, с ненавистью подумал он. Сейчас я перебью вас, как бешеных псов!..

Он ушел от второго удара Чужаков и произвел вслед «калошам», когда они проносились мимо него, залп самонаводящимися ракетами. Если бы Пришельцы держались сомкнутым строем, хоть одна из ракет обязательно достала бы кого-нибудь из них, но они вовремя бросились врассыпную, и ракеты, так и не сумев решить задачу выбора цели, постепенно утратили скорость и, виляя из стороны в сторону, ушли в сторону Юпитера.

А потом Гал закружился в карусели боя. По нему били трассами, видимыми только на инфракрасном экране, а он огрызался вслепую, потому что о прицельном ведении огня уже не могло быть и речи. Его руки и ноги действовали автоматически, как бы сами по себе, и интерсептор совершал сумасшедшие маневры, чтобы не попасть под удар Чужаков. На экранах мелькали призрачные тени и полосы трасс; Гал давно перестал понимать, что же, собственно, происходит, и, как это обычно бывает в подобных ситуациях, ему каким-то чудом удалось влепить очередь из лазерной пушки прямо в серебристое брюхо одной из «калош», и тотчас же на ее месте расплылось газовое облако взрыва. Но ему некогда было радоваться этой маленькой победе, потому что двое оставшихся Чужаков стали наседать еще настойчивее, и несколько раз Светова ощутимо задели. А потом его контузило перегрузкой, и, когда Гал очнулся, он понял, что падает в какую-то черную бездну. «Калоши» же бесследно исчезли.

Голова его раскалывалась от дикой боли, в ушах звенело и пищало, перед глазами всплывали и расходились, как по поверхности озера, разноцветные концентрические круги, а из носа и рта сочились струйки крови.

Гал проглотил комок, подкативший к горлу, и понял, что выполнить свое задание он вряд ли сможет. Машина уже не слушалась рулей. Тем не менее он кое-как, с помощью немыслимых ухищрений. сумел выровнять ее и тут обнаружил, что в кормовом отсеке интерсептора давно уже что-то горит. Светов в отчаянии нажал клавишу катапультирования, но катапульта не сработала.

Светов похолодел. Он понял, что у него остается только один выход, и, закусив губу, направил спейсер к «Шару», светящемуся матовым пятном.

Съежившись в кресле, лейтенант ждал, что огонь вот-вот подберется к топливным бакам или к турбине, и тогда грянет взрыв, которого он не успеет даже почувствовать, но громада «Шара» наплывала все ближе и ближе, а взрыва все не было. Гал тупо разглядывал вражье логово, и ненависть к Пришельцам закипала в его душе.

Надежды на то, что ему удастся протаранить «Шар», не было практически никакой. Еще в начальный период войны «Шар» подвергался массированным налетам нескольких штурмовых эскадрилий, и ракетами по нему били, и спейс-бомбы в него запускали, но всегда он укрывался от подобных нападений плотным коконом какого-то мощного силового поля, о которое разбивались вдребезги любые угрожающие «Шару» объекты.

В данной ситуации имелось два варианта: либо спейсер все-таки взорвется от пожара на борту, либо «Шар» поставит перед ним барьер, и тогда спейсер взорвется от столкновения с этим барьером.

Однако не произошло ни того, ни другого.

Когда «Шар» был уже так близко, что занимал весь обзорный экран, по нему вдруг побежали поперечные полосы, словно он раскручивался на огромной скорости подобно гигантскому волчку, и Гал вдруг с изумлением увидел, что перед ним… Земля.

Обознаться он не мог: сквозь голубую дымку атмосферы отчетливо проступали характерные очертания земных материков, синели океаны и моря, на ночной стороне планеты мерцали огни больших городов.

Такого не могло быть, и тем не менее это было именно так. У Гала промелькнула сумасшедшая мысль: а что, если Шар способен мгновенно перебрасывать объекты на дальние расстояния? Что, если это действительно наша старушка – колыбель человечества?…

Он тут же представил себе, как его спейсер горящим факелом вонзается в атмосферу, прошивает толщу облаков и обрушивается, подобно Тунгусскому метеориту, на какой-нибудь городок – последствия будут как от взрыва приличной ядерной бомбы! Сам Гал, естественно, уже не увидит этих последствий – атмосфера расплавит его при такой скорости, как плавится лед на раскаленной сковороде…

Рука его машинально потянулась к клавише торможения, но Гал подавил в себе этот импульс.

– Нас такими психическими атаками не возьмешь, – сказал он вслух, словно «Шар» мог его услышать. Тоже мне, мимикрия!..

Вместо торможения он, наоборот, включил форсаж на полную мощность, и псевдо-Земля надвинулась на него всей своей громадой, экраны на пульте заволокло каким-то серым туманом, а потом последовал страшной силы удар, от которого Гал потерял сознание.

* * *

По всем физическим законам Светов должен был погибнуть. Однако, как ни странно, он остался жив и, когда пришел в себя, с удивлением обнаружил, что способен еще что-то видеть и чувствовать. А видел он какой-то сиреневый туман, не похожий ни на один из известных ему видов тумана. Чувствовал он себя, конечно же, паршиво, однако спейс-комбинезон его был цел – в этом Гал убедился сразу. Впрочем, иначе и быть не могло: малейшее нарушение герметичности уже давно бы превратило его в лепешку. Трудно поверить в то, что ради него Чужаки создали на борту своей базы земную атмосферу – скорее всего здесь был вакуум. Хотя… Он попробовал сделать несколько движений. Да, сила тяготения здесь наличествовала… Примерно в половину «же».

Наверное, по этой причине тело ощущалось как резиновое.

Было ли действительностью все, что предшествовало потере сознания? Или это – один из кошмарных снов? Светов с трудом заставил себя вспомнить: База, ночной вызов к Особисту, странный разговор с ним, спасение Юва Галанина, вылет, смерть Юва, неравный бой против трех «калош» и, наконец, «Шар»… Теперь, после беспамятства (сколько, интересно, я провалялся?), все это казалось таким далеким, словно происходило вечность назад и по этой причине представлялось нереальным.

Может быть, ему почудилась вся эта невероятная цепь событий, а на самом деле он все еще лежит на астероиде, куда совершил аварийную посадку? Может, и его чудесное» спасение, и отпуск, и смерть матери, и… (сердце у него екнуло) Инна, – может, все это лишь привиделось ему в длинном тягостном бреду? Вот сейчас, сказал он себе, уже почти поверив своим мыслям, вот сейчас я прочищу получше забрало капюшона, оглянусь и увижу мертвые обломки скальной породы, освещаемые слабым свечением Юпитера, а вдали будет выситься искореженная груда – то, что осталось от интерсептора, из которого в последний момент катапультировалась капсула…

Гал прочистил забрало (снаружи – пятерней в эластичной перчатке, изнутри – потоком сжатого воздуха) и осмотрелся.

Астероида не было. Было мутное сиреневое нечто. Сиреневый туман…

Уж лучше бы оказался на астероиде, промелькнула горькая мысль.

А может, он на Том Свете? Скверная шутка, братец, тут же одернул себя Гал. Тебе просто не хочется примириться с мыслью, что ты все-таки попал в нутро «Шара».

А где же твой интерсептор? Он что – испарился в тот момент, когда ты врезался в этот – явно материальный – космический объект, хотя и неизвестного происхождения? Ну да, он испарился, а тебе – хоть бы хны!.. Ни синяка (хотя кто его знает, может, синяки и есть, только сквозь СК их пока не обнаружишь), ни ссадины. Выходит, правы те, кто утверждает: запас прочности у человека выше, чем у машины.

И тут его вдруг словно окатили ледяной струёй. Ибо как еще иначе передать тот страх, который охватывает человека, внезапно обнаружившего, что не по тропинке он шел, а по узенькой дощечке над головокружительной пропастью?..

Болван, какой же ты болван, приятель! Пока ты соображаешь, что с тобой произошло, пока отвлекаешься на разные глупости да банальности, Они, наверное, разбирают боевые бластеры из пирамид по сигналу тревоги и вот-вот ворвутся сюда, чтобы стереть в порошок непрошеного гостя! А ты, между прочим, еще не проверил, на месте ли у тебя лучевик…

Гал провел руками по комбинезону. Кобура оказалась на месте, пистолет – тоже. А значит, хватит валять дурака, пора переходить к решительным действиям, как и полагается отважному лазутчику в стане врага. И еще – командиру (помнится, полковник Анваров в спейс-училище говаривал: «Командир должен быть смелым и тупым, ребята!»)…

Гал вскочил и только теперь понял, что его окружает не сиреневый туман, а разреженная, слегка колышущаяся завеса, состоящая из множества тоненьких матовых волокон.

Его охватила самая настоящая паника. Может, пока он был без сознания. Пришельцы сумели извлечь его тело из спейсера, чтобы поместить в такую вот тюрьму? Может, никакой он не лазутчик, а самый обыкновенный пленник, с которым враги теперь могут вытворять что угодно: захотят – сразу четвертуют, а захотят – будут вытягивать все жилы, чтобы он выдал им, например, кодовые пароли систем распознавания ракет типа «свой – чужой»?..

Да что ты заладил, с досадой сказал он себе, «может», «может»… Гадалка по кофейной гуще и то категоричнее тебя! Не для того тебя сюда послали, братец, чтобы ты сидел сложа руки.

Гал решительно направился к «занавесу», но в самый последний момент остановился. Э-э, нет, так не пойдет… Помимо решительности, лазутчик обязан проявлять еще и осторожность: кто знает, из чего эта штука? Не из серной ли кислоты (он очень кстати вспомнил Рекса Ролдугина)?.. Нужно провести эксперимент. Жаль только – швырнуть в эту мразь нечем, ни кирпича под рукой, ни ботинок с ноги не стащишь.

И тут он вспомнил про лучевик. Вытащил его из кобуры, установил переключатель на самый малый радиус и провел по завесе длинной очередью, как бы вырезая в неизвестной субстанции дверцу. Раскаленный плазменный луч утонул в «занавесе», не оставив на нем никаких видимых следов. Гал снова надавил на спусковой крючок – с тем же результатом.

Что ж, сказал он себе, давай-ка мыслить логически.

Никаких проходов в «занавесе» не видно. Но ведь как-то я сюда попал? Остается предположить, что если эта завеса – нечто вроде темницы, то либо она пропускает физические объекты лишь в одну сторону (извне – вовнутрь), либо это какое-то силовое поле, которым меня окутали, словно коконом. И в том, и в другом случае это означает, что мне не выбраться отсюда. Хотя при попытке прорваться ничего страшного может не произойти – подумаешь, шарахнет разок каким-нибудь разрядом. Если кого-нибудь сажают в камеру – значит, хотят не убить, а использовать в дальнейшем. Таким образом, «занавес» должен быть устроен так, чтобы задержать меня, но ни в коем случае не убить… Логично? Весьма… А что, если у Чужаков своя логика? В конце концов Галу надоело «мыслить логически». Поэтому он подошел к «занавесу» и ткнул в него рукой. Рука исчезла из поля зрения, но боли он не почувствовал. Тогда он зажмурился и сделал шаг вперед (сердце все-таки испуганно скакнуло в груди). Сначала он ощутил слабое сопротивление, как это бывает, когда идешь по дну ручья, а потом опять стало свободно и легко.

Гал открыл глаза.

Он стоял внутри некоего замкнутого пространства-полости. Геометрии здесь не наблюдалось никакой. Видно, строители этого боевого звездного корабля понятия не имели о пропорциях. Во всяком случае, здесь не было ни коридоров, ни отсеков, ни ярусов.

Первое, что бросалось в глаза, – огромное множество валов (труб?), распорок и прочих продолговатых предметов разной толщины, которые образовывали причудливые «заросли». Временами они пересекались, сплетались и вновь расплетались, как быстрорастущие тропические лианы или щупальца гигантского спрута. И при этом они находились в постоянном движении: некоторые – вращались, другие – вибрировали, третьи – сжимались и растягивались подобно дождевым червям. «Щупальца» (или трубы) были самых разных цветов и оттенков, причем многие из них фосфоресцировали наподобие люминофоров.

Гал включил наружные микрофоны, но ничего не услышал: видимо, воздух или какая-либо другая звукопроводящая среда здесь действительно отсутствовала. Гробовая тишина. Как в космосе. И, как и в космосе, от этого становилось жутко – все-таки человек привык воспринимать звуки при виде движущихся предметов…

Эх, жаль, никакой аппаратуры под рукой нет, думал Гал, как зачарованный созерцая жуткое великолепие загадочных устройств (в том, что это были именно устройства, он не сомневался). Остается лишь запоминать.

Интересно, а где же инопланетяне с бластерами, которые в соответствии с космическими операми всех времен должны были бы набежать сейчас со всех сторон, чтобы попытаться уничтожить его, дерзко проникшего в их стан? Что-то никого не видно…

Гал растерянно огляделся.

Только теперь до него дошло, в какое безвыходное положение он попал. Едва ли он сможет узнать здесь что-то полезное и важное. А о благополучном возвращении к своим и думать не стоит.

Так зачем же его сюда послали? И кто именно – Командор, Кирилл Эмов или кто-то еще?

Эти вопросы вдруг всплыли в его сознании с такой пугающей отчетливостью, словно буквы были начертаны кровью на белой стене, и сколько Гал ни пытался запретить себе думать на эту тему, ничего у него не получалось.

Версии, сказал он себе. Какие у тебя есть версии? И тут же сам себе ответил: какие, к черту, могут быть версии у жука, на которого наступили тяжелым безжалостным башмаком? Послушно лежать и не дергаться… А у лошади, на которую навьючили тяжкий груз и которую, понукая, заставляют везти телегу? Лошадь обязана слушаться возницу и, задыхаясь, тянуть, тянуть, тянуть ее вперед, как проклятая!..

Однако надо что-то делать. В твоем распоряжении всего три часа – именно на столько времени хватит кислорода в твоих баллонах, и за это время ты должен собрать максимум информации о противнике. Ты ж теперь разведчик, Гал, а разведчик обязан добывать сведения… Поэтому не стой столбом, а давай-ка двигай короткими перебежками дальше. Может, там что-нибудь выяснится?

Гал взял короткий разбег, благополучно преодолел вязкую стену и оказался в следующем отсеке (если это можно было так назвать), который отличался от предыдущего «помещения» лишь тем, что здесь вместо «валов» и «труб» крутились толстые диски неправильной формы. Они крутились в разных направлениях и с разной скоростью, время от времени по ним словно пробегала мерцающая полоса света, и тогда скорость и направление вращения заметно изменялись. Что это – шестеренки какого-то неведомого механизма? Или система жизнеобеспечения экипажа вражеской спейс-базы?

Гал не собирался долго ломать голову над этими вопросами. Он решил рискнуть – он попытался сокрушить парочку ближайших «дисков» лучом пистолета. И поначалу ему это удалось. Диски разлетелись на множество кусочков волокнистого вещества, из которых потекла какая-то маслянистая жидкость.

Гал невольно съежился, ожидая, что вот-вот будет наказан за свои варварские действия. На всякий случай он даже отошел подальше от того места, где совершил свою маленькую диверсию, и отвернулся, глазея на диковинные загогулины с видом скучающего посетителя картинной галереи.

Однако никаких ответных реакции не последовало. Гал повернулся. Те диски, которые он только что разнес вдребезги, крутились как ни в чем не бывало на прежнем месте. Гал покачал головой и снова принялся палить из лучевика, превращая «диски» в жидкие лохмотья, словно сокрушал гигантские водяные грибы. На сей раз он даже и не подумал отойти в сторону. Некоторое время искромсанные куски извивались на «полу», потом их как бы окутало сизое облачко, и когда оно рассеялось, «диски» исправно функционировали на своем законном месте.

Регенерация, догадался Светов. Механизмы корабля Чужаков обладают способностью восстанавливать свою целостность и работоспособность. Видимо, их нельзя вывести из строя, сколько ни пытайся.

А раз так – все попытки учинить небольшой погромчик на борту вражеской базы обречены на неудачу. Не стоит напрасно терять время.

«Механизмы», передразнил Гал самого себя. Кто тебе сказал, что это именно механизмы? Насмотрелся ты, братец, сериалов про звездные войны, где у неземных монстров-агрессоров те же боевые корабли, что и у землян: ангары, рубки, пульты управления, оружие… У них все по-другому, и этого следовало ожидать. Кто знает, может быть, это и есть сами Пришельцы – ведь регенерация тканей, как помнится из школьного курса биологии, присуща живым существам. Хотя в подобное верится с трудом.

Осторожно ступая по пружинящему «полу», Гал направился дальше.

Как и следовало ожидать, вскоре он окончательно заблудился. Он шел напролом сквозь пульсирующие перегородки, отделявшие один «отсек» от другого, но везде на его пути попадались только бесконечные конструкции из регенерирующего вещества. Эти странные устройства постоянно двигались, приводимые в действие непонятным источником энергии. И откуда-то изливалось слабое сероватое свечение, словно внутри «Шара» жил некий огромный светляк.

И самое главное: в «Шаре» не было Пришельцев, этих разумных злодеев, с которыми столь долго и безуспешно сражалась Земля.

Может быть, они невидимки?

А что, сказал себе Светов, чем черт не шутит? Он настроил забрало своего шлема на инфракрасный диапазон спектра и двинулся дальше. Ничего. И никого. Он долго экспериментировал с забралом, меняя длину световой волны, но успеха не добился.

Через час он почувствовал себя крошечным и ничтожным. Пришельцы упорно не желали замечать его, как люди не замечают муравья, забравшегося к ним в дом.

Устав от бесполезных блужданий, Гал наконец уселся прямо на «пол», подтянул колени к подбородку и обхватил их руками.

Черт возьми, в растерянности думал он. Но ведь должны же у них где-то располагаться «калоши», много «калош», так много, что, хотя их уничтожают десятками ежедневно, на следующий день они снова» выходят на тропу космической войны?!

И тут вдруг почувствовал, что вокруг что-то происходит. Он поднял голову.

«Перегородка», возле которой он примостился, вздувалась, словно ее распирало изнутри что-то огромное. Гал невольно вскочил на ноги и попятился в сплетение труб-лиан, чтобы спрятаться, но не успел. Бледно-серый пузырь бесшумно лопнул, и из образовавшегося отверстия в «отсек» шагнуло Существо.

Впрочем, это потом Гал понял, что речь идет именно о Существе, которое способно шагать, как человек, на двух конечностях, но сначала он увидел бесформенное пятно со множеством отростков.

Существо направлялось прямиком к Галу. Рука лейтенанта потянулась к кобуре. Тут он вспомнил свои опыты с «дисками» и решил больше не экспериментировать. Пока же выясним, решил он, как Пришельцы реагируют на удары по так называемой морде. Гал выпрямился и принял боевую стойку. Наверное, в этот момент он выглядел довольно нелепо: одну ногу выставил вперед, сжатые кулаки – у подбородка, тело собрано в мускулистый комок – в общем, боксерская стойка, самая подходящая поза для схватки с инопланетным монстром!

Когда Существо приблизилось к Галу на «рукопашное расстояние», как говаривал когда-то его тренер по единоборствам, Светов пружинисто подпрыгнул и нанес противнику классический удар ногой в то место, где у людей обычно находится челюсть. И тут же, используя инерцию удара, еще не успев приземлиться, сделал мах второй ногой, целясь на всякий случай чуть ниже центра симметрии противника. Бить ниже пояса – против правил, но лейтенант счел, что в данном случае смешно думать о каких-то правилах.

Удар, известный под названием «ножницы», как ни странно, возымел результат. Нанося его, Гал был готов, что называется, к любым непредсказуемым последствиям, но такого эффекта он и сам не ожидал. В отличие от кишкообразных конструкций, которые до этого попадались Галу во время его путешествия по внутренностям «Шара», Существо оказалось плотным на ощупь, и отлетело оно на добрых три метра – подобно резиновому мешку, наполненному водой. На душе у лейтенанта сразу полегчало. Кто бы они ни были, Пришельцы явно не умели драться врукопашную.

Гал неторопливо направился к поверженному врагу (который, как говорят в таких случаях о людях, никак не мог «собрать кости с пола»), на ходу примеряясь, как лучше врезать этому гаду. Внезапно уловив за спиной какое-то движение, лейтенант резко обернулся.

Из стенки «отсека» выкатывались еще три пузыря. Теперь Гал знал, что это означает. Он прыгнул в сторону и бросился бежать не разбирая дороги, то и дело налетая на волокнистые «конструкции» и перескакивая из одного «отсека» в другой.

Неизвестно, каким способом Существа перемещались, но Гала они все-таки нагнали и окружили.

Ситуация сложилась классическая: четверо против одного. К тому же явно вооруженные: в верхних конечностях-щупальцах у каждого из Пришельцев маячила продолговатая штуковина, напоминавшая дубинку, но в отличие от дубинки имевшая на конце, обращенном к Галу, жерло в виде раструба.

Гал скрипнул зубами. «Не выйдет, – сказал он своим противникам. – Не для того я лез к вам добровольно, чтобы вы меня просто так прикончили!..» Он выбил ногой «дубинку» у одного из нападавших, метнулся молнией влево, двинул локтем в бок другого (тот повалился мешком), третьего… Однако с третьим он ничего сделать не успел. Из раструба его «дубинки» вырвался смертоносный черный луч, направленный прямо в грудь Светову.

И опять, как и при таране, сработало «замедленное восприятие». Гал увидел, как черная струя выливается из раструба, и, оказывается, нужно лишь чуть-чуть развернуть корпус, чтобы она прошла мимо, не коснувшись комбинезона, – а потом ударить стрелявшего изо всех сил. Так Светов и поступил.

Краем глаза он увидел, как луч прошивает одну из зигзагообразных труб у стенки «отсека» и как та разлетается на кусочки, словно ее и не существовало вовсе.

Гал упал, перекатился по «полу» и вскочил. Теперь у него в руках было то самое неизвестное оружие, «дубинка», которую он сумел выбить у первого Пришельца. Правда, лейтенант не знал, как оно действует, поэтому использовал его именно как дубинку, опустив со всего размаха на «голову» четвертого – еще боеспособного – Существа. Пришелец покачнулся и упал – «дубинка» бесшумно откатилась в угол «отсека».

Вот так вот, братцы, мысленно усмехнулся Гал, обозревая поверженных врагов. Это вам не на мирные пассажирские корабли нападать. Изучайте на досуге приемы рукопашного боя, господа Пришельцы.

Однако радость его оказалась преждевременной. С Существами явно что-то происходило. Очертания их бесформенных силуэтов колыхались, преобразуясь в некое подобие человеческих фигур. Гал как завороженный глядел на это волшебное превращение, не зная, что предпринять. Он всего лишь на мгновение зажмурился, пытаясь уверить себя, что все это ему не снится, а когда открыл глаза – перед ним стояли четыре человека в таких же, как у него, спейс-комбинезонах с опознавательными знаками ОЗК. И – самое страшное – за дымчатыми забралами виднелись человеческие лица. Причем все они были копией его, Гала, лица…

Мимикрия, сказал он себе. Вот в чем дело – те, с кем мы воюем, обладают способностью принимать любой облик, а раз так…

Он не успел додумать эту мысль. Четверка его «двойников» развернулась и не спеша двинулась к нему.

Ну, сейчас я вам преподам еще один урок, подумал Гал, привычно сжимая кулаки.

Однако урок на этот раз преподали ему. Первый из нападавших ловким нырком ушел от мощного свинга слева и, в свою очередь, отработанным ударом въехал Галу под ложечку. Из глаз лейтенанта посыпались искры и брызнули слезы; Гал согнулся пополам, судорожно захватывая ртом кислород из баллона. И тут его достала нога другого Пришельца. Если бы не забрало, лицо его от такого удара превратилось бы в кровавую лепешку. Гал рухнул на «пол».

Уже лежа, он увидел, что один из противников направляет в его сторону «дубинку»…

Но если они могут так действовать, подумал лейтенант, то почему бы и мне не действовать так же?!

Он вскинул «дубинку», которую все же не выпустил из рук при падении, в направлении нападавших и слегка сжал ее рукоятку. Из раструба выплеснулся черный луч – и от Пришельцев остались только черные бесформенные лохмотья. Видимо, оружие Чужаков обладало поистине чудовищной энергетической мощью.

Гал поднялся на ноги, рассмотрел со всех сторон свое новое оружие и удовлетворенно хмыкнул. Теперь он чувствовал себя намного увереннее.

Однако долго радоваться ему не пришлось. «Дубинка», которую он сжимал в руке, вдруг словно испарилась. Гал растерянно оглянулся, проверяя, не стал ли он жертвой обмана зрения. Последняя надежда на то, что ему удастся сокрушить «Шар» изнутри, исчезла вместе с «испарившимся» оружием.

Он уже собрался покинуть место схватки, как вдруг почувствовал у себя за спиной какое-то движение.

Гал обернулся и увидел еще пять фигур в спейс-комбинезонах. Фигуры были на вид вполне человеческими, но драться с ними уже не было ни сил, ни желания. Оставался, как в заурядной уличной драке, один-единственный выход: сбежать. Что Гал и сделал.

Он несся сквозь дебри странных гибких конструкций со всей скоростью, на какую был способен. И бежал до тех пор, пока под забралом шлема не замигал красный индикатор. Тогда он остановился и бессильно опустился на пол.

Индикатор предупреждал о том, что кислорода в баллонах спейс-комбинезона хватит еще от силы на полчаса. А это означало, что конец не только неизбежен, но и близок.

Некоторое время Гал сидел, бездумно насвистывая обрывок старой мелодии «Битлз». Ему было горько и обидно. Выходит, все напрасно: и смерть матери, и встреча с Инной, и двадцать восемь лет, растраченных неизвестно на что. Самым обидным представлялся тот факт, что никто никогда не узнает о том, что ему удалось увидеть в «Шаре».

И теперь оставалось только сидеть и ждать, когда перед ним вырастут фигуры преследователей со смертоносными лучевиками, а потом придется достойно, как и подобает представителю земной цивилизации, принять смерть – благо она окажется мгновенной…

Гал сидел и ждал, но Существа, которые, как он полагал, должны были его преследовать, почему-то не торопились…

Зато лейтенант вдруг обнаружил, что «отсек», в котором он сейчас находился, уходит куда-то вниз. Прежде, в других «отсеках», «пол» был неизменно плоским и ровным, каким ему положено быть.

И тогда Светов поднялся на ноги и стал спускаться в этот темный низкий туннель.

Глава 5

«ПЕРЕВЕРТЫШ»

Гал открыл глаза и увидел прямо перед собой зеленую траву. Трава бывает в лесу. Лес бывает на Земле. Значит, он – на Земле.

Дышать. Надо дышать. Гал глубоко вздохнул, и ощущения водопадом обрушились на его органы чувств.

Запах зелени, листьев, травы… Запах деревьев…

Легкий ветерок обдувает лицо, и что-то теплое обволакивает тело… Солнце. Солнечный свет! Там – небо. Здесь – земля.

Память, как ни странно, не подвела. Он, лейтенант Объединенного Звездного Корпуса, побывал в «Шаре» и теперь вернулся на Землю. Ему надлежало срочно доложить о выполнении задания. В сознании сразу же всплыл код вызова, который он должен сделать, но усилием воли Гал приказал себе пока не думать об этом.

Он знал, что с ним все в порядке. Он жив, здоров и даже чувствует голод и жажду.

И тут же накатила волна отчаяния: быть дома, на своей родной планете, и постоянно скрываться от людей, точно преступник, – что может быть хуже?

Не думать об этом, не думать…

Гал рывком сел и огляделся. Он действительно находился в лесу. Судя по растительности – где-то в Северном полушарии. Где именно – он этого не знал. Пока.

На нем был спейс-комбинезон, только без шлема. И еще у него имелось оружие. Оружие, добытое на «Шаре». Короткая «дубинка» с раструбом на конце. Интересно, как оно называется? Бластер? Атомайзер? Лучемет?..

Само собой из глубин сознания всплыло: «Ты же прекрасно знаешь, что это – Уподобитель».

Да, но где же он?

Гал поспешно ощупал себя. Оружия при нем нигде не было.

И тут же правая рука налилась упругой тяжестью, и в ней, точно в сказке, возник предмет, о котором он только что подумал. «Дубинка» была сизо-зеленого цвета – как «калоши» Пришельцев. Материал, из которого она была сделана, не походил ни на один из известных Галу: мягкий – и в то же время прочный; гладкий – и в то же время не скользящий в руке; не теплый и не горячий. К ладони Уподобитель прилегал так плотно, как перчатка, сшитая точно по руке Светова.

А действует ли он?

Гал направил раструб на ближайшие кусты и сдавил рукоятку «дубинки». Ни отдачи в руке, ни грохота, ни вспышки – ничего подобного не последовало. Из раструба вырвался плотный черный луч, напоминающий струю нефти, но похожий не на жидкость, а на свет фонаря, – и в ту же секунду кусты вспыхнули…

Гал повторил свой опыт, выбрав на сей раз в качестве мишени ствол толстой сосны. Луч перерезал дерево как тростинку, и оно, постояв еще по инерции несколько секунд, с шумом рухнуло на землю. Испуганно заверещала сорока, улепетывая в глубину леса.

Продолжать эксперименты с Уподобителем вряд ли имело смысл. Наверняка на всей Земле не нашлось бы материала, способного устоять под напором этого густого черного светового потока. Черный свет… горячий лед… жизнь после смерти… бесконечность конца… Выходит, Иному Разуму было под силу воплотить подобные оксюмороны в реальные и вполне осязаемые вещи. Плюс еще кое-какие пустяки – например, мгновенная переброска каких угодно физических тел на какие угодно расстояния – возможно, не только на Землю, но и в любую точку Вселенной…

Гал окончательно убедился в том, что память его не подвела. Вспомнил он и все остальное.

Был голос. Ничего, кроме беспощадного беззвучного голоса, который проникал в глубину души и от которого некуда было деться. Если бы еще вспомнить, что этот голос твердил… Гал добросовестно вспомнил – и похолодел. Хорошо, если бы это оказалось бредом. А если все-таки нет?..

Гал повертел в руках Уподобитель и скривился в ухмылке. Неужели Они надеялись, что он когда-нибудь воспользуется им? Неужели у Них не возникло и тени сомнения в том, что он применит это против своих?!.

Он размахнулся и зашвырнул Уподобитель подальше в кусты. Дай Бог, чтобы его никто никогда не нашел!..

Так. Теперь надо стянуть с себя СК. Появиться в нем среди людей – все равно что голышом пройтись по Елисейским полям. Гал понимал, что отныне не должен привлекать к себе внимания.

Что там на мне надето? А, ну да: форменный свитер и эластичные брюки от спейс-мундира. Тоже не очень-то подходит для жаркого лета. Да и в глаза будет бросаться. Нужно срочно добыть себе более неброскую и функциональную одежду.

Гал сунул руки в карманы, проверяя их содержимое, и присвистнул. Карманы были пусты. Его кард остался в сейфе на Базе, и это предвещало веселенькую перспективу жить без денег, а самое главное – без связи.

Ладно, сказал себе Светов. Не пропадем. Для начала надо выбраться отсюда, а там видно будет.

Он аккуратно свернул спейс-комбинезон и спрятал его в кустах. Потом постоял с минуту в задумчивости, почесывая в затылке. Неплохо было бы вообще уничтожить СК – только чем, если его ткань выдерживает и механические нагрузки, равные удару тысячетонного пресса, и температуру плюс-минус триста градусов по Цельсию? Зря я выбросил Уподобитель, сейчас он пришелся бы очень кстати, промелькнула мысль, и в тот же миг рука его ощутила бесплотную тяжесть «дубинки».

Гал глазам своим не поверил. Он сжег СК до его полного исчезновения (для Уподобителя это оказалось плевым делом) и занялся выяснением свойств своего нового оружия. Оружие нужно знать хорошо, особенно свое оружие – это он уяснил еще с курсантской скамьи. А Уподобитель, как выяснилось, обладал еще одним ценным качеством: он вызывался ниоткуда прямо в руку, вызывался легким умственным усилием, а затем исчезал, растворяясь в воздухе, если необходимость в нем отпадала. То же самое происходило с ним и в том случае, если владелец этой диковины лишался обладания им: Уподобитель неизменно возвращался к хозяину этакой послушной собачонкой, возвращался с любого расстояния. Прекрасная игрушка! К тому же обладающая свойством телепортации… и все-таки не дождетесь, господа Пришельцы, чтоб я ею воспользовался! Потому что само название этой сказочной «волшебной палочки» говорит о ее страшном предназначении: уподоблять людей вам, всемогущим и вечным хозяевам Вселенной. Может быть, с вашей, нечеловеческой, точки зрения это целесообразно, но исторический опыт простых смертных свидетельствует о том, что уподобление богам никогда еще не приводило ни к чему хорошему…

Гал с остервенением швырнул Уподобитель за стену деревьев. Затем повернулся и зашагал прочь. Он пошел с таким расчетом, чтобы солнце светило ему в спину.

Вскоре Гал понял: факт его возвращения на родную планету не остался незамеченным. Над головой, чуть ли не сбривая брюхом верхушки сосен, просвистел скайдер с неразборчивой эмблемой на борту, немного погодя – другой, третий… Откуда ни возьмись послышался гул моторов, на этот раз – наземных машин.

Кого-то активно искали. Неужели им так быстро удалось установить мое местонахождение, думал Гал. Или это – случайное совпадение?

Прячась от летательных аппаратов, он продолжал свое продвижение по лесу.

В голове кто-то настойчиво твердил: «Зографов Анатолий Алексеевич… Код видеосвязи…» Судя по трем нулям, значившимся в начале кода, номер принадлежал какому-то межгосударственному органу управления. Но Гал понятия не имел, откуда ему известен этот код и кто такой Зографов. Однако его непреодолимо тянуло позвонить по этому номеру – как бывает непреодолимым чувство голода или жажды… Вот только позвонить сейчас он не имел возможности – не было средств связи в этом уголке среднеевропейского леса.

И тут же в голову ударило: Инна! Как же я мог забыть про тебя, солнышко мое! Вот что так тянуло меня на Землю, а вовсе не какой-то там официальный представитель официального межгосударственного органа с дурацкой фамилией!

«Так что ж я медлю? Стоп-кран – в ладони, но мне инерцию не превозмочь…» Не превозмочь тебе инерции, или как там это называется, понял? Не превозмочь? Ха-ха, с веселой злостью подумал он. А вот это мы еще посмотрим!

Главное – как можно быстрее выбраться к какому-нибудь населенному пункту, и если даже это меня ищут, то им придется здорово потрудиться, чтобы остановить меня.

Он прошел, наверное, километра два (над головой по-прежнему проносились то скайдеры, то флайджеры), потом переправился через глубокий овраг, с шумом, как медведь, пролез сквозь густые заросли орешника и оказался на узкой асфальтированной дороге.

Здесь он напоролся на засаду.

Поперек дороги стоял бронеджип с яркой эмблемой интернациональных сил специального назначения, а возле джипа, с лучевыми карабинами на изготовку, стояли люди в пятнистых бронекомбинезонах – земной аналог СК – и в касках. Их было пятеро, и все пять карабинов были направлены на Гала.

– Стоять! Руки за голову! – раздался резкий окрик, усиленный мощным мегафоном. Но Гал не сразу сообразил, что окрик относится к нему.

– Послушайте… – заговорил он, обращаясь к лицам, видневшимся из-под нахлобученных на брови касок. Затем сделал шаг по направлению к джипу. Но все тот же мегафонный голос предупредил: – Учти, приятель, мы имеем полномочия стрелять без предупреждения. Руки за голову!

Пришлось подчиниться. Дверца джипа отъехала, убираясь в корпус, из кабины выбрался сухопарый офицер, подошел к Галу и стал придирчиво всматриваться в его лицо. В руке офицера был бесшумный пистолет-парализатор.

– Документы есть? – устало спросил офицер у Гала.

– Извините, не захватил с собой на прогулку, – усмехнулся в ответ Гал. – А в чем дело?

– Кто такой? И почему скрываешься в лесу?

Вот зануда, подумал Гал.

– Послушайте… я не знаю, кто вы по званию… не разбираюсь в ваших знаках различия… Но я не собираюсь удовлетворять ваше любопытство до тех пор, пока вы мне не объясните, в чем дело.

Офицер вдруг радостно осклабился.

– Объяснить? – переспросил он. – А по-моему, и так все ясно!

Он повернулся к Галу спиной, словно потерял к нему интерес, – и вдруг сделал неуловимое движение локтем. Удар пришелся Галу в солнечное сплетение, он согнулся пополам. И тут же второй удар – на сей раз рукояткой парализатора – обрушился ему на голову. В глазах у Светова потемнело, и он ткнулся лицом в асфальт.

Пришел он в себя на удивление быстро.

Офицер, облокотившись на дверцу джипа, разговаривал с кем-то по браслету связи.

До Гала донеслось:

– Да, господин полковник, взяли тут одного «возвращенца»… Нет, документов нет, но я уверен, что речь идет именно о том, кто вам нужен… Да-да, разумеется. Доставим в целости и сохранности… Нет, упаси Боже, бить не будем. Если сопротивления не будет оказывать… Простите, господин полковник?.. Все равно не бить? Ну, как прикажете…

Гал скрипнул зубами. Значит, его уже ждали на Земле. Интересно, как им только удалось так быстро выйти на меня?..

Перспектива угодить в лапы военной спецслужбы не радовала. Еще примут за дезертира… А может быть, этот полковник, с которым разговаривает капитан, и есть тот самый Зографов, с которым я должен связаться?.. Тогда тем более надо делать ноги!

К нему подошли двое с карабинами и, наклонившись, стали обыскивать. Самое время ожить.

Удар – и карабин вылетает из рук одного патрульного и брякается на асфальт вместе с его владельцем. Второй удар – и второго патрульного с нелепо растопыренными ногами и руками уносит в кювет.

Прыжок к джипу. Прямо в лицо из руки офицера смотрит зрачок парализатора. Уход в сторону, захват, удар коленом в пах – и пистолет отлетает в одну сторону, а офицер – в другую.

Кто-то сзади кричит: «Стой, стрелять буду!» (так я тебя и послушался!), но пальцы патрульных на курках едва шевелятся, и выстрелов все нет и нет.

А теперь поздно стрелять, братцы, потому что я уже в кабине под прикрытием брони. Кнопка стартера – и турбина сотрясает корпус джипа беззвучной дрожью. Нога давит на педаль, руки выворачивают руль до отказа, и машина, протестующе визжа сверхпрочными покрышками и накренившись так, что колеса с одной стороны отрываются от земли, описывает крутой вираж и уносится прочь. Вот по корпусу что-то застучало, и до Гала не сразу доходит, что это стреляют ему вслед патрульные.

Не отрывая взгляда от ленты шоссе, Гал на ощупь включил бортовой комп-планшет.

Итак, где мы находимся? Ara, почти в центре Европы. Значит, до Галлахена отсюда по прямой – двести миль. Всего двести миль… Всего? Да ты с ума сошел, если думаешь, что тебе дадут прокатиться на этом бронированном чудище через границы трех государств! Офицер, наверное, уже пришел в себя и сообщил о твоем дерзком неповиновении куда следует, и всего через несколько минут тебя будет поджидать на шоссе мощная засада, а в воздух поднимутся (если уже не поднялись) боевые флайджеры, если не скайдеры, которые с первого же залпа оставят на месте джипа дымящуюся воронку…

Проклятие! Надо же было так вляпаться!

А тут еще этот невидимка в мозгу: «Позвони Зографову… Ты должен срочно позвонить Зографову». А может, и правда – позвонить, пока не поздно?

Нет, сейчас главное – Галлахен. И Инна…

А вот и Общеевропейская магистраль. Плотный поток движения в обе стороны. Слева – ажурные конструкции моста, значит, там должна быть река…

В этот момент сверху послышался характерный свистящий звук. Так бывает при пуске самонаводящихся ракет класса «воздух – земля».

Гал распахнул дверцу и прыгнул в кювет, не выключая турбины. Джип проехал еще немного, а потом его накрыло ракетным залпом. К небу взметнулся огненный столб. Все вокруг заволокло дымом.

Ударной волной Светова отбросило на добрый десяток метров. Он вскочил, когда сверху на дорогу еще падали горящие обломки джипа, и, прикрываясь дымовой завесой, ринулся к берегу.

Минуту спустя возле пылающих обломков взвыла сирена опускающегося флайджера, но Гал уже плыл к противоположному берегу.

Выбравшись из воды, он пустился бежать на северо-восток, заранее настраиваясь на то, что ему предстоит преодолеть марш-броском около пятнадцати километров. Он бежал по редколесью, и сначала было тяжеловато, но потом одежда подсохла и бежать стало полегче. Гал несся, распугивая зайцев и белок (видимо, здесь была заповедная зона), а потом опять стало трудно, и он с тоской вспомнил, что в последний раз бегал такие вот кроссы еще в училище, а на Базе совсем не бегал – негде было там бегать… Но сейчас добежать надо было во что бы то ни стало, потому что впереди его ждала самая дорогая на свете награда – улыбка любимой женщины, ждущей от него ребенка, и он старался думать только о том, как они встретятся, а потом пришло второе дыхание, и опять стало легче, а затем – снова тяжело, и легкие уже не вдыхали воздух, а всасывали его с хрипом; но он все бежал и бежал, пока не выбежал к вокзальным постройкам, к местечку под названием Баумгартен, откуда на Галлахен тянулась трасса магнитопоезда. Здесь ему удалось обмануть бдительных киберов-охранников и вскочить на грузовую платформу с какими-то пластобетонными чушками под брезентом.

Магнитопоезд почему-то двигался рывками, напоминающими женские предродовые схватки, и при каждом толчке чушки стремились отдавить Галу ногу или руку. Он ехал весь вечер и всю ночь и попал в Галлахен лишь на следующее утро…

* * *

– Я вижу, ни черта ты не понимаешь, – в который уже раз сказал я Коре.

Я ее ненавидел в тот момент. Ненавидел ее слезы, струившиеся по смазливому личику, ненавидел скорчившуюся в кресле стройную фигурку… В самый решающий момент мне только женских истерик не хватало!..

– Я все понимаю, Анатолий Алексеевич, – в который уже раз повторила Кора. – Но… я боюсь, понимаете, боюсь!

Боится она! Еще бы! На ее месте я и сам, пожалуй, почувствовал бы дрожь в коленках. Однако страх в нашем деле не должен мешать исполнению служебного задания. Наоборот, он всячески поощряем, потому что подстегивает сотрудника исполнить это самое задание как можно быстрее. И с максимальной эффективностью.

Я вздохнул.

– Слушай, – неожиданно для себя самого сказал я Коре. – Может, выпьешь сто граммов для храбрости? А?

Она промолчала. Только исподлобья взглянула на меня.

– Да шучу я, – улыбнулся я. – Но, должен тебе сказать, разговор наш мне не нравится.

Разговор мне действительно был не по душе – очень уж походил на уламывание сутенером одной из своих подопечных, которая решила завязать с ночными похождениями, выйти замуж за отвратительного, но зато обеспеченного бизнесмена, нарожать кучу детей и вести пристойную светскую жизнь… И уж совсем наша беседа не напоминала разговор начальника оперативного отдела спецслужбы ОЗК с сотрудницей Корой Канунниковой.

– Тебе нечего бояться – мы же тебя будем подстраховывать, – сказал я Коре.

Она снова всхлипнула. Затем вытащила из сумочки изящный кружевной платочек и вытерла слезы.

– Поэтому давай-ка мы успокоимся, Корочка, – продолжал я отеческим тоном, – и вспомним общую диспозицию, сложившуюся на сегодняшний день.

По крайней мере она уже начинала прислушиваться к моим словам, – значит, полуторачасовая беседа не прошла даром.

– Итак, что мы имеем? – задал я риторический вопрос. Поднявшись из-за стола, я принялся расхаживать по комнате.

А имели мы на данный момент ничем не объяснимый провал по всем направлениям. Именно необъяснимость известных нам фактов (их «невписываемость» в задуманную схему операции) как раз и смущала меня.

По сути дела, всю эту кашу мы сами и заварили. Именно на это упирал сейчас Комберг, ежедневно распекавший меня за то, что все идет через пень колоду. «Кто кашу заварил – тому ее и расхлебывать», – заявлял он, а в результате в течение последних двух недель весь оперативный отдел стоял на ушах, пытаясь исправить положение.

С другой стороны, тогда, почти два месяца назад, никто и не мог предположить, чем обернется затея добыть о «Шаре» как можно больше конкретных данных. Собственно, мы и раньше предпринимали подобные попытки, но все они заканчивались… не то чтобы крахом, но… В общем, ничем они не заканчивались.

Одно время отдел роботизированных средств разведки запускал в направлении «Шара» специальных киберов – одного за другим. Ставилась задача: проникнуть в «Шар» и собрать всю аудиовизуальную и прочую информацию о его внутреннем устройстве.

Ни один из киберов, судя по всему, в «Шар» так и не попал: Пришельцы уничтожали их неведомым нам излучением еще на подлете. И это понятно: кому же хочется иметь в своем стане лазутчика?

Потом настала очередь людей. Были посланы – также одна за другой – тридцать разведывательных капсул с отборными агентами, но и они не смогли преодолеть невидимый барьер, которым отгородился «Шар». То есть никаких результатов… Хотя в науке и принято утешать себя тем, что отсутствие результата – тоже результат, нас, спецслужбистов, такое положение вещей никак не устраивает…

Конечно, можно было подвергать бесконечным допросам «возвращенцев», выбивая из них сведения о «Шаре», но со временем стало ясно, что и таким образом мы не достигнем цели: одни из этих негодяев из страха перед наказанием безбожно врали кто во что горазд, усиленно эксплуатируя свою фантазию и бессовестным образом заимствуя сюжеты из фантастических романов; другие молчали, как и полагается отважным разведчикам, – или же вообще отрицали тот факт, что засланы на Землю «Шаром». Ментоскопирование и тех и других не добавляло ни крупицы полезной информации…

В конечном счете мы начали склоняться к мысли, что надо послать в «Шар» надежного человека. Такого, который бы не подозревал о своей работе на нас (в числе рассматривавшихся версий причин неудач, постигших нас ранее, была и гипотеза о телепатических возможностях Пришельцев). Такого, которого можно было бы оснастить передающей аппаратурой, чтобы иметь возможность видеть и слышать то, что видит и слышит он. И тут в поле нашего зрения оказался некто Гал Светов, удалой пилот-интерсептор, находящийся в отпуске после госпиталя.

Зацепили мы его по одной простой причине.

Первым толчком был рапорт офицера, представляющего наше ведомство на семнадцатой Базе Звездного Корпуса, на имя начальника спецслужбы генерала Комберга о том, что обстоятельства аварийной посадки спейс-лейтенанта Светова чрезвычайно подозрительны и требуют всестороннего изучения. В рапорте прямо не говорилось, но намекалось на то, что, пока Светов лежал на астероиде этакой бесчувственной чушкой, он вполне мог быть «обработан» Пришельцами и в дальнейшем приступить к подрывной деятельности под их негласным руководством.

Поначалу рапорт подполковника Эмова (так звали этого офицера), попавший ко мне в руки, особого энтузиазма ни у меня, ни у начальников других отделов не вызвал. Обычный перестраховочный донос, имеющий целью обратить внимание начальства на то, что офицеры, представляющие спецслужбу на переднем крае борьбы с врагом, не дремлют и готовы пресечь любые попытки подрывной деятельности со стороны противника. «Возвращением» Светов никак не мог оказаться хотя бы потому, что оказался не на Земле, а на каком-то несчастном астероиде, а версия о его возможной вербовке Пришельцами не выдерживала никакой критики…

Однако в дальнейшем фигура Светова привлекла к себе мое пристальное внимание. На всякий случай я дал задание нашим экспертам вдоль и поперек изучить досье этого парня.

Все там было прекрасно в этом досье, и эксперты мне так и доложили. Не знаю почему, но я лично решил убедиться в том, что Светов чист.

Я просмотрел его досье раз, второй, третий.

Что-то в биографии Светова было «не так» – с самого начала. Я это чувствовал даже не интуицией, а как бы всей своей кожей. За годы службы в спецорганах я стал необычайно чувствителен к подобным вещам.

Взять хотя бы сам факт рождения нашего «подопечного» (если можно так назвать акт вливания искусственной спермы в не менее искусственную яйцеклетку в условиях полной стерильности и под надзором компьютеров)… Это произошло двадцать первого февраля пятьдесят восьмого года в ЦИЗ номер семнадцать (тут я, уже совсем обалдевший от выискивания всевозможных совпадений, невольно вспомнил, что База, на которой доблестно проходил службу Гал, тоже числилась в реестре ОЗК под этим же номером, хотя и было очевидно, что глупо обращать внимание на подобные совпадения).

Та-ак… Передача ребенка матери – Световой Эльвире Петровне, оператору библиотечной компьютерной сети «Глобус», – состоялась пятого марта того же года, то есть две недели спустя. «Почему так поздно?» – спросил я комп-аналитика. Ведь обычно «новорожденного» сразу же из пробирки вручают счастливой приемной матери. Комп ответил почти мгновенно: «В ходе зачатия произошел сбой в системе энергоснабжения контролирующих систем. В связи с этим в целях дополнительной проверки соответствия зародыша нормативным параметрам главврачом ЦИЗ № 17 было принято решение о продлении срока пребывания младенца в Центре… Окончательный диагноз: все органы функционируют нормально». Прямо-таки отчет об испытаниях нового спейсера, а не о рождении Человека!..

Далее. Родители: отец – отсутствует. Мать – так… так… это все неинтересно и явно не имеет никакого отношения к делу.

Спросим-ка нашего электронного всезнайку… «Почему Эльвира Светова решила взять на воспитание ребенка?» Сможешь ли ты ответить на этот чисто человеческий вопрос, а, аналитик?.. Смотри-ка, что-то он там выдает. Ну-ка, ну-ка, посмотрим… Ara. «Возможно, по причине отсутствия перспективы иметь своих детей. В ходе медицинского обследования при достижении половой зрелости установлено бесплодие первой степени…» Четко и ясно. Особенно мне нравится в твоем ответе словечко «возможно», аналитик… Так. Копаем дальше. Причина бесплодия?.. А вот и ответ: «Возможно, бесплодие явилось следствием сбоя в аппаратуре контроля родов у матери Световой Э. П.»… Так-так-так… Это уже интересно. Получается, что и при «творении» Гала, и при появлении на свет его приемной матери имели место какие-то сбои в обеспечивающей аппаратуре. Раскопать бы всю их родословную до седьмого колена… Но данные прошлого века могли и не вводиться в компьютерные системы (так оно и оказалось), а «бумажные» дела, конечно же, утеряны, сгорели при пожарах или просто выброшены на свалку за ненадобностью. Два совпадения. Как там у старины Евклида? Через две точки можно провести только одну прямую, не так ли?

Продолжаем.

Школа с философско-этическим уклоном. Здесь тоже ничего необычного. Мальчик как мальчик, не хуже и не лучше других. Хобби: спорт, компьютеры (еще одна, на этот раз совсем крохотная зацепка: мать имеет доступ к компьютерным сетям, а следовательно – практически к любой информации, накопленной человечеством за годы своего существования; и сын идет по ее стопам. Что это? Естественная тенденция типа «с кем поведешься – от того и наберешься» или целенаправленное закладывание фундамента?)…

Война с Пришельцами начинается весьма кстати: Светов только что закончил пятнадцатилетний школьный курс обучения (страшно подумать, сколько можно узнать за пятнадцать лет, а не за традиционные десять, как это было еще в мое время!). Поступает в военно-космическое училище ОЗК. Выпускается с успехом. Пилот-интерсептор третьего ранга. Хобби в училище: занятия боевыми единоборствами. Ara, тренер – бывший наш человек, некто Бег Стернин, надо будет запросить на всякий случай его отзыв о Гале…

Направление на Базу номер семнадцать. Реляции. Рапорта. Доклады. Характеристики. В меру мужествен, в меру спокоен, в меру профессионален. Все – в меру. Прямо ходячий усредненный показатель. Пьет в свободное от боевых дежурств время, то есть как все. Как все, режется в азартные игры. Как все, испытывает здоровый интерес к женщинам (может пригодиться)… Опять же – «как все»… Ну-с, а имеется ли что-нибудь этакое особенно личностное, что отличало бы этого субчика от сослуживцев и соратников? Ara… Странно. Это никак не вяжется… Стихосочинительство. Проклятие, ни одного его опуса нигде не найдешь, конечно. А может, в его стихах и кроется тот самый нужный мне ключик?..

Взять на заметку…

Ну все, что было с нашим героем дальше, уже топтано-перетоптано нашими аналитиками – и не только компьютерными – еще перед выходом на его вербовку. Стоит ли терять время?

Нет, для очистки совести посмотрим…

Для очистки совести мне пришлось затратить на досье Светова еще несколько дней.

Да, вероятность того, что Светов является Пришельцем, внедренным в человечество с момента рождения, составляет менее 50 процентов. Значит, сбой, имевший место при его рождении, – случайное совпадение? А что может быть лучше прикрытия для агента, чем создание такой «легенды», в которой наиболее щекотливые пункты выдаются за случайные совпадения?..

И тогда у меня родилась на первый взгляд совершенно безумная идея: перевербовать Пришельца, заставить его раздобыть для нас необходимую информацию. Как показывает практика оперативной работы, чаще всего именно «безумные» идеи способны обеспечить достижение желаемого результата…

Операцию по его «вербовке» (кавычки здесь стоит употребить, потому что это не было классической вербовкой), проходившую у нас под кодовым обозначением «Перевертыш», мы готовили тщательно и с соблюдением строжайшей секретности.

Лишь одно обстоятельство не нравилось моему шефу Комбергу: к моменту «вербовки» у Светова не оставалось больше на Земле ни одной родной души. Шеф наш – тонкий психолог, и он резонно задался вопросом: как обеспечить стремление пилота после выполнения задания во что бы то ни стало вернуться на Землю? И тогда-то к операции подключилась наша умница, красавица и прелесть во всех отношениях Кора Канунникова.

Она познакомилась с бравым фронтовиком, прожигавшим деньги и время в пьяных похождениях, затащила его к себе домой (при этом пришлось потрудиться и нашим оперативникам: драка в подворотне была проведена ими не только для того, чтобы подготовить почву для сближения Коры и Гала, но и для того, чтобы попутно установить уровень физической подготовки лейтенанта). А дальше все пошло как по маслу: безумная любовь в течение одной-двух недель, и в итоге, к моменту расставания. Кора радует своего избранника сообщением о беременности… Какой нормальный человек после этого не будет стремиться побыстрее вернуться домой к красотке-жене, носящей под сердцем его ребенка?

В один из дней, а вернее – в одну из ночей Гал подвергся зомбированию на квартире Коры. Используя новейшие разработки в этой области, наши ребята, во-первых, внушили ему задание (проникновение в «Шар» и передача нам информации о Пришельцах); во-вторых, повысили его психофизиологические способности (ускорение реакции, возможность видения в инфракрасном спектре, безупречная ориентация в пространстве и времени, и прочее, и прочее). И главное, после выполнения задания Гал должен был во что бы то ни стало выйти на связь со мной, чтобы доложить о результатах, – это входило в программу зомбирования. Разумеется, все воспоминания о «вербовке» у Гала были стерты.

Пришлось приложить определенные усилия, чтобы обеспечить возвращение пилота на свою Базу. Тут были и звонки военному коменданту космодрома Плесецк, и плотная опека Светова до момента его посадки на «Громовержец»…

В дальнейшем, однако, операция «Перевертыш» дважды оказывалась на грани срыва. Первый кризисный момент возник, когда на «Громовержец» напали истребители Пришельцев, – правда, Гал успешно преодолел это препятствие. Надо признать, мы тогда впервые почувствовали, что не все идет так, как мы планировали. Например, слишком большие надежды мы возлагали на зомбирование. А оказалось, что внушенные Галу установки не всегда срабатывают: так, например, он вовсе не должен был лезть в заваруху, спасая случайно оказавшийся в районе космической схватки пассажирский лайнер, – однако он ринулся спасать его…

Второй раз операция чуть не сорвалась по вине этого кретина Эмова (хорошо, что мы заблаговременно буквально напичкали семнадцатую Базу ОЗК подсматривающей и подслушивающей электроникой, транслирующей изображение и звук через сеть промежуточных усилителей вплоть до штаб-квартиры спецслужбы на Земле). Подполковник-выскочка, решивший, что мы не случайно распорядились не выпускать Гала на выполнение боевых заданий, обрадовался – мол, его усилия не пропали даром, – установил за Световым наблюдение с помощью скрытых камер и «жучков». Зафиксировав контакт лейтенанта с «возвращением» Ювеном Галаниным, Эмов не нашел ничего лучше, как устроить им очную ставку в своей каюте. Когда человека – а тем более агента – припирают к стене, ему не остается ничего иного, кроме как защищаться. Поэтому реакция Гала на обвинения Особиста была совершенно естественной. Нетрудно было предположить дальнейшее развитие событий: очухавшись, Эмов, разумеется, принял бы все меры, чтобы воспрепятствовать «беглецам» покинуть Базу. Их могли бы просто-напросто уничтожить ракетами в космосе.

Пришлось вмешаться лично мне. Представляю себе выражение физиономии Эмова в тот момент, когда, очнувшись, он услышал сигнал вызова по дальней связи на своем пульте. Охарактеризовав его действия в отношении «агентов врага, проникших на Базу», а заодно и его личные умственные способности отнюдь не лестным образом, я распорядился немедленно обеспечить бегство Светова и Галанина с Базы. К счастью, у незадачливого карьериста хватило здравого смысла не задавать глупых вопросов…

С помощью средств дальнего наблюдения мы следили за развитием событий вплоть до того момента, как «Шар» разыграл для нас небольшой спектакль, выслав навстречу Светову и его приятелю перехватчики. Но стоило лейтенанту пересечь невидимую границу «Шара» – и наши приборы его тут же потеряли.

Прошло две недели, а Светов не спешил возвращаться.

Если бы он был обыкновенным человеком, то давным-давно должен был погибнуть либо от нехватки кислорода, либо от голода и жажды. Если только, конечно, остался бы в живых при проникновении в «Шар». Однако мы верили: он вернется, не может не вернуться…

Оставалось только ждать.

Наконец два дня назад Светов вернулся. Сверхчувствительный пеленгатор засек появление очередного «возвращенца» в трехстах километрах от Галлахена. Туда была выслана мобильная группа во главе с капитаном спецназа Радбилем Беньюминовым, которого я на всякий случай попросил немедленно связаться со мной, если это окажется Светов. С воздуха группу поддерживало звено боевых флайджеров. Однако спецназ есть спецназ. Они понадеялись на свой опыт задержания обыкновенных «возвращенцев», не ведая, что Гал обладает рядом экстраординарных способностей. Кончилось это тем, что Светов раскидал спецназовцев, как котят, и угнал их машину. Испугавшись, что он уйдет, пилот флайджера не нашел ничего лучшего, как вдарить по джипу Светова самонаводящимися ракетами. Когда я прибыл на место событий, все уже было кончено, и мне оставалось лишь устроить болванам из спецназа грандиозную выволочку…

Но и на этом история не закончилась.

Вчера в Галлахенский пансион, где Кора, согласно легенде, проживала в момент вербовки Гала Светова, заявился человек, по всем приметам весьма напоминающий покойного лейтенанта, и осведомился у хозяйки, где он может разыскать свою подругу Инну. Человек был весьма удивлен ответом хозяйки, что Инна уехала в неизвестном направлении месяц назад, но продолжать дальнейшие расспросы не стал и удалился. Хорошо, что мадам Круазова (так величали хозяйку пансиона) тут же сообщила нам о случившемся.

И теперь нам предстояло решить массу вопросов…

Например: почему Светов не подчиняется приказам, заложенным в его подсознание гипнотическим путем? Только потому, что он Пришелец? Но тогда почему он ведет себя как обычный человек и почему разыскивает Инну?

И каким образом человек может выжить в нашем мире хотя бы неделю, не имея ни денег, ни жилья, ни знакомств, – и при этом словно раствориться в воздухе? Ведь сразу после сообщения мадам Круазовой нами был объявлен всепланетный розыск человека, похожего на Светова, по так называемой форме «ноль один», когда не то что человек – комар не проскользнет через сеть контроля и розыскных мероприятий.

Вот почему в аналитических умах наших спецов родилась следующая версия: находясь в «Шаре», Гал Светов был обработан Пришельцами и, если можно так выразиться, вновь «перевернут». Поэтому сейчас он опять работает на них, а не на нас. А уж о том, какие интересы у Пришельцев на Земле, можно судить по-разному, но в конечном счете в одном плане: будь то попытка совершить какой-нибудь диверсионный акт или просто задание собрать информацию о землянах – речь, несомненно, идет о враждебных действиях.

Правда, на горизонте в результате этих наших страшненьких измышлений маячил и другой вопрос: сохранил ли Гал Светов после общения со своими «соотечественниками» то человеческое, что, несомненно, имелось в нем до проникновения в «Шар»?

И, чтобы ответить на все эти вопросы, необходимо было как можно быстрее локализовать лейтенанта, захватить и провести скрупулезный допрос с применением различных средств воздействия.

Единственный человек, способный осуществить эту операцию, сидел передо мной, но он, вернее, она отказывалась повиноваться – боялась. Потому что этим человеком была Кора, которая, видите ли, боялась.

– Да пойми ты, – говорил я ей, с трудом удерживаясь, чтобы не добавить: «дурочка». – Тебе не придется вступать с ним в контакт – во всяком случае, в непосредственный контакт. Тебе всего-навсего нужно будет подключить свой видеофон в систему общей связи, дождаться, когда наш общий друг клюнет на приманку, то есть на тебя, разыграть небольшой спектакль, соврать что-нибудь по поводу своего отсутствия в Галлахене, а затем назначить ему рандеву в том месте, которое мы укажем… И все, понимаешь?!

Она подняла голову, и теперь в глазах ее были не слезы, а гнев.

– И все? – переспросила она. – И все, да? Эх вы, Анатолий Алексеевич!..

Я похолодел от нехорошего предчувствия.

– А что такое? Что тебе не нравится в предлагаемом варианте?

Сжав кулачки и подавшись вперед, она выкрикнула: – Да неужели вы до сих пор еще не поняли, что я люблю его?! И не за себя я боюсь, а за него!..

* * *

После визита в пансион он весь день слонялся по городу, не зная, что предпринять. В голове настойчиво звучал приказ выйти на связь с Зографовым, но Гал по-прежнему не собирался этого делать. На кой черт ему сдался этот самый Зографов, если он хотел видеть только Инну?!

Почему-то напрочь отсутствовала потребность есть и пить. Гал равнодушно проходил мимо витрин супермаркетов, разукрашенных гирляндами колбас, штабелями консервных банок и горами фруктов и овощей, и ни разу в желудке не шевельнулся червячок, который так хочется заморить. Он не сразу обратил на это внимание, а когда обратил – испугался. Подлая мыслишка закралась в сознание и не желала покидать его: «Неужели меня уподобили без моего ведома?» Чтобы найти Инну или хотя бы напасть на ее след, ему нужна была связь. Обыкновенный браслет связи.

Пришлось признать, что добыть связь в сложившихся обстоятельствах можно было только путем насилия. Насилием, впрочем, он мог бы добыть себе и все остальное – деньги, еду, одежду, жилище, но это был скользкий путь, который превратил бы его в преступника, а становиться преступником Гал ни за что не хотел. Он запретил себе думать о том, что теперь он, возможно, не такой, как все, а посему не подчиняется законам, установленным для всех. Жаль только, что он, наверное, никогда не сможет иметь стопроцентную уверенность в этом, потому что проверить, остался ли он человеком, можно лишь одним-единственным способом: умереть или дать убить себя.

А без связи не обойтись… Хотя бы потому, что от этого зависит, успеет он увидеть Инну или нет. Думать так имелись все основания. Его разыскивают. А может быть, все-таки не его?.. Нет, слишком рьяно и плотно эти розыски ведутся, чтобы полагать, что ищут обычного дезертира или карманного воришку. Да и из разговора капитана со своим начальником это явствует со всей очевидностью…

Несколько раз он еще издали замечал на перекрестках, на самых оживленных площадях и у стоянок общественного транспорта чересчур беззаботных, но в то же время очень внимательных мужчин в штатском – похожих на тех, что «провожали» его тогда в космопорту Плесецка. Если бы задействована была только полиция (полицейские в форме, впрочем, тоже проверяли турбокары и документы у прохожих чаще обычного), он бы, возможно, и не догадался, что ищут именно его, Гала Светова…

Пока что ему удавалось незаметно обходить полицейские патрули и людей в штатском, но время работало против него, и он знал: еще немного – и скрытый поиск может превратиться в открытую охоту за ним, и тогда уже некогда будет думать и выбирать варианты действий, а придется только улепетывать со всех ног и молить Бога, чтобы переулок не оказался каким-нибудь гнусненьким тупичком…

Он зашел в захудалый трактирчик, где усталый и грязный рабочий класс пил скверное пиво после – а может быть, и до – рабочей смены, и тут его впервые засекли. На высоком табурете у стойки безучастно курил мужчина в джинсовой куртке. Перед ним стояла пустая кофейная чашка, и в большом зеркале, висевшем как раз напротив него, мужчине, отлично было видно всех входящих в трактир. Он скользнул по лицу Гала равнодушным взглядом и тотчас отвернулся, но было видно, что шпик засек его… Главное – чтобы он ничего не успел передать своим, подумал Гал.

Светов прошел через зал в коридорчик, где светились буквы «WC for mеn», вошел и затаился за дверью ближайшей кабины.

Через некоторое время он услышал осторожные шаги в коридоре. Когда шаги поравнялись с дверцей его кабины, Гал выскочил наружу и не задумываясь ударил человека в джинсовой куртке (конечно же, это был он) ногой в пах, а в правую руку «вызвал» Уподобитель и приставил его раструбом к горлу своего противника.

– Вот что, братец, – сказал он джинсовокурточному, – эта штука стреляет. Хочешь, докажу?

Агент пробормотал что-то нечленораздельное.

– Ты кто такой? – спросил Гал. – Полицейский?

Человек в джинсовой куртке кивнул.

– Почему меня разыскивают?

– Н-не знаю, – проговорил мужчина в куртке. – Поступила общая ориентировка от спецслужбы…

– Успел предупредить своих? Агент отрицательно покачал головой. Даже если он и соврал – проверить не было возможности.

– Давай браслет, – сказал Гал, прислушиваясь, не идет ли кто по коридору.

– Что? – не понял полицейский.

– Снимай свой браслет связи! – гаркнул Гал. – Да поживее!

Когда браслет оказался у него, он быстро обыскал своего противника и, как и ожидал, обнаружил у него в кобуре под мышкой портативный парализатор – убить не убьет, но обездвиживает надолго.

После этого он пинком загнал шпика в кабинку и разрядил парализатор ему в ноги. Тот рухнул на унитаз и оцепенел, точно страдалец, терзаемый запором.

В зале было все по-прежнему.

Гал вышел на улицу и пробежал несколько кварталов, потом спустился под мост, к реке. И только здесь, забившись в щель между опорами моста, решился воспользоваться браслетом.

Дрожащими губами он выговорил кодовый номер Инны, который еще в отпуске выучил наизусть, как песню.

Крошечный экранчик осветился, мигнул, и вместо лица своей возлюбленной Гал прочитал надпись: «Назовите кодовую фразу». Что за чертовщина? Почему Инна засекретила личный канал связи? И какую фразу она выбрала в качестве кода?

Гал задумался. И вдруг ударил себя кулаком по лбу.

Совсем я разучился пользоваться браслетами, подумал он. Подсказка! Должна же быть какая-то подсказка!

– Подсказка, – сказал он браслету.

Экранчик опять мигнул, и на нем появилось: «КОДОВАЯ ФРАЗА НАЧИНАЕТСЯ СО СЛОВА «УЛЕТАЯ».

Улетая… Улетая… Нет, ничего похожего не лезет в голову.

И вдруг догадка полыхнула молнией: это же начало его стихотворения, которое он записал на компе Инны, перед тем как отправиться на Базу! «Улетая в направлении северном, улетая на далекий юг, где бы раздобыть такую веру нам, чтоб спасла от горечи разлук?» Дрожа, словно от холода, хотя было совсем не холодно, он скороговоркой процитировал начало своего опуса, и экран распахнулся, открывая… нет, не лицо Инны, а другое сообщение: «ОТЕЛЬ «ОБИТАЕМЫЙ ОСТРОВ», НОМЕР 1775».

Гал был сбит с толку. Он несколько раз перечитал это краткое сообщение, прежде чем отключить браслет.

Что же случилось? Зачем ей понадобились игры в конспирацию? Неужели Инне грозит какая-то опасность?

Ну, конечно же, сказал он себе. Дилетант ты, братец, поэтому тебе и не могло прийти в голову, что раз они ищут тебя, то неизбежно должны были выйти и на нее!

Награждая себя всеми возможными и невозможными эпитетами, он ринулся в отель «Обитаемый остров».

Галу на удивление быстро удалось отыскать этот отель. Он без помех поднялся на семнадцатый этаж (ни швейцар, ни лифтер словно не заметили странного посетителя, одетого в рваный грязный свитер и помятые брюки с узкими синими лампасами), прошел по ковровой дорожке к двери под номером 1775 и тихонько постучал.

Шагов он не услышал, но дверь с готовностью распахнулась.

Гал вошел; он еще помнил о необходимости соблюдать осторожность, но все же уже не проявлял прежней бдительности.

В номере, однако, никого не было. Гал постоял в раздумье посреди комнаты, обозревая ничем не примечательную казенно-уютную обстановку. Он чувствовал: Инна где-то рядом.

Из ванной донесся шум воды.

Затаив дыхание, он на цыпочках подкрался к двери и тихонько толкнул ее.

Инна принимала душ. Сквозь прозрачную занавеску отчетливо было видно, что голова и лицо ее обильно покрыты пеной шампуня, а глаза плотно зажмурены.

Гал уже открыл рот, чтобы сказать что-нибудь соответствующее моменту, но в последнюю минуту вспомнил, что его любимая женщина находится в том положении, когда с ней подобные сюрпризы неуместны. Он закрыл рот и стал молча наблюдать за Инной. У него почему-то возникло такое чувство, будто они все последние недели были вместе и он просто отлучался на четверть часа, чтобы купить пиццу в соседнем ресторанчике…

Она смыла шампунь со своих длинных роскошных волос и наконец увидела его. Галу показалось, что Инна хотела закричать, но вовремя закусила губу. Они смотрели друг на друга несколько долгих минут, а потом сжимали друг друга в объятиях и говорили, почти не слушая друг друга, и Гал все время лихорадочно соображал – как же объяснить свое внезапное появление?..

Выручила его очень кстати подвернувшаяся необходимость принять ванну и переодеться, чтобы, как выразилась Инна, «превратиться в человека». Он лежал в ванне в нестерпимо горячей воде и бездумно сдувал с руки ароматные пузыри, а Инна умудрялась одновременно быть то в комнате, то рядом с ним, и когда он наконец вышел из ванной, оказалось, что она уже успела не только заказать в номер вкусный и сытный ужин, но и приобрести с помощью камеры автоматической доставки одежду для него: рубашку, костюм и все прочее.

Они уже уселись за стол, но тут вдруг Галу опять стало не по себе. Он вспомнил, что в последний раз ел вечность назад – на Базе, когда они с ребятами приканчивали последнюю бутылку «Мартеля». А что, если желудок его не воспримет пищу? Это будет означать только одно, то, во что так не хочется верить…

Словно пытаясь доказать самому себе, что он ошибается, Гал торопливо отхватил ножом огромный кусок ветчины и стал судорожно жевать его, «прислушиваясь» к своим внутренним ощущениям. Он поймал на себе взгляд Инны, полный слез, – бедняжка, она-то истолковала его действия в том смысле, что, мол, оголодал ее суженый и некому накормить его, кроме нее…

Однако, к удивлению Гала, с желудком все оказалось в порядке, и вкусовые ощущения были такие, как надо, и тогда он позволил себе немного расслабиться, хотя сомнения не оставили его – просто затаились на время в укромном уголке души, чтобы потом вновь напомнить о себе…

Разговор у них как-то не клеился – так, болтали о всяких пустяках. Гал боялся, что Инна вот-вот начнет расспрашивать его, каким образом он вернулся.

Что ей ответить?.. Впрочем, и она почему-то не торопилась рассказывать о своих делах – только смотрела на него каким-то странным взглядом… и он подумал: потом… это все потом… это все уже не так важно… важно, что мы теперь вместе… навсегда.

Неожиданно в дверь постучали. Гал насторожился, но Инна сказала, что это скорее всего официант со второй переменой блюд.

– Тогда это уже не ужин, а целый банкет!

– Надо же тебя накормить досыта, – улыбнувшись, сказала Инна и пошла открывать.

Гал перевел взгляд на настенный экран головизора, по которому вещал приглушенный голос диктора, и вдруг увидел там свое собственное лицо.

Не понял, сказал он сам себе. И приказал головизору: «Громкость – пятнадцать!» Это были кадры, очевидно, сделанные скрытой камерой в космопорту Плесецка: Гал у стойки диспетчера… Гал возле игровых автоматов… Гал, выходящий из бара… Но даже не это поразило сейчас Светова – поразил комментарий, сопровождавший кадры: «ВНИМАНИЕ! ВСЕМ ГРАЖДАНАМ ЗЕМЛИ! СЛУЖБОЙ БЕЗОПАСНОСТИ СРОЧНО РАЗЫСКИВАЕТСЯ БЫВШИЙ ЛЕЙТЕНАНТ ОБЪЕДИНЕННОГО ЗВЕЗДНОГО КОРПУСА ЗЕМЛИ ГАЛ СВЕТОВ, 28 ЛЕТ, РУССКИЙ, ПРИМЕТЫ…» Добросовестно перечислив все родинки на лице Светова, комментатор сделал многозначительную паузу и закончил (на экране застыло в стоп-кадре лицо Гала, снятое крупным планом): «РАДИ БЕЗОПАСНОСТИ ЗЕМЛЯН ПРОСИМ СООБЩИТЬ О МЕСТОНАХОЖДЕНИИ ЭТОГО ЧЕЛОВЕКА ПО ТЕЛЕФОНУ… ПО ТЕЛЕФАКСУ… ПО РАДИОФАКСУ… ПО ГОЛОИ СПЕЦСВЯЗИ… ПО ВИДЕОИ АУДИОКАНАЛАМ… СРОЧНО… СРОЧНО… СРОЧНО!» – Не стоит так внимательно изучать устаревшую информацию, Гал, – послышался за спиной Гала чей-то баритон. – Головизор, стендбай!

Экран послушно погас.

Первым импульсом было – опрокинуться на спину вместе со стулом и, переворачиваясь в падении, ударить незнакомца обеими ногами, а потом уже разбираться, кто и зачем пожаловал к ним в гости. Но, подавив в себе это желание, Гал вдумчиво дожевал очередной кусок, запил его вином из фужера и лишь потом развернулся лицом к двери.

Инны в номере не было. Вместо нее на пороге стоял, заложив руки в карманы элегантного пиджака, высокий широкоплечий мужчина с волевым подбородком и голубыми глазами – этакий легендарный герой боевиков двухвековой давности, только уже в годах: на вид незнакомцу было лет пятьдесят.

– Моя фамилия Зографов, – сказал «Джеймс Бонд», покачиваясь с носка на пятку. – Анатолий Алексеевич Зографов, начальник оперативного отдела спецслужбы ОЗК.

– Oro, – пробормотал Гал. – Наверное, целый генерал?

– Полковник, – ответил Зографов. – Во всяком случае, пока…

– Где Инна? – спросил Гал.

– Не стоит беспокоиться. Ничего с ней не случилось, просто по моей просьбе она оставила нас с вами наедине. Как только мы с вами закончим разговор, она тут же вернется.

– Что ж, вы так и собираетесь стоять у двери? – Светов демонстративно уткнулся в свою тарелку.

– Благодарю, вы очень любезны, лейтенант, – усмехнулся Зографов. Он неторопливо прошел к столу и уселся, по-прежнему держа руки в карманах.

– Угощайтесь, – гостеприимно предложил Гал. – Да оставьте вы в покое парализатор! – не выдержал он. – Или что там у вас в кармане?..

Зографов вывернул карманы. Они были пусты.

– Вы, вероятно, удивлены моим неожиданным визитом? Но, знаете ли, если гора не идет к Магомету… Кстати, почему вы не вышли со мной на связь, когда… м-м… вернулись на Землю?

– А почему я должен был выходить с вами на связь?

– Все очень просто, – усмехнулся Зографов. – Потому что это я отправил вас исследовать «Шар». Правда, по ряду соображений пришлось сделать это в тайне от всех – в том числе и от вас, но, надеюсь, вы простите нас, ведь речь шла о задании исключительной важности…

Гал вскочил. Он был взбешен.

– А кто вам дал право распоряжаться мной?! – вскричал он. – Вы же послали меня на верную смерть – слышите? И то, что я вернулся, – чистая случайность! Поэтому плевать я хотел на вас и на ваше задание!

– Сядьте, Светов, – проговорил Зографов, не меняя позы. – Не стоит поднимать бурю в стакане воды… В конце концов вы милитар, вы отважно сражались с Чужаками на протяжении трех лет, сражались, ежедневно рискуя жизнью… Поэтому, как мне кажется, вы должны были привыкнуть к тому, что вами распоряжаются другие. И еще: как милитар, вы не можете плевать на безопасность своей родной планеты, на безопасность землян.

Гал молча опустился на стул.

– Но в данный момент меня интересуют не эти этические коллизии, – немного помолчав, продолжал Зографов. – Мне нужна та информация о Пришельцах, которой вы обладаете.

Как же, подумал Гал. Держите карман шире, полковник!

– Какая информация? – Он изобразил удивление. – Нет у меня никакой информации! Я знаю о Пришельцах не больше, а может быть, и меньше, чем вы!

Зографов широко улыбнулся.

– Ну-ну, будет вам. – Он наклонился вперед и по-дружески потрепал Гала по плечу. – Мы наблюдали за вами с самого начала и до того момента, когда вы врезались на своем интерсепторе прямо в «Шар». Мы видели, как вы расправились с вашим Особистом. Мы слышали, как вы советовали Ювену Галанину отправиться на одиннадцатую Базу. Мы любовались вашим боевым мастерством во время вашего последнего космического боя против трех «калош». Так что выкладывайте все, что с вами произошло в «Шаре»…

– Прямо сейчас? – осведомился Гал.

– Прямо сейчас, – еще шире улыбнулся Зографов.

– Но я действительно ничего не помню. Я потерял сознание в момент проникновения в «Шар», а очнулся уже на Земле. Может быть, Чужаки стерли мою память, я этого не знаю. Знаю только одно: я ничего не помню. Не пом-ню, понимаете? – Гал для пущей наглядности развел руки в стороны.

– У вас есть оружие? – спросил полковник.

– А если есть? – прищурился Светов.

– Сдайте его мне.

Гал ухмыльнулся, и в руке его сам собой возник Уподобитель.

Реакция Зографова была мгновенной, сразу чувствовалось – профессионал. Гал не успел и глазом моргнуть, как рука его оказалась будто в железных тисках, и дар Пришельцев перекочевал к полковнику.

Зографов с любопытством вертел в руках Уподобитель, приговаривая: – Занятная штука. И как же она действует?

Галу стало страшно.

– Осторожно! – вскричал он, делая попытку выхватить оружие из рук Зографова. – Не трогайте рукоятку!

Спецслужбовец, наоборот, с силой сжал рукоятку. Крутанул ее вправо-влево…

Гал невольно зажмурился, ожидая, что сейчас из раструба вырвется черная молния, которая сметет стену отеля. Однако ничего не произошло.

Некоторое время полковник еще пытался выяснить принцип действия Уподобителя, но безрезультатно. И тут Гала осенило.

Уподобитель был запрограммирован на одного-единственного пользователя! Это означало, что только он, Гал Светов, мог «вызвать» его, когда потребуется, и стрелять из него. В руках всех остальных Уподобитель становился бесполезным куском… нет, конечно, не металла, а какого-то другого материала.

Гал облегченно вздохнул и мысленно скомандовал – словно подзывал собаку: «Уподобитель – ко мне!» И в тот же момент «дубинка» исчезла из рук Зографова и очутилась в руке лейтенанта.

– Надеюсь, вам теперь понятно, господин полковник, что бессмысленно отбирать у меня это оружие? – спросил Гал у побледневшего Зографова. – Хотите вы того или нет, но оно постоянно будет со мной, когда я захочу. И стрелять из него могу только я один. А в том, что эта штука стреляет, можете не сомневаться. Так называемым черным лучом… Хотите, продемонстрирую?..

Он направил раструб на побледневшего полковника, который, казалось, лишился дара речи.

Гал же улыбнулся, хохотнул и небрежно отбросил Уподобитель на диван, стоявший у стены.

Глава 6

ПЛАТА ЗА ПРАГМАТИЗМ

Я утер со лба холодный пот.

Хорошо, что у Перевертыша хватило ума (или это ему просто не пришло в голову?) перестать угрожать мне оружием Пришельцев, требуя, чтобы я, скажем, немедленно отпустил Кору.

Потому что еще немного – и снайперы, засевшие за окном, на моих глазах разнесли бы череп Светова. Шторы, закрывавшие окно, не могли служить преградой для рентгеноскопических прицелов…

В тот момент мне окончательно стало ясно, что Светов – Пришелец, засланный «Шаром» на Землю. В голове моей прокручивались сразу несколько вариантов дальнейших действий.

Например: нейтрализовать Гала выстрелом парализатора (он был смонтирован у меня под рукавом пиджака на левом предплечье и приводился в действие сжатием руки в кулак), сковать его по рукам и ногам наручниками, доставить в Управление и там всерьез заняться его обработкой. Тщательный медицинский осмотр… рентгеноскопия… хемообработка нервных узлов… реакции на свет, термическое излучение и прочие раздражители… И, наконец, гипноскопия для снятия информации с его подкорки и из нейронов памяти…

Или: распорядиться помощникам, чтобы в комнату доставили Кору (она находилась в соседнем номере под присмотром Рена Корина и Миши Шкелина), потом разыграть для Перевертыша примитивнейшее представление, этакую «психическую атаку» для слабонервных: пистолет к виску Коры – и вкрадчивым голоском своему собеседнику: «Если не расскажешь о Пришельцах – стреляю…» И еще вертелась у меня в голове одна подленькая мыслишка: а не проще ли покончить с ним прямо здесь, кто знает, представится ли еще такая возможность?.. И ведь стрелять-то самому не придется; чтобы руки не марать, достаточно воспользоваться магическим словом-формулой самоликвидатора…

Но последний вариант я исключил сразу (хотя потом не раз жалел об этом), а из двух других не успел ничего выбрать (вариантишки были радикальные, а я, как ни странно, по натуре человек мягкий), потому что Светов сказал: – Послушайте, господин контрразведчик, я прекрасно понимаю ваше служебное рвение, которое вы пытаетесь выдать за заботу о безопасности планеты, патриотизм и человеколюбие. Я также понимаю, что вам хочется отчитаться о проведенной с блеском операции и поведать начальству о тех открытиях, которые, как вы полагаете, я сделал в «Шаре»… Но поймите и вы меня. На сегодняшний день я – единственный человек, которому известно о «Шаре» главное: с какой целью он воюет с нами и что он представляет. Однако я считаю, что все эти сведения не могут и не должны стать известными не только вам, но и вообще никому!

– Почему? – спросил я с самым простодушным видом.

Главное – попытаться разговорить его, заставить проболтаться.

– Потому что… – Он задумался. Потом сказал: – Нет, больше я ничего не могу вам сообщить.

– Не можете или не хотите? Он вдруг подался ко мне, тяжело дыша, и со злостью выпалил: – И не хочу, и не могу! И бросьте вы эти свои полицейско-шпионские штучки! Поймите, это очень опасно! Если хотите, такая информация – хуже бомбы замедленного действия!..

– Ну хорошо, – сказал я, откинувшись на спинку кресла. – Скажите хотя бы, каким образом вы приобрели эту смертоносную штуку?

– Какую штуку? – усмехнулся он.

Я покосился на диван, куда Светов несколько минут назад швырнул свое странное оружие, но там… ничего не было! Сердце у меня екнуло и провалилось в пятки. А в следующую секунду я разозлился.

– Встать! – заорал я, вскакивая из-за стола. – Лицом к стене, живо!

Но он и не подумал выполнить мое приказание. Он только хмыкнул.

– Не извольте беспокоиться, господин полковник, – сказал Светов, демонстрируя оружие, снова появившееся у него в руке. – Оно у меня и, поверьте, всегда будет являться по моему приказу.

Я не верил своим глазам. Я был совершенно сбит с толку. И, конечно, напуган. Все-таки такая чертовщина любого может выбить из колеи. Что это? – лихорадочно размышлял я. Телекинез? Или обыкновенная ловкость рук? А может, нечто другое?..

– Хотите – попытайтесь забрать его, – с издевательской ухмылкой предложил Светов. – Только это бесполезно…

Он явно издевался надо мной, но я сдержался. Я все-таки взял у него это странное оружие. Затем вызвал условным сигналом дежурившего в коридоре Джалина и сказал ему: – Игнатий, срочно доставь это в Управление и передай на экспертизу специалистам по вооружению.

Игнатий положил оружие в лазеронепроницаемый чемоданчик, молча кивнул и вышел.

– Я вижу, во главе с вами, полковник, по мою душу прибыла целая группа захвата, – усмехнулся Светов. – Спасибо за оказанную честь!

– Бросьте ломать комедию, – поморщился я. На душе у меня было скверно, потому что все складывалось не так, как я планировал. – Давайте лучше поговорим откровенно.

– Давайте, – охотно согласился Светов. – Например, расскажите-ка мне, каким образом вы ухитрились меня завербовать – так это, кажется, называется на вашем дурацком жаргоне? Да еще без моего ведома, а?

Я внимательно посмотрел на него. Этот негодяй сидел, нагло ухмыляясь, и вообще чувствовал себя хозяином положения.

Признаться, это вывело меня из равновесия, и я допустил тактический просчет, который, к сожалению, как показало дальнейшее развитие событий, оказался грубым.

Я изложил ему все. Разумеется, опустив кое-какие детали. В частности, про вживленную в его подсознание формулу самоликвидации я ничего не сказал.

По мере моего рассказа выражение его лица менялось, как погода перед штормом. Он все больше бледнел, а черты его лица, казалось, сводила судорога. Когда я дошел до роли Коры во всей этой истории, он медленно, чуть ли не по слогам, проговорил: – Постойте, что-то я не понимаю… Выходит, что Инна… что я и она… Нет, этого не может быть! Я вам не верю, слышите: не ве-рю!

Я не стал спорить. Я поднес браслет к губам и сказал: – Рен, давайте ее сюда.

Через минуту Шкелин и Рен ввели Кору в комнату. Она сделала шаг к столу, но, перехватив мой взгляд, остановилась.

Светов уставился на нее так, будто видел впервые.

– Инна, – проговорил он глухо, не сводя с нее застывшего, мертвого взгляда, – ведь это же неправда, что ты все знала с самого начала?!. Скажи, что он все врет, любимая!

– Гал, – сказала она с отчаянием в голосе. – Гал, послушай!.. Меня действительно зовут не Инной, и я действительно принимала в этом участие… но тогда, раньше, а не сейчас… Поверь, милый, я не предавала тебя!..

В лице у Светова не оставалось ни кровинки.

– А ребенок? – так тихо, что его голос едва можно было расслышать, спросил он. – Наш малыш, Инна? Он будет у нас или нет?

Она опустила голову и заплакала.

– Значит, ты… ты выдумала его? – прошептал Светов. – Он тоже был частью плана, частью вашей операции?!. И сейчас ты нарочно заманила меня в этот отель, чтобы они взяли меня голеньким и тепленьким?! Идиот! – простонал он вдруг. – Как же я сразу-то не допер?! Все эти фокусы с кодированием канала связи, пароли-отмычки!.. Ты знала, что я вернулся, а это было возможно лишь в том случае, если ты действительно была с ними заодно! Ненавижу тебя, гадина!..

Потом Светов повернулся ко мне. Черты его сразу потеряли жесткость и как бы расплылись.

– Пусть ее уведут, – сказал он. – Теперь мне все ясно, полковник.

– Гал! – завопила Кора, словно с нее заживо сдирали кожу. – Тогда было так, как он сказал тебе, – это правда! Но когда ты вернулся, я не согласилась служить приманкой, потому что я люблю тебя, и это тоже правда! И связь я кодировала – от них!.. Но они все-таки нашли нас с тобой, Гал!.. Я люблю тебя, и это важнее всего, что было раньше, слышишь?!

Я кивнул, и ребята, взяв Кору под руки, увели ее из номера.

Некоторое время Светов молчал. Когда он вновь заговорил, голос его был бесцветным.

– Отныне для меня вы, Зографов, и ваши подручные – бандиты, исковеркавшие мою жизнь. И поэтому я не хочу больше иметь с вами никаких дел. Я прошу вас оставить меня в покое. Если же вы попытаетесь преследовать меня, я вынужден буду принять ответные меры.

– Очень жаль, – искренне огорчился я. – Вы, конечно, имеете основания обижаться на нас, но поймите: Земля находится под страшной угрозой порабощения чуждыми нам существами. Пятый год длится война с ними. (Здесь я с трудом удержался, чтобы не сказать – «с вами». Интуитивно я чувствовал, что еще рано показывать ему свою осведомленность относительно его истинной сущности и что пока следует разговаривать с ним, как с человеком.) Сколько людей уже погибло ради того, чтобы спасти нашу цивилизацию!.. А вы… вы – самый настоящий предатель и эгоист! Вместо того, чтобы думать о других, вы встаете в позу этакого уязвленного поборника морали и нравственности… Неужели вас не мучает совесть, Светов? Ведь там, на фронте, гибнут ваши же товарищи – и отныне их гибель будет вам вменяться в вину, потому что это вы покрываете наших общих врагов!..

Честно говоря, в тот момент я разошелся настолько, что потерял контроль не только над собой, но и над ситуацией. С одной стороны, я совершенно забыл о том, что, как Пришельцу, Светову положено обладать рядом уникальных способностей, да и сами мы приложили руку к тому, чтобы превратить его в боевого робота. С другой стороны, я слишком понадеялся на то, что никуда он теперь от нас не денется: в коридоре, за дверью, дежурили трое лучших наших сотрудников, выход из отеля был надежно перекрыт группой блокирования, а в воздухе, над отелем, уже второй час подряд бесшумно парил флайджер с целой бригадой вооруженных до зубов снайперов, готовых открыть огонь по «объекту» при первом же его подозрительном движении…

Но Светов все-таки «отключил» меня, и я даже не успел сообразить – каким образом.

* * *

Он не знал, куда ему теперь идти, и вообще не знал, что теперь делать.

Земля для него была прежде всего Инной… или как там ее звали на самом деле?.. И когда все это рухнуло в одночасье, как карточный домик, смысла оставаться на Земле больше не было.

Лучше всего было – уехать куда-нибудь подальше, забиться в такой уголок, где нет ни одной живой души. И чтобы его как можно быстрее забыли люди, так беспощадно обошедшиеся с ним. Но для этого требовались деньги. И, возможно, придется применять силу.

Гал криво усмехнулся. Он представил себе растерянность спецслужбовцев, когда они обнаружат, что изъятое у него оружие бесследно исчезло. И заварится каша… Служебное расследование… Объяснительные записки… Опросы свидетелей… Выговоры и лишение премий за «халатное обращение с вещественными доказательствами»…

На что они, интересно, рассчитывали? Что он послушно выложит им все как на духу? Скоре всего нет – иначе бы не заявились в отель в таком количестве.

Он не без удовольствия вспомнил, как уходил из «Обитаемого острова». Наверное, это было даже эффектно, но в тот момент ему было наплевать на то впечатление, которое производит его уход.

Это происходило так.

…Когда время послушно сгустилось в голове до предела, Гал прыгнул к Зографову и ударил его кулаком в висок, опрокидывая на ковер вместе с тяжелым креслом. Потом – входная дверь, за которой слышались чьи-то тяжелые шаги. Он осторожно приоткрыл ее и затаился в углу. И тотчас же, как он и ожидал, в образовавшуюся щель протиснулся мужчина в штатском с большим черным лучевиком в руках и принял позу всадника: ноги полусогнуты и расставлены; руки обхватили рукоятку лучевика; весь облик свидетельствует о готовности стрелять без предупреждения и без промаха. Профессионально – но не для ускоренного восприятия Гала. Гал прыгнул сзади. Агент не успел развернуться в тесном коридорчике, и Светов левой ногой ударил его под колено, а руки придали противнику дополнительное ускорение – тот врезался головой в стену и рухнул на пол, выронив лучевик…

В коридоре смутно обозначились еще три фигуры. Один из противников был вооружен короткоствольным автоматом, а у двух других поблескивали в руках жала шприц-пистолетов. В первую очередь Гал свалил того, что был с автоматом, – ударом ноги с разворота после прыжка-пируэта. Другие приблизились, но в тот вечер удача была явно не на их стороне. Руки и ноги Гала действовали как бы независимо от его сознания. Одного из агентов он послал в нокаут сразу, а с другим пришлось повозиться чуть дольше, но в итоге и он, врезавшись в дверь противоположного номера, распахнул ее, опрокинул в комнате что-то стеклянное и затих…

Потом была лестница, и чьи-то испуганные лица, и женский визг – а ступеньки мелькали под ногами нескончаемой гармошкой. Спуститься с семнадцатого этажа было делом нескольких минут, но Гал знал, что он все равно не успевает, потому что выход из отеля наверняка уже блокирован; поэтому на втором (или третьем) этаже он проскользнул в боковую дверь и кинулся в конец коридора, к огромному, во всю стену, окну. На бегу он успел разглядеть, что внизу – тротуар и дорога, а сразу за ней – спасительная темень парка. За спиной раздавался топот погони, поэтому он не стал тратить время на открывание окна и с ходу прыгнул ногами вперед; уже в полете перевернулся и сгруппировался – и мягко, даже не ощутив удара, опустился на тротуар. В следующее мгновение раздался стремительно нарастающий свист, и бетон рядом с ним прыснул в стороны мелкой крошкой. Гал понял, что стреляют с борта флайджера, – луч прожектора вцепился в него, будто притянутый мощным магнитом. Он рванулся к дороге, по которой с бешеной скоростью проносились турбокары. Водители не успевали затормозить, когда перед ними вдруг вырастала человеческая фигура, но они все-таки пытались объехать безумца-пешехода. И действительно, каким-то чудом Гал пронесся сквозь поток автотранспорта и вынырнул на противоположной стороне дороги. Он нехотя оглядывался, за его спиной несколько машин занесло юзом, и в них врезались на полной скорости другие кары, словно все это происходило на гоночном треке «Формулы-1»; и одна машина уже вспыхнула и взорвалась, и слышны были чьи-то вопли, полные боли и ужаса..

Потом он бежал сквозь кусты по парку, бежал не разбирая дороги, а флайджер мчался следом, и пули сбривали ветки и разносили вдребезги садовые скамьи, а потом парк кончился, и началось ущелье узких улиц, и он петлял по ним, как заяц, и флайджер наконец отстал. Но долго еще выла позади, словно потерявшая хозяина собака, полицейская сирена, и метались по небу лучи прожекторов; а потом и это осталось позади, и Гал перешел вброд какую-то неглубокую речку, преодолел высокую насыпь, затем стенку ограждения и полотно магнитотрассы, пробежал мимо каких-то мрачных приземистых строений, вдоль длинных заводских складов и под высокими ажурными энергомачтами, промчался по пустырям, заваленным каким-то хламом, и оказался среди старинных девятии двенадцатиэтажных домов пригорода. Здесь пошел быстрым шагом, стараясь держаться в тени.

Потом пригород наконец закончился, но и силы Гала иссякли.

Он осмотрелся и увидел стартовую площадку аэров. Надоело передвигаться на своих двоих, подумал он. План его был предельно прост: захватить первый попавшийся аэр и улететь как можно дальше. Наивный! Он даже не подозревал, какая охота за ним развернулась…

Но что-то заставило его остановиться. Он спрятался в тени металлической лестницы, которая вела на площадку. И тотчас же из будки охраны вышли, переговариваясь, двое. «Наверное, всю ночь здесь придется проторчать, – говорил один из охранников. – Может, сторожа за пивом послать?» – «А может, тебе еще и бабу сюда?» – усмехнулся другой. «А что, я не прочь», – хохотнул первый. «Все равно время зря теряем… Ты хоть знаешь, кого ищут?» – «А ты?» – «В лицо знаю, а так – нет… Да какого черта он сюда полезет – не дурак же!..» – «Я тоже так думаю, но у шефа свои раскладки…» – «Ладно, давай еще раз распишем пульку…» Наверху хлопнула дверь.

Было ясно, что Галлахен окружен плотным кольцом, сквозь которое ему сейчас ни за что не прорваться. Так что лучше всего переждать хотя бы несколько дней, решил Гал. Затаиться в таком месте, где преследователям и в голову не придет его искать. Однако такого убежища у Гала не было.

Глава 7

БЕГСТВО В РЕЖИМЕ «НОН-СТОП»

Стараясь ступать так, чтобы металлические ступени не гремели под ногами, Гал поднялся наверх. Ему казалось, что лестница раскалена и жжет ступни сквозь ботинки.

Дурак, остановись, пока не поздно, твердил он себе. Куда ты прешь, опомнись!.. Что, если там сидят не только эти двое, но и еще парочка их соратников? С лучевыми автоматами наготове… Или с гранато-пистолетами – на тот случай, если мне все-таки удастся угнать аэр. Вот тогда они и влепят гранату в борт. К тому же на этот раз они будут осторожнее, и тебе уже не удастся так легко уйти от них, как из отеля… Послушай, дружок, наверное, ты решил, что ты – заговоренный. Неприятно будет убедиться, что ты ошибся…

Однако ноги упрямо несли его наверх.

Гал осторожно потянул на себя дверь будки. Не хватало еще, чтобы она скрипнула, подумал он, чувствуя, как учащается пульс в висках.

Но дверь приоткрылась бесшумно. Гал заглянул в караульное помещение.

Проклятие! Разумеется, их было не двое, а трое. Не считая штатного охранника стоянки… Ну, этот-то не в счет… вон, кобура висит на самой заднице – пока дотянется да расстегнет, не только аэр – его самого украсть можно… А те трое ребят действительно хороши. В отличие от штатного охранника оружия у них не видно, но можно не сомневаться: в случае чего у каждого в ладони окажется, как минимум, психогенератор направленного действия…

Они, конечно же, профессионалы, эти обычные с виду типы. Поэтому могут позволить себе расслабиться, например, в картишки перекинуться, дабы скоротать время… И сидят надежно, правильно сидят: ни один из них не сел спиной к двери.

Значит, придется рассчитывать только на внезапность да на реакцию. Вернее, на замедление восприятия, которым его так опрометчиво снабдили начальники тех, кого сейчас ему предстоит нейтрализовать.

Уже прыгая в комнату, Гал невольно подумал: хорошая возможность проверить – на тот случай, если его сейчас прошьют из лучевиков…

Прыжок получился длинным и замысловатым – воздух качнулся упругой стеной ему навстречу.

Как и положено, спецслужбовцы не растерялись. Не успел Гал опрокинуть самого крайнего из них, как стол, за которым охранники так увлеченно дулись в карты, полетел ему в голову, и лишь каким-то чудом Гал успел увернуться. Он прыгнул в сторону, потом – в другую, и тотчас же в стене, прямо напротив того места, где только что находилась его голова, вспух, раздуваясь, лиловый пузырь разрыва. Значит, все-таки гранатопистолеты, только гранаты у них – с какой-нибудь психотропно-усыпляющей дрянью, успел подумать Светов, прежде чем въехал кулаком в челюсть того, кто стрелял.

Третьего уже не успеваю… Черт, он автомат уже успел сотворить прямо из воздуха… А охранник-лопух, как и предполагалось, все никак не справится с застежкой на кобуре. Делать нечего, надо уходить.

Он в три прыжка добрался до раскрытого окна и, перекинувшись через подоконник, приземлился на металлопласт взлетной площадки. Ну что ж, пока все получается у тебя, братец, и автомат бьет пока не в тебя, а в подоконник. Пока…

Теперь он бежал вдоль рядов аэров.

Какой лучше выбрать? Этот, с обшарпанными боками? А вдруг у него антигравный движок требует капремонта? А может быть, вон тот, с никелированными шишечками и обводами аэродинамики? Да какая разница?!

Автоматная очередь… Из-под ног брызнули осколки пластика.

Где же тут кнопка запуска? Черт, где эта проклятая кнопка?

Да вот же, у тебя под носом…

Пули располосовали соседний аэр. Он вспыхнул, словно облитый предварительно бензином. Двигатель набирал обороты слишком медленно. Ну давай же, давай!..

Краем глаза увидел: штатный охранник неумело палит из оконного проема, затем его отпихивает в сторону один из очнувшихся оперативников; одновременно с непостижимой быстротой он раскладывает какую-то длинноствольную штуковину весьма угрожающего вида. А куда делся тот, с автоматом?

Словно в ответ на его мысленный вопрос над головой что-то просвистело. Гал глянул вверх и увидел сквозь рваные дыры в крыше кабины далекие, уже начинающие тускнеть предрассветные звезды.

В ту же секунду он выжал рычаг управления двигателем до упора и свечой ушел в небо. Затем дал своим противникам возможность прицелиться, убрал обороты до минимума и камнем устремился вниз; казалось, еще немного – и его аэр протаранит будку охранников. Палите, братцы, сколько вам будет угодно, мысленно усмехнулся Гал и на бреющем полете увел аэр за башню телеуправления.

Теперь стрелять в него было бесполезно. Ракета еще могла бы спасти положение, но у тех, кто остался внизу, ракеты не было. Зато имелись аэры.

Если бы люди, поджидавшие Гала в засаде, взяли обычный аэр, они никогда не догнали бы его. Но у них была специальная машина – с мощными форсажными двигателями и наверняка с дополнительным оборудованием вроде радара обнаружения и лучевого пулемета.

Поэтому преследователи вскоре нагнали его. Встречные аэры, проносившиеся на разных высотах, очумело шарахнулись в стороны, как испуганные рыбки в аквариуме, когда лучевые трассы стали полосовать небо, которое, казалось, вот-вот разорвется на узкие полоски, как изрезанная лезвием бритвы бумага…

Гал выругался сквозь зубы и стал выделывать всевозможные фигуры высшего пилотажа, разумеется, только такие, которые, по его мнению, могла выдержать эта тихоходная развалина.

Однако долго это не могло продолжаться: слишком неравными оказались силы. Надо было отрываться.

Гал глянул вниз и увидел эстакаду шириной в двадцать метров, предназначенную для скоростного турбопоезда Париж – Москва. Эстакада проходила над землей на уровне пятого этажа и держалась на специальных опорах повышенной прочности.

Успеет ли он вывести этот летающий гроб из пике?..

Гал все-таки решил рискнуть. Аэр преследователей был уже совсем близко.

Гал набрал максимальную скорость и стрелой понесся вниз. Как он и предполагал, «те ребята» последовали его примеру, как послушные школьники. Аэры падали вниз, на эстакаду, по которой проносился в этот момент турбопоезд.

Гал понимал: главное – не прозевать выход из пике. И он успел сделать это вовремя: едва не чиркнув брюхом по земле, его аэр пронесся под эстакадой и вновь набрал высоту.

Преследователи же воткнулись в землю так, словно хотели пробить планету насквозь. Вспышка взрыва полыхнула у самой эстакады. Впрочем, эти строительные сооружения были рассчитаны и не на такие катастрофы…

– Извините, братцы, но у меня не было иного выхода, – прошептал Гал, утирая холодный пот со лба. Однако подлинной жалости к тем, кто нашел свою смерть в бессмысленной погоне за ним, он вовсе не испытывал…

Ну и куда теперь?

Он вывел на экран карту-схему в радиусе пятисот километров (на большее у аэра не хватило бы горючего) и некоторое время разглядывал ее.

Лучше всего спрятаться от этих идиотов хотя бы на ближайшие несколько дней не в каком-нибудь уютном провинциальном городке, где все на виду, а в крупном городе.

Самым крупным на карте в пределах дальности полета аэра был Интервиль. Его-то он и набрал на клавиатуре курсографа.

Сорок минут лета…

Гал вдруг почувствовал, как безумно устал. Усталость навалилась сразу, неимоверной тяжестью, будто его накрыло горной лавиной. С трудом двигая руками, сведенными судорогой, Гал нажал кнопку включения автопилота и откинул голову на спинку кресла.

Прикрыл глаза. Сколько же я не спал – по крайней мере здесь, на Земле? Часов пятнадцать, не меньше… Сейчас бы рухнуть на ложе из искусственной пены, раскинуть руки и ноги – и вырубиться минут на шестьсот… впрочем, можно и больше… по-богатырски, с храпом, чувством исполненного долга. Какого, к черту, долга? Что ты несешь, приятель?.. Поставил всю спецслужбу на уши, испортил людям настроение, по твоей вине погибли, возможно, не самые худшие парни – и ты еще твердишь о долге? Замолкни, зануда, не я заварил эту кашу, а они – вот пусть и расхлебывают…

Внезапно перед ним возникло лицо Инны… да нет, Коры, братец, Коры. Она улыбнулась ему – так, как умела только она, а потом в руке ее оказался пистолет – старинный, стреляющий обыкновенными пулями, – и она прицелилась Галу прямо в лоб. Не стреляй, хотел он сказать, но язык почему-то не слушался его. Эх ты, а говорила, что любишь, с горечью подумал он, и в ту же секунду из дула вырвался язычок пламени, и он почувствовал, как пули вонзаются в его тело… сотрясают его…

Гал в ужасе закричал. И проснулся.

Ошалело огляделся вокруг. Облизал пересохшие губы.

Толчки между тем продолжались. Аэр качался, как лодка на волнах. Гал обозрел воздушное пространство, озаренное лучами восходящего солнца. Совсем рядом с аэром промелькнула тень с короткими осиными крыльями. Потом еще раз. И еще.

Вот тут он по-настоящему испугался.

Потому что рядом с его аэром носился боевой скайдер. И не просто носился, а явно заходил в атаку. Скайдер – это вам не аэр. И даже не флайджер, на котором гнались за ним у отеля…

Скайдер – машина для современного воздушного боя, и добавить к этому нечего.

Вот тебе прекрасная возможность убедиться, обоснованны ли твои предположения насчет твоей уподобленности. Потому что в данной ситуации ты бессилен: скайдеру не противопоставишь ни скорость, ни маневр, ни свое летное мастерство, ведь за его штурвалом наверняка сидит не дилетант, а такой же пилот, как и ты, только он привык драться в атмосфере, а не в космосе. А вооружение у него – даже не надо целиться, стоит только противнику появиться в поле зрения – и можно нажимать кнопку пуска ракет. И все…

Жаль… Ведь до Интервиля осталось совсем немного. Что ж, этого и следовало ожидать…

Аэр еще раз тряхнуло воздушной струёй. Скайдер скользнул мимо, покачав крыльями. Он несся стрелой, но Галу показалось, что он успел разглядеть, как пилот перехватчика красноречивым жестом указывает большим пальцем вниз: не дури, мол, приятель, и не доводи меня до смертоубийства, а лучше плюхайся туда, куда тебе укажу, и поднимай лапки кверху…

Гал вдруг разозлился – на себя, на свою беспомощность, на неотвратимость конца. Ладно-ладно, мы тоже кое-что умеем, хотя бы и на этой дамской игрушке. К тому же у нас есть то, чего нет у тебя, братец: тихоходность. Вот ее-то мы и используем.

Он сбросил скорость до минимума и вогнал аэр в скольжение с переворотом. Потом исполнил – последовательно на разных высотах – «мертвую петлю», «кленовый лист», тройную «бочку» и «прыжок кобры». Горизонт перекосился, встал на дыбы, черное тело скайдера пронеслось мимо, явно не успевая удержать аэр в прицеле наведения.

Ara, co злобным торжеством подумал Светов. Не нравится?..

Он вошел в пике, прошел над полями низко-низко и, набрав скорость, выскочил на высоту в сто пятьдесят метров. И здесь снова закрутился в каскаде пилотажных росчерков, пытаясь выжать из машины все, на что она была способна.

Какое-то время ему удавалось дурачить преследователя, и он весело смеялся. И вдруг умолк, потому что тупой удар сотряс машину, и еще один, и еще, и наступила жуткая тишина, пронизываемая лишь каким-то странным свистом. Он оглянулся и увидел, что хвостовой части корпуса не существует, словно ее аккуратно срезали ножом.

Вторая трасса (видимо, противник все-таки решил не тратить на него ракеты, а обойтись лазерной малокалиберной пушкой) прошила стекло кабины прямо перед носом у Гала, и в лицо тут же хлынул ледяной поток ветра; а потом аэр вошел в штопор и стал падать, подчиняясь законам гравитации.

Ну, вот и все, подумал Гал, вцепившись в штурвал так, будто что-то еще можно было изменить в этом неуправляемом падении.

Разноцветные квадраты земной поверхности, кружась, наплывали на него, но каким-то чудом аэр все же выровнялся и задрал нос кверху. А в следующее мгновение Гал увидел, что на него несется что-то черное… Он зажмурился, ожидая удара.

И удар последовал: раздался треск, Гала вышвырнуло из кресла и через разбитую носовую часть бросило куда-то в пропасть, где было так темно, что никакие вспышки выстрелов не могли разорвать эту бесконечную тьму…

* * *

Он медленно поднимался с влажной земли. Земля источала запах травы и дыма. Перед глазами все плыло, и поэтому он не сразу разглядел, как ярко горят обломки аэра в десяти метрах от него.

Вокруг расстилались поля.

Совсем неподалеку, по магнитопластовой дороге, несся поток турбокаров; они мчались совершенно бесшумно – турбины на такой скорости работали в режиме ультразвука, который не улавливало ухо.

Что примечательно – ни одна сволочь даже не притормозила, хотя всем им прекрасно было видно, как бушует пламя, пожирающее аэр, и как бредет, пошатываясь, человек в разодранном в клочья костюме, с перепачканным в земле и саже лицом.

Придется самому проявить инициативу, подумал Гал. Он перелез через ограждение, не обращая внимания на занудный голос предупреждающего устройства: «Осторожно, выходя на дорожное полотно, вы подвергаете себя повышенной опасности! Осторожно…» Вся моя жизнь – сплошная повышенная опасность, подумал Светов.

Он вышел на обочину. В лицо били потоки горячего воздуха от проносившихся мимо машин.

Бесполезно, понял Гал. Так весь день можно простоять.

Он зажмурился на всякий случай и шагнул вперед, казалось, прямо под колеса мчавшегося с бешеной скоростью кара. Раздался вой турбины, сработавшей в реверсном режиме, и одновременно – визг тормозов. И что-то мягко толкнуло Гала в бок, но он все же удержался на ногах.

Он увидел, что турбокар юзом идет по дороге, и если бы не магнитная подушка, вовремя подставленная защитным барьером, он бы наверняка вылетел за пределы трассы. Прихрамывая, Гал приблизился к кару со стороны дверцы водителя, но остановился не рядом с ней, а чуть позади. Он все предусмотрел: когда разъяренный водитель приоткроет дверцу и высунется, чтобы «обласкать» нарушителя дорожного движения, Гал рванется к водителю, выбросит его из кабины и усядется на его место.

Все получилось так, как он задумал. За одним небольшим исключением: в самый последний момент, когда Гал уже собирался нанести «отключающий» удар, лицо водителя вдруг показалось ему знакомым.

– Вы? – в свою очередь, удивился водитель. – Что вы здесь делаете?

Гал наконец вспомнил: космопорт в Плесецке, бар и сосед по столику, увлеченно изучающий какую-то заумную книженцию. По-моему, мы тогда даже о чем-то говорили с ним, припомнил Гал. Как же его зовут? Фамилия вроде бы как-то связана с «мордой»…

– А вы? – спросил он в ответ.

Его собеседник почему-то улыбнулся.

– Предлагаю давать друг другу интервью во время движения, – сказал он. – Прошу…

Задняя дверца кара с мягким шипением ушла в корпус, открывая взору Гала заманчиво комфортный салон.

Гал уселся на сиденье, и тотчас же дверца встала на место, турбина засвистела, набирая обороты, и турбокар одним рывком снова влился в поток машин.

Некоторое время водитель молчал. У Гала было время вспомнить: Морделл… доктор Морделл, ученый, изучающий какие-то загадочные науки, а вот имя хоть убей не помню…

– Судя по вашему внешнему виду, господин Светов, в последнее время ваш образ жизни не отличался отсутствием впечатлений, – витиевато выразил свою мысль доктор Морделл. – У вас кровь на правой щеке.

– Вы очень наблюдательны, господин Морделл, – усмехнулся Гал. Он со вздохом (хороший был костюм, у Инны отличный вкус) оторвал держащийся на нескольких нитках рукав пиджака, вытер кровь с лица и швырнул рукав в раструб утилизатора. – Куда мы едем?

– В город. – Морделл покосился на Гала. – А что, вам нужно в какое-то другое место?

– Нет-нет, – поспешно сказал Гал. – Все в порядке.

Впереди послышался нарастающий вой сирены, и мимо них, вспыхивая лазерными мигалками, пронеслись несколько грузовых турбокаров с эмблемами спецназа. «Освободить дорогу! Перестроиться в правый ряд!» долго еще слышался грубый голос, усиленный мощным мегафоном.

– Не бойтесь, на такой скорости да через поляризованное стекло они вас не разглядели, – сказал Морделл, заметив, как невольно сжался Гал на заднем сиденье.

– С чего вы взяли, что им нужен именно я? – сквозь зубы проговорил Гал.

– Я же все-таки ученый, – прищурился Морделл. – И, как у всякого ученого, у меня должен быть развит так называемый дар научного предвидения, основанного на анализе, синтезе, дедукции, индукции и методе экстраполяции… Помнится, во время нашей первой встречи в Плесецке вы собирались возвращаться к месту своей службы… вы ведь пилот-спейсер? Что же произошло? Решили уклониться от исполнения своего воинского долга? Или за ратные подвиги командование поощрило вас внеочередным отпуском на родину?

– Хуже, – пробурчал Гал. – Считайте, что я выполняю особое задание.

– Тогда вопросов больше не имею, – объявил ученый. – В государственные секреты вашего покорного слугу прошу не посвящать. На мою долю хватит и загадок природы. Кстати, – сказал он, помолчав, – научное предвидение позволяет мне констатировать, что все турбокары при въезде в город подвергаются особо тщательной проверке. Поэтому приготовьтесь… Вас, если мне не изменяет память, зовут Гал? А по батюшке?..

– Никак, – помрачнел Светов. – Зовите просто Галом.

– Что – тоже секрет? – усмехнулся ученый.

– Какой, к черту, секрет… Просто у меня не было отца.

– В непорочное зачатие я не верю, – сказал Морделл.

– Эх вы, а еще доктор наук, – с горечью проговорил Гал. – Вот такие же ученые, как вы, в один прекрасный день открыли способ разводить людей искусственным путем… В пробирке, так сказать, без вмешательства отца и матери. Вот вы хвалитесь вашим научным предвидением – где же оно было у умников-ученых, которые стали практиковать такое? Разве трудно было предвидеть, что ребенок не может без родителей, что будут брать таких детей, как правило, одинокие женщины? Разве так сложно было предусмотреть, как это тяжело – вырасти без отца?!

– Прошу прощения, – глухо проговорил Морделл, не глядя на Светова, – но вам лучше убрать руку с моего плеча – вы мешаете мне вести машину.

Гал отдернул руку. Он и не заметил, как вцепился своему попутчику в плечо.

– Где прикажете вас высадить?

– Здесь, – сказал Гал, повернувшись к окну.

– Слишком поздно, голубчик. Впереди – дорожный пост. Вы тут же попадетесь им в лапы.

Турбокар начал тормозить. Гал всматривался в лобовой экран. Действительно, в сотне метров впереди турбокары останавливались, и около люминесцентной будки, мигающей в стоп-режиме, стояли вооруженные автоматами пять человек в форме службы дорожной безопасности. Видно было, как они осматривают салоны машин и заставляют водителей открыть багажники; а один из «безопасников» даже заглядывал под машину, будто надеялся обнаружить под днищем тайник.

Гал скрипнул зубами.

– Дайте мне машину, – сказал он Морделлу. – Выходите, пока не поздно! Я попытаюсь проскочить…

– Не получится, – возразил Морделл. – Это вам не космос. У них там все предусмотрено.

Действительно, на дороге, перед постом, торчал колпак передвижного генератора магнитного поля. Нажатием кнопки можно было в случае необходимости остановить турбину любой из проезжающих машин (радиус действия блокировочного луча – до километра).

Гал бессильно откинулся на бархатисто-мягкую спинку сиденья. Вот и кончилось мое везенье, подумал он. Впрочем, этого и следовало ожидать. Разве скроешься от таких специалистов? Такие из-под земли достанут… Заломят руки за спину и начнут бить под дых и топтать ногами – не потому, что ненавидят, а просто потому, что так положено им по долгу их проклятой службы: задержать и обезвредить… Зато – стражи безопасности! Наша надежда и опора!.. Господи, откуда только берутся такие? И неужели человечество никогда не сможет обойтись без этих социальных ассенизаторов, которые с удовольствием топчут и убивают одних ради мнимой безопасности других?..

Кар остановился. Дверца со стороны Морделла ушла в корпус, и неуклюжая фигура в защитном бронекомбинезоне, в шлеме с надвинутым на глаза забралом и с лучевым автоматом на изготовку приказала: – Ваш кард! Машину к осмотру!

Гал бесшумно сполз на пол.

Слышно было, как позади откинулась крышка багажника и что-то загромыхало – видимо, проверяющие изучали содержимое багажника, переворачивая вещи стволами автоматов.

– Болваны! – страшным голосом завопил вдруг Морделл. – Как фамилия? Кто старший? На каком основании? Вы читать умеете, вы, тупица?! Сегодня же напишу докладную вашему шефу!

Ну все, сейчас он нас точно лучом сожжет и глазом не моргнет, обреченно подумал Гал.

Однако голос человека в бронекомбинезоне неожиданно смягчился, он забубнил в свое оправдание: – Прошу прощения, доктор… Приказ, знаете ли… Всех – так всех, хотя, конечно, у вас – особый случай. Вот ваш кард… Мои извинения, доктор… Приятного пути.

Он что-то рявкнул своим помощникам, которые все никак не могли разобраться с багажником, и отскочил на несколько метров в сторону. Кажется, он даже отдал честь, когда кар Морделла тронулся, постепенно набирая скорость и на ходу втягивая в себя отвисшую челюсть крышки багажника.

Внезапное подозрение заставило Гала похолодеть. Неужели этот доктор каких-то там наук тоже работает в контрразведке? Вот был бы номер!

Словно читая его мысли, Морделл сказал, не поворачивая головы: – Просто-напросто у вашего покорного слуги – кард второй степени. Тружусь в закрытой лаборатории, знаете ли. Здесь, в Интервиле… Разрабатываем новые боевые системы для вас, милитаров… Работа суперсекретная и дает массу льгот. В том числе – и отсутствие проблем со стражами правопорядка…

– А как же ваши пацифистские убеждения? – усмехнулся ехидно Гал. – Помнится, в космопорту вы долго агитировали меня за прекращение войны с Иным Разумом.

– Бывают обстоятельства, – сказал Морделл, – когда приходится выбирать между возможностью заниматься наукой и своими убеждениями. Пойти по стопам Джордано Бруно, конечно, романтичнее, но истинный ученый должен проявлять мудрость. Как Галилей. Ученый должен быть, знаете ли, фанатиком науки!.. А в науке истина превыше всего, понимаете? Исти-на! И поэтому тот, кто занимается поиском истины, неизбежно должен чем-то жертвовать…

Гал понял, что господин ученый мог бы еще долго распространяться на эту тему, поэтому, глянув в окно, он объявил: – Что ж, мне пора, доктор, с вами расстаться. Тормозните вон у того притона, пожалуйста.

– Это не притон, – возразил Морделл. – Это полицейский участок. И вообще, неужели вы еще не поняли, что вам некуда идти? С их возможностями они сцапают вас через два квартала, так что и пикнуть не успеете.

– Что же мне делать? – растерялся Гал.

– Ничего. Ровным счетом – ничего. Вы поселитесь у меня – во всяком случае, пока. А там видно будет. Я, голубчик, старый холостяк, так что мой семейный покой вы никоим образом не нарушите. Вот только… Во сне вы, случайно, не храпите?

– Не-ет, – протянул Гал. Глянув в зеркальце, он увидел широкую улыбку Морделла.

«Что скажешь, братец?» – обратился Гал к своему внутреннему голосу.

И тотчас же выяснилось, что внутренний голос Светова не возражает против предложения ученого.

Часть 2

Глава 8

ЗАОЧНО ПРИГОВОРЕННЫЙ К СМЕРТИ

Я полагал, что торопиться нам некуда. Надо было тщательно отрабатывать ряд оперативно-розыскных мероприятий, опутать сетью контроля если не всю планету, то хотя бы общеевропейский регион – и ждать. Ждать до тех пор, пока человеку, которого мы ищем, не надоест лежать на «дне», куда он забился, как карась в тину, и тогда он обязательно попадется в вышеупомянутую сеть.

Рубануть сплеча – проще всего, но слишком ценной была информация, которой обладал этот самый Светов, так что не следовало прибегать к радикальным мерам. Это во-первых.

И во-вторых. Если даже Светов и был заново обработан в «Шаре», то после своего возвращения на Землю он не проявил себя как источник повышенной опасности. Да, у него имелось неизвестное нам лучевое оружие, которым скорее всего снабдили его новые хозяева, но ни в «Обитаемом острове», ни потом, когда Светов уходил от преследования, он так и не пустил в ход свое чудо-оружие, хотя на его месте любой нормальный человек, побуждаемый инстинктом самосохранения, не раздумывая сделал бы это. После того как во время нашей беседы он продемонстрировал мне телепортационные свойства этой смертоносной штуковины, я ничуть не удивился, когда Игнатий Джалин доложил мне о бесследном исчезновении оружия из его чемоданчика. И я не сомневался, что оружие это вернулось к своему владельцу, то бишь к Светову. Почему он не решался применить его даже тогда, когда находился на грани гибели, – абсолютно не понятно.

Имелось у меня еще и «в-третьих», и «в-четвертых», и, возможно, прочие факторы, о которых я пока серьезно не задумывался, хотя все они подтверждали: спешить с ликвидацией Перевертыша (я все больше думал о Светове именно с этой точки зрения) нецелесообразно.

Однако люди, которым я подчинялся, придерживались иного мнения.

Буквально на следующий день после нашего провала в отеле меня вызвал в Брюссель заместитель начальника Управления спецслужбы Астон Комберг и поинтересовался, по какому праву я устроил чуть ли не в центре Европы шумный фейерверк с погоней на всех видах транспорта и стрельбой из всех видов оружия (все эти события обсасывались прессой и головидением).

Пришлось объяснить ему суть дела. Разумеется, кое-какие детали я намеренно опустил. Например, тот факт, что Светов был завербован без его ведома с применением психотропных методов, – это у нас официально не поощрялось, хотя сплошь и рядом практиковалось. И ни словом я не обмолвился о том, что Светов закодирован на самоуничтожение.

– Безобразие! – воскликнул Комберг, выслушав меня. – Это черт знает что! Да вы понимаете, к чему может привести ваша самодеятельность?!

Комберг бушевал еще долго. Но, похоже, он просто тянул время, прикидывая, как поступить, чтобы и отреагировать должным образом на промах своего подчиненного (в данном случае – мой), дабы обезопасить себя на будущее, и в то же время не карать меня слишком уж строго…

Тем не менее этот «разбор полетов» закончился рядом оргвыводов.

Во-первых, мне надлежало представить Комбергу лично и под грифом первой степени секретности письменный доклад с приложениями-справками по делу Светова (что я незамедлительно и сделал, поскольку предусмотрительно прибыл пред очи высокого начальства не с пустыми руками).

Во-вторых, следовало разработать и осуществить в самые короткие сроки план розыска и поимки Перевертыша; причем исполнители получали полномочия уничтожить его любым возможным способом по своему усмотрению. Мне надлежало регулярно докладывать Комбергу о ходе операции и вообще – информировать о всех новых фактах по данному делу.

В-третьих. Исполнителей вчерашней операции (тех из них, которые этого заслуживают) надо было – своей властью – поощрить, а виновных в провале – примерно наказать (выходило, что наказывать следует чуть ли не всех подряд за исключением оперативников, погибших во время преследования Светова на аэре).

В отношении агента Коры Канунниковой было дано особое указание. Провести тщательное дознание с использованием форсированных методов и привлечь к самой строжайшей ответственности, вплоть до уголовной, за сознательный отказ от исполнения служебных обязанностей и содействие опасному преступнику. Соответственно – уволить из рядов, разумеется, без права на пенсионное пособие и льготы, полагающиеся бывшим сотрудникам спецслужбы…

На этом наше рандеву закончилось, и я буквально чуть ли не с порога кабинета Комберга стартовал в Интервильский филиал Управления, поскольку к тому времени стало ясно, что именно в Интервиле в настоящее время скрывается Перевертыш.

Прибыв туда, я развил кипучую деятельность. Прежде всего заслушал устные доклады сотрудников о том, как безуспешно завершилась первая фаза пресловутых оперативных мероприятий. Затем в течение нескольких часов изучал письменные и электронно-компьютерные рапорты непосредственных фигурантов дела. Потом – обзор прессы и сообщений головидения. И наконец, отдал ряд распоряжений, согласно которым брал на себя непосредственное руководство дальнейшими этапами операции. Я задействовал самые отборные кадры из резерва Управления. И кроме того, принял меры, направленные на недопущение утечки какой-либо информации о данном деле.

Освободился я только к вечеру. И тотчас отправился в следственный изолятор спецслужбы, где содержалась предательница Кора.

У меня почему-то было ощущение, что она еще может нам пригодиться. Впрочем «нам» – слишком абстрактно. Мне, конечно же, в первую очередь – мне.

Дежурный по изолятору проводил меня на двадцатый подземный этаж, где содержалась в камере под неусыпным наблюдением сторожевых компьютеров «предательница и сообщница опасного преступника», выражаясь словами Комберга. Но сначала я побывал у следователя Гредескулина, который допрашивал Кору, и выяснил, что ничего интересного он из подследственной «извлечь» пока не смог.

Я также просмотрел отчет о проведенной ментоскопии (и тут абсолютный ноль). Либо Кора действительно ничего не знала (к такому мнению я и склонялся), либо она испытывала к Перевертышу настолько сильные чувства, что это помогало ей скрывать информацию – даже в ходе применения так называемых «форсированных методов дознания».

Лицо Коры было бледным и осунувшимся – результат пережитого накануне нервного шока, а также гипносканирования памяти.

Разговаривать со мной Кора наотрез отказалась. Впрочем, ничего другого я от нее и не ожидал.

Я даже не стал входить в камеру, чтобы не провоцировать ее на приступы истерики. Стоя за решетчатой дверью, я «исполнил» длинный монолог. И, хотя красавица демонстративно зажала уши, я надеялся, что кое-что из сказанного мной не может не запасть в ее сознание.

В отличие от Комберга я не стал взывать к ее чувству долга перед всем человечеством, не стал расписывать те опасности, которыми грозила Земле деятельность ее возлюбленного.

Вместо этого я сообщил ей о решении нашего высокого начальства срочно ликвидировать Светова. И добавил, что только она одна может в этой ситуации спасти его – если, разумеется, поведает нечто такое, что позволит обосновать отмену вышеупомянутого решения.

Затем я использовал стандартный прием воздействия на женскую психику, а именно: долго и аргументированно втолковывал, что Перевертыш на самом деле ее не любит, что в отпуске она нужна была ему известно для чего; что она себе вбила в голову; что и вчера он откликнулся на ее призыв и заявился к ней в отель лишь потому, что ему нужно было где-то отсидеться и решить проблему питания и денег. Из всего сказанного мною следовало: дальнейшее выгораживание этого негодяя просто-напросто глупость с ее стороны.

Это был запрещенный, хотя и действенный прием – вроде пресловутого удара ниже пояса. За подобные словеса дамы обычно бьют циников по мордам. Именно так она и попыталась поступить, подлетев к решетке разъяренной тигрицей, и, если бы я вовремя не отступил назад, пощечина была бы мне обеспечена.

На этом я посчитал свою миссию законченной (пока) и откланялся. Надо было дождаться, когда ядовитые семена, которые я заронил в ее прелестную головку, дадут всходы.

Поднявшись наверх, я приказал перевести подследственную в наш интервильский филиал. Допросы – прекратить. Все прочие методы обработки – тоже. Кору следовало содержать под стражей и ждать, когда она сама изъявит желание дать показания.

Была уже глубокая ночь, когда я, вернувшись в Интервиль, плюхнулся в кресло в своем кабинете.

И только тут я вспомнил, что за вот уже почти двое суток не звонил Эвелине. Это упущение следовало незамедлительно исправить.

Эвелина была, конечно же, смертельно обижена подобным невниманием с моей стороны, и я потерял немало времени, доказывая ей, что был по горло занят неотложными делами, но тем не менее постоянно думал о ней, потому что очень сильно люблю ее (и так далее, в том же слюняво-возвышенном духе). Я действительно любил ее, но беда в том, что женщинам почему-то постоянно нужно доказывать свою любовь. Как суду присяжных доказывают наличие вины преступника…

Потом я заявил, что звоню, чтобы предупредить, что скоро буду дома, – и этим, разумеется, несколько унял ее гнев.

И вот тут-то она нанесла мне неожиданный удар – сообщила, что результаты первоначального обследования подтвердились. И беззвучно заплакала. Внутри у меня словно что-то лопнуло, а в голове воцарилась ужасающая пустота.

Однако сказались профессиональные навыки: я тотчас же принялся утешать ее. Говорил, чтобы она не принимала диагноз близко к сердцу, потому что эти медицинские компьютеры сплошь и рядом ошибаются (хотя знал, что они-то как раз никогда не ошибаются в отличие от людей). Затем я соврал, что у меня якобы есть знакомые медики, которые имели в своей практике массу подобных случаев с успешным исходом, и просто надо обратиться к ним, что я завтра же и сделаю. Я сказал, что даже если диагноз и верен, то, как и при СПИДе, болезнь может тянуться еще десятки лет, хотя, конечно, жить в этом случае – все равно, что сидеть на мине замедленного действия, не зная, когда она сработает…

Эвелина почему-то расплакалась пуще прежнего, и тогда я отключил браслет и ринулся домой, в Москву.

Не стоит говорить о том, как я провел эту ночь. Эвелина, измученная слезами и переживаниями, от которых не помогали никакие успокоительные средства, заснула лишь к утру, а я почти совсем не спал. Когда же мне все-таки удалось забыться, мозг мой каким-то образом соединил воедино все события последних дней и выдал потрясающий совет. Я тут же проснулся и стал обдумывать эту возможность, и чем больше я над ней думал, тем все больше убеждался в реальности своей версии.

Чтобы внести окончательную ясность в сложившуюся ситуацию, я наскоро выпил утреннюю чашку кофе и поспешил в свой рабочий кабинет. Затем, не теряя ни минуты, затребовал досье на Перевертыша и все последние материалы и распорядился не тревожить меня даже в том случае, если меня будет вызывать сам генеральный секретарь организации объединенных наций…

На сей раз я изучал дело Светова совершенно под другим углом, постоянно держа в голове, как бы на заднем плане, одно невероятное, чудовищное, но тем не менее возможное предположение.

Собственно, предположений у меня имелось гораздо больше. И еще больше было вопросов, которые могли породить если не ответы на них, то хотя бы мало-мальски пристойные версии.

Так, например, тщетно ломал я голову над тем, почему Пришельцы наделили Светова своим загадочным оружием. Ведь были же и до него агенты противника, засылаемые «Шаром» на Землю под видом погибших милитаров… Разные задачи? Неужели Светов получил особое задание, связанное с убийством? Кого ему поручили ликвидировать? Генеральную Ассамблею ООН в количестве пяти тысяч человек? Или, одного за другим, президентов самых крупных держав? Чушь какая-то…

И еще стоял вопрос о том, каким образом Светову, этому дилетанту в нашей области, удалось превратиться в невидимку. Потому что розыски, облавы и прочесывания по-прежнему не давали результатов.

И, наконец, я никак не мог отбросить следующий вариант. Если Светов все-таки не подвергся перевербовке (а на это указывал тот факт, что он поперся к Коре как самый заурядный влюбленный юноша), то почему решил скрыть от нас сведения о противнике – нашем общем заклятом враге, с которым он, рискуя жизнью, дрался почти три года? Какой информацией он может обладать, если пытается во что бы то ни стало скрывать ее от нас? Или он действительно провалялся в «Шаре» в состоянии беспамятства до тех пор, пока Пришельцы не выкинули его пинком под зад? Недостоверно… Хм… Предположим, что по какой-либо причине он возлюбил Пришельцев и перешел на их сторону, – возможно, убедившись, что они прибыли к нам с какой-нибудь высокогуманной целью (хорош, однако, способ реализации этой цели: жесточайшая война против земной цивилизации!)… Но ведь в этом случае он, напротив, должен был после возвращения кричать об этом на всех перекрестках, пытаясь убедить человечество, сложить оружие и безропотно ждать, когда добренькие гости из космоса придут и выполнят свою высокогуманную миссию… Нет, здесь что-то не так. По логике вещей получалось, что Перевертыш, напротив, узнал нечто поистине ужасное о «Шаре» и теперь боится, что об этом узнает кто-либо еще, потому что в таком случае у людей возникнет страх перед Пришельцами, что было бы хуже всего (непомерный страх перед своим противником деморализует даже самого отважного бойца)… Но чем могли напугать Светова Пришельцы? Напугать до такой степени…

Я долго и безуспешно размышлял на эту головоломную тему, пока не понял, что подобный мозговой штурм не приведет к прорыву. Тогда я решил заняться конкретикой, то есть засел за комп и тщательнейшим образом, вникая в каждое слово, стал изучать рапорта и докладные о событиях вчерашнего дня.

Вскоре мне в глаза бросились некоторые несуразности и совпадения, которым я вчера не придал особого значения.

После этого я обратился к известным нам фактам по делам других «возвращенцев».

…Бруно Альбинов, бывший командир эскадрильи интерсепторов, погибший в космическом бою… При задержании спецназом после своего появления на Земле пытался бежать, и спецназовцы были вынуждены применить оружие – правда, не лучевое, а обычное огнестрельное. Выстрелы были произведены с близкого расстояния и самонаводящимися пулями, так что никак нельзя объяснить тот факт, что на теле Альбинова не осталось ни царапины. С большим трудом группе задержания удалось предотвратить бегство «возвращенца», стреножив его автоматическими магнитонаручниками…

…Лионель Анваров, тридцать семь лет… При содержании в следственном изоляторе предпринял попытку самоубийства, выбросившись из коридорного окна с девятого этажа. Необъяснимым образом остался не только жив, но и невредим. Удар при падении якобы смягчила крыша турбокара, стоявшего под окном…

Более того: по данным статистики, на сегодняшний день не было зарегистрировано ни одного случая смерти так называемых «возвращенцев» в результате несчастного случая. Если это были Пришельцы, то остается констатировать: они обладают способностью избегать смерти. А если все-таки это воскресшие после смерти люди?.. Версия эта не укладывается в наши обычные представления, но зато объясняет парадоксальное поведение Светова…

К концу дня я сделал для себя окончательные выводы. И, в соответствии с ними, решил действовать отнюдь не так, как должен был бы поступить в силу своего служебного положения и приказа Комберга. Разумеется, я мог бы уничтожить Перевертыша, не выходя из кабинета. Для этого достаточно было, чтобы средства массовой информации (газеты, головидение, радио) в каждое свое сообщение включали коротенькое и не существующее ни в одном языке Земли, а посему бессмысленное для всех неосведомленных словечко – так называемый детонатор самоликвидации, введенный в процессе кодирования в мозг Перевертыша. Рано или поздно эта формула дошла бы до своего адресата, и в результате – самоубийство. Но теперь я не был в этом заинтересован. Отныне я решил начать свою собственную игру, и субъект по имени Гал Светов являлся важным элементом в этой игре…

Глава 9

ЗАЯЧИЙ МОЦИОН

Гал, точно зверь по клетке, кружил по комнатам коттеджа, где почти неделю жил вместе с Морделлом. Доктор оказался неплохим компаньоном. Во всяком случае, с ним всегда было интересно. Они засиживались до глубокой ночи, беседуя – причем беседы их почему-то всегда переходили в спор – на самые разные темы. Наконец-то Гал обрел в лице Вицентия Морделла такого человека, с которым можно было заговорить о чем хочешь, не опасаясь нарваться, как это часто случалось на Базе, на удивленное: «Да что ты себе башку всякой хреновиной забиваешь?!» «Что с вами произошло?» – спросил Морделл в самый первый день. Пришлось сразу же решать дилемму: рассказывать или нет. С одной стороны, следовало придерживаться своего решения: ни один человек не должен узнать то, что известно ему, Светову. Поделившись информацией с посторонним, Гал подвергал бы этого человека такой же опасности, какой подвергался он сам, – ведь люди Зографова ни перед чем не остановились бы. Но, с другой стороны, ему было бы трудно лгать Морделлу – лгать, глядя в его умные ироничные глаза. Сказать же лишь часть правды, а об остальном умолчать – невозможно, потому что одно неизбежно тянет за собой другое, другое – третье, и так далее. Правду надо говорить либо целиком всю, либо не говорить вовсе. Такая вот диалектика. Кроме того, нельзя же вечно носить это в себе!.. И он все-таки решился…

Гал вкратце рассказал доктору о том, что с ним произошло в «Шаре».

…Огромный зал, погруженный в полумрак, был пуст. Сквозь высокие узкие окна в зал лился призрачный свет. На стенах горели чадящие факелы, вставленные в специальные держатели. У одной из стен горел за решеткой огонь в камине. Пол зала был выложен потемневшими от времени дубовыми досками, стены облицованы грубо обработанными мраморными плитами. Гал растерянно озирался. Смутные воспоминания зашевелились в нем, ему казалось, что когда-то он уже бывал в подобных помещениях.

Гал прошел к центру зала и только тогда наконец вспомнил. Это был тронный зал в родовом замке Людовика Пятнадцатого. Помнится, в шестом классе они летали туда на экскурсию с учителем истории по кличке «Боевой Топор» (из-за его любимой исторической байки, с которой он неизменно начинал чтение средневековой истории и согласно которой вождь древних галлов Франциск Первый разрубал черепа язычников боевым топором).

В дальнем конце зала возвышался небольшой помост, к которому вели широкие каменные ступени. На помосте стояло высокое деревянное кресло с резной замысловатой резьбой на спинке – трон.

Гал подошел поближе к помосту и обнаружил, что в кресле кто-то неподвижно сидит. Он вгляделся в полумрак – и содрогнулся.

На троне Людовика Пятнадцатого, по-королевски положив обе руки на подлокотники и откинувшись на спинку, сидела покойная мать Светова. На ней было ее любимое платье в темный горошек, а на плечах – небрежно накинутая теплая персидская шаль, которую он подарил ей в канун Восьмого марта на сэкономленные за полгода курсантского бытия деньги.

Гал ущипнул себя за руку и почувствовал боль.

– Мама, – сказал он, и голос его, усиленный мегафоном спейс-комбинезона, гулко раскатился по залу. – Как ты сюда попала?

Мать смотрела на Гала неподвижным пристальным взглядом. Однако было очевидно: она жива. Грудь ее вздымалась при вдохе, а губы временами подергивались, словно силясь что-то произнести.

– Мама! – повторил Гал. – Это же ты, а не твой призрак?!

Она глубоко вздохнула, словно воздух наконец-то прорвался в ее легкие, и громко сказала: – Оставайся там, где стоишь, Галчонок. Тебе нельзя подыматься ко мне. И сними свой дурацкий шлем – здесь можно дышать и без него.

«Галчонок» – так она его всегда называла, и это невинное словечко больно кольнуло сердце Светова. Он послушно стянул с головы капюшон – кислород все равно уже был на исходе – и втянул в себя воздух. Это был именно воздух, ничем не отличающийся от земного. В нем даже ощущались какие-то трудноразличимые ароматы.

– Но каким образом?.. – начал было Светов, но «мать» не дала ему договорить.

– Это не должно тебя интересовать, сынок, – сказала она. – Я очень рада, что ты вернулся.

– Вернулся? – изумился Гал. – Это я-то вернулся?.. По-моему, наоборот… Я только не понимаю, как…

Его вдруг опалила невыносимая мысль: он же забыл, где он сейчас находится. Что, если мать – такое же порождение «Шара», как и те существа, от которых он спасался бегством до того, как войти в Туннель?

– Послушай, – сказал он, – а ты уверена?.. Она опять прервала его.

– Гал, маленький мой, расспрашивай меня о чем угодно, но только не об этом.

– Но почему? – удивился Светов.

– Таковы Правила, – с оттенком сожаления в голосе проговорила «мать».

Правила… Значит, все это действительно – игра. «Шар» играет с ним, используя те образы, которые ему удается отыскать в мозгу проникшего в него человека. И образ матери в этой игре нужен лишь в качестве транслятора воли Пришельцев. Сволочи, со злобой подумал Гал, знали бы они, какую боль причинили мне своим баловством!.. Зачем? Какой смысл в этой игре? Ладно… Поиграем. Я же сейчас в стане врага, и из этого надо постараться извлечь максимум выгоды. Так что, братец, сожми покрепче зубы и стисни кулаки, но веди себя так, будто тебе приходится ежедневно разговаривать со своей покойной матерью…

– Мама, кто они? – спросил он, стараясь, чтобы его голос звучал непринужденно и естественно.

– Это не они, – охотно откликнулась «мать». – Тот, кто посетил вас, – Он в единственном числе.

– «Шар», что ли? – недоверчиво спросил Гал.

Он сейчас решал очередную проблему: следует ли верить тому, что отвечает ему «мать» или возможность лгать тоже входит в правила игры.

– Это вы Его так зовете, – ответила «мать».

– А как же его называть? – поинтересовался Гал.

– Никак, – сказала «мать». – Необходимость в именах возникает лишь тогда, когда имеется множество одинаковых объектов. Тот, кого вы называете «Шаром», существует во Вселенной в единственном числе. Поэтому Он себя никак не именует.

– Ну ладно, – нехотя согласился Светов. Определенная логика в словах «транслятора», как ни странно, присутствовала, и это сбивало с толку. – Но почему он воюет с нами?

– Глупышонок, – улыбнувшись точь-в-точь как настоящая, сказала «мать». – «Шар» вовсе не хочет причинить людям зло. Наоборот, Он спасает их…

– Спасает?! – изумился Светов. – Интересный способ спасения избрал этот твой «Шар»!.. – По лицу «матери» пробежала легкая тень, когда Гал сказал «твой», но перебивать его она не стала. – За пять лет войны Чужаки отправили на тот свет тысячи людей – причем не только милитаров Звездного Корпуса! Согласись, что после этого разглагольствовать о некой спасательской миссии Пришельцев – как-то не очень тактично с твоей стороны…

– Какой же ты у меня глупенький, – сказала «мать», как когда-то, бывало, говаривала Эльвира Петровна Светова пятилетнему Галчонку. – Все те, кого ты считаешь погибшими, – живы. Более того, отныне они будут жить вечно. Как Он. В сущности, Он вовсе не убивает людей. Он уподобляет их себе.

– Неправда, – возразил Гал. – Я сам видел, как они погибали. Какое, к черту, может быть уподобление, если люди в одно мгновение превращаются в космическую пыль, в поток микрочастиц!.. «Мать» укоризненно покачала головой.

– Речь идет всего лишь об уничтожении прежней физической оболочки, – сказала она. – Да, внешне уподобление выглядит как смерть, но на самом деле человек обретает новый энергетический заряд, позволяющий ему в дальнейшем быть неуязвимым для любого внешнего воздействия. Кроме того, после уподобления «Шар» возвращает людей в привычную им среду – на Землю…

– Но ведь… – Гал запнулся, не желая называть свою собеседницу «мамой». – Но ведь это уже не люди!..

– Люди, – задумчиво проговорила «мать». – Впрочем, что такое «люди», кто-нибудь может сказать?.. Понимаешь, сынок, уподоблять – это не означает превращать людей в каких-нибудь монстров, как ты вообразил. Уподобленные сохраняют свою внешнюю форму до мельчайших деталей. И мыслят. Они чувствуют. Они живут так же, как раньше. Только теперь им ничто не грозит… Разве может быть Разум зависимым от каких-то нелепых случайностей? Поэтому, согласись, у «Шара» не было другого выхода, кроме как принять срочные меры по спасению человечества. И Он не виноват, что его усилия истолкованы как агрессия…

Гал молчал. Информация была ошеломляющей, но правдивой ли?..

– Хорошо, – сказал он наконец. – Допустим, что дело обстоит именно так, как ты говоришь… Но почему «Шар» не захотел вступать с нами в контакт? С какой стати он вообразил, что имеет право принимать за нас решения, касающиеся нас?

– Он не мог вступить с вами в контакт, – с грустью в голосе проговорила «мать». – Ты все еще не понял, Галчонок, что «Шар» – уникальное разумное существо, равного которому нет во всей Вселенной. Поэтому Он даже не подозревает о том, что можно общаться с другими цивилизациями. Как вам нельзя общаться, скажем, с планетами…

– Я понял, – нервно сказал Гал. – Я все понял! Мы для твоего «Шара» – все равно что камни. Мыслящие камни!.. Только учти, ничего у него не выйдет!.. Если все, что ты сказала, – правда, то, уподобляя нас себе, он сам уподобляется Богу. Самозваный божок, явившийся неизвестно откуда на нашу голову, – вот кто он, твой «Шар»!.. А богов, как тебе известно, низвергают!..

– Дурачок, – ласково проговорила «мать». – Вы все равно ничего не сможете поделать… Пойми хоть это, раз уж на тебя возложили столь ответственную миссию…

– А, ты и это знаешь? – удивился Светов.

– Кстати, – продолжала «мать», не обращая внимания на восклицание Гала, – ты являешься одним из тех, на кого «Шар» возлагает особые надежды. Рано или поздно Он все равно нашел бы тебя, но раз уж ты сам явился, у него есть для тебя особая миссия…

– Миссия? Какая еще миссия?! – разозлился Светов. – Ты что, хочешь, чтобы я стал предателем?..

– «Шар» так решил, – непреклонно проговорила «мать». – От твоего желания ничего не зависит, Гал. Во-первых, тебе предлагается пройти уподобление…

– Ни за что! – воскликнул Гал. Он даже хотел сделать красноречиво-непристойный жест в подтверждение своих слов, но вовремя сдержался. – Что угодно – только не это!..

– Это не больно, сыночек, – сказала «мать». Гал вспомнил, что точно так же она – или, вернее, та, настоящая, мать – уговаривала его в детстве, когда он валялся с воспалением легких и нужно было ввести в вену антипневмонийную сыворотку.

И это воспоминание вызвало в нем гневный протест против всего происходящего.

– Послушай! – Гал повысил голос. – Мне уже надоел этот фарс. Я же знаю: никакая ты мне не мать, а фантом, послушно транслирующий сообщения «Шара»! И тебе ни за что не уговорить меня на предательство и не купить посулами бессмертия! Я вам не марионетка, понятно?! Мы с вами – враги и останемся врагами, что бы вы мне тут ни говорили и какие бы спектакли передо мной ни разыгрывали!..

Он невольно осекся, увидев, что по щекам той, которую он принимал за фантом, бегут слезы. При жизни мать плакала при нем всего два раза, и было это так давно, что он уже почти забыл, что чувствовал при виде ее слез. Даже провожая сына на фронт, Эльвира Светова в отличие от других матерей и невест не проронила ни слезинки…

Но тут же явилась мысль: неужели Чужаки так плохо нас изучили за все эти годы, что не могут воспроизвести выражение людских эмоций? И Гал подавил в себе желание наплевать на все правила и запреты и броситься к женщине, которая плакала на помосте, броситься, чтобы обнять и прижать ее к себе. Он резко повернулся, собираясь уходить, но голос «матери» остановил его.

– Хорошо, – сказала она. – Пусть будет так, как ты хочешь. Во всяком случае, пока твой час еще не настал… Но свою миссию тебе все-таки придется выполнить. «Шар» дарит тебе Уподобитель.

Что-то промелькнуло в воздухе, и в руке Гала оказался продолговатый предмет, похожий на дубинку. Он недоверчиво поднес его к глазам. Это было то самое оружие, которым его пытались уничтожить Существа до того, как он попал в туннель.

– Нет, – воскликнул Гал. – Я не хочу!.. – Он отшвырнул «дубинку» в угол зала.

И тут свет в его глазах стал меркнуть, словно освещение регулировалось реостатом, как бывает в голотеатрах перед началом зрелища. И вместе со светом меркло и сознание; казалось, Гал погружался в вязкую темную пучину. Он пытался сопротивляться этому, но тщетно – тьма поглотила его…

Хуже всего было днем, когда Морделл трудился в своей секретной военной лаборатории или читал лекции в Интервильском университете. В эти часы Гал чувствовал себя заключенным, хотя, конечно же, его никто не удерживал: он мог преспокойно распахнуть дверь – и уйти, куда ему хочется. И, однако же, – нет, не мог… И от сознания этой невозможности хотелось волком выть.

Он бродил по комнатам, не зная, чем бы заняться. Вокруг было множество книг, но ни одна из них не интересовала Гала. Вернее, он не мог заставить себя вчитываться в книгу. То же самое и с головидением – его раздражало буквально все: и приторно слащавые голоса дикторов и ведущих, и упрямый кретинизм рекламы, и напыщенный пафос в сообщениях о войне с Пришельцами, и… в общем, все раздражало.

Первое время Гал отсыпался и приходил в себя – слишком много ему пришлось пережить в последние дни. Потом он нашел способ убивать время: готовил разные блюда, которые отсутствовали в каталоге автоматической доставки пищи на дом. И с первой же попытки превзошел самого себя, приготовив пельмени так, как их готовила мать: провернутый дважды фарш из свинины и говядины, нежнейший, как плоть новорожденного; тончайший, как лист бумаги, слой теста, замешенного на одних яйцах; такие пельмени никогда не развариваются, а только морщатся, как кожа на пальцах после длительного купания в горячей воде, и их можно не жевать – достаточно проглатывать. Однако Морделл проглотил пельмени, даже не оценив их должным образом. Он сказал, ему все равно, что есть, лишь бы это что-то было съедобным. После этого признания у Гала напрочь пропала охота заниматься кулинарными изысками.

Неудачной оказалась и попытка отвлечься путем наведения порядка в том хаосе, который, по мнению Светова, царил в доме Морделла. Доктор давным-давно отказался от домашних киберов, поскольку они, по его словам, имели обыкновение портить его драгоценные книги мощным турбопылесосом. Гал потратил почти весь день, чтобы пропылесосить тяжелые ковры, висевшие на стенах, разложить по местам вещи, помыть вручную паркетные полы и отчистить добела всю кухонную посуду. К приходу ученого в доме все блестело и лучилось, как у хорошей хозяйки. Вопреки ожиданиям Гала, Морделл отчитал его за самоуправство, как напроказившего школьника. «Но у вас здесь был такой беспорядок», – пробормотал Светов. «А что, по-вашему, есть порядок? – накинулся на него Морделл. – Когда все разложено по полочкам и на каждой вещи – табличка с наименованием?! Да вы, оказывается, ужасный тип, Гал!.. Такие вот любители порядка, как вы, – источник бедствий для всего человечества! Таким обязательно надо навести порядок в городе – улицы заасфальтировать и деревья в парках обрубить по одной мерке! Потом они наводят порядок и в природе: вырубаются леса, уничтожаются животные, поворачиваются реки вспять, насильственным путем устанавливается один и тот же климат на всей планете! Ну а потом… – Он немного помолчал и добавил: – А потом такие люди стремятся навести порядок в обществе – разумеется, так, как они его понимают…» Гал в тот раз обиделся и наговорил Морделлу дерзостей, но после этого никогда больше не притрагивался к щетке и тряпке, ограничиваясь мытьем посуды с помощью древнего кухонного автомата.

И вот теперь ему совсем нечем было заняться. Поэтому он кружил по комнатам и думал, думал, думал… Главной проблемой оставалось – что делать дальше? Предположим, отсидится он до тех пор, пока его не перестанут искать (сколько, интересно, времени пройдет? год? два?), а потом?..

И по-прежнему мысли его упорно возвращались к Инне… тьфу, к Коре. Хотя думать об этом Гал себе запретил, он временами отчетливо видел перед собой ее лицо и слышал ее голос и смех, и тогда невольно мелькало в голове: что с ней сейчас? как она? где она?..

Взгляд его остановился на зеркале, висевшем на стене. Гал подошел к нему и уставился на свое отражение. Все эти дни он не брился, и растительность на лице становилась просто-таки дремучей. Если надеть еще шляпу и черные очки, его вряд ли кто узнает… Или не рисковать? Куда, собственно, ты намылился? Что ты хочешь? Ты же знаешь: в городе на каждом углу – проверка документов. Да и куда ты пойдешь без денег? И самое главное: случись что – ты подставишь под удар Морделла. Так ты хочешь отплатить ему за свое спасение?..

И тут Гал разозлился. Да что ж теперь, всю жизнь быть беглецом? Морделла он ни в коем случае не выдаст – умрет, но не выдаст. Да и гулять долго он не собирается, просто прошвырнется в пределах квартала… пятнадцать минут, не больше… глотнет свежего воздуха – и обратно. А в случае чего… ты же хотел проверить, не так ли? Вот и появится такая возможность…

Совсем не к месту он вспомнил, как в один из первых дней, когда сомнения раздирали его душу, он все-таки решился. Взял в ванной лезвие безопасной бритвы – Морделл почему-то предпочитал бриться именно станком, а не современными автоматами-паучками, которых сажаешь себе на лицо, и они тщательно удаляют с него волоски под корень – и долго вертел его в одеревеневших пальцах. Потом, решившись, почти не нажимая, чиркнул по предплечью – хорошо, что не по венам. Боли он не почувствовал, и это, казалось, подтвердило его предположения, но когда он взглянул на руку, то увидел, что она вся в крови… «А что ты ожидал? – спросил он себя. – Что раны вообще не будет? Может быть, это происходит только в том случае, когда опасности подвергается сама жизнь? Что ж, проверь себя капитально: например, полосни этим лезвием себя по горлу». Но при одной мысли об этом предательски екнуло сердце, и он понял, что никогда не решится на такую проверку.

Гал пошел в спальню, открыл платяной шкаф и стал рыться в скудном гардеробе Морделла. Ему нужен был другой костюм – в том, в котором он спасался бегством из отеля, ходить по улицам было не только опасно, но и попросту стыдно…

Доктор не раз предлагал ему купить что-нибудь из вещей, но Гал упрямо отнекивался: ему было неловко чувствовать себя должником. В конце концов они сошлись на компромиссе: Светов получил полный карт-бланш в плане пользования одеждой Морделла. Тем более что он и профессор имели примерно одинаковые габариты…

Гал наконец выбрал себе неброский пиджак и надел его. Уже выходя из дома, он вдруг осознал, в какую рискованную авантюру пустился. И куда меня черт несет, с досадой на самого себя подумал он. Всю жизнь куда-то несет… Ведь это совершенно бессмысленно. А в чем теперь смысл? – одернул он себя. В том, чтобы окончательно уйти в затворничество?

Он шел по тротуару мимо однотипных коттеджей, шел под липами, засунув руки в карманы и надвинув на глаза шляпу, – как разведчик в шпионских голофильмах. И он действительно чувствовал себя разведчиком, шагающим по чужой земле и не ведающим, чего ждать в следующую секунду: окрика «Стоять! Руки!» – или сразу выстрела в спину?..

Потом одноэтажные коттеджи кончились, и он вышел на небольшую площадь. Здесь было многолюдно – разумеется, с его точки зрения, ведь он уже неделю не видел людей. На самом же деле горожан на площади было совсем немного – десятка два. Слева виднелся вход в подземку. Справа стояли на стоянке междугородного экранобуса несколько пешеходов. Из бара на той стороне площади доносилась громкая музыка. В сквере, в центре площади, по дорожкам разгуливали голуби. Старик, сидевший на скамейке, подкармливал их булкой.

«Ну вот, а ты боялся», – подумал Гал. Он почувствовал, как уходит напряжение из скованных судорогой страха мышц. Даже особисты с их возможностями не могут поставить своих людей на каждом углу!..

Он прошел в сквер, опустился на скамью рядом со стариком, вытянул ноги и с удовольствием подставил лицо солнечным лучам. Хорошо…

– Не жарко вам в пиджаке, молодой человек? – услышал он дребезжащий старческий голос и приоткрыл глаза. – Погода-то какая стоит!

Старик смотрел на него, смешно приподняв седые брови.

– Да, погода, отец, что надо, – согласился Гал. – Только я после болезни, воспаление легких подхватил… Поэтому надо быть осторожным. Жар костей не ломит…

– Воспаление легких – дело серьезное, – кивнул старик. – Я-то вот тоже… На старости лет расхворался… И вот что интересно: казалось бы, хватит бояться старухи с косой, пожил вволю, не хуже других, а то и получше, чем некоторые, а поди ж ты, как болезнь привяжется – так страшно становится. Неужто, думаю, конец пришел? Неужто оттоптал свое на этой грешной земле?..

Гала будто какая-то муха укусила.

– Слушай, отец, – он даже выпрямился от волнения. – Значит, жить хочется?

– Хочется, ой как хочется, – закивал старик. – Вам-то, молодым, этого не понять. Не дорожат люди своей жизнью, покуда молоды, наоборот, стремятся побыстрее прикончить ее: спиртным опять же злоупотребляют, табаком, а то и похлеще – травку всякую пакостную покуривают или психотропами колются!.. Такова уж натура человеческая: никто не думает о бренности существования, все думают, что вечно будут жить…

– Ну а вот ты, отец, – сказал Гал, с любопытством наблюдая за реакцией старика, – если б тебе предложили вечно жить, ты согласился бы?

– Эхе-хе, молодой человек, – вздохнул старик. – Кто ж мне такое предложит? Господь Бог, что ли?

– Да нет, я так, теоретически, – настаивал Гал. – Предположим, была бы у тебя возможность получить в свое распоряжение вечность, согласился бы?..

Старик грустно покачал седой головой, будто сетуя на наивность своего собеседника, задающего такие дурацкие вопросы.

– Вечность? – переспросил он. – Если б в молодости дело было, я бы еще подумал, а сейчас – вряд ли, на кой она мне сдалась, вечность? Каждый свой срок должен знать, потому как ничто в мире не вечно… А вот годков десять еще бы пожить – это можно, это мы с полным удовольствием!..

Старик еще что-то говорил, но Гал его уже не слушал. Он снова откинулся на спинку скамьи и прикрыл глаза.

Вот тебе и ответ, подумал он. Только вот интересно узнать: большинство людей думает так же, как этот старик, или иначе? А какая, собственно, разница? Думать-то может всякий как угодно, пока его не коснулось, а когда это произойдет, окончательно и бесповоротно, и когда поздно будет что-либо менять – вот тут-то и проклянет человек и себя самого, и того, кто уготовил ему такую страшную участь!..

Гал вздрогнул и открыл глаза. Что-то переменилось в окружающем мире, он это кожей чувствовал.

Сверху, с голубого безоблачного неба, на площадь, как коршун, нацелившийся на цыпленка, бесшумно падал флайджер. У самого асфальта он окутался дымом и пламенем тормозных турбин, а когда дым унесло в сторону, Гал увидел, как из люков выпрыгивают люди в серых бронекомбинезонах и с лучевыми карабинами в руках.

Гал вскочил на ноги, еще не осознавая, что это именно к нему бегут спецназовцы. И вдруг почувствовал, что в спину ему упирается что-то тупое и твердое. Он осторожно повернул голову. Сзади стоял старик. В одной руке у него был древний крупнокалиберный «магнум», ствол которого и упирался в спину Светову, а другой что-то искал в своем кармане.

– Стой смирно, голуба, – приказал старик таким тоном, будто разговаривал с малым ребенком. – Руки отведи за спину, не то больно сделаю: пульки-то у меня особые, которые сами в цель попадают…

Гал завел руки за спину, чувствуя, как учащается Дыхание. Он знал: когда частота пульса достигнет ста пятидесяти ударов в минуту, в голове включится ускоритель (который он почему-то называл «замедлителем»).

– Что ж ты делаешь, отец? – сказал он укоризненно. – Они же убьют меня!

– Будешь хорошо себя вести – не убьют, – успокоил его старик. – Поверь мне, сам в этой системе до пенсии работал…

Гал скосил глаза и увидел – старик искал в своем кармане наручники. Наденет сейчас – и все, никуда уже не денешься… Значит, медлить нельзя.

Один из бегущих спецназовцев вскинул гранато-пистолет. Из ствола вырвалась вспышка, и совсем рядом со скамьей рвануло так, что заложило уши. Ударной волной пошатнуло и Гала, и старика, и давление в спину на мгновение ослабло. Этим-то мгновением Гал и воспользовался.

Он сделал шаг в сторону, одновременно отбивая левой рукой ствол «магнума». И тотчас же правой захватил кисть старика, положив руку с пистолетом на свое правое плечо. Сначала Гал хотел сломать руку бдительному пенсионеру; для этого достаточно было бы одного сильного рывка сверху вниз, но потом ему в голову пришла другая идея. Он чуть повернул руку старика влево, и ствол «магнума» оказался на одной прицельной линии со флайджером. Оставалось лишь взять пальцы старика в «замок» и сжать их.

Старик взвыл от боли, когда палец его надавил на курок. Раздался грохот, из ствола «магнума» вырвалось пламя. Старик не врал, пули у него действительно были самонаводящиеся.

Флайджер вспыхнул, и его пылающие обломки разлетелись по всей площади, выбивая зеркальные витрины магазинов и баров. Немногих прохожих, которые еще не успели сами упасть на асфальт, сбила взрывная волна.

Гал отшвырнул от себя старика и прыгнул в сторону. И правильно сделал: в том месте, где он только что стоял, пронеслась багровая трасса лазерного луча, сбривающая верхушки кустов. В конце ее траектории оказался припаркованный на стоянке турбокар, и площадь снова потряс взрыв.

Гал ринулся к той улочке, из которой вышел полчаса назад, но оттуда на площадь вылетел глиссер на воздушной подушке. Он встал поперек дороги, и из его распахнутой дверцы выскочили вооруженные люди.

Путь к дому был отрезан.

Гал бросился влево, но увидел, что уже все улицы, выходившие на площадь, перекрыты турбокарами и людьми в бронекомбинезонах.

Оставался один-единственный путь к бегству: станция подземки, и Гал, задыхаясь, бросился туда.

И тут наконец-то включилось «замедление», и восприятие сразу стало таким, какое бывает под водой, на большой глубине. Силуэты людей в комбинезонах сделались смазанными и нечеткими, и двигались они так, как будто никуда не торопились. Поэтому Гал и успел добежать до спуска в подземный вестибюль.

На ступеньках Гал оступился и кубарем, едва не сломав себе ребра, скатился ко входу в станцию. Это падение, как тотчас же выяснилось, спасло его: стеклянная вывеска со знаком подземки, находившаяся как раз на уровне человеческого роста, разлетелась от попадания пули на мириады мельчайших осколков.

Гал ударом ноги распахнул дверь. Люди, услышавшие грохот выстрелов, торопились побыстрее пройти через автоматы контроля. Гал подбежал к турникету, в прорезь которого эффектная блондинка только что вставила свой кард, и, оттолкнув ее, беспрепятственно пронесся по проходу. Когда блондинка закричала, он уже подбегал к эскалатору.

А тут навстречу Галу выскочил охранник с дубинкой-парализатором в руке. Но Гал выбил дубинку ударом ноги (она, словно молот, влетела в витрину торгового киоска и произвела там, судя по крикам, полнейший разгром), а ее владельца отправил в нокаут коротким прямым ударом.

Гал вскочил на эскалатор, но не успел проехать и десяти метров, как лента, дернувшись, остановилась: видно, контролера внизу уже предупредили. Защелкали захваты автоматов у входа: видимо, спецназовцы за неимением времени пытались прорваться сквозь турникеты, не оплачивая проход.

Гал прыгнул на пластиковую гладкую панель ограждения и покатился по ней вниз с нарастающей скоростью, как бобслейный болид. Люди на эскалаторе шарахались в стороны. Внизу, у будки, прыгал, размахивал руками и что-то вопил контролер с красной повязкой на рукаве.

Гала вынесло с панели, как с трамплина, и швырнуло на перрон. Приземлившись, он ринулся к подходившему к перрону турбопоезду. В следующее мгновение двери поезда раскрылись, выпуская на перрон… нет, не пассажиров – группу спецназовцев, вооруженных до зубов. Система оповещения сработала на удивление быстро – видимо, на поимку Гала не жалели ни средств, ни усилий.

Гал вовремя развернулся и бросился к противоположному перрону. Спрыгнул вниз, на рельсы, и бросился в тоннель.

Сзади раздались выстрелы, и по стенам тоннеля, выбивая искры из рельсов и рикошетя от стен, зацокали пули. Хорошо, что в пятидесяти метрах от станции тоннель круто уходил в сторону.

Не успел Гал порадоваться, что стал хотя бы на несколько секунд недосягаемым для выстрелов, как впереди, на стене, забрезжил свет, вернее, отблеск света, который с каждой секундой становился все ярче.

Светов похолодел. Ему навстречу несся поезд, и некуда деваться: зазор между стенками вагонов и стенами тоннеля слишком мал, чтобы можно было уклониться от махины, мчавшейся со скоростью около двухсот километров в час. Гал в отчаянии озирался. Ниш в стенах тоннеля в пределах видимости нет. Каких-либо дверей – тоже. Раз нельзя стать совершенно плоским, как бумага, то вариантов спасения нет, вернее, есть один-единственный: вернуться на станцию. И угодить прямиком в лапы преследователей. Впрочем, и в этом случае спасения нет: ребята распалены долгой гонкой, и, едва он появится в поле их зрения, как по нему могут открыть огонь на поражение…

Какой идиот высказался в том смысле, что безвыходных положений не бывает? Это только в литературе да в фильмах не бывает, а в жизни – сколько угодно!..

Гал в ярости топнул ногой и услыхал странный звук – казалось, пол под ногами был стальным… С чего бы это строителям подземки понадобилось выстилать тоннель сталью? Неэкономно, а следовательно – странно…

Гал вглядывался во тьму, озаряемую прожекторами поезда, – и вдруг невольно улыбнулся. Под ним находился люк. Куда он ведет – другое дело, главное, что выход все-таки есть.

Гал попытался поднять крышку люка, но она не сдвинулась с места: не то заржавела, не то не открывалась в принципе. А поезд был уже совсем близко, и он услыхал жалобные завывание тормозных систем, – видимо, машинист уже заметил человека впереди и героически, но тщетно пытался избежать наезда…

Обламывая ногти на пальцах, Гал ухватился за крышку, и она наконец уступила его напору.

Едва он пролез в узкую щель, как крышка рухнула на свое место, чуть не ударив его по голове. По рельсам, раздирая барабанные перепонки адским грохотом, пронесся поезд. А затем воцарилась тишина.

Вскоре глаза Гала привыкли к темноте, и он увидел, что стоит на железной скобе-ступени, а внизу – еще одна скоба, и дальше еще и еще. Он начал спускаться по этим скобам, пока не ступил в смрадную жижу, доходившую ему до колен. Канализация со всеми своими прелестями…

Зато теперь он оказался в низком коридоре, который вел куда-то, и это значило, что шансы на спасение многократно возрастали…

Он вскоре утратил ощущение времени. Однако жижи под ногами становилось все меньше, а потом совсем стало сухо. Видимо, он забрел в какое-то заброшенное тупиковое ответвление. Здесь уже наблюдались признаки жизни, но трудно определить – разумной ли…

Иногда из-за поворота явственно доносились какие-то шорохи. Звуки шагов? Кроме того, Гал постоянно чувствовал на себе чей-то пристальный взгляд. Один раз, проходя мимо бокового ответвления, он уловил краем глаза стремительное движение, но, повернув голову, уже ничего не увидел.

Крысы здесь водились во множестве. Видать, знаменитый гаммельнский мальчик с дудочкой завел их в свое время не в реку, а в канализацию. Первое время они шустро разбегались в стороны при приближении Гала, но постепенно привыкли к нему, обнаглели. Агрессивности пока что не проявляли, но скалили свои острые зубки и косились на человека, словно предупреждая: «Только попробуй пнуть нас!..» В конце концов Галу стало не по себе, и он решил вооружиться подручными средствами. Вернее – подножными, потому что на полу коридора валялся самый разнообразный хлам. Здесь были и железяки неизвестного предназначения, и осколки бутылок, и обрывки бумаги, а несколько раз Гал натыкался на старые, покрытые плесенью и жаждавшие каши башмаки. Из всего этого разнообразия ему пришелся по душе кусок стальной трубы, изогнутый наподобие бумеранга. Он придавил трубу ногой в месте изгиба, чтобы распрямить, а затем сделал несколько замахов и выпадов, дабы проверить боевые возможности своего нового оружия. Проверил и удовлетворенно хмыкнул: дубинка была что надо, убить такой не убьешь, но покалечить можно. И не только крысу – вернее, совсем даже не крысу…

Наконец коридор вывел Светова на небольшую круглую площадку, у которой в разные стороны, подобно улицам от той площади, где его чуть не взяли спецназовцы, шли темные подземные ходы. На стене площадки тускло горела чудом уцелевшая лампочка, забранная металлической сеткой. И в ее свете Гал увидел странную группу оборванных, грязных и заросших по самые брови существ.

Он не сразу понял, что это – такие же люди, как и он. Их было человек десять, пола они были неопределенного (все выглядели одинаковыми), и у каждого имелось в руках какое-нибудь оружие. Это были и дубины, утыканные бутылочными стеклами, и огромные, но хорошо заточенные тесаки наподобие мясницких, и какие-то связки камней, похожие на бусы…

Гал невольно оглянулся и обмер: сзади, шагах в пятнадцати от него, коридор был перекрыт другой группой обитателей подземелья, тоже вооруженных. Бежать было некуда, а значит – снова нужно драться, причем шансов выстоять против такой толпы, да еще в непривычных условиях, было слишком мало. Если только не пугнуть их Уподобителем, подумал Гал. Хотя нет гарантии, что черный луч не обвалит потолок подземелья…

Не сводя глаз с толпы, Гал «вызвал» в правую руку Уподобитель и сразу же почувствовал себя увереннее.

Впрочем, нападать на него пока никто не собирался, пока что его внимательно изучали, однако изучение это проводилось с совершенно определенной целью: что можно отнять у незваного гостя.

Увидев в руках Гала Уподобитель, толпа оживилась, и Гал впервые услышал их речь. Однако он ничего не понял, поскольку эти существа общались между собой на каком-то варварском жаргоне.

И тут Гал наконец-то сообразил, с кем он встретился. Это были так называемые «киггеры», то есть киллеры-диггеры, своеобразная популяция изгоев, бродяг, преступников и уродов-мутантов, обитающих в подземных коммуникациях современных городов. В свое время на эту тему понаписали уйму статей, хотя пишущая братия обходилась одними только слухами и легендами, потому что «киггеры» были неуловимы даже для крупномасштабных полицейских облав, а если кто-то к ним и попадал, то пропадал бесследно и навсегда… Вспомнились кое-какие подробности из прочитанного: едят людей заживо… отлично знают все подземные лабиринты… видят в темноте как днем – нокталопы, по-научному… в общем, жестоки, как первобытные люди, и в то же время умны, как современные хомо сапиенс…

Толпа шевельнулась и стала приближаться к Галу. Он предостерегающе поднял руку с Уподобителем. От толпы отделился худой, как скелет, и лысый, как подошва, человек. Лоб его пересекал ужасный шрам, а на каждой руке у него было по две кисти с длинными, как щупальца осьминога, пальцами. Очевидно, поэтому-то Гал мысленно и окрестил его «Спрутом».

Спрут открыл рот и, обращаясь к Галу, произнес: – Ты… приходить… моя страна… за что? Каждое слово срывалось с его губ как бы по отдельности – так говорит компьютерный синтезатор речи.

Гал судорожно сглотнул слюну.

– За мной гналась полиция, – выдавил он. Судя по выражению лица Спрута, тот не понял этой фразы. Тогда Гал перешел на «диалект» «киггера»: – Я… бежать… враги… много-много… Бежать некуда, понятно?.. Черт, как бы тебе втолковать получше? Я хотеть… наверх… – Для убедительности он ткнул пальцем в бетонный свод площадки.

Спрут, похоже, и на этот раз ничего не понял.

– Ты… приходить… моя страна… – повторил он. – Мы… убивать… ты…

Слова уродца не требовали дополнительных разъяснений. Светов был чужаком в их подземном царстве, а нарушителей границ убивают. Надо сказать ему, что я попал сюда не по своей прихоти, а был вынужден, думал Гал. А вообще-то какого дьявола я должен оправдываться перед этим уродом? И почему я должен подлаживаться под его детский лепет?

– Ваши территориальные претензии смешны и нелепы, – проговорил Гал. – Вашей страны не существует… Вернее, она часть другой страны, гораздо большей по размерам. Так что мы с вами – сограждане, братцы.

Как ни странно, но теперь. они его отлично поняли. И зашумели, переговариваясь. Но тут же смолкли, повинуясь знаку Спрута.

– Ты отдавать нам это, – он указал сразу двумя указательными пальцами на Уподобитель, – мы не убивать тебя.

Гал на секунду задумался. Перспектива решить конфликт мирным путем казалась заманчивой, но можно ли доверять этим «детям подземелья»?

– Согласен, – сказал он наконец. – Но с одним условием: вы покажете мне путь наверх. Идет?

Вместо ответа Спрут изобразил интернациональный знак «о'кей»: колечко из двух пальцев, только у него это получалось жутковато, потому что пальцев было слишком много, а ногтей на них не было вовсе.

Гал протянул ему Уподобитель. Однако в последний момент Спрут, видимо, усомнился в выгодности намечавшейся сделки.

– Показать… стрелять, – потребовал он. О, проклятие! Все-таки придется испытывать на прочность бетонный лабиринт, с досадой подумал Гал. Он направил Уподобитель раструбом в пол и сдавил рукоятку. Почти незаметная в полумраке подземелья, черная струя бесшумно устремилась в бетон, пробивая в нем аккуратную дыру диаметром с люк колодца, через который Гал проник в канализацию. Он ожидал, что толпа бросится наутек, но «киггеры» даже не шелохнулись. Спрут был удовлетворен.

– Давать, – сказал он, делая красноречивый жест обеими руками.

– Не-ет, так, братцы, не пойдет, – протянул Гал. – Сначала отведите меня клюку… понимаете?.. я – наверх… тогда отдавать!

В лице Спрута вроде бы ничего не изменилось, но Галу вдруг почудилось, что вождь «киггеров» усмехается. А если он не согласится, промелькнуло у Светова. Но Спрут снова показал пальцами: «о'кей».

…Они вели Гала по подземным переходам неизвестно куда, окружив тесной зловонной толпой. Гал заставлял себя не оглядываться, хотя ему все время чудился занесенный над его головой каменный топор. Вокруг было темно, и слышалось только шарканье шагов. Вскоре они миновали некое подобие первобытных пещер, где в ворохе вонючего тряпья возились какие-то тени. Затем стали попадаться костры, у которых сидели, безучастно глядя в огонь, какие-то доходяги-старики… женщины, заросшие шерстью, с огромными плоскими грудями… дети с кривыми ногами, без глаз и с огромными головами…

Гал шел и думал: чем же они только здесь питаются? Но это же самоубийство – то, что они с собой делают! «А куда они еще могли пойти? – возразил ему внутренний голос. – Разве человечеству нужны такие? Человечеству нужны люди нормальные и здоровые, чтобы могли пахать как проклятые и умирать в боях за родную планету!..» Теперь Гал понимал, почему «киггеры» живут под землей. И ему хотелось скрипеть зубами от отчаяния и бессильной злобы неизвестно на кого. До чего же вы, люди, дошли, если рядом с вами существует столь примитивная цивилизация, до которой вам нет никакого дела!.. На ваших глазах – уродливые, страшные выродки, но все равно – люди, и они гибнут, и некому их спасти, и нет ни денег, ни желания, ни сил… Я не знаю, кто конкретно в этом виновен, но если бы этот кто-то попался мне сейчас, я бил бы его до тех пор, пока не превратил бы в подобие этих несчастных!..

И тотчас же явилась подленькая, но соблазнительная мыслишка, которую он постарался загнать как можно дальше, в самые отдаленные закоулки своего сознания. Нет уж, думал он, для них-то это точно будет не актом милосердия, а вечным проклятием…

Он заметил, что Спрут остановился. Остановились, тяжело дыша, и все остальные (у них, наверное, не легкие, а мусорный ящик, подумал Гал).

– Здесь, – услышал он у самого уха голос Спрута. – Ты… уходить… наверх.

Гал потрогал стену и почувствовал под пальцами холод железных скоб, уходящих наверх.

– Держи. – Он протянул Спруту Уподобитель рукояткой вперед. – Только не стреляй зря, ладно?

Пальцы-щупальца коснулись его руки. Они оказались не холодными и скользкими, а по-человечески теплыми и сухими, и Гал почувствовал, как к горлу тугим комком подкатывают стыд и отвращение одновременно. Он знал, что обманывает хозяев подземного царства, но другого выхода у него не было.

– Мир вашему дому, братцы, – сказал он в темноту и полез по скобам.

Наверху действительно имелся люк, а за люком была ночь. Ночь – и влажный одуряющий воздух со знакомыми запахами смога, травы и чего-то еще. Гал задвинул за собой крышку люка и огляделся.

Над головой мерцали загадочные звезды. Вокруг высились непонятные бесформенные горы. Гал пригляделся и обнаружил, что находится на свалке. Причем на свалке металлолома, потому что пахло ржавчиной и рассыпающимся в труху металлом, и куда ни глянь – повсюду извивались гигантские спирали стружки, огромные мотки проволоки и какие-то стальные детали непонятного назначения.

Вокруг не видно было ни души и где-то в отдалении что-то гудело и ухало.

Про Уподобитель он вспомнил, лишь преодолев бетонную стену в два человеческих роста. Вспомнил – и Уподобитель, вынырнув из темноты, оказался в его правой руке. Гал представил, как «дубинка» исчезла из десятипалых клешней вождя «киггеров», и прошептал: – Прости, дружище, но это от меня не зависит…

К дому Морделла Светов добрался уже глубокой ночью. Он крался по улицам, пугливо озираясь всякий раз, когда мимо проносились турбокары. И несколько раз едва не наткнулся на засаду. Хотя он мог и ошибаться, принимая мирно беседующих в темноте мужчин за людей Зографова.

Гал перелез через низкий заборчик и короткими перебежками, как пехотинец под огнем неприятеля, проскочил к коттеджу. И только тут спохватился: вместо того, чтобы направиться прямо к двери, обошел здание кругом. На всякий случай. Однако ни снайперов с лучевиками, ни спецназовцев в бронекомбинезонах возле коттеджа не оказалось. Окна, как всегда, были плотно зашторены, но он знал: Морделл еще не спит… Сидит небось в библиотеке и диктует компу очередную статейку. Или готовит очередной эксперимент. А рядом, конечно, чашка с давно остывшим кофе, и дым стоит столбом от третьей пачки квазисигарет кряду…

Гал улыбнулся и, уже не особо таясь, подошел к двери. Придется отвлечь великого мыслителя от суровых научных будней, подумал он. Но, к его удивлению, дверь коттеджа оказалась незапертой.

Вицентий стал истинным профессором, вот и первые признаки классической рассеянности появились, мысленно усмехнулся Гал и вошел в дом. Пересек темный холл и на цыпочках подошел к Двери кабинета, из-под которой пробивалась полоска света.

Морделл сидел в кресле, спиной к двери. Прогноз Гала оказался верным. Перед доктором мерцал экран компа с какими-то графиками и кривыми, и Морделл задумчиво их созерцал. Это его состояние творческого оцепенения было хорошо знакомо Галу. Опять нашего доктора осенило, подумал он.

Дверь под рукой предательски скрипнула, но Морделл не обернулся.

Ишь ты, как замечтался!.. А может быть, он просто обиделся на меня, подумалось вдруг Галу, и он решительно перешагнул порог.

– Вицентий Маркович, – проговорил он виноватым голосом, – вы уж меня, ради Бога, извините, я тут ваш пиджачок случайно подпортил, но я возмещу, вы не…

Докончить свой монолог он не успел.

Что-то большое и тяжелое обрушилось на Гала сверху, и он потерял сознание, даже не успев удивиться.

Глава 10

ЦУГЦВАНГ В ЦЕЙТНОТЕ

Дознание по делу Коры продвигалось вяло – тянулось этакой макарониной, бесконечно наматываемой на зубья бюрократической машины.

Астон Комберг время от времени осведомлялся, когда же я покончу с «этим безобразием» по делу опасного агента наших врагов, скрывавшегося от справедливого возмездия. Я отбрыкивался как мог и, по-моему, довольно успешно. Даже повторное «вливание» в виде еще одного выговора – но уже «с занесением» – не прибавило мне энтузиазма в деле беспощадного уничтожения Перевертыша.

Оперативно-розыскные мероприятия постепенно становились рутиной, и весь задействованный личный состав относился к ним с изрядной долей скептицизма – за исключением командира спецназовского подразделения капитана Радбиля Беньюминова.

Он-то и сообщил мне о том, что человек, смахивающий на разыскиваемого нами Перевертыша, только что возник на площади Благодарения, на задворках Интервиля. При этом в выпуклых глазах капитана уже вовсю пылал огонь служебного рвения, грозивший перерасти в настоящий пожар.

Я едва удержался, чтобы не чертыхнуться. Задуманное мной предприятие на глазах рушилось в пропасть с высокой-превысокой скалы.

«Группу захвата выслали?» – осведомился я, одновременно врубая комп системы слежения и настраивая его на площадь Благодарения. «Так точно, – радостно ответствовал Радбиль. – Люди надежные, так что можете не беспокоиться: пришьют они вашего Перевертыша без лишнего шума и в мгновение ока».

«Какого черта! – сказал я. – Вы что – не могли им приказать, чтобы взяли его живым?» – «Извините, господин полковник, но у меня приказ от своего начальства… от вашего, впрочем, тоже…» – «Ладно, ладно, – перебил я. – Докладывайте по мере поступления информации». Впрочем, необходимости в моем последнем распоряжении не было, поскольку, отключившись от Беньюминова, я тут же переключил экран в режим увеличения и стал наблюдать за ходом операции, как будто смотрел по ГВ очередной фильм-боевик.

Несомненно, это был Светов. Я узнал его, несмотря на его дешевый маскарад (усы, борода и черные очки), тем более что комп позволял провести опознание с помощью инфракрасных лучей.

Старика, с которым Светов мирно беседовал на скамеечке, я тоже узнал: это был давний осведомитель и добровольный помощник всяческих спецорганов Орест Кульбачный по кличке «Мавр» (любил приговаривать после очередного закладывания сограждан: «Мавр сделал свое дело, но дело оказалось уголовным»), награжденный за свою опасную внештатную деятельность именным «магнумом».

Подчиненные Беньюминова дали маху с самого начала – открыли пальбу по скамейке, едва вывалившись из флайджера. При этом они умудрились не попасть самонаводящимися пулями не только в Гала, но и в Мавра. На душе у меня полегчало. Когда от флайджера остался только дым и обломок хвостового оперения, я представил себе выражение лица капитана Радбиля Беньюминова в этот момент и мысленно посочувствовал спецназовцу.

Когда Перевертыш рванулся в подземку, я машинально включил систему голозаписи, потому что явно начиналась классика. Воздух то и дело прошивали огненные трассы – словно безумный светохудожник стремился закрасить пространство над площадью сплошным лиловым цветом. Однако Гал благополучно добрался до вестибюля (здесь я переключился на внутренние камеры слежения), вырубил болвана-полицейского и вихрем пронесся на своей пятой точке вниз по ограждению.

Когда он исчез в пасти тоннеля, я понял, что на сей раз его непременно прикончат, потому что он загнал самого себя в тупик. Теперь мне оставалось только сидеть и ждать, когда его безжизненное, исковерканное лучами лазеров и осколками гранато-пуль тело проволокут по перрону подземки. Я закусил губу и даже не почувствовал боли.

Тем отраднее было услышать спустя четверть часа рапорт Радбиля. Оказывается, «объекту» удалось уйти через подземные коммуникации. «Откуда мы могли знать, что полвека назад какой-то идиот-проектировщик расположит люк колодца между рельсами подземки?!» – трагическим голосом воскликнул капитан. По примеру Комберга я посоветовал ему, во-первых: тут же засесть за подробную объяснительную записку; во-вторых: поощрить отличившихся (каковых нет); в-третьих: наказать виновных и вообще – кого ни попадя; в-четвертых… – тут я хмыкнул и выговор объявлять Беньюминову воздержался: ну, не верю я, что головомойки могут играть воспитательную роль.

Факт и на этот раз оставался фактом: безоружный Гал Светов целым и невредимым ушел из-под самого носа целого отряда спецназовцев, вооруженных до зубов.

И это лишний раз подтверждало мои первоначальные предположения.

Теперь оставалось только выяснить, где он обретался почти неделю, до того как объявился на площади Благодарения. В том, что он должен вернуться в свое убежище, пройдя все воняющие фекалиями подземные лабиринты, я почти не сомневался. Преступника всегда тянет на место преступления. Заблудившийся неизбежно возвращается на то место, откуда начал плутать. А мышь шмыгает от кошки в свою норку. Можно сказать, закон природы…

Я мог бы дать команду Радбилю прочесать весь пригород. При этом вламываться в частные владения и жилища граждан на предмет установления убежища Перевертыша (и, учитывая свое позорное фиаско, на сей раз капитан не стал бы пререкаться со мной), но на такой способ действий ушла бы еще неделя, не меньше…

Когда же в твоем распоряжении – любая информация и самые совершенные технические средства, ты поневоле чувствуешь себя если не Богом, то, на худой конец, этаким божком местного масштаба. И действительно, это ли не чудо, что, не выходя из своего кабинета, а в его пределах – не вылезая из-за комп-пульта, я в одиночку за каких-то сорок две минуты определил местонахождение «бандитского логова».

Дальше началась самая рискованная часть моего замысла, за который в случае провала и разоблачения можно было бы не какой-нибудь паршивый выговорешник схлопотать, а и под суд пойти, как Кора. Только в отличие от нее – совсем по другим причинам.

Именно поэтому я дал приказ всем розыскным группам, засадам и наблюдателям покинуть район того пригорода, где находится площадь Благодарения. Кое-кто осмелился удивляться и пучить на меня глаза, но я повысил голос, тупиц запугал карами в случае неповиновения, а умников убедил тщательно продуманной аргументацией (типа: «Сама логика говорит за то, что он сейчас вынырнет совсем в другом районе города, так что не будем распылять наши силы, майор!»).

Теперь путь Галу к коттеджу по адресу: Стритная улица, дом семнадцать (опять вылезла цифра «семнадцать» – просто чертовщина какая-то, «ненаучная мистика», как любит выражаться мой зам по кадрам Финн Альбертин) – был открыт и очищен от «субъективных факторов» (тоже словечки Финна).

Вычислить профессора Морделла оказалось совсем несложно. Следовало только держать в памяти всю «траекторию», проделанную Галом за последние месяцы, – а уж в этом-то я теперь был таким докой, что мог бы впоследствии стать его биографом. «Световистом», так сказать…

Согласно моему запросу, компьютер Службы регистрации выдал данные о лицах, проживающих в радиусе пяти километров от площади Благодарения: адреса, имена, фамилии, род занятий и прочая детализированная шелуха. После этого я запустил весь этот список в количестве всего-навсего двух миллионов четырехсот пятидесяти трех тысяч душ в статистический комп, а следом загрузил туда же досье Светова целиком, от корки до корки. После этого мне оставалось только пить, чашку за чашкой, крепчайший кофе, курить одну сигарету за другой и с нетерпением дожидаться результатов в виде некой точки, на которой пересечется содержимое обоих файлов.

И вскоре выяснилось: «точку» эту звали Вицентий Морделл, доктор мультилогических наук, профессор, четыре дня в неделю трудившийся на благо «оборонки», а в остальное время сеявший разумное, хотя, возможно, и не вечное в местном университете.

Во-первых: он проживал в районе поиска – в отдельном особняке, без семьи и прислуги, то есть являлся идеальной кандидатурой на роль укрывателя.

Во-вторых: он был один из немногих, чьи турбокары непосредственно после оцепления и прочесывания местности в Интервильском округе не подвергались проверке по ряду объективных причин (например, Морделл обладает кардом степени, дающим ему право на неприкосновенность) в то утро, когда Перевертыш рухнул с небес на землю подобно Икару…

И в-третьих: наблюдая за Галом в космопорту Плесецка, мы на всякий случай фиксировали и его контакты. И одним из тех, с кем он общался, оказался доктор Морделл.

После этого общая картина стала мне ясна. Я взял свой «люцифер» без всяких современных «накруток», который не подводил меня в самых критических ситуациях (также прихватил шприц-парализатор и прочие технические средства), и на своем личном, а не на служебном каре выехал в гости к Морделлу – естественно, не только не предупреждая никого из своих, но, наоборот, всячески пытаясь утаить свой маршрут.

Профессор, несмотря на все свои интеллектуальные способности, оказался простым человеком и доверчивым, как ребенок. Мне даже не пришлось проникать в его коттедж через чердак. Я позвонил в дверь и, отвечая на его наивный вопрос: «Кто там?», сказал: «Я от Гала, доктор Морделл. Он просил меня кое-что передать вам».

Затем мне оставалось только переступить порог и отключить профессора легким ударом – ребром ладони по сонной артерии. Этот чудак и впрямь словно заснул. Мне пришлось дотащить его обмякшее тело до библиотеки, усадить там в кресло с таким расчетом, чтобы он оказался спиной к двери, и вколоть ему сначала препарат с красноречивым названием «правдин» (после чего я добрых полчаса убеждался в том, что ничего существенного о Перевертыше Морделл рассказать не может), а затем – лошадиную дозу парализанта. По моим прикидкам, выходило, что теперь по крайней мере до утра профессора опасаться не стоит…

Я ждал в засаде ровно четыре с половиной часа.

Когда Светов триумфально ворвался в дом, я мысленно пробормотал свое заветное заклинание, с помощью которого, будучи еще школьником, пытался заручиться поддержкой судьбы или просто Господа Бога: «Все будет хорошо» – от слова «было»… Сколько раз меня уже это выручало… «Все будет-было-хорошо…» А все потому, что мои мысли обладают телепатическими и парапсихическими свойствами!

Текст заклинания, который я составил путем многочисленных проб и ошибок, не мог не быть бессмысленным, но именно его бессмысленность почему-то всегда подбадривала меня.

Светов шагнул в библиотеку, явно не усматривая ничего особенного в том, что хозяин коттеджа не собирается поворачиваться к нему лицом. И тут я из-за двери нанес ему удар тяжелой рукояткой своего «люцифера». Ударил не для того, чтобы пробить череп, а чтобы только оглушить…

* * *

Тело было сковано жутким холодом – казалось, его продержали несколько часов в открытом космосе при абсолютном нуле. Но мозг все же функционировал, хотя был неспособен управлять руками, ногами и всем прочим.

Гал с усилием разлепил веки. С трудом вращая зрачками, оглядел себя. Он полулежал в любимом старом кресле доктора Морделла. Напротив него, развалившись на кожаном диване, сидел, созерцая экран головизора, не кто иной, как сам шеф оперативного отдела спецслужбы. Потом Гал увидел Морделла, застывшего в позе человека, которого хватил кондрашка.

Заметив, что его пленник пришел в себя, Зографов скомандовал аудиосенсорному компу ГВ убавить громкость и с любопытством уставился на Светова.

– Надеюсь, Гал, вы согласитесь со мной, что настало время окончательно выяснить наши отношения, – усмехнулся полковник.

– Уж не предлагаете ли вы мне стреляться на дуэли, господин полковник? – с трудом ворочая языком, проговорил Светов.

– Нет, нет, что вы?! – снова усмехнулся Зографов. – Помимо разницы в возрасте, у нас с вами еще и разные весовые категории. А на дуэли свято соблюдается принцип равенства сторон… Поэтому предлагаю пока ограничиться беседой. Надеюсь, она пройдет в дружественной, как говорится, атмосфере… Ну да, в атмосфере полного доверия… Как при встречах глав государств.

Гал почувствовал, что его охватывает бешенство.

– А что, главу государства перед началом переговоров тоже бьют тяжелым предметом по башке, а затем надевают на него наручники? – осведомился он. – В таком случае не знаю, какое государство должен представлять я, но полагаю, что вы при таком раскладе – президент Подляндии!

Зографов ничуть не переменился в лице и не изменил своей вальяжной позы. Однако в голосе его вдруг прозвучала усталость.

– Вот что, – сказал он. – Давайте-ка, Гал, договоримся сразу. Вы, конечно, имеете все основания точить зуб на всю нашу службу в целом и на меня в частности. Но сейчас я прошу вас отвлечься от обид и прочих мешающих делу эмоций. Дело, о котором я хочу с вами поговорить, носит чрезвычайно важный характер, поэтому давайте-ка не будем терять время на хамство и взаимные уколы. Договорились?

Интересно, скольких простаков он сбивал с толку таким вот прочувствованным и многократно отработанным вступлением, подумал Гал.

– Хорошо, – ухмыльнулся он. – Равенство – так равенство. Тогда для начала я хотел бы получить ответы на некоторые вопросы.

Он ожидал, что Зографов наконец-то сбросит маску усталого гуманиста, вдарит кулаком по журнальному столику и заорет что-нибудь вроде: «Вопросы задавать буду я!» Но полковник – впрочем, он почему-то все меньше походил на закаленного в схватках с невидимым врагом офицера спецслужбы – с готовностью ответил: – Да-да, разумеется. Я слушаю вас.

– Вопрос первый, – с вызовом проговорил Гал. – Что с Морделлом?

– У вас нет никаких оснований для беспокойства о нем, – сказал Зографов. – Я ввел ему препарат, абсолютно безопасный для здоровья, но позволяющий обеспечить временное… отключение человека от окружающей действительности. Поверьте, это в наших с вами интересах, чтобы он ничего не видел и не слышал сейчас. А утром он проснется, ничего не помня, почувствует себя прекрасно отдохнувшим и подумает, что заснул накануне вечером прямо в кресле…

С каких это пор у тебя со мной появились общие интересы? – подумал Гал. Не было этого и не будет. И насчет Вицентия я тебе не верю ни на грош…

– А зачем вам понадобилось парализовать меня?

– Если честно – чтобы в ходе нашей беседы у вас не возникало соблазнов завершить ее, когда вам захочется. Как это случилось в отеле… Кстати, приложили вы меня тогда совсем не слабо.

– На здоровье, – насмешливо отозвался Гал.

– Спасибо, – без тени улыбки произнес полковник. – Все?

Светов задумался. Стоит ли продолжать этот фарс с вопросами, если очевидно, что он соврет мне и глазом не моргнет?

– Остальное – в процессе переговоров, – заявил он. – Так о чем мы с вами будем беседовать?

Зографов встал и принялся расхаживать по комнате, сосредоточенно разглядывая пластиковый пол.

– Прежде всего, – проговорил он наконец, – вам следует иметь в виду, что разговор наш будет носить… экстраординарный характер… Вы, наверное, думаете, что дом, где мы с вами находимся, окружен со всех сторон моими людьми и что все, о чем мы с вами будем говорить, зафиксируется с помощью спецаппаратуры, не так ли?

Гал именно так и думал. Однако изобразил возмущение, воскликнув: – Ну что вы, полковник?! Какие люди? Какая аппаратура? Мне это и в голову бы не пришло!..

– Не паясничайте, – поморщился Зографов. – Так вот знайте: я здесь один. Более того, о моем визите к профессору никто из моих людей не ведает. И я не собираюсь доставлять вас в наше управление. Я хочу, чтобы вы поняли и поверили: я пришел побеседовать с вами не как старший офицер государственной специальной службы, а как частное лицо. И разговор наш, еще раз повторяю, будет носить исключительно конфиденциальный и вместе с тем неофициальный характер…

– А вы не допускаете, что наш разговор не будет носить никакого характера, потому что просто-напросто не состоится? – осведомился Гал.

Зографов посмотрел на него исподлобья. Криво улыбнулся уголками тонкогубого рта. И Галу почудилось в этой улыбке что-то волчье…

– Нет. – Полковник покачал головой. – Не допускаю. Потому что мы оба заинтересованы в том, чтобы этот разговор все-таки состоялся.

Опять начнет расспрашивать о Пришельцах, подумал Гал. Послать его ко всем чертям сразу или попозже?

– Поймите, Гал, – продолжал полковник, – если бы я находился здесь как начальник оперативного отдела спецслужбы, то вы бы уже давно отправились на тот свет. Я тогда не бил бы вас пистолетом по голове, а разрядил бы его вам в спину. И, поверьте, не испытал бы при этом ни малейших угрызений совести. А знаете почему? – Он уставился на Светова, словно ожидая ответа на свой риторический вопрос. – Потому что вы представляете опасность степени «Икс», а в иксовых случаях нам разрешено без промедления стрелять на поражение. Своими экстремистскими действиями вы привлекли к себе внимание руководства нашей службы, и буквально на следующий день после вашего побега из «Обитаемого острова» я получил от своего непосредственного начальника санкцию на ваше уничтожение…

Теперь понятно, подумал Гал, почему спецназовцы на площади сразу же открыли огонь. Просто-напросто они боялись меня – видимо, им не часто приходится иметь дело с такими «иксовыми», как я… И полковник скорее всего меня боится – вон даже пот на лбу выступил.

– Почему вы так боитесь меня, полковник? – Гал пристально посмотрел на Зографова.

– Я же вам сказал: я пришел к вам как самый обычный человек. Так что перестаньте называть меня полковником – я же не называю вас лейтенантом!.. Если вы забыли, напоминаю: меня зовут Анатолий Алексеевич.

– Идет. Так почему же вы меня так боитесь, Анатолий Алексеевич?

Зографов плюхнулся на диван и принялся разглядывать носки своих ботинок.

– Вы меня не поняли, Гал, – тихо проговорил он после паузы. – Хорошо. Давайте зайдем с другого конца… Вы отлично выполнили то задание, которое мы вам… гм… поручили. Я в этом ничуть не сомневаюсь. Вы наверняка узнали о наших противниках нечто такое, что решили ни в коем случае не рассказывать никому – даже гостеприимному доктору Морделлу, – он кивнул на неподвижное тело за компьютером. – Сейчас вы наверняка полагаете, что я попытаюсь выудить из вас эту информацию. Вы думаете, что я буду пытать вас, избивать, уговаривать, применять всевозможные уловки и психологические трюки, да?.. Так вот: ничего подобного я делать не собираюсь. Сейчас меня это не инте-ре-су-ет, ясно вам?

– Неужели? – искренне удивился Гал. – А что же, позвольте спросить, вас интересует?

Зографов извлек из кармана пачку квазисигарет и молча протянул Галу. Тот отрицательно покачал головой. Полковник сорвал с сигареты воспламенительный ободок, с наслаждением затянулся зеленым душистым дымом и только тогда сказал: – А вот об этом я уже сорок минут пытаюсь с вами побеседовать. Итак, – он опять вскочил с дивана, – обстановка вокруг вас такова, как я ее изложил. Вас ищут повсюду, чтобы незамедлительно уничтожить. И, поверьте мне, как человеку, немного разбирающемуся в таких вещах, они непременно найдут вас!..

Что-то он разгорячился, подумал Светов. Может, действительно волнуется?

– Но допустим, что наши люди не смогут вас уничтожить, – продолжал Зографов. – Все равно… выполнить задание они вам не дадут.

– Постойте, – озадаченно пробормотал Гал. – О каком задании вы говорите?

– Они считают вас перевертышем, – пояснил полковник.

– Перевертышем? – переспросил Гал.

– А… я и забыл, что вы – пилот-спейсер, а не наш штатный сотрудник. На языке спецслужбы «перевертыш» – значит агент, перевербованный противником. В данном случае – Пришельцами. Иными словами, существует мнение, что Чужаки не только помешали вам выполнить наше задание, но и перепрограммировали ваше подсознание, а затем переправили на Землю, чтобы отныне вы работали на них.

– Что за чушь! – вспылил Гал. – Послушайте Анатолий Алексеевич, я, конечно, не знаю жаргон. и методов работы вашей службы, но я отчетливо вижу: все вы неизлечимо больны шпиономанией. Наверное, это – своего рода профессиональная болезнь, не так ли?

– Вы сказали «чушь», – задумчиво проговорил Зографов. – Согласен. На мой взгляд, дело действительно обстоит несколько иначе… Но к этому мы еще вернемся. Пока же хотел бы подчеркнуть: перспективы ваши довольно безрадостные… Могут оказаться безрадостными, – добавил он поспешно. – Если только я не помогу вам. Ведь от меня, согласитесь, в этом деле многое зависит.

Что-то он темнит, подумал Гал.

– Послушайте, Анатолий Алексеевич, а вы не можете обойтись без намеков и иносказаний?

– Без намеков? Хорошо! – Полковник ткнул окурок квазисигареты в любимую кофейную чашку Морделла. – Хорошо, – повторил он, – я буду с вами откровенен, мой дорогой Гал. Только вы можете мне помочь, вы один… Если бы не это, наш разговор в подобном ключе никогда бы не состоялся. Я никогда никого не просил о помощи… Вернее, просил, но, кроме вас, никто не может выполнить мою просьбу. Гал, помогите мне! – Полковник прижал руки к груди.

Гал с изумлением взирал на Зографова. Вот так поворот, думал он. Как в скверных мелодрамах. Сначала бьет по черепушке, потом парализует какой-то дрянью – и все для того, чтобы бухнуться на колени и молить о помощи. Или я сошел с ума, или он – псих…

Между тем Зографов продолжал говорить, и его горячий монолог становился все менее членораздельным.

– Вы поможете мне, а я помогу вам, – уверял полковник. – Вы сделаете то, о чем я вас попрошу, а я в долгу не останусь. Если вам нужны гарантии – пожалуйста, подпишу любые обязательства… я готов на все… я для вас черта из-под земли достану, если это вам потребуется!..

Казалось, что полковник вот-вот бухнется на колени и начнет лобызать руки Гала, пуская при этом слюни…

– Постойте, Анатолий Алексеевич, – сказал наконец Светов, прерывая эмоциональные пассажи своего собеседника. – Я вас что-то не пойму… Чем я могу вам помочь? Да перестаньте вы мелькать передо мной, как маятник, я же сейчас, как портрет, который может следить за вами только глазами, а они у меня устали!..

Зографов провел ладонью по лицу, словно стирая грим. Не глядя на Гала, глухим голосом он принялся излагать историю болезни своей жены. Она была моложе его лет на пятнадцать, но это не мешало их счастью. Детей у них, правда, не было: врачи запретили Эвелине Зографовой рожать. Время от времени у нее случались необъяснимые обмороки, после которых она чувствовала себя совершенно разбитой. Медкиберы и врачи ставили один диагноз за другим, но ни один из них не подтверждался, и у Зографова оставалось все меньше надежд на то, что загадочный недуг жены не представляет особой опасности для жизни («Понимаете, в наше время почти не осталось таких болезней, которые нельзя было бы диагностировать, а следовательно, и лечить, – говорил подполковник. – А раз так, то чем черт не шутит: вдруг у моей жены что-то такое, против чего у человечества еще нет лекарств?!»). Необходимо пройти обследование на специальном диагностическом комплексе, существовавшем в мире в одном-единственном экземпляре, и очередь, составленная из желающих обследоваться, могла бы несколько раз опоясать спиралью земной шар. Всеми правдами и неправдами, злоупотребляя своим служебным положением («Я был готов тогда даже дать взятку!» – признался полковник), Зографов все-таки сумел сократить ожидание в этой очереди до трех лет – нетрудно представить, какой изощренной пыткой была его семейная жизнь в течение этих трех лет! И вот в тот самый день, когда Гал объявился на Земле и полковник как сумасшедший сбивался с ног, чтобы перехватить его, Эвелина наконец-таки прошла обследование на синхрофазотронном комплексе. Опасения Зографова подтвердились. Комплекс выдал результат: жизнь жены полковника висит не просто на волоске, а на микронной ниточке и в любой момент может оборваться, потому что речь идет о новом генном вирусе-мутанте, неуязвимом и невидимом для обычных медицинских киберов; и, возможно, потребуются годы, чтобы найти способ борьбы с ним; пока же ученые будут ломать себе головы, Эвелина может сто, тысячу, миллион раз умереть!..

– Да, – в растерянности проговорил Гал. – Я вас прекрасно понимаю, Анатолий Алексеевич. Но чем я, собственно… Я же не врач и даже не претендую на роль шарлатана от так называемой «нетрадиционной медицины». Чего вы от меня, в конце концов, хотите?

– Чтобы вы излечили мою жену, – ответил полковник. – Я знаю, кто вы на самом деле, и думаю, что для вас это не составит особого труда.

– Но, черт возьми, каким образом?! – воскликнул Гал, по-прежнему ничего не понимая. Из всех возможных объяснений этой идиотской ситуации в голову ему приходило только одно: несостоявшийся Джеймс Бонд свихнулся от страха за жену…

Зографов ответствовал в том смысле, что ему, Галу, должно быть виднее, каким способом можно устранить недуг его супруги.

Они препирались подобным образом еще, наверное, с четверть часа. Потом Светов вдруг обратил внимание на то, что местоимение «вы» в устах полковника все меньше начинает относиться лично к нему, Галу, и все больше – к некоему множеству, к которому Гал якобы должен принадлежать…

И тут до него наконец дошло.

Он был настолько ошеломлен измышлениями полковника, что язык его сам собой выдал самые забористые выражения из лексикона спейсеров.

Судя по намекам и прочим высказываниям, Зографов вбил себе в голову, что Гал – вовсе не Гал, а Чужак, Пришелец, представитель ИЦ – словом, враг, замаскированный под своего. А посему он должен обладать какими-то необыкновенными способностями – в том числе и в области медицины. Иначе как объяснить тот факт, что его до сих пор не смогли убить лучшие снайперы СК? И если уж Пришельцы способны внедрять своих будущих агентов в человеческие зародыши – значит, до этого они длительное время изучали людей со всех точек зрения, в том числе их анатомию, физиологию и метаболизм. А раз так, то им должна быть известна и некая панацея от тех заболеваний, которые являются для человечества неизлечимыми…

Несуразность этой шизофренической логики была настолько очевидной, что Гал невольно рассмеялся. Но, присмотревшись повнимательнее к своему собеседнику, он понял: для Зографова эта нелепая идея не только не смехотворна, но, наоборот, стала убеждением (человек охотнее всего верит в то, во что ему хочется верить). И Гал почувствовал одновременно отвращение и презрение к этому жалкому человечишке, который готов был предать всех и вся, пойти на любое преступление, забыть о долге и порядочности – лишь бы его любимая женщина не умерла.

А представь себя на его месте, сказал себе Гал. Вот ты презираешь его – а в сущности, за что? За то, что он готов пожертвовать и собой, и другими ради дорогого ему человека? Разве это по-своему не благородно? И потом, как бы ты поступил, если бы у вас с Корой все было хорошо, и ее вдруг постигло бы такое же несчастье, и у тебя была бы возможность спасти ее, но при этом тебе пришлось бы втоптать в грязь все свои принципы и понятия о чести и нравственности? Неужели ты бы не воспользовался такой возможностью?! Гал не знал, как ответить на этот вопрос.

Зографов внимательно наблюдал за реакцией Светова. И ждал, кусая губы, его ответа. Так и не дождавшись, сказал: – Я понимаю, что вы должны подумать, Гал. Что ж, я могу подождать. Но не слишком долго. – Он глянул на настенные часы. – У вас в запасе от силы… час. Через два часа рассветет. И тогда любое ваше решение уже будет бесполезным, потому что, к сожалению, его невозможно будет реализовать…

Полковник демонстративно повернулся к экрану ГВ. Выдержки ему было не занимать. Профессионал.

Гал лихорадочно прокручивал в голове возможные варианты. Так шахматист в жесточайшем цейтноте просчитывает последствия чертовски соблазнительной, но – увы! – рискованной комбинации…

…Предположим, я сейчас посмеюсь над ним, сумею убедить, что он заблуждается… Хотя сделать это будет нелегко: уж слишком он уверен в своей правоте. Но если все-таки это удастся – как поступит Зографов? Ведь я тогда буду ему не нужен, более того: стану опасен как свидетель его готовности пойти на предательство. Да, в этом случае ему ничего не остается, кроме как прикончить меня и заработать благодарность от своих шефов… Страшно умирать, признайся, страшно?

…С другой стороны, если принять предложение этого Ромео в чине полковника, то придется либо обманывать его, либо… либо сделать его Джульетту бессмертной. Первое – противно, второе – чревато последствиями… Потому что, сказав «а», надо говорить не только «б», но и «в», и «г», и все остальные буквы, до самого конца алфавита. Сначала – Эвелина, потом и сам полковник захочет приобщиться к вечности, а потом мне захочется обессмертить Кору (неужели она не достойна того, что желает получить эта парочка?); ну а затем – и себя, и Морделла, и много других умных и хороших людей (ведь не одни же сволочи остались на этой планете!). А потом придется обессмертить и других безнадежно-больных и несчастных (неужели я смогу спокойно смотреть на их мучения?!). И в конце концов обязательно возникнут сомнения: кто достоин бессмертия, а кто – нет; кто – плохой, а кто – хороший; и я непременно окажусь в тупике, потому что в людях добро и зло присутствуют примерно в равных пропорциях, и скорее всего я в итоге махну на все рукой и начну делать бессмертными всех подряд, и это будет длиться вечно, потому что я и сам стану вечен. Не на это ли рассчитывали Пришельцы, навязав мне Уподобитель?.. Причем всякий раз, чтобы подарить человеку вечность, мне придется убивать ero, a значит – причинять боль ему самому и его близким. Разумеется, это будут самые гуманные и благородные убийства за всю историю человечества, поскольку слишком велика и щедра будет компенсация за них.

…Если, конечно, такую компенсацию можно считать благом для человечества… Вот ты же сам боишься бессмертия еще больше, чем смерти. Так почему же ты уверен, что все остальные будут с радостью жить вечно? Где гарантия, что если и не сразу, то через сотню, через пятьсот, через тысячу лет они не проклянут и тебя, и дарованное тобой (вернее, Пришельцами) бессмертие?..

…Послушай, братец, а кто тебе вообще дал право решать за все человечество, а? Пришельцы? Так они же – враги человечества, и не просто враги, а враги по образу мышления, враги по разуму. Как Пришельцы могут что-то решать за людей, если они не в состоянии представить, что это такое – умирать! А ведь именно сознание неизбежности конца на протяжении всей истории рода человеческого определяло мышление, развитие, жизнь, цели людей. Отнять у них это сознание – значит в корне изменить те основы, на которых зиждется человеческая цивилизация. И останутся ли люди людьми после такого «хирургического вмешательства»?.. М-да, ситуация… Прямо-таки цугцванг в цейтноте, если пользоваться шахматной терминологией. С одной стороны, только сами люди должны решать, что им во благо, а что во зло, быть или не быть, умирать или бесконечно воскресать… С другой же-а если они не могут сами решить? Или не хотят? Но почему именно я должен решать за них? За что мне такая непосильная ноша?..

Но давай-ка вернемся к нашим конкретным баранам. Ведь имеется еще один представитель рода человеческого, который полагает, что имеет право решать за других. Так что ж ты ломаешь голову, Гал? Подворачивается прекрасная возможность спихнуть если не всю, то хотя бы частичку своей ответственности за судьбы мира на него, и ты потом сможешь с чистой совестью удалиться подальше от людей и от Пришельцев, и пускай они сами разбираются с проблемой бессмертия… С чистой совестью? Ты уверен, что угрызения совести действительно не будут мучить тебя?..

Гал глянул на настенные часы. Пора было заканчивать этот затянувшийся тайм-аут.

– Послушайте, Анатолий Алексеевич, – проговорил он, еще сам не зная, что собирается сказать. Полковник с нарочитой неторопливостью повернулся к Галу лицом. – А как вы смотрите на то, чтобы избавить меня от этой вашей… как ее?.. иммобилизации, а? Я, между прочим, давно уже хочу в одно место.

– Да-да, – произнес полковник. – Да, разумеется.

Он извлек из внутреннего кармана небольшую коробочку с микроволновым шприцем, наполненным какой-то фиолетовой жидкостью, и, словно, ставя штамп, прямо сквозь рубаху сделал Галу инъекцию в спину.

Гал почти сразу же начал оживать. Однако радоваться свободе ему долго не пришлось. Зографов убрал в карман шприц, потом сделал неуловимое движение руками – и на запястьях Гала защелкнулись электромагнитные наручники из титаново-молибденовой стали, которые запирались (и отпирались) лишь отпечатком пальца того, кто эти наручники надел.

– Так вам будет намного удобнее, – не без сарказма проговорил Зографов. – Можете сходить, куда вам надо. Но вместе со мной… Поймите, мне очень не хочется лишний раз повторять свои ошибки. Я имею в виду финал нашего разговора в отеле, – пояснил он в ответ на вопросительный взгляд Гала.

Зографов проводил Светова до туалета, держа в руке черный пистолет с массивной рукояткой и коротким утолщенным стволом.

– Я слушаю вас, – сказал полковник, когда они вернулись в кабинет. Чувствовалось, что нервы его напряжены до предела.

– Я согласен, – заявил Гал. Зографов облегченно вздохнул, но Гал тут же добавил: – Однако у меня есть ряд условий, и если вы по каким-то причинам их не выполните, наша сделка не состоится.

– Я слушаю вас, – повторил полковник. – Обещаю сделать все, что в моих силах, а в моих силах – многое.

– Первое условие, – жестко проговорил Гал. – Никто, в том числе и ваша жена, не должен знать, что произошло между нами. Второе. Вы обещаете никогда не предпринимать попыток узнать, каким способом я излечу вашу жену. И третье: излечение состоится лишь после того, как вы обеспечите мне и Коре документы и возможность покинуть Европу, а также устроите так, чтобы весь мир оставил нас в покое…

– Но это невозможно! – воскликнул Зографов.

– Что именно? – холодно осведомился Гал.

– Все это было бы вполне реально, – пробормотал полковник, – если бы это касалось только вас. Ваше исчезновение можно обставить в лучших традициях: например, завтра же находят ваш обгоревший труп среди обломков аэра, где-нибудь в окрестностях Интервиля, и множество людей, включая меня, опознали бы вас по этим останкам. Дело автоматически закрыли бы и сдали в архив… Но ваше пожелание насчет Коры… Поймите, Гал, она сейчас находится под следствием, а вытащить подследственного – особенно по такому делу, как ваше, – из камеры предварительного заключения может только следователь…

Гал внезапно побледнел.

– Под следствием? – переспросил он. – Это еще что за новости? И в чем же ее обвиняют?

– В пособничестве агенту врага, – не глядя на своего собеседника, глухо проговорил Зографов. – То бишь вам…

– Да вы с ума сошли! – вскричал Гал. – Какое пособничество? Какой агент?.. Полковник промолчал.

– Ладно, – сказал Гал. – Тем более. То есть на этом пункте условий я настаиваю особо! И меня не интересует, как вы будете разбиваться в лепешку, чтобы вытащить ее, но запомните: если Коры не будет со мной, сделка отменяется!

На сей раз побледнел Зографов.

– Все что угодно, – сказал он. – Но не это. Дело в том, что суд над ней состоится завтра, а после суда вытащить ее вообще будет невозможно, вы понимаете?

– Не понимаю, – с садистским наслаждением сказал Гал, глядя, как вытягивается лицо его собеседника. – И не хочу понимать. Не хо-чу!.. Суд завтра, вы говорите? – Полковник кивнул. – Что ж, значит, сами прикиньте, сколько времени остается в вашем распоряжении.

Зографов встал и прошелся по комнате. Затем подошел к неподвижному телу доктора Морделла, что-то достал из кармана пиджака и сделал короткое резкое движение. Ничего в позе доктора не изменилось, только голова мотнулась в сторону.

– Что вы с ним делаете? – спросил Светов.

– Ничего страшного, – не поворачиваясь, ответил Зографов. – Надо же продлить его задумчивость еще на несколько часов. Пока мы тут с вами будем реализовывать наше соглашение…

– Значит, вы принимаете мои условия? – спросил Гал, глядя в спину полковника.

– Все три? – глухо произнес тот.

– Все три! – решительно заявил Гал.

– Что ж, у меня нет другого выхода, – пробормотал Зографов.

– Тогда снимите с меня наручники, – резко проговорил Гал. – Не очень-то сподручно творить чудеса со скованными руками. Парадокс какой-то получается: я вам – добро, а вы мне – наручники… А если опасаетесь, что я от вас опять сбегу, то это вы зря, мне теперь бежать от вас смысла нет, ведь сделка-то наша – взаимовыгодная, не так ли?..

Он глянул в сторону Морделла, а когда вновь поднял глаза на Зографова, то увидел, что тот сжимает в руке свой пистолет с дьявольским названием и ствол пистолета направлен на него, на Гала.

– В чем дело, господин полковник? – Светов похолодел. Неужели все, о чем говорил Зографов, – всего лишь игра, рассчитанная на то, чтобы провести его, дилетанта, на мякине, а затем хладнокровно прикончить и заработать очередную благодарность от руководства? – По-моему, это не очень удачная шутка.

– А я не шучу, – сказал полковник. – Вы выдвинули свои условия, и я их принял. Но до того, как приступить к исполнению ваших желаний, мне хотелось бы получить определенные гарантии вашей, так сказать, платежеспособности… Знаете, не очень-то хочется рисковать своими двадцатью четырьмя годами безупречной службы – а может быть, и жизнью – впустую… Что, если вы блефуете, на самом деле не обладая никакими чудесными способностями? У меня возникли серьезные сомнения в том, что вы тот, за кого я вас принял, – продолжал Зографов. – И причиной тому явились ваши нелепые требования. Я ожидал, что вы потребуете какую-нибудь секретную информацию или оказания содействия в чем-то… более существенном, нежели спасение заурядной девицы, каких на Земле – миллионы. Если вы действительно разведчик, внедренный в наше общество Пришельцами, то у вас должно быть какое-то задание. Допускаю, что вы можете его не знать, хотя в это верится с трудом. Но все равно, те чувства, под влиянием которых вы хотите уберечь Кору от наказания, логично приводят к вопросу: а не человек ли вы? В сказки о любви, возникшей между представителями двух чуждых друг другу цивилизаций, я, если хотите знать, никогда не верил и не поверю…

– И что же вы намерены делать? – спросил Гал, стараясь сохранить самообладание.

– Всего-навсего установить вашу сущность, – криво усмехнулся полковник. – К сожалению, я лишен возможности сделать это в лабораторных условиях: пробы крови… мочи… анализы клеточной и генной структуры… исследование ваших реакций на различные раздражители… ментоскопия и прочие ученые штучки… Я просто-напросто не довезу вас до лаборатории, потому что первый попавшийся идиот из спецназа отправит вас на тот свет по причине излишнего служебного рвения. Поэтому проверку придется провести доступным в данный момент способом.

Он красноречиво повел дулом пистолета. Гал настолько растерялся, что в голову ему совершенно ничего не приходило.

Словно издалека, до него донесся голос Зографова: – Если вы – Пришелец, то сейчас вы должны воспользоваться своими экстраординарными способностями, чтобы не дать убить себя. Если же вы – человек, то я весьма сожалею, что обманулся в отношении вас.

Он опять направил пистолет на Гала. Палец его стал медленно вдавливать спусковой крючок в рукоятку.

В голове Светова была абсолютная пустота. Лишь вялым червяком шевелилась мысль о том, что вот сейчас наконец будет дан ответ и на тот вопрос, который не давал ему покоя в последнее время. Одно из двух: либо пуля пятидесятого калибра не причинит ему никакого вреда, либо… либо он так и не успеет осознать обратное.

Внезапно он услышал свой охрипший голос: – Я был лучшего мнения о ваших мыслительных способностях, полковник. Очень жаль, что в контрразведке Земли работают такие болваны, как вы! Как, по-вашему, имело бы смысл Пришельцам, как вы нас называете, отправлять на Землю агента, который физиологически отличался бы от обычного человека? Так что можете не сомневаться: я такой же смертный, как и вы, и, убив меня, вы совершите большую глупость, потому что своими же руками лишите свою жену единственного шанса на спасение!..

Палец на спусковом крючке дрогнул и замер (зрение Гала странным образом сфокусировалось лишь на этом пальце, он даже не видел лица полковника; для него сейчас весь мир заключался в длинном, побелевшем от напряжения пальце с белым шрамиком у самого ногтя).

– Поймите, Анатолий Алексеевич, – безжалостно продолжал Гал. – В этом случае, как и в религии, никто не даст вам каких-то вещественных гарантий. Либо вы веруете, либо не веруете… в существование Бога.

Палец полковника снова судорожно дернулся, слегка надавив курок. Галу захотелось закрыть глаза, но какое-то шестое чувство подсказывало ему, что этого делать не следует ни в коем случае, и он даже перестал моргать.

В следующую секунду, которая, точно резиновая, растянулась на долгие минуты, возможно, даже часы, пистолет опустился, а затем и вовсе исчез под пиджаком полковника. Зографов, пошатываясь, как пьяный – он сразу сгорбился, лицо его осунулось, – подошел к дивану и, рухнув на него как подкошенный, уткнулся лицом в ладони.

– Теперь-то я абсолютно уверен, что вы не человек, – прохрипел он. – Вы сущий дьявол, Гал! Вы думали, я забыл о том оружии, которое всегда находится при вас? Если бы вы были человеком, вы не задумываясь разнесли бы меня из него в клочья! И наручники, при вашей-то реакции, не помешали бы вам сделать это. Но вы не сделали этого – как ни разу не пустили это оружие в ход, когда вас расстреливали чуть ли не в упор наши люди. А на такое способен только нечеловек, или, вернее, сверхчеловек! Обыкновенный человек, когда ему грозит опасность, руководствуется исключительно инстинктом самосохранения.

– Плохо же вы думаете о людях, полковник, – сказал Светов.

Глава 11

ТАК УМИРАЮТ БЕССМЕРТНЫЕ

Наручники я с него все-таки не стал снимать. Сердцем я ему верил, а умом – нет. Ничего, потерпит еще несколько часов – тем более что магнитонаручники не натирают запястья.

Поскольку мы не могли вечно торчать в гостях у профессора (а вернее, потому что я не мог больше вкалывать ему парализант – у Морделла могло не выдержать сердце), я решил переменить обстановку.

Служба в нашей «конторе» имеет свои преимущества. Одно из них – наличие у начальника оперотдела массы конспиративных квартир, в том числе и таких, о которых ни одна душа – по крайней мере живая – не ведает. Была у меня такая квартирка и в окрестностях Интервиля. Она располагалась тоже в пригороде, но на противоположном конце города. Туда я и переправил Светова на своем личном турбо-каре. Ехать пришлось через центр. Несколько раз нашу машину останавливали патрульные капитана Беньюминова. Перед переездом я предусмотрительно заставил Гала облачиться еще в один костюм профессора Морделла, который висел на нем мешком и в сочетании с его бородкой делал Светова почти неузнаваемым. Маскарад довершали черные очки-забрало в пол-лица.

Проблем со спецназовцами не возникло. Некоторых из ребят, останавливавших нас, я знал, и они меня тоже. Однако несколько раз попались новенькие, которые еще не уяснили главную заповедь милитара: начальство надо знать хотя бы в лицо, если уж не знаешь его по имени-отчеству. Один патрульный оказался особенно въедливым. Такие встречаются в единственном экземпляре на каждую тысячу нормальных людей. Наглец не только проверил мой кард, но и привязался к Галу. «Этот человек со иной», – заявил я. «Вижу», – сказал этот идиот. «Между прочим, вы подчиняетесь мне!» – закричал я, уже доходя до точки закипания. «Ну и что?» – не понял кретин. Пришлось выбраться из кара, взять этого блюстителя порядка за отвороты бронекомбинезона и доходчиво объяснить ему, кто он такой, кто его предки до седьмого колена и что с ним будет в самое ближайшее время, если он не прекратит свое самоуправство. Негодяй посмел передернуть затвор карабина, и, если бы его в это время не вызвал по фону Радбиль, я бы выбил зануде все зубы, а потом заставил бы его сожрать забрало собственного шлема…

Я время от времени косился на своего попутчика (верит ли он мне?), но либо мои опасения были напрасны, либо выдержка у него была почище, чем у некоторых профессионалов.

– Послушайте, Гал, – нарушил я наконец молчание. – Вы, кажется, стихи пишете? Может, прочтете что-нибудь? Знаете, меня действительно интересует ваше литературное творчество.

Он усмехнулся:

– Знаете, полковник, мне как-то сейчас не до этого. В данный момент я гораздо больше озабочен тем, как бы мое литературное творчество, как вы изволили выразиться, не превратилось в мое литературное наследие.

– Вы очень остроумны, хотя и большой пессимист. Нет, я серьезно, Гал, прочтите, а?

– О чем? О любви? – Он снова усмехнулся.

– О чем хотите… Хоть о сельском хозяйстве.

Гал уставился в лобовое стекло и начал декламировать, как бы размышляя вслух: – «Тысячи птиц летят на огонь маяка. Тысячи птиц, ослепленные светом, падают и разбиваются. Тысячи птиц погибают, летя на огонь маяка. Сторож не в силах на это смотреть. Он любит птиц, он очень их любит… – В этом месте Гал осекся. Затем, откашлявшись, продолжал; – Что за черт, говорит он, у меня просто терпенья нет! И гасит маяк… А потом потерпел крушенье, выходя в океан, корабль, что вез тысячи птиц в клетках из дальних стран…» – Неплохо, – похвалил я.

– Только это не я написал, а Жак Превер, – улыбнулся Светов. – Жил такой француз в конце девятнадцатого века…

Он умолк, и я не стал ничего говорить, и мы слушали, как свистит где-то под нами газотурбина, и мне казалось в тот момент, что я знаю его давным-давно и что едем мы не как конвоир и конвоируемый, а как два приятеля; и совсем скверно стало мне в тот момент, когда я представил, чем все это должно скоро закончиться, – ведь наша проклятая работа не дает возможности следовать принципам морали. Стиснув зубы, я прибавил скорость.

Когда мы приехали на конспиративную квартиру, я оставил Гала одного, а сам помчался в сизо – за Корой.

Меня уже разыскивали в Управлении. Оказывается, с самого утра по мою душу то и дело звонил Астон Комберг. Когда я соединился с ним, он с пристрастием допросил меня по поводу событий предыдущего дня и предстоящих дел. «С ним пора кончать! – орал он, казалось, не в экран, а прямо мне в лицо. – Кон-чать! Вы понимаете меня, полковник? – Я прекрасно его понимал. – Иначе ни вы, ни я не соответствуем с завтрашнего дня своим должностям!». Я принял к сведению. Заверил. Поклялся своими погонами и должностью. То есть сделал все, чтобы этот надутый индюк поскорее убрался с экрана.

И как только он убрался, я набрал код Эвелины. Увидев ее лицо, я понял, что она провела эту ночь так же, как и я, – не спала, то есть. И сердце мое сжалось от любви и отчаяния.

– Лина, дорогая, – говорил я, – немедленно бери аэр и прилетай в Интервиль. Вот адрес…

Я дал ей адрес квартиры, где в это время находился Гал.

– Умоляю, – просил я жену, – не задавай никаких вопросов. Времени у меня в обрез. Одно могу сказать: похоже, я нашел человека, который сможет тебя вылечить.

Она не верила. И разрыдалась. И все время повторяла: «Толя, любимый мой, я не верю, слышишь – я не верю тебе! Это невозможно!» А я смотрел в ее залитые слезами глаза и думал: «Неужели сегодня это кончится?» Затем я побежал разыскивать Гредескулина. И нашел его в затхлом, провонявшем табаком кабинете. Он допрашивал одного из дезертиров. Дезертир, угрюмый, молчал. Гредескулин же, присев на край стола, кайфовал, наслаждаясь своим превосходством, потому что знал, что туз-то козырный – у него, у Гредескулина.

Я попросил его побыстрее закончить допрос, и он нехотя исполнил мое пожелание. И тут я вдруг выдал ему. Я сказал: – Стас, я тебя никогда ни о чем не просил, верно?

– А вот и нет, – ухмыльнулся он. – Не далее как на той неделе ты попросил меня одолжить тебе на время кар – твой якобы был в ремонте.

– Во-первых, он действительно был в ремонте, – возмутился я. – А, во-вторых, я же не об этом…

В-третьих, мысленно добавил я, я не просил, а просто-напросто поставил тебя в известность, что забираю кар ввиду срочной необходимости.

– Ладно-ладно, – проворчал он. – Следствие все учтет… Так что же ты хочешь попросить на этот раз? Может, аэр с антигравитационным приводом?

Извини, таковые имеются, как известно, только в распоряжении президентов…

– Вот ты заладил, – махнул рукой я. – Кар… аэр… Мне нужна на время твоя подследственная.

– Это которая? – прищурился Гредескулин. «Можно подумать, у тебя в каждой камере по женщине», – промелькнуло у меня.

– Стас, хватит дурака валять, – сурово сказал я. – Ты прекрасно понимаешь, кого я имею в виду.

– Я-то понимаю, – кивнул он. – А вот ты понимаешь, что ты просишь? «На время»!.. Что тебе здесь – прокат заключенных, что ли? Ты же знаешь закон не хуже меня.

– Знаю. Но она мне нужна позарез. Через три… нет, даже через два часа я верну тебе ее в целости и сохранности.

– Так уж и в целости? – ухмыльнулся Гредескулин. – Что, жены мало?

Я сдержался. Хотя в другое время с наслаждением поставил бы его по стойке «смирно» и заставил бы цитировать главу Устава милитаров «Взаимоотношения между младшими и старшими по званию».

– Я дам тебе любую расписку, – сказал я. – И обещаю взамен выполнить любую твою просьбу. Но пойми: для меня это – вопрос жизни или смерти!..

Этот садист еще долго измывался надо мной. Все следователи – в той или иной мере садисты. Профессия обязывает…

* * *

Кора категорически отказывалась ехать со мной. Но я знал, как на нее воздействовать.

Я ей шепнул на ухо кое-что о человеке, «который пишет стихи и находится в опасности», и она вспыхнула как свечка.

– Вы схватили его? – спросила она, уставившись на меня своими огромными глазищами. – Что вы с ним сделали?

Вместо этого я заверил Кору, что она все скоро узнает, и повел ее к турбокару. Едва усевшись на сиденье, она тотчас же полезла за зеркальцем и, разумеется обнаружила, что выглядит «просто ужасно». Пришлось заехать в один из супермаркетов (за косметикой), где она разорила меня на двадцать юмов.

Аэра на площадке перед домом не было, и я понял, что Эвелина еще не появилась.

К этому моменту я успел продумать основную часть своего плана. Возможно, кто-нибудь, кто мог проникнуть в мои мысли, и посчитал бы задуманную мной комбинацию аморальной, но у меня к тому времени уже не оставалось иного выхода. В конечном счете, вся наша жизнь – сплошное нарушение морали…

Светов, как ни странно, был на месте.

Когда мы с Корой вошли в комнату, он вскочил и молча уставился на нас, словно лишился дара речи. Потом тихо и неуверенно произнес: – Инна…

Кора опустила голову.

– Меня зовут Кора, Гал, – сказала она. – Не называй меня больше Инной, хорошо?

– Нет, – покачал головой Гал. – Не получится. Что же, называть тебя Корочкой, что ли?

Она подняла голову и только теперь заметила, что он улыбается уголками рта.

И тогда она бросилась в его объятия. И начался сплошной детский лепет на лужайке.

Признаться, в эти минуты я почувствовал что-то похожее на угрызения совести. Но отступать уже было поздно.

– Брэк, брэк, ребятки, – хлопнул я в ладоши, точно рефери на боксерском ринге. – У вас еще все впереди. Давайте-ка настроимся на деловой лад. Вы, Гал, садитесь сюда. – Я указал на кресло у стены. – А вы, подследственная Канунникова, – сюда. – Я мягко, но настойчиво взял Кору под локоть и подвел ее к дивану в другом конце комнаты.

– А где будете сидеть вы? – с вызовом проговорил Светов.

– А я постою, – ответил я.

Потом мы занялись обсуждением других подробностей предстоящей процедуры. Мы – то есть я и Светов. Кора, ничего не понимая, только вопросительно поглядывала на нас.

В конце концов она не выдержала и спросила, о чем мы толкуем.

– Видишь ли, милашка, я сейчас выполню свое обещание, которое дал господину Зографову, – ответил Гал. – А после этого он отпустит нас с тобой на все четыре стороны.

– Обещание? – Кора наморщила лобик. – Что ты мог обещать этому мерзкому типу, Гал? Он заставил тебя, да? Скажи – заставил? Он шантажировал тебя, – предположила она. – Наплел тебе что-нибудь про опасность, которая мне угрожает, и ты попался на эту удочку, да?.. Отпустит… как же! Ты зря ему поверил, он же монстр в человечьем обличье, а не человек!

Она начинала действовать мне на нервы. Монстр!.. Это надо же такое придумать! Да неизвестно еще, кто из нас здесь монстр…

– Извините, Гал, но мне кажется, что ее на время нужно где-нибудь запереть, – сказал я Светову. – Например, в комнате наверху.

Квартира была двухэтажной – «флэт», как говорят американцы.

Я надеялся, что Светов не захочет, чтобы Кора! видела, как он будет «расправляться» с Эвелиной, но у него оказалось иное мнение на сей счет.

– Нет, – ответил он. – Никуда запирать я ее не позволю, хватит, насиделась взаперти!.. Вам только дай волю – вы каждого второго запрете в тюрьму, а каждого первого поставите караулить, чтобы этот самый второй не сбежал!..

– Хорошо, – согласился я. – Но в таком случае я тоже буду присутствовать… при операции.

Светов решительно возразил (уже потом до меня дошло: он опасался, что при виде Оружия в его руках я неправильно оценю ситуацию и натворю сгоряча глупостей, и был не так уж далек от истины), и некоторое время мы с ним препирались по этому поводу. В конце концов он все же уступил. Получалось, что у каждого из нас будет по заложнице: у меня – Кора, у него – моя жена…

Когда в дверь позвонила Эвелина, мы мирно попивали коктейли со льдом и вообще вели себя как «нормальные люди».

Я пошел открывать. Эвелина выглядела, как всегда, сногсшибательно. Когда я увидел ее, у меня екнуло сердце и промелькнула мысль, не расторгнуть ли наше «соглашение», пока не поздно, но, заметив под глазами жены – под слоем макияжа – синие круги от бессонницы, я сказал себе: все решено, и не смей отступать…

Эвелина, по своему обыкновению, начала что-то щебетать, но я плохо понимал, что она говорит.

– Как ты себя сегодня чувствуешь, лапочка? – спросил я.

Она улыбнулась в ответ.

– По-моему, ты себя чувствуешь намного хуже меня. Вон какой бледненький – как стенка…

– Еще бы, – сказал я. – После бессонной ночи будешь не только бледным, но и серо-буро-малиновым!

Мы прошли в комнату. Голубки мои… безмятежно целовались.

Эвелина остановилась как вкопанная и посмотрела на меня с таким безмерным удивлением, будто я привел ее в какой-нибудь притон.

– Проходи, милая, не стесняйся, – сказал я, подталкивая ее легонько в спину. – Познакомься с доктором. Его зовут Гал. А это – его подруга Кора.

– Не подруга, а жена, – поправил Гал. Он, не поднимаясь с дивана, поклонился Эвелине. – Рад познакомиться, мадам.

Кора молчала. Только окинула оценивающим взглядом мою жену и наверняка нашла в ее внешности массу изъянов. Ну и Бог с ней, главное – она никак не отреагировала на «доктора».

Гал вопросительно посмотрел на меня, и я кивнул – мол, можно начинать.

– Что я должна делать? – растерянно глядя на Светова спросила Эвелина.

– Ничего, – сказал я. – Абсолютно ничего. Главное – не бойся.

Все будет хорошо… от слова «было». Сколько раз уже это меня выручало: будет – было хорошо. А все почему?..

– Что ты такое бормочешь, Толя? – спросила жена.

– Так, ничего. Ложись на диван.

Она колебалась.

– Я же сказал, Лина: не стесняйся. Ложись и ни о чем не думай.

– В одежде?

Чисто женский вопрос.

– Да, в одежде.

Я почти силой уложил ее на диван и заботливо укутал пледом. Потом взял заранее приготовленный черный платок и завязал ей глаза. Она вздрогнула и попыталась что-то сказать, но я опередил ее: – Так надо, дорогая. – Посмотрел на Гала: – Вы готовы?

– Да, – буркнул он, не глядя на меня. – Оставьте нас одних.

– Идем, Кора, – сказал я. – Не будем мешать доктору.

– Но… – заговорила она, но я вовремя заткнул ей рот ладонью и вывел из комнаты.

Притащив Кору в соседнюю комнату, оборудованную под пункт наблюдения, я усадил ее в кресло.

– Что это значит? – сверкая глазами, осведомилась Кора. – Что вы на этот раз придумали? Что вы хотите от Гала?

– Сиди и молчи, – приказал я. – Если хочешь, чтобы твой ненаглядный Гал остался в живых…

– Боже мой, – прошептала она, – как же я вас всех ненавижу!..

– Вот и хорошо, – невозмутимо проговорил я. – Только ненавидь меня молча, договорились?

Я уселся в кресло и вывел на свой «браслет» картинку с миниатюрной камеры, которую еще три года назад установил в оперативных целях в соседней комнате.

Моя профессия научила меня одной простой истине: весь наш мир просматривается и прослушивается. В нем невозможно остаться в полном одиночестве. Даже в тропических джунглях, которые насквозь просматриваются со спутников, оснащенных приборами ночного видения. Лишь дилетанты этого не знают.

Вот и Светов сейчас даже не подозревал, что я за ним наблюдаю. Впрочем, наблюдение это носило чисто профилактический характер. Я и без этого знал, что он собирался сделать.

Он собирался убить мою жену.

Это оказалось для него не так-то просто, несмотря на то, что он почти три года провел на фронте, где только и занимался тем, что убивал. Но одно дело – разнести на кусочки спейсер противника удачно пущенной гамма-ракетой, и совсем другое – убить собственной рукой человека, и не просто человека, а беззащитную, слабую и неизлечимо больную женщину.

Вот почему я с некоторым сочувствием наблюдал за действиями Гала. Даже на экране было видно, что лоб его покрылся бисеринками пота, а пальцы то сжимались в кулаки, то разжимались.

Прошло минут пять.

Потом губы Гала зашевелились, и я поспешно вставил в ухо горошину микрофона.

– … больно? – услышал я голос своей жены.

– Успокойтесь, – говорил губами Гал. – Вы ничего не почувствуете… Только мне придется… усыпить вас. Когда вы проснетесь, вашу болезнь как рукой снимет.

Он горько усмехнулся, произнося эти слова. Я затаил дыхание. А что, если он сейчас наболтает Эвелине лишнего про наше «соглашение»?

К счастью, он не стал этого делать. Может быть, ему и хотелось предупредить мою супругу о том, что ее ожидает, но он отлично понимал, что Кора – в моих руках и в случае подобной импровизации с его стороны мне пришлось бы нанести ответный удар.

Вот оно!

В руках Гала внезапно появилось Оружие.

Конечно, это было никакое не оружие, раз оно служило для того, чтобы делать людей бессмертными.

Еще в доме Морделла, когда мои предположения в отношении Светова и так называемых «возвращенцев» подтвердились, я поразился редкостной наивности бывшего лейтенанта. Неужели он всерьез полагал, что если люди узнают, что Пришельцы – бессмертны и, следовательно, непобедимы, то человечество тотчас же выкинет белый флаг и стройными рядами двинется под знамена Вечности?! Глупец, он забыл, что в нашем мире одни люди правят другими, что в нем есть такие непреходящие вещи, как деньги, власть и непрерывное удовлетворение всевозможных потребностей… Если все люди будут бессмертными, то они автоматически станут равными, ибо исчезнет один из главнейших рычагов подчинения их своей воле: страх смерти. И тогда рухнут веками складывавшиеся основы общественного устройства и останутся не у дел те, кто считает себя сильными мира cero. И не известно еще, выиграет ли человечество от приобретенного дара вечной жизни… Поэтому даже если бы все спецслужбы мира получили подобную информацию, они-то уж позаботились бы о том, чтобы надежно упрятать ее в бронированные сейфы, под суперсекретные грифы. И знали бы об этой тайне лишь единицы, а те, кому знать ее не положено, но кто случайно оказался к ней причастен, убирался бы старым испытанным способом… И началась бы тогда охота за чудесным оружием Пришельцев, потому что каждому правителю хотелось бы отныне не просто власти, а – вечной власти…

Между тем Перевертыш направил свое загадочное оружие раструбом к Эвелине. Он был бледен, как будто его самого готовились сейчас расстрелять. Рука его заметно дрожала. Он зачем-то оглянулся по сторонам, будто опасался услышать укоризненный голос: «Ай-яй-яй, нехорошо убивать, приятель!» Ну же, решайся наконец! Только ты можешь использовать эту чертову машинку по предназначению. Если бы это было не так, разве стал бы я с тобой возиться?!

Я задумался: что делать, если этот чертов гуманист так и не осмелится выстрелить?

В этот момент Эвелина, которой, наверное, уже надоело париться под пледом, решительно села и стала срывать с глаз повязку. Терпение никогда не входило в число добродетелей моей жены.

И тут Светов выстрелил. Не было ни грохота, ни вспышки. Какая-то черная струя вырвалась из раструба, ударила в грудь Эвелины, и она рухнула на диван. Как ни странно, никаких ран на теле жены я не увидел.

Наступил заключительный акт драмы, в котором я должен был во что бы то ни стало заставить Светова выстрелить в меня. Ведь было бы несправедливо, если бы лет через двадцать – тридцать я бы сдох от старческого недуга, и Эвелина осталась бы одна-одинешенька на белом свете… Муж и жена – одна сатана, вспомнил я старинную поговорку. Куда иголка – туда и нитка…

Я вихрем промчался в соседнюю комнату и, не обращая внимания на Перевертыша, который застыл в позе выключенного кибера, склонился над своей женой. Никаких видимых повреждений на ее теле я не заметил, но она была мертва. Это я установил с первого взгляда.

Сердце Эвелины не билось, дыхания не было, пульс отсутствовал.

Я медленно развернулся лицом к Светову.

– Ты… ты убил ее, – драматически-громким шепотом заявил я. – Как же так? Мы же договаривались с тобой… Ты убил ее! ТЫ УБИЛ ЕЕ, СВОЛОЧЬ, ПОДОНОК, ЧУДОВИЩЕ!!!

Он что-то хотел сказать в свое оправдание, но я его не слушал. Я что-то в исступлении орал. Затем выдернул из кобуры свой «люцифер».

– А теперь я убью тебя! – закричал я и навел пистолет на Светова.

Светов сделал шаг ко мне и вытянул руку без оружия, словно надеясь таким способом защититься от титаново-рениевых пуль, пробивающих бетонную стену метровой толщины.

Что ж, придется тебя подстегнуть…

Я нажал на курок. Раздался оглушительный грохот. Кресло позади Светова разлетелось в щепки, а в стене образовалась дырка величиной с кулак.

Но он не произвел ответного выстрела, хотя естественная реакция каждого нормального человека – ответить огнем на огонь, ударом на ударом…

Мной овладела ярость. Хорошо же, если ты мнишь себя человеком, я заставлю тебя сделать то, что любой человек не сделать просто не может!

Я дождался того момента, когда Кора, привлеченная грохотом выстрела, появится на пороге комнаты. Затем, расчетливо прицелившись ей в грудь, выпустил в нее целую очередь. Прости, следователь Гредескулин, не сумею я вернуть подследственную в камеру…

Не успело стихнуть эхо выстрелов, как Светов метнулся к Коре и успел-таки подхватить ее обмякшее тело. Я с удовлетворением отметил, что оружие он все же не выпустил из руки.

Кора что-то пыталась ему сказать, но рот ее заполнила розовая пузырящаяся пена, а потом по подбородку ее потекла тонкая красная струйка, и голова Коры безжизненно откинулась назад.

Светов бережно опустил ее на пол и уставился на ее мертвое лицо. Затем повернулся ко мне. И тут мне стало страшно – мне, полковнику спецслужбы, побывавшему во многих передрягах.

Я сглотнул слюну, попятился и снова вскинул свой «люцифер». Но было поздно. Он полетел на меня словно вихрь. Я ударился головой о стену. Пистолет вылетел из моей руки и, словно притянутый огромным магнитом, плюхнулся у противоположной стены. Светов не обратил на него ни малейшего внимания. Он медленно надвигался на меня. Похоже, он не собирался воспользоваться своим дьявольским оружием. Я понял, что он хочет убить меня, но не выстрелом – это было бы слишком быстро. Он намеревался забить меня до смерти, как скотину на бойне.

Посмотрим, как это у тебя получится, сынок, подумал я. Меня ведь тоже кое-чему обучали, и мне приходилось противостоять не одному, а пяти таким, как ты, да еще вооруженным…

Я поднялся и приготовился драться. Однако дальше подготовки дело не пошло. В ту же секунду на мою челюсть обрушился сокрушительный удар. Правда, я успел вовремя сгруппироваться и поэтому падение мое, хотя и выглядело эффектно, было вполне безобидным. Переворачиваясь через голову, я думал: сейчас он прыгнет ко мне, и я встречу его ударом обеих ног в лицо, а потом настанет моя очередь забавляться. Но планам моим не суждено было сбыться, потому что не успел я и глазом моргнуть, а он уже был рядом со мной, и новый удар – на сей раз ногой в живот – оторвал меня от пола.

Наконец ему удалось загнать меня в угол, и он принялся методично разбивать мое лицо в лепешку (оружия у него уже не было, так что Светов мог действовать обеими руками). Я понял: еще немного – и он выбьет из меня мозги. Сопротивляться было бесполезно, потому что он, казалось, превратился в машину, единственное предназначение которой – убивать…

И тут я наконец сообразил, что у меня остается лишь одно-единственное средство остаться в живых.

И тогда я произнес своими разбитыми, окровавленными губами слово-детонатор.

Кулак Светова повис в воздухе. Лицо его выразило сначала бесконечное удивление, а потом словно превратилось в маску.

Он стал озираться вокруг.

Затем подбежал к «люциферу», поднял его и решительно поднес к своему виску. Формула самоуничтожения сработала!

Я отер кровь с лица и попытался стиснуть зубы, но во рту было сплошное крошево.

Выстрела, однако, не последовало. Лишь сухо щелкнул курок. Потом еще раз. И еще. В патроннике кончились заряды – они все пришлись на долю бедняжки Коры…

Светов отбросил пистолет в сторону, и в его руке опять возникло Оружие. Формула – поистине ужасная штука, она не дает покоя зомбированному до тех пор, пока он не покончит с собой…

Рука Перевертыша дернулась, и тотчас же ноги его подкосились и он замертво рухнул на пол. Я увидел, как оружие, выпавшее из его руки, растворяется в воздухе.

В комнате раздался чей-то крик. Я оглянулся. Эвелина, приподнявшись на локте, широко распахнутыми от ужаса глазами смотрела на бездыханное тело Светова. Потом она увидела труп Коры. Наконец посмотрела на меня, и наши взгляды встретились…

Глава 12

ПОСЛЕДНИЙ ШАНС

Он шел по широкому проспекту мимо пестрых, как цыганская юбка, торговых автоматов, мимо пустых кабин Уединения, мимо огромных высотных корпусов с черными противосолнечными стеклами, мимо взлетных площадок аэров, мимо комп-закусочных под колпаком генераторов микроклимата, мимо голографических рекламных установок, на разных языках предвещавших отсутствие всех проблем для тех, кто пользуется зубной пастой «Белый клык» (варианты: автоматическая зубочистка на ядерных батарейках… мыло… краска для волос… парики… эпиляторы для подмышек… кибернетический WC).

Он не знал, как называется этот город и в каком месте земного шара он находится. Его это не интересовало Уже не интересовало. Как и многое другое из того, что интересовало раньше.

По магнитной ленте проезжей части неслись, подчиняясь командам систем автоматического управления, турбокары, экранопланы и магнитовагоны. На скорости свыше трехсот километров в час они сливались в одну сплошную полосу, и временами создавалось странное ощущение: казалось, мчится не поток машин, а ты сам куда-то мчишься. Знать бы только – куда…

Гал не знал этого. Он шел, не чувствуя ни усталости, ни голода, ни жажды, – шел вот уже второй месяц. Иногда он отчетливо представлял себе, как своим безостановочным движением заставляет вращаться Землю чуточку быстрее. К сожалению, это было, конечно, не так…

Проспект, видимо, протянулся в бесконечность. Солнце, казалось, пыталось расплавить его, чтобы и здания, и бетон, и тефлон, и термопластик растеклись по земной поверхности этаким огромным искусственным озером, но из этого ничего не выходило.

Люди, попадавшие в поле зрения Гала, не очень-то мучились от жары. Почти все они были одеты в специальную одежду с микроклиматом – словно поместили себя холодильную камеру. И они с недоумением оглядывали Гала с головы до ног, очевидно, сочувствуя ему, не принявшему мер для защиты от солнечного излучения (на нем была открытая рубашка и легкие брюки из саморегенерирующей искусственной биоткани).

Впереди проспект плавно переходил в набережную, огибающую большое искусственное озеро. Между парапетом тротуара и водой тянулась узкая полоска песка, расцвеченная куполами установок микроклимата, под которыми наслаждались ничегонеделанием сотни людей. Над водой висела призрачная дымка испарений, превращавшая силуэты городских строений по ту сторону озера в некую фата-моргану. В разных местах озера на волнах качались лодки, и до набережной доносились обрывки громкой музыки и смеха.

Идиллия, с горечью подумал Гал. Все они так уверены, что у них впереди – уйма времени и можно вот так бездумно покачиваться на волнах в компании полуголых красоток, а потом сидеть за столиком кафе в двух кварталах отсюда и тянуть через соломинку бесконечный коктейль. И ни о чем не думать, и ничего не делать – вот мечта этих идиотов. Хлеба и зрелищ. Пищи и развлечений. Напиться и забыться. Уколоться и потрахаться с кем придется…

А не слишком ли строго я сужу их? – подумалось вдруг. И не слишком ли упрощаю их потребности? Тебе-то легко судить, ты у нас теперь – вечный, приятель…

И тут он опять почувствовал приближение приступа. Черт, как не вовремя. Ведь вокруг столько людей, и это обязательно привлечет их внимание. Как тогда, на мосту. Что ж, если приступ не удастся пересилить (а разве тебе это когда-нибудь удавалось? – тут же промелькнула мысль), то надо хотя бы избежать цирковых эффектов. Типа падения с небоскреба, как это было на прошлой неделе, кажется, в Агломерограде. Он вспомнил глаза зевак, когда, пролетев около тысячи метров к тротуару, как ни в чем не бывало поднялся с асфальта, отряхнулся и пошел себе восвояси. Никто даже не попытался его остановить. Впрочем, и от суицида его никто никогда не пытался удержать, хотя иногда его «прихватывало» – вот как сейчас – на публике. Сведение счетов с жизнью – интимное дело каждого, а влезать в чужие интимные дела в современном мире считается просто неприличным.

Он спустился с тротуара и побрел по песку, проваливаясь в него по щиколотку. Потом его скрутило так основательно, что идти стало невмоготу. Сознание заполнила одна-единственная мысль: нужно во что бы то ни стало покончить с собой.

Он сел прямо на песок и достал из кармана специально припасенный для этих целей охотничий нож с голубоватым блеском титанового лезвия. Повертел его в руках, примеряясь поудобнее, а потом вонзил самозатачивающееся острие в то место, где у него находилось сердце, – если, конечно, оно у него еще было.

Боли он не почувствовал. Крови тоже не было. Нож мягко вошел в плоть и застрял в ней этаким колом. Как всегда случалось в таких случаях, тело стало как бы бесплотным туманом.

Гал дождался, пока приступ пройдет и тиски самоубийственного импульса отпустят его мозг, и только тогда выдернул нож из-под сердца. Спрятал нажатием кнопки лезвие в рукоятку и стал приходить в себя.

В голове было пусто, как в безвоздушном пространстве. Однако мысли понемногу возвращались в нее, и первой из них была: «Будь ты проклят, Зографов!» – Эй, с вами все в порядке? – раздалось сверху. Он поднял голову. И тут же отвернулся. Над ним стояла довольно миловидная девушка, не обремененная избытком верхней одежды. Купальник из модного синтез-фибра лишь подчеркивал ее изящные формы.

– Вполне, – прохрипел в ответ Гал, стараясь как можно незаметнее спрятать нож в карман брюк, что сидя сделать было не так-то просто.

– Я видела… Мне показалось, что… – Девушка растерялась. Она наверняка наблюдала за попытками Гала покончить с собой. – Вы уверены, что с вами все нормально?

Гал усмехнулся. Уверен ли он!.. Если б она только знала, насколько глупо звучит ее вопрос!

– То, что вы сейчас видели, – объяснил он, по-прежнему не поднимая головы, – это всего-навсего фокус. Дело в том, что я увлекаюсь такими штучками давно, и временами новая идея приходит в голову в самом не подходящем для этого месте…

Такая «легенда» у него была заготовлена для тех любопытных, которые случайно оказывались свидетелями его очередного приступа. Как правило, это срабатывало безотказно. Хотя, возможно, какое-то недоумение у очевидца «чудесного» воскресения самоубийцы и оставалось, но после разъяснения Гала случайному свидетелю оставалось лишь растерянно пожать плечами, извиниться и убыть по своим личным делам восвояси.

Однако девушка не ушла. Она опустилась на горячий песок рядом с Галом и вытянула свои стройные загорелые ноги в непозволительной близости от него.

Ну вот, только случайного знакомства и последующей интрижки сейчас не хватало!

– А повторить свой фокус вы можете? – полюбопытствовала она.

– Могу, – ответил Гал. – Но не хочу. Тогда она протянула руку и с видимой заботой потрогала его лоб. Лоб Гала был покрыт холодным потом. Прикосновение ее смутно напомнило Галу Галлахен и небольшую комнатку в пансионе, где он был так счастлив с другой женщиной. В груди возникла боль, словно он забыл извлечь нож из тела и тот так и продолжал распирать его нутро.

– Уходите, – сказал Гал, не глядя на девушку. – Оставьте меня в покое.

– Вы воевали с Пришельцами? – спросила она, не обращая внимания на его слова.

– А вам какое дело? – Гал начинал злиться.

– Дело в том, что мой брат тоже способен на такие фокусы, как вы, – сказала девушка. – И он тоже был на войне.

Ее звали Нессой. Она изучала историю этики новейшего периода. Ее старший брат был призван защищать Землю от инопланетного нашествия в прошлом году. После окончания курсов подготовки милитаров ОЗК он попал на двадцать третью Базу и в первом же космическом бою был уничтожен прямым попаданием черного луча Пришельцев. Впрочем, уничтожен был не он, а его спейсер. Сам Альгис (так его звали) после короткого беспамятства каким-то непонятным образом очутился на Земле, причем не где-нибудь в Гималаях, а неподалеку от своего родного дома. Это он потом установил, что оказался на Земле. Сначала-то, под влиянием мистическо-религиозной литературы (одно время, до поступления в ОЗК, Альгис увлекался подобными вещами), ему померещилось, что дело происходит в некоем загробном мире – не то в раю, не то в аду, и он все ждал, когда в поле его зрения возникнут ангелы или черти, чтобы доставить его на Суд. Однако вокруг находились обыкновенные люди, обыкновенная земная обстановка, и тогда он стал добираться домой, а добравшись, поведал родителям и Нессе историю своего воскрешения, взяв с них слово держать все произошедшее в секрете. Альгис боялся, что его вот-вот арестуют как дезертира, а ведь ему нужно было каким-то образом оформлять документы, устраиваться на работу и зарабатывать себе на хлеб насущный, дабы не висеть камнем на шее у родителей.

Однако вскоре выяснилось, что он теперь может обойтись и без документов, и без работы, и даже без хлеба насущного. Как-то раз, зазевавшись при переходе улицы, он попал под мчавшийся с бешеной скоростью турбокар. Альгиса отшвырнуло на несколько десятков метров, и, будь на его месте кто-либо другой, травмы оказались бы смертельными, так что умер бы он мгновенно. Однако на теле Альгиса не оказалось ни царапины. Хорошо, что свидетелей данного происшествия не было, а водитель турбокара, видимо, напуганный возможной ответственностью за наезд, даже не стал останавливаться.

Последующие «эксперименты» Альгиса неопровержимо подтвердили: отныне он неуязвим для «старухи с косой».

– А оружие? – спросил Гал у Нессы. – Видели вы у него после возвращения с войны какое-нибудь странное оружие»… такую серую дубинку с раструбом на конце?

Нет, ничего подобного Несса ни разу у Альгиса не видела.

– Скажите, Несса, – задумчиво проговорил Гал, – ваш брат… чем он занимается? По лицу девушки пробежала тень.

– Понятия не имею, – сказала она. – Дело в том, что как только он обнаружил в себе… это, он сразу же ушел. И больше не появлялся. Мы до сих пор не знаем, где он и что с ним. На наши вызовы по видео-браслету он ни разу не откликнулся. Может быть, он вообще его выбросил.

– Ясно… – протянул Гал, хотя ясности-то как раз и не было. – И что вы намерены делать? Она глянула на него искоса и отвернулась.

– А что мы можем сделать? – борясь с подступающими рыданиями, сказала она. – Наверное, он перестал быть человеком, наш Альгис… Иногда я Думаю: уж лучше бы он погиб, чем вот так… Понимаете, маму от всех этих переживаний разбил паралич, и она теперь не может двигаться. А он… он даже ни разу не поинтересовался, как мы… что с нами?.. Он ушел – и все!.. Получается, что мы ему стали не нужны. Я вообще сомневаюсь, что ему теперь нужен кто-нибудь из людей…

Верно, подумал Гал. Такие вопросы неизбежны, когда люди сталкиваются с бессмертием лицом к лицу. Человечество не привыкло, чтобы в его рядах был кто-то, кто отличался бы от всех прочих людей чем-нибудь существенным. В данном случае – бессмертием. Здесь нужно, чтобы или все – или никто!.. Пресловутый принцип равноправия. Тех же, кто стал исключением из этого принципа, общество постарается изгнать из своих рядов, обвинив прежде всего в нечеловечности. Как будто кто-то знает, что это такое – человечность… «Самый человечный человек…» «Гуманизм неотделим от человечности…» Одни только ничего не значащие лозунги научились мы выдумывать, чтобы скрыть за ними незнание своей сущности. И нежелание познать ее в дальнейшем. «Человек есть человек…» И этим все сказано, и от этого определения мы за много веков так и не сумели продвинуться вперед ни на шаг…

– Послушайте, Несса. – Гал пристально посмотрел в янтарные глаза девушки. – А что, если бы у вас появилась возможность стать такой же, как ваш блудный брат? Согласились бы вы на это?

Дурак, подумал он. Что ты собираешься делать, если она скажет «да»? Зачем ты провоцируешь людей, братец? Разве ты еще не убедился в пагубности бессмертия? Неужели ты поверил в то, что все люди такие же, как эта сволочь Зографов и ему подобные?!

– Нет, – после легкой заминки решительно произнесла девушка. – Не согласилась бы… Потому что… потому что… – Видно было, что она испытывает затруднения с выбором аргумента. – Потому что я хочу жить и любить, и иметь детей, как все. И я не хотела бы пережить своих детей и внуков!..

Ледяной осенний ветер с воем обезумевшего от долгого содержания в карцере параноика срывал сухие листья с деревьев, росших у подножия Траурной Стены. Деревья, словно оплакивая души покоившихся в Стене людей, стонали и раскачивались из стороны в сторону. Совсем как люди, подумал Гал.

Он стоял с непокрытой головой у подножия Стены, где в третьем ряду снизу чернел прямоугольник с золотыми буквами «СВЕТОВА ЭЛЬВИРА ПЕТРОВНА», и ему было холодно, но не от ветра – холод этот шел откуда-то изнутри, постепенно охватывая все тело и проникая в каждую клеточку.

Я наконец пришел к тебе, мама… Извини, что так поздно. Ты, конечно же, не видишь и не слышишь меня сейчас. Ты наглухо замурована в этой крошечной бетонной темнице, но для меня ты все еще жива, и я тебя никогда не забуду. Если правда, что души людей живы, пока их помнят, то твоя душа будет жить вечно, потому что именно такую участь уготовила твоему несчастному сыну судьба… Я не плачу, мама, я давным-давно разучился плакать, потому что все во мне высохло и съежилось, и я не знаю, что со мной будет потом, через много тысяч лет, и останусь ли я прежним Галом Световым, но я всегда буду приходить к тебе сюда. Если смогу, конечно… Давай, вместо того чтобы плакать, я прочитаю тебе стихи, хорошо?

Я мертвых за разлуку не корю, и на кладбище не дрожу от страха. Я просто маме тихо говорю, что снова в дырках вся моя рубаха. И мать встает из гроба на часок, берет иголку, нитяной моток и отрывает савана кусок на заплаты..

Кто-то тронул Гала за руку. Гал обернулся, ничего не видя – все плыло у него перед глазами. Перед ним стоял незнакомый человек неопределенного возраста в строгом костюме с оттопыривающейся подмышкой.

Вдали, у входа на кладбище, маячил турбокар без опознавательных знаков, рядом с которым перекуривали еще трое крепких молодых людей в таких же строгих костюмах.

– Вы – Гал Светов? – осведомился незнакомец так, словно заранее знал ответ на свой вопрос. Когда Гал машинально кивнул, человек продолжал: – Прошу вас срочно поехать с нами в Интервиль. Вот мой кард. Пожалуйста…

Он помахал у Гала под носом своим кардом. Гал успел только разглядеть эмблему спецслужбы.

– Вас послал Зографов? – спросил он. Незнакомец поднял брови.

– Анатолий Алексеевич? Да он у нас давно уже не работает!

– Вот как? – вяло удивился Гал. – Тогда в чем дело?

– Объясню по дороге, – сказал человек в строгом костюме.

– Нет уж, объясните сейчас. В мои планы вовсе не входила поездка ни в Интервиль, ни куда-либо еще.

– Вы знаете доктора Морделла? – спросил спецслужбовец. Гал выжидающе смотрел на него. – Так вот, ему очень плохо. В том смысле, что он умирает. Это он попросил разыскать вас, потому что только вы можете ему помочь.

– Каким образом?

– Не знаю, это меня не касается. Мне приказали вас доставить к доктору Морделлу, и я выполняю приказ. – Человек в костюме явно начинал нервничать.

Галу показалось, что он видит перед собой умные глаза Вицентия Марковича и слышит его голос: «Люди почему-то боятся смерти, Гал. Если хотите, это такой же врожденный инстинкт, как и все остальное. Любая система стремится продлить как можно дольше свою устойчивость, если же это не получается, и никакая адаптация ей не помогает, она распадается, а из ее элементов возникает новая, более совершенная система»…

– Никуда я не поеду, – сказал Гал, отворачиваясь к Траурной Стене.

– Если вы не хотите ехать с нами, мы вас заставим, – проговорил, осклабившись, незнакомец.

– Интересно, каким образом? – осведомился Гал.

Незнакомец сделал резкое движение, и Гал ощутил удар по лицу, но боли не почувствовал.

– Давно бы так, – проворчал Светов. – А то заладили… «Прошу вас»… «Пожалуйста»…

В следующее мгновение он нанес спецслужбовцу ответный удар. Тот покачнулся, но устоял. Краем глаза Гал заметил, что люди у турбокара, побросав окурки, со всех ног бегут к Стене.

Особист выхватил из кобуры под мышкой пистолет-парализатор. Лицо его исказила зловещая гримаса.

– Пробивает любой бронекомбинезон, – предупредил он. – Применю без предупреждения!..

– Применяйте, – милостиво разрешил Гал и повернулся, собираясь уходить.

За спиной его раздались характерные хлопки парализатора. Иглы с парализантом прошили Гала насквозь и, отрикошетив от Траурной Стены, улетели в кусты.

Гал медленно повернулся к стрелявшему. Тот с недоумением разглядывал свой пистолет. Потом сунул его в кобуру и прыгнул к Галу.

Видимо, его неплохо обучили рукопашному бою. Во всяком случае, удары, которыми он осыпал Светова, исполнялись на самом высоком уровне. Однако они не достигли цели.

– Бесполезно, – насмешливо произнес Гал. – Не тратьте зря силы.

И тут наконец подоспели молодцы в строгих костюмах. Окружив Гала, они точно по команде выхватили самое разнообразное вооружение, начиная от атомайзера и кончая дубинкой-наручниками.

В следующие пять минут Гал изрядно позабавился. Для начала он ввел своих противников в состояние полного неверия в реальность происходящего, позволив безуспешно расстрелять в него все обоймы, а потом обрушил на них серии безжалостных ударов. Он загнал их в колючие кусты, а когда они делали попытку выбраться оттуда, загонял обратно. Все это напоминало борьбу человека с вылезающими из доски гвоздями: колотишь по одному краю – вылезают с другого…

Наконец Галу это надоело, и он пошел прочь.

– Послушайте!.. Остановитесь, Светов! – услышал он за спиной задыхающийся голос того, кто подошел к нему первым. – Умоляю вас – спасите его! Дело в том, что жизнь доктора Морделла представляет особую ценность!.. В последнее время он работал над принципиально новым видом оружия, с помощью которого мы можем сдержать противника! Если вы его не спасете, то завтра Пришельцы будут на Земле, поймите вы это!

Светов остановился. Он смотрел на Траурную Стену, уходящую к линии горизонта, и ему казалось, будто всю Землю опоясала эта бесконечная Стена. Наконец он медленно повернулся и проговорил: – Хорошо, я поеду с вами, но совсем не потому, что Морделл представляет научную ценность…

* * *

В Интервиле они поехали вовсе не к дому Морделла, а куда-то на другой конец города.

– Он помещен в специальную клинику, – пояснил в ответ на вопросительный взгляд Светова тот, который, очевидно, был в группе старшим.

Они долго колесили между какими-то заборами, поверху которых тянулась колючая проволока – явно под током. Время от времени на пути машины возникали фигуры в бронекомбинезонах, которые пристально вглядывались в лица спутников Гала, но в конце концов пропускали кар беспрепятственно.

Иногда Галу мерещилось, что по капоту турбо-кара пляшет красное пятнышко лазерного прицела, но потом он догадывался, что это отблески заходящего солнца.

Когда они подъехали наконец к неприступным с виду воротам из титаново-магниевых листов, уже стемнело.

Машина остановилась, а затем медленно проползла через специальный зигзагообразный лабиринт, где ее наверняка просвечивали, просматривали и простреливали рентгеновскими лучами особые устройства безопасности. Они остановились у входа в грязно-серое здание из сверхпрочного бетона. Окон У здания не было вовсе, а парадный вход напоминал спуск в бункер. Или в блиндаж.

У Гала неприятно похолодело под ложечкой.

– Что-то, братцы, совсем непохожа эта конура на клинику, – нахмурился он.

Ответил ему почему-то тот, который сидел рядом с водителем и молчал всю дорогу.

– А это не клиника, а спецклиника.

– А-а-а… – делая вид, что сразу все понял, протянул Гал.

Неужели они задумали снова обмануть меня? Может быть, в их проклятой «конторе» такая традиция – обводить наивных простачков вроде меня вокруг пальца? Может, Вицентий сидит себе спокойненько дома и кропает очередное открытие, а? Про тот вариант, что он давным-давно умер, лучше думать не будем, конечно… Но какой смысл? Что им от меня может понадобиться? Если только Зографов проболтался перед уходом… Тогда – понятно. Непонятно другое. Как они собираются меня заставить? Ведь им со мной ничего не сделать, даже если сунут меня в плазменную печь. Просто регенерация несколько затянется, а вот им от меня достанется покрепче, чем в Мапряльске. Котлеты я из них тогда сделаю, и никакие стены, никакие заборы из колючей проволоки и никакие крупнокалиберные лучевики на крыше им тогда не помогут!.. И потом, второй раз пытаться провести меня на той же мякине – не выйдет! Я теперь, братцы мои, ученый воробушек!..

Дверь им отворил шустрый малый с портативным лучеметом и прибором для просвечивания. Они вошли в вестибюль, и тут у Гала после недолгого препирательства отобрали его заветный нож.

Сопровождавший Гала мужчина в костюме при этом долго извинялся, даже руку прикладывал к сердцу, утверждая, что это – чистая формальность, что таков здесь порядок, что это действительно клиника, и больные могут не так понять… В общем, Светов, хоть и не поверил, все же уступил его просьбам.

Они поднялись на второй этаж и долго шли по каким-то коридорам, где действительно стоял больничный запах. Правда, смешанный почему-то с запахом озона, как это бывает после стрельбы боевыми лазерами.

Наконец они перестали блуждать по коридорным кишкам (из-за дверей, время от времени попадавшихся на пути, не раздавалось ни звука, словно не клиника это была, а царство мертвых – морг, иначе говоря) и остановились перед пластиковой дверью с электронным табло.

Человек в строгом костюме (только тут Галу пришло в голову, что за все время, что они сюда добирались, он так и не удосужился узнать имя хотя бы старшего из этих ангелов-парламентариев) сунул в щель свой кард, и дверь отворилась. Гал ожидал, что они вместе войдут в комнату, но его спутники остались в коридоре.

Он вошел и сразу увидел в глубине комнаты Морделла. Морделл лежал на какой-то механизированной каталке-кровати, лежал в одежде и глядел в потолок остановившимся взором. То ли спал с открытыми глазами, то ли… Неужели?..

Гай рванулся к кровати – и вдруг понял, что и кровать, и Морделл нереальны. Это была голограмма.

Сбоку, словно синтезировавшись из воздуха, возникла чья-то фигура. Сердце у Гала екнуло. Потому что перед ним стоял не кто иной, как полковник спецслужбы Анатолий Алексеевич Зографов. Он уселся в кресло рядом с кроватью Морделла, неотрывно глядя на Гала. Потом произнес негромко: «Свет!» – и прямо из стен ударило сияние множества миниатюрных лампочек. Создавалось впечатление, что свет берется ниоткуда и разливается по всей комнате мягкими волнами.

Они молчали, глядя друг на друга. Время словно остановилось, и Галу даже стало мерещиться, что вовсе не прошли пять с половиной месяцев, в течение которых они не виделись, что еще вчера этот подонок с полковничьими погонами хладнокровно убил Кору, а он, Гал, так и не смог убить его.

Мышцы Светова непроизвольно напряглись, и выражение лица, видимо, изменилось, потому что Зографов поспешно проговорил: – Только не делайте глупостей, Гал. Не надо больше глупостей. Мы и так натворили их вместе с вами более чем достаточно…

– Глупостей? – повторил Гал. – Ты называешь то, что ты творишь, глупостями?! Что же ты тогда прячешься от меня, подсовывая мне свое голо? Боишься расплаты, подонок?

– Голо? – вскинул брови Зографов. – Вы ошибаетесь, Гал. Голо здесь – это наш любимый доктор, а я, как говорится, во плоти. – Гал опять сделал движение вперед, и полковник поднял руку. – Не спешите, Светов, лучше внимательнее присмотритесь к нашему Вицентию Марковичу.

Границы голокадра по знаку Зографова раздвинулись, и рядом с изголовьем кровати Гал увидел молодого человека с неразборчивым лицом, который небрежно поигрывал трехствольным пистолетом у самого виска доктора Морделла.

– Он тоже видит нас и, если вы сделаете хоть один шаг ко мне, то не задумываясь отправит Вицентия Марковича на тот свет, – пояснил Зографов таким тоном, будто Галу предстояло писать под диктовку, а он, Зографов, играл роль строгой учительницы, которая не собиралась повторять дважды каждую фразу. – Они недалеко, в пределах этого здания.

Гал перевел дыхание и присмотрелся к человеку, ставшему его заклятым врагом. Зографов сильно сдал за каких-нибудь полгода. Волосы его поредели, седины на висках заметно прибавилось, под глазами появились мешки, дыхание стало неровным и каким-то сиплым. Однако во всем остальном он оставался прежним – то есть подлецом, который не остановится ни перед чем ради достижения шкурных целей.

На сей раз Зографов был без оружия, – действительно, теперь оно бы не помогло ему. В руке его виднелась только какая-то черная пластинка размером с брелок от ключей, которую полковник машинально вертел между пальцами.

Что, интересно, ему на этот раз от меня нужно? Что за очередной маниакальный план созрел в его башке?..

– Что ты хочешь, скотина? – спросил Гал, опустив руки (оскорбляя Зографова, он подсознательно стремился получить хоть какое-то удовлетворение, раз уж не мог пустить в ход кулаки).

Полковник не обращал внимания на эпитеты, которыми награждал его Светов.

– Я хочу, чтобы вы убили меня, – невозмутимо проговорил он. – Вы ведь хотите этого, не правда ли? Не об этом ли вы мечтали столько времени? Так вот, сейчас настала пора расплаты, и я сам прошу вас свершить акт возмездия… – Он сделал эффектную паузу, наслаждаясь растерянностью Гала, потом закончил: – Только вы сделаете это не обычным способом, а вашим оружием, Гал. Тем, которое у вас всегда при себе и которым только вы можете воспользоваться!..

Смысл его слов доходил до Гала так медленно, как доходит до Земли свет давным-давно угасшей звезды.

Полковник желал стать бессмертным. Что ж, с его патологическим себялюбием это представлялось вполне логичным. Сначала – жена. Потом – он сам. Потом – их дети, если таковые имеются, а уж затем он начнет подкупать бессмертием людей, привлекая их на свою сторону!.. И при этом ему все время будет нужен Гал с его чудесным Уподобителем – до тех пор, пока не нагрянут Пришельцы и чудеса не начнут твориться, так сказать, бесплатно и без разбора!..

Неужели ты и на этот раз подчинишься его шантажу, как это случилось полгода назад? Неужели ты собственными руками обеспечишь этому интригану и предателю, врагу – твоему истинному врагу по разуму! – вечное существование и неуязвимость?! А не пора ли свернуть ему шею, как гусю, – голыми руками, с отвращением и одновременно с наслаждением ощущая, как трепещет под твоими пальцами каждая жилка, как хрустит каждый шейный позвонок этого мерзавца? Пусть хоть раз воздается каждому по заслугам его – как праведным, так и неправедным!..

Но при этом второй подонок – тот, что с пистолетом, разнесет череп Вицентию Морделлу, человеку, который открыл тебе глаза на многое в этой жизни, который, в конце концов, не колеблясь спас тебя и приютил в своем доме. Разве ты сможешь пожертвовать им – пусть даже ради благородного возмездия?

Нет, подумал Гал. Возможно, окажись на моем месте кто-то другой, он бы не понял моих колебаний. Элементарная этическая двухходовка, сказал бы он и, возможно, был бы прав. Но я-то, сам зачатый и рожденный искусственным путем, я как никто другой понимаю, что такое человек, тем более – хороший человек, и как их мало, этих последних…

Окончательно запутавшись, Гал пробормотал: – Как ваша жена, полковник? Лицо Зографова болезненно передернулось, словно его кольнули в зад иглой.

– Какое вам дело до нее? – спросил он странным голосом. – Да, она ушла от меня. Она не смогла избавиться от этой бредовой идеи, что вечность – это некая кара!.. Сначала она пыталась покончить с собой. Потом стала пить. Пила, как подзаборная девка, всякую дрянь! Потом впала в депрессию. Потом – ушла. – Он поднял голову. – Но не я виноват в этом! Слышите? Не я!.. Это такие, как вы, выдумывают какие-то несуществующие проблемы! Вы подменяете вечные истины суррогатами псевдофилософских парадоксов! А на самом деле любой, понимаете, любой здравомыслящий человек хочет жить и стремится к тому, чтобы жить вечно!..

– Смотря как жить, – с усмешкой проговорил Гал. – И что это такое – жить? Жрать, спать и совокупляться – даже не ради того, чтобы обзавестись потомством, а ради удовлетворения своих гормональных потребностей? Ради жажды наслаждения? Процесс ради самого процесса?

– А что вы хотите? Чтобы впереди обязательно маячила цель в виде некоего абстрактного идеала? Так ее нет, этой цели, и никогда не было, а то, что придумывают разные «мыслители», на самом деле – чушь собачья!..

– Тогда вы – не человек, – сказал Гал. – Если у вас нет никакой цели, то вы – робот! Ходячий манекен!

Зографов усмехнулся.

– Ну почему же? – возразил он. – Положим, цель у меня все-таки есть. Но не такая абстрактная, как, например, у вас. И не такая сиюминутная, как вы предположили, говоря о жратве и совокуплении…

Дело в том, мой дорогой Гал, – с издевкой продолжал Зографов, – что никому из вас, бессмертных, почему-то не пришла в голову одна простая мысль: бессмертие – это власть. Она дает человеку уникальный шанс изменить не только наш мир и наше общество – хотя это тоже придется изменять, причем в первоочередном порядке! – но и всю Вселенную, если хотите! Честное слово, глядя на вас, невольно думаешь, что вы – как дети, которым вручили исключительно дорогостоящую игрушку, а они отказываются играть ею! Вы ушли от людей, и, по существу, вы плюнули на весь мир с двадцатого этажа и занялись никчемным самокопанием… «Ах, бессмертие!»… «Ах, как же я буду жить вечно?»… «Ах, я останусь таким одиноким на всей Земле!»… А надо было не уходить от людей, а, наоборот, идти к ним, пытаться чем-то помочь! Что – у остального человечества мало таких проблем, в решении которых ему надо помочь? Разве, став бессмертными, вы перестали быть людьми, черт побери?

– Я понял, – сказал Гал. – Теперь я все понял, полковник.

– Да я уже давно не полковник, – отмахнулся Зографов. – Насчет того, что меня сразу после того… с Корой, и вообще… выперли из спецслужбы без права на пенсию и даже руки на прощание не подали, мои люди не врали вам. Так оно и было. А тут еще Эвелина. Скажу вам честно: сначала я пришел в отчаяние. К тому же я постоянно жил в страхе – что уж теперь таиться. Я боялся вас, Гал. Боялся, что однажды вы все-таки придете и попытаетесь отомстить мне за все… Я даже одно время переезжал из города в город – этаким скитальцем, знаете ли… Пластическую операцию даже подумывал сделать да фамилию сменить. Но время шло, и я понял: у меня все-таки есть еще шанс… Кое-какие связи с нашей «конторой» у меня еще оставались… Надо вам сказать, что с самого начала войны мы имели дело с так называемыми «возвращенцами». Так мы нарекли милитаров, погибавших в боях с космическими агрессорами, но затем необъяснимым образом появлявшихся на Земле. Естественно, никуда они не шли, к нам или куда бы то ни было не обращались, жили себе тихо и радовались, что так дело повернулось. Недоумевали, конечно, по поводу своего чудесного воскрешения… Многие из них попали к нам и подверглись допросам – мы-то считали их Пришельцами, принявшими облик погибших землян. Мы производили над ними всякие опыты, эксперименты, сажали в тюрьмы и специальные лагеря, и так продолжалось до тех пор, пока нам не подвернулись вы, Гал. Мне первому пришла в голову мысль о том, что «возвращенцы» – это обычные люди, подвергшиеся воздействию черного луча и ставшие в силу этого бессмертными. Естественно, своим открытием я не собирался делиться с кем-либо из своих коллег, хотя многие из «возвращенцев» со временем самостоятельно пришли к выводу, что отныне перед ними – вечность… В результате наши тюрьмы и лагеря постепенно опустели – бессмертные разбежались, и остановить их было невозможно. Кое-кого из них сознание своей неуязвимости и, если можно так выразиться, безнаказанности мучило и корежило – как вас, например… Другие же приспосабливались и начинали извлекать из своего нового статуса определенные выгоды. Скажем, банк грабануть безнаказанно… Или местную банду подонков искоренить, как тараканов… Или зарабатывать неплохие деньжата показом каких-нибудь рискованных трюков – прыжки с небоскреба без парашюта, например… Или еще что-нибудь в том же роде. Такие люди и были мне нужны. Дальше – дело техники: выйти на них, провести определенную психологическую обработку – и готово!.. Так постепенно я сколотил вполне приличное движение… на статус партии мы пока еще не претендуем, хотя, как видите, кое-какие возможности у нас Уже имеются – и не только в легальном плане. Остается совсем немного, чтобы выйти, так сказать, в большую политику…

– Стать самому бессмертным, – закончил за своего собеседника Гал.

– Вот видите, вы меня понимаете с полуслова, – улыбнулся Зографов. – Поэтому, голубчик мой, я так откровенен с вами. Кстати, не хотите ли присоединиться к нам? Поверьте, ценнее вас у меня никого не будет!.. Ведь по моим сведениям, на сегодняшний день вы – единственный человек на Земле, в распоряжении которого имеется оружие Пришельцев!

Гал прикрыл глаза, изображая раздумье. На самом же деле весь кипел от негодования.

Тоже мне, политик сраный выискался! Бонапартишка! Очередной властитель мира! Такому, видите ли, Земли будет мало – на всю Вселенную замахнулся! И ведь в чем-то он прав. Дай ему то, что он просит, – и натворит кровавых дел, как любой властолюбец! Посадит себя на вселенский трон, а всех прочих хитростью или силой ползать у себя в ногах заставит! Причем бессмертие, которого он так от меня домогается, он рано или поздно получит. Даже если я откажу ему – он пойдет на все: и на создание «пятой колонны» на Земле, и на предательство, если другого пути не будет!..

– Так как – согласны? – услышал он вкрадчивый голос полковника. Бывшего полковника. Будущего властелина мира. Чингисхана, вырвавшегося на просторы Вселенной…

– Нет, – решительно заявил Гал. – Товаром быть как-то не приучен. А вам – тем более не продамся!..

– Да я не об этом, – досадливо поморщился Зографов. – Вы согласны выстрелить в меня из вашей… штуковины? Время-то идет, – напомнил он.

– А могу я быть уверен, что Вицентий Маркович жив? – спросил, чтобы потянуть время, Светов.

– Вы зря беспокоитесь, – с укором сказал Зографов. – Экий вы недоверчивый, голубчик. Ваш драгоценный Вицентий Маркович просто крепко спит. В этот раз к нему даже парализант не применяли, так, несколько ампул снотворного… Не верите? Что ж… Борис Вульфович, – окликнул он парня, который сторожил Морделла с трехствольным лучевиком. – Пошевелите легонечко нашего профессора!

Парень ткнул стволами прямо в висок Морделлу. Тот заворочался и что-то пробурчал, даже почмокал губами, однако не проснулся.

– Убедились? – спросил Зографов.

– Убедился, – кивнул Гал.

Мысли вихрем проносились в голове Светова. Прыгнуть, что ли, к этому стервецу, схватить его за глотку и душить до тех пор, пока он не даст команду отпустить Морделла?.. Нет, слишком много времени потребуется для прыжка через всю комнату, да и голыми руками этого субчика не очень-то запугаешь, а оружия, как назло, никакого нет, кроме… нет, об Уподобителе лучше на время забыть!..

…Выдвинуть какое-нибудь категорическое требование типа: сначала вы отпускаете Морделла, а потом будет вам бессмертие?.. Едва ли он на это пойдет, потому что не дурак, чтобы лишаться своего главного козыря…

…Или все-таки делать нечего и остается только подчиниться этой самодовольной морде? Осчастливить, так сказать, его навечно – пусть хлебает живую воду из неиссякаемого источника – и надеяться, что он когда-нибудь ею все же подавится?!. Вряд ли. Таким животным не может прийти в голову, что это такое – усталость от отсутствия проблем…

В этот момент в комнате что-то промелькнуло – промелькнуло так стремительно, что это было даже не движение, а намек на него.

И Зографов, и Светов уставились на голограмму. На первый взгляд, там все оставалось по-прежнему. Так же почивал младенческим сном доктор Морделл. Так же торчал у его изголовья Борис Вульфович, играющий роль сиделки и надзирателя одновременно. Что же изменилось в этой картинке?..

Гал присмотрелся и вдруг обнаружил, что из шеи Бориса Вульфовича, чуть пониже уха, торчит оперение стрелки парализатора и бежит едва заметная струйка крови. В тот же миг надзиратель-сиделка покачнулся и с грохотом рухнул на пол рядом с кроватью.

Затем в голокадре появился человек в легком спортивном костюме, державший в руке парализатор, из ствола которого еще поднималась струйка сизого дымка. Это был не кто иной, как сослуживец Гала по Базе номер семнадцать спейс-капитан Рол Мальян собственной персоной.

Он был краток. Он негромко сказал: – Я все слышал, Гал. Разберись с этим типом по-нашенски, а безопасность профессора я беру пока на себя.

В следующее мгновение Гал рванулся к Зографову, который побледнел и что-то проделал с пластинкой, которую держал между пальцами (лишь теперь Гал понял, что это был мини-пульт). Свет в комнате и голокадр с изображением Мальяна и Морделла погасли. Воцарилась кромешная тьма. И все-таки Гал успел заметить, как часть пола под Зографовым отодвинулась в сторону и тот спрыгнул куда-то вниз. Светов подбежал к этому месту и попытался остановить быстро закрывающуюся крышку люка. Но крышка захлопнулась прямо у него под носом. Старый спецслужбовский лис предусмотрел все, в том числе и пути отхода на случай неудачи…

Гал от души выругался и устремился к двери. Но у порога его уже поджидали люди в строгих костюмах, – видимо, они каким-то образом наблюдали за происходящим в комнате.

Их было четверо. Вероятно, после стычки с Галом у Траурной Стены им стало ясно, что оружие его не остановит. Поэтому они просто должны задержать его, вернее, удерживать как можно дольше. Правда, при этом они все-таки не до конца учли, если можно так выразиться, специфику противника. За что тут же и поплатились.

К своей новой способности не ощущать боли Гал уже успел привыкнуть… Поэтому не стал уклоняться от разнообразных ударов, а приступил к осуществлению своих собственных тактических планов.

Прежде всего Гал подпрыгнул и одновременными ударами правой руки и левой ноги «уронил» на пол двоих, после чего одного добил ударом ботинка по позвоночнику, а второго – пинком в висок. При этом раздался отвратительный хруст, как будто щипцами сжали горелую гренку.

Гал не обратил на это внимания. Он уже был вне себя.

– С-суки, – рычал он. – Д-дер-рьмо вонючее!.. Запомните: я тоже умею убивать не хуже вас! Вы у меня узнаете, что значит иметь дело с бессмертным!..

В руках третьего противника внезапно возникла электрошоковая дубинка, и, ловко уйдя от удара Гала, он вдруг оказался у Светова за спиной. В тот же миг Гал почувствовал, что его горло оказалось словно в железных тисках. На мгновение ему стало страшно: а вдруг шейные позвонки все-таки не выдержат? Но горло его сделалось словно из титановой стали, и, воспользовавшись этим, он перехватил обеими руками дубинку, пережимавшую его сонную артерию. И тотчас же выбросил обе ноги в направлении четвертого противника, который безуспешно пытался проломить Галу череп своими пудовыми кулачищами. Тот отлетел в сторону, гулко ударился головой о стену и обрушился на пол, корчась, точно огромный слизняк, на которого наступили тяжелым ботинком.

После этого осталось лишь перехватить руки, сжимавшие дубинку, и, присев, перебросить через себя последнего противника, причем сделать это так, чтобы он ударился хребтом о пол.

Добивать этих двоих Гал не стал: надо было поспешить на выручку к Ролу, потому что откуда-то снизу донесся грохот выстрелов. Пока стреляли из обычных пистолетов и автоматов, но не было никакой гарантии, что эти сволочи не применят лучевики или, хуже того, атомайзеры.

В коридоре Галу попались еще трое «людишек» (как выражался Зографов), одетых в бронекомбинезоны. Эти уже были вооружены до зубов. Однако они были бледны и слишком уж суетились. Что с них возьмешь, промелькнуло у Гала, это же убийцы, а убийцы, как правило, – всегда трусы, когда чувствуют, что запахло жареным…

Они палили в него почти в упор, и пули безжалостно секли стены и рвали в клочья роскошные ковры под ногами. Одна из пуль отрикошетила под ребра тому, кто неосторожно держался у стены, и он медленно сполз по стене на пол, с ужасом глядя на хлеставшую из его бока кровь.

Двух других Гал «сломал» на счет «и раз, и два, и три, и четыре» – как это они отрабатывали с одноглазым тренером в училище.

Потом была лестница, и здесь его попытались стреножить с помощью самонакидывающихся наручников, брошенных издали одним из охранников. Однако у Гала вовремя включился ускоритель восприятия, и он увидел, что две пары наручников, соединенных толстой титановой цепочкой, медленно плывут в его сторону, одни – на руки, другие – на ноги. От ножных он успел увернуться, и они защелкнулись на прутьях перил, а от предназначенных для рук уйти уже не успевал. Хорошо, что под руку очень кстати попался зазевавшийся коллега метателя, и Гал подтолкнул его в бок так, чтобы наручники накинулись на его запястья. Тот взвыл от боли. В следующую секунду Гал отправил его в полет через перила… Метателя наручников он «снял» первым же выстрелом из пистолета, который предусмотрительно подобрал с пола в коридоре в качестве трофея после схватки с людьми в бронекомбинезонах.

Потом бежал на звуки стрельбы и молил неизвестно кого, чтобы противники не успели вломиться в комнату, где от них отбивался Мальян, оберегавший сон Вицентия Марковича. Гал понимал, что не простит себе никогда, если опоздает… Потому что первое, что они сделают, выполняя приказ Зографова, – это расстреляют в упор доктора, а он так и не узнает, что его убили…

Он успел. Вылетев из-за поворота коридора, Светов увидел, что люди в бронекомбинезонах уже сняли с петель массивную стальную дверь выстрелом из портативного гранатомета и теперь готовятся забросить в комнату, откуда клубами валил черный удушливый дым, мини-ядерную гранату. Об их намерениях свидетельствовало то, что нападавшие поспешно натягивали на лица маски-фильтры и глотали антирадиоактивные пилюли.

Гал на бегу открыл огонь из пистолета, целясь сквозь дым в уродливые фигуры в комбинезонах. Кое-кто из противников упал, остальные огрызнулись разнокалиберным огнем, и Гал ощутил множество толчков в грудь, в лицо и в ноги. Потом обойма кончилась, а у охранников откуда-то появился мини-файрер, и они пальнули в Гала струёй жидкого огня. И тотчас же стало очень тихо, и в накупившей тишине Светов увидел, что весь горит.

Языки пламени охватили его с ног до головы, и он знал, что погасить это адское пламя практически невозможно. Но боли Гал по-прежнему не чувствовал, и, если бы у него было чуть больше времени, он обязательно бы понаблюдал, что из этого выйдет… Однако времени у него не было, и он горящей кометой врезался в толпу зеленовато-пятнистых людей, похожих в своих защитных масках на пришельцев из космоса, только не на настоящих Чужаков, а на таких инопланетян, которых изображают в голобоевиках…

Мозг его как бы на время отключился, а руки и ноги перешли в режим автоматического управления. Он не знал, сколько прошло времени, сколько длилась эта безумная схватка одного против десяти… нет, против четырнадцати противников, вооруженных до зубов, – именно столько лежащих на полу тел он обнаружил спустя некоторое время, когда к нему вернулось нормальное восприятие…

Когда вдруг оказалось, что бить и убивать больше некого, Гал сквозь дым шагнул в комнату. Он ожидал увидеть там страшную картину… Мальяна, изрешеченного пулями и истекающего кровью… доктора, задохнувшегося от едкого дыма… Однако в комнате все было в полном порядке.

Дверь лежала у самого входа. Мальян, целый и невредимый, с лучевым пулеметом под мышкой; (когда и как он успел завладеть им, чертяка?!), сидел на корточках перед кроватью и вводил из безыгольного шприца какую-то жидкость под ключицу безмятежно почивавшему доктору Морделлу.

Гал подошел, весь дымясь и тлея, к Ролу, моля хлопнул его по плечу, словно они только недавно расстались, и спросил, пристально глядя в серо лицо Вицентия Марковича: – С ним все в порядке?

– Сейчас будет, – лаконично ответствовал Мальян. Он отбросил в сторону шприц и выпрямился. – Я ввел ему антипарализующий раствор. Хватит ему дрыхнуть… а то еще замерзнет, – неуклюже пошутил Рол, и Гал почувствовал, что в горле у него заворочался какой-то теплый шершавый комок, мешающий вздохнуть. Расплакаться мне сейчас только не хватало, подумал он, с усилием сглотнув.

Рол вдруг оглядел Светова с головы до ног и дико заржал.

– Ты чего? – спросил Гал.

– Как – чего? – удивился Мальян. – Ты бы на себя в зеркало сейчас посмотрел: видуха у тебя – просто высший пилотаж!.. Как ощипанный петух, которого недопалили на костре!..

Галу и в зеркало смотреть не потребовалось. И так было ясно: пламя, пытавшееся сожрать его переродившуюся плоть, сумело уничтожить почти всю его одежду.

– Хватит ржать. Рол, – сказал он. – Лучше подскажи, где здесь ближайший супермаркет…

Глава 14

ЧТОБЫ СПАСТИ ЧЕЛОВЕЧЕСТВО

– Как ты вообще сюда попал?

Рол отвел глаза в сторону.

– Только не говори мне, что ты с радостью принял идею Зографова, – добавил Светов.

– Нет, конечно, – пробурчал Мальян. – Хотя какое-то рациональное зерно в этом есть…

– Зерна даже в дерьме курином попадаются, – жестко проговорил Гал.

– И это верно, возражать не стану… Да что там говорить – попался я на удочку этого типа. Не подумай, что мне хотелось сделать его каким-нибудь императором всея Земли… Если честно, мне в тот момент вообще было на все наплевать. И на всех… Понимаешь, Гал, когда Чужаки врезали мне в борт гравитонным снарядом и я растворился в космическом пространстве – в буквальном смысле слова растворился, – времени осознать, что это… конец, просто… не было. А потом – темнота, и вдруг – бац, и я уже на Земле. Лежу, понимаешь, посреди тротуара, спейс-комбез куда-то подевался, одет… да почти что и не одет, можно сказать, в чем мать родила лежу… Дело днем происходит, народу вокруг тьма. Все обходят меня осторожненько, косятся так через плечо, кое-кто комментировать пытается: что, мол, дозу я не рассчитал. Встаю. Смотрю – мать родная, я же в своем родном Системном Городке каким-то образом очутился!.. Тела не чувствую, но память не отшибло – абсолютно все помню, до мелочей… Теперь так. Притопал домой – мать с коньков, отец чуть не поседел второй раз, только жена с дочкой сразу поверили, что это я, а не мертвец ходячий. Слово за слово – и выясняется, что действительно погиб я накануне, моим уже и похоронка успела прийти… Ну, туда-сюда… Объясняю, что ошибка вышла, а сам думаю: что им еще сказать про себя? Не поверят же, а если поверят – неизвестно, чем это все обернуться может, ведь волей-неволей испугаешься ожившего трупа!.. Короче, наврал я им что-то невнятное, мозги прополоскал, а сам думаю – что же дальше-то делать? День думаю, два думаю, уже мозги раком, как девка панельная, встают!.. Куда идти без документов? Да и мало ли – вдруг проверить захотят, где я до этого болтался почти два года. Потом уже не докажешь, что не верблюд… А тут еще выясняется, что мне теперь и еды не нужно, и пить не хочу, и спать не сплю неделями – а тело в норме, с ног не валюсь. Стал проверять. Вышел как-то вечерком в город прошвырнуться. Есть у нас один район, куда лучше в сумерках не соваться. Идустоят. «Ты кто?» спрашивают. «Человек», – отвечаю. «А мы думали, ты – жаба болотная», – говорят. Молчу… «А вот мы сейчас тебя проверим, – говорят, – человек ты или падаль вонючая…» Проверили. Ножички лазерные у них в карманах почти у каждого имелись, парализаторы полицейские и много еще чего по мелочам. Но это потом уже выяснилось, а когда я их штабелями укладывал, то даже и не чувствовал ни ударов, ни порезов… И тут выходит из темноты человечек – невзрачный такой, безобидный. Поговорить мне с вами надо, Рол Сергеевич, говорит. В общем, припер он меня так ласково к стене и выложил про меня всю подноготную. От Зографова это человечек был. А в заключение предлагает: или давайте, мол, к нам, или… берегите членов своей семьи. Я его за шиворот сгреб, хотел на фонарный столб забросить вместо лампочки, а потом смысл его слов до меня дошел, и меня аж пот прошиб… Ну хорошо, пришибу я сейчас этого хлюпика, а потом что? Не дай Бог, если действительно они до моих доберутся!.. Рол осекся, отвернулся.

– Так вот все и получилось, – продолжал он, немного помолчав. – Хотел сначала прикинуться, что я с ними заодно, а потом сделать ноги, но… Как говорится, где коготок увяз – самому утонуть можно.

– Бог с ним, – отмахнулся Гал. – Не бери в голову, Рол. Главное – ты меня вовремя выручил… Это у тебя просто здорово получилось!

Рол оживился.

– Да уж!.. – вскричал он. – Иду я по коридору, и вдруг слышу – о тебе речь идет, что, мол, сейчас тебя привезти должны… То-то, думаю. Полковник – мы так Зографова между собой величали – вот уже неделю что-то замышляет. Словом, заинтересовался я. А когда разузнал, что Борьки Красавчика нет, потому что он кого-то там сторожит, мне все ясно стало. Оставалось только найти, в какой комнате они засели, что я и сделал. А потом прилепил к двери миниатюрный такой микрофончик – у Полковника такого добра здесь навалом – и стою, слушаю, о чем ты там с Полковником калякаешь. Ну а когда припер он тебя к стене, оставалось только аккуратненько открыть специальной электроникой кодовый замочек, войти и нейтрализовать Борьку, чтобы глупостей не натворил. Вот тут они все на меня и навалились. Хорошо, что я не с пустыми руками пришел, а с этой железкой. – Рол небрежно кивнул на массивный пулемет, лежавший у его ног. – А дальше отбивался, как мог, чтобы доктора не прихлопнули…

– Кстати, – сказал Гал, взглянув на Морделла. – Что-то не спешит наш доктор просыпаться… Ты, случайно, не перепутал шприцы?

– Да вроде бы я не был пьян, – усмехнулся Мальян. – Проснется сейчас, куда он денется. Только ждать, конечно, мы больше не можем. Они нас тут в покое не оставят. Надо выбираться из этого осиного гнезда.

– Ты думаешь, они позволят нам выйти отсюда?

– А как они смогут нам помешать? Это же все равно, что ловить руками ветер.

– Красиво излагаешь. Но не забывай, что Вицентия-то они смогут задержать. Причем навсегда…

– Тогда… даже не знаю… черт!.. – Рол хлопнул своим кулачищем по колену.

– Дорогу знаешь? – спросил Гал.

– Успел изучить.

– Ладно, тогда попробуем вытащить его отсюда.

Они подняли Морделла с кровати. Профессор проснулся и был в состоянии стоять, но ничего пока что не соображал.

– Вицентий Маркович! – в отчаянии воскликнул Гал. – Проснитесь же! Это я, Светов!

Он даже похлопал профессора по щекам, но и это не помогло. Морделл пожевал губами, пробормотал что-то нечленораздельное и устремил абсолютно пустой взгляд в пространство.

– Раз-два, взяли! – скомандовал Мальян, забросив правую руку профессора себе на плечо. Гал проделал то же самое с левой рукой доктора. Они подвели Морделла к двери, и Рол выглянул в коридор. Там было тихо. И вдруг в тишине послышались чьи-то шаги. Шаги приближались слева.

Рол шагнул обратно в комнату. Лоб его покрылся испариной.

– Ничего не получится, – с горечью проговорил он, снимая с плеча пулемет. – Эх, протянули мы с тобой время, а зря…

– Да что случилось-то? – недоумевал Гал («Ну, подумаешь, идет там кто-то! Сметем с дороги, всего и дел…»).

– Это Кушпель.

– Ну и что?

– Он тоже из спейсеров! – бешено сверкнув глазами, сказал Мальян. – Из бывших – таких, как мы с тобой. Только в отличие от нас предан Полковнику, как пес! На этой вилле таких, как он, пятеро…

Гал осторожно выглянул в коридор.

Слева приближался человек суперменского вида. Он был в черном свитере под горло. Сверху же накинул тяжелый плащ, не застегивая его ни на одну пуговицу, и поэтому отчетливо был виден комп-автомат армейского образца, висевший у него на груди. Обут он был в короткие сапожки; глаза же закрывали узкие черные очки. Лицо его было бесстрастно, как и полагается суперменам. Вышагивал он размеренно, не торопясь. Очевидно, прекрасно понимал, что никуда теперь добыча от него не денется. Потому что его нельзя остановить. А Морделла нельзя даже закрыть собой, потому что пули пройдут насквозь, будто тебя и нет вовсе…

Гал прислонился лбом к холодной стене. Ощущение было такое, будто на его глазах на человека мчалась огромная, тяжелая, безжалостная махина магнитопоезда, и он видел это и знал, что уже ничего не сумеет сделать, потому что слишком поздно что-либо делать…

Нет, сделать кое-что еще можно. Но это – единственный выход.

Не слишком ли часто в последнее время судьба загоняет меня в такие тупики, из которых есть только единственный выход, подумал Гал. Причем такой, от которого волосы встают дыбом. Убить, чтобы обессмертить… Обессмертить – и тем самым убить…

Профессор мне этого не простит, подумал Гал, с ужасом осознавая, что, с другой стороны, он сам себе не простит, если даст убить профессора.

– Рол, – сказал он. – Иди и задержи его хотя бы на несколько минут, чем дольше – тем лучше…

– А ты? Что ты задумал, Гал? – спросил Мальян, прислоняя профессора к стене, словно деревянную чурку.

Морделл тут же покачнулся, и Светов едва успел подхватить его тяжелое тело.

– Иди, – сказал он. – Что хочешь делай с этим Кушпелем, только не пропускай его сюда в ближайшие пять – десять минут.

Он подхватил профессора под мышки и усадил прямо на пол. Потом подумал об Уподобителе, и тот послушно возник в его руке – как по мановению волшебной палочки.

Гал навел раструб на Морделла и уже в последний момент успел подумать, что это подло – стрелять в человека, который находится без сознания… Такова цена всем нашим принципам, с горечью думал он, наблюдая, как тело профессора окутывает мягкое, фосфоресцирующее сияние, будто при ударе электротоком, и как Морделл замертво валится на пол. Мы устанавливаем их, эти принципы, и клянемся, что никогда… и ни за что… и ни при каких обстоятельствах… но обстоятельства хитрее нас… они складываются так, что нам не остается ничего иного, кроме как наплевать на свои принципы и создать новые, а потом их нарушить. И так до бесконечности…

Он отшвырнул Уподобитель в сторону (тот тут же растворился в воздухе), наклонился и пощупал у профессора пульс. Пульса не было. Морделл – во всяком случае тот, которого Гал знал, – умер.

Из коридора доносились невнятные выкрики и звуки драки: Мальян исправно выполнял наказ.

Пошатываясь от внезапно навалившейся усталости, Гал шагнул в коридор. И увидел, что Рол пока держится молодцом.

Поединок между бессмертными представлялся любопытным зрелищем, потому что даже самые страшные удары не приносили никакого вреда ни одному, ни другому. И в конце концов Рол тоже понял это – чуть раньше, чем Кушпель, потому что перестал размахивать кулаками, а просто-напросто заключил противника в свои медвежьи объятия и повис на нем, чтобы тот не смог прорваться в комнату.

Гал взглянул вправо и невольно вздрогнул. Справа бежали еще двое, явно направляясь в комнату, где лежало тело Морделла, – бежали с лазерными пистолетами наготове. Судя по их коротким прическам и самоуверенному виду, они тоже принадлежали к числу погибших, а потом воскресших милитаров, завербованных Зографовым.

Гал не знал, сколько времени занимает трансформация в бессмертного – он мог судить об этом только по Эвелине Зографовой, но тогда ему было не до того, чтобы вести отсчет времени. Однако он решил на всякий случай задержать бессмертную парочку.

– Стойте, ребята, – сказал он, заступая им дорогу. – Я такой же, как вы, и я не хочу, чтобы вы были послушными марионетками в руках этого убийцы – вашего Полковника. Он хочет предать все человечество, пойти на сговор с Чужаками и…

Договорить ему не дали. Ослепительный луч лазера хлестнул его прямо по глазам, и Гал на мгновение ослеп. Когда зрение восстановилось, те двое находились уже совсем близко (хорошо, что коридор был такой длинной, иначе они успели бы прорваться в комнату).

Задержать одному двоих – задача сложная, но Гала выручили навыки игрока в регби, которым одно время увлекался весь их курс в спейс-училище.

Он широко расставил руки и присел. Первого из набегавших, который пнул его с разбега в лицо, Светов ухватил поперек талии и бросил к стене. Затем переключился на второго. Тот оказался настолько глуп, что без толку палил из пистолета, забывая, с кем имеет дело. Гал ухватил его за руку и, крутанув ее, подсечкой повалил на пол. При этом он упал и сам, но руку противника не выпустил. Первый парень уже успел подняться и рванулся к дверному проему, пытаясь перепрыгнуть через лежащих, но Светов был начеку; он зацепил его ногу своей свободной рукой. Зографовец растянулся на полу. После этого схватка стала напоминать пресловутую кучу малу.

Неподалеку по-прежнему вели борьбу «в партере» Кушпель и Мальян.

Из-за поворота коридора боязливо высунулись еще несколько голов в касках. Увидев, что бессмертные борются без применения оружия, обладатели голов осмелели и кинулись к месту борьбы, открыв беспорядочную пальбу.

Все, подумал Гал. Этих-то мне уж точно не удержать. Рук и ног не хватит, я все-таки не спрут какой-нибудь…

Скоро ли оживет чертов профессор?

Словно отвечая на этот вопрос, сзади раздался ироничный голос: – Что за шум, а драки нет?

Гал, извернувшись, оглянулся. Доктор Морделл как ни в чем не бывало стоял на пороге комнаты и с нескрываемым изумлением взирал на борющихся бессмертных и на бегущих зографовцев. Одна из очередей угодила ему прямо в грудь, но он этого даже не почувствовал, а только протер глаза, словно желая удостовериться, что все это ему не снится…

– Нет, разумеется, мне это не нравится, – сказал Морделл. – Но поймите меня правильно, Гал. Делать трагедию из того, что произошло, было бы величайшим нонсенсом…

– Как-как? – не понял Мальян, но мультилог только мельком глянул на него и снова повернулся к Светову.

– В конце концов, я отдал науке всю свою жизнь, – продолжал он, – а что такое жизнь с точки зрения вселенских величин? Жалкий отрезок времени, не более того… Ни одному человеку, занимавшемуся наукой, еще не удавалось лицезреть конкретные плоды своих усилий. Да, у каждого были ученики и продолжатели дела. Только слишком уж часто эти продолжатели после смерти учителя предавали его и перечеркивали жирной чертой то, что он завещал им… Теперь мне первому предоставлена такая возможность: доводить любое исследование до конца. И, по большому счету, я даже могу быть счастлив, что по стечению обстоятельств вы все-таки решились… э-э…

– Обессмертить вас, – подсказал Гал.

– Да, хотя это не научный термин, – сказал Морделл. Как Гал уже убедился, доктор больше всего не любил «ненаучных» формулировок. – Я бы предложил нечто вроде «этернелизации».

– Ну и как же вы сформулируете суть этого процесса, док? – осведомился Рол. Морделл прищурился.

– Что-нибудь вроде… ну, скажем… возведение длительности жизни субъектов в энную степень, где «эн» стремится к бесконечности.

– Как это стремится? – с подозрением спросил Рол. – Я-то считал, что наша жизнь теперь и так бесконечна.

– Не стоит придерживаться столь категоричных взглядов, – сказал ученый. – В конце концов наша Вселенная не так уж и бесконечна: вспомните хотя бы гипотезу о Большом Взрыве. – Мальян явно имел в виду, что у него есть свое представление о взрывах вообще, а тем более – о больших взрывах. – Дорогой мой, наш мир неуклонно сжимается и, рано или поздно, соберется в одну точку. Вы можете прогнозировать, что будет с нами после этого?

– И как скоро это случится? – спросил Рол.

– По приблизительным подсчетам, этак через несколько миллиардов мегалет, – с серьезным видом ответил Морделл.

Мальян с шумом выдохнул воздух из легких и стукнул кулаком по столику, да так, что на них подозрительно посмотрели с разных сторон.

– Ну, ты и загнул, док! – с восхищением воскликнул он. – Так бы сразу и сказал, что нас теперь голыми руками, да и не только голыми, ни одна сволочь не возьмет!.. Давайте за это и выпьем!

За это и выпили.

Они сидели в круглосуточном баре-автомате, затерянном в бетонно-пластиково-стеклянных недрах Интервиля, уже несколько часов.

Идею завалиться сюда выдвинул Рол. Доктор, едва они, наделав еще немало шума в «спецклинике» Зографова и побив пытавшихся помешать им охранников, выбрались в город, по простоте душевной предложил отправиться к нему домой. Однако Ролу и Галу хотелось посидеть спокойно, без всяких отвлекающих факторов в виде вооруженных людей и тайных наблюдателей.

Ночь уже была на исходе, и в баре кроме них сидели только самые стойкие завсегдатаи. При полной автоматизации здесь царила смертная скука – выручала компания. Они потягивали джин с тоником и беседовали на всякие разные темы.

Больше всего Гал боялся, что доктор, мягко говоря, неадекватно воспримет свое превращение. Но Морделл отнесся к нему неожиданно спокойно.

– С точки зрения системологии, любопытно вот что, – вдруг изрек Морделл. – Человечество является очень устойчивой системой. Эта устойчивость была обеспечена способностью человечества к адаптации по отношению к окружающей среде. Необходимость такой адаптации обусловливалась стремлением к выживанию. Но теперь человечеству больше не нужно приспосабливаться к изменениям внешней среды, и тут возникает закономерный вопрос: не приведет ли это к распаду системы на отдельные элементы?

Он, видимо, уже представлял себя на каком-нибудь симпозиуме, в перерыве между заседаниями беседующим, а может быть, и спорящим в кулуарах с коллегами.

Однако спорить с профессором Галу сейчас не хотелось.

– Какое это имеет значение, Вицентий Маркович? – с горечью спросил он. – Ведь пока что еще не все люди стали бессмертными.

– Станут, – зловещим голосом пообещал Рол. – Когда Чужаки нагрянут сюда, дело пойдет значительно быстрее.

– Ты думаешь, они все-таки нагрянут? – спросил Гал.

– А куда мы от них теперь денемся? – усмехнулся Мальян. – Победить мы их все равно не сможем, да и энтузиазм воевать у большинства населения пропал еще после первой волны похоронок… Вспомни, как это все начиналось.

Гал добросовестно вспомнил. Действительно, когда схватка с Пришельцами только началась и по всей планете был брошен клич: «Добровольцы, желающие спасти планету от гибели, – шаг вперед!» – люди видели в спейсерах чуть ли не героев всего человечества. О них снимались фильмы, писались книги, все лучшее, что было на Земле, шло на обеспечение военных действий… Со стапелей межнациональных военных заводов один за другим сходили боевые спейсеры, боеприпасы, вооружение и прочая техника… Один раз, когда он возвращался в училище после увольнения в форме курсанта ОЗК, ему попалась стайка девушек. Не успел он опомниться, как они, смеясь и восторженно щебеча, налетели на него, чтобы расцеловать в обе щеки…

Да, Рол был прав. Когда человечество осознало, что война будет не короткой, а затяжной, когда оно оценило размах потерь и ужаснулось величине потерь будущих, когда надежды на скорый разгром врага лопнули и пришлось подтянуть пояса, чтобы сообща прокормить, одеть и обеспечить всем необходимым Звездный Корпус, – вот тогда-то изменилось и отношение к войне и к людям, упорно ведущим ее. Все чаще стали роптать недовольные. Все больше раздавалось призывов любым путем прекратить войну и сесть за стол переговоров с «братьями по разуму». Все громче стали заявлять неизвестно откуда вынырнувшие личности, что, мол, только фанатики могут драться до конца и что интересы безопасности человечества требуют сдаться на милость Чужаков. Они даже в рабство были готовы пойти, лишь бы сохранить свою шкуру, капитулянты несчастные!

Причем в последнее время сторонники прекращения войны все активнее переходили от лозунгов к делу. Митинги, пикеты, демонстрации… Кампания пропаганды в оппозиционных средствах массовой информации… Прямой саботаж на предприятиях военно-промышленного комплекса и угрозы расправы с милитарами и руководством ОЗК… Наконец, массовый отказ молодежи идти на службу… дезертирство из рядов ОЗК…

– С учетом закономерностей исторического развития человечества очевиден следующий факт, – решительно заявил профессор Морделл. – Распад человечества на отдельные, хотя и бессмертные, личности угрожает, по существу, гибелью земной цивилизации. Будет утрачено и забыто все, что накапливалось веками, а самое главное – не будет больше ни науки, ни культуры, ни искусства!

– Что вы предлагаете, Вицентий Маркович? – резко спросил Гал.

Профессор вздохнул.

– Пока… хм-м… я бы предложил, – сказал он, – тост за человечество. За нашу цивилизацию!

Они выпили за цивилизацию. Потом – за каждого из ее представителей в лице присутствующих. Увы, и на бессмертных алкоголь возымел обычное действие, и разговор вскоре приобрел явно бестолковый характер.

– …Теперь, когда нам известно, каковы Пришельцы, мы можем смело утверждать, что цель их нападения на Землю – сделать людей такими, как они сами, – чуть заплетающимся языком объявил доктор Морделл. – То есть уподобить самим себе, – то бишь сделать бессмертными, вечными, неуязвимыми и так далее. Теперь понятно, почему им потребовалось начинать войну с человечеством. Ведь получается, что чем упорнее сопротивляются люди агрессии, тем быстрее Пришельцы выполнят свою миссию…

– Что-то я не понимаю, док, – сказал Мальян. – С одной стороны, вроде бы нельзя сидеть сложа руки и ждать, пока Чужаки перещелкают своими адскими установками все человечество. А теперь выходит, что и сопротивление инопланетянам – на руку… Так что же делать?

– Извечный вопрос, – заявил профессор. – А извечные вопросы, как известно, еще никогда не решались положительно.

– Выходит, тупик? – настаивал Рол. – И не бороться с этими гадами нельзя, и от борьбы толку не будет. Куда ни кинь – всюду клин, так получается по-вашему, док?

– Не знаю, – сказал Морделл, уставясь на свой стакан с джином. – Знаю только, что я ничего не знаю… хе-хе… Это не моя мысль, но я ее полностью разделяю.

– Все это ерунда, – вмешался Гал. – Этак мы с вами ничего не решим. И вообще хватит заниматься пустой болтовней. Надо поставить перед собой конкретную задачу и последовательно действовать, чтобы ее выполнить…

– А что ты предлагаешь? – спросил Рол.

– Откуда мы знаем, каковы истинные цели Пришельцев, – раздумчиво начал Гал. – Мы зациклились на том, что они хотят сделать человечество бессмертным. А дальше? Каков их дальнейший замысел? Ведь должны же они иметь какие-то более глобальные цели?! И, возможно, хотя бы этому мы сможем как-то помешать – особенно пользуясь нашим нынешним состоянием…

– Если вы хотите рассматривать этот вопрос с научной точки зрения, – сказал Морделл, – то запомните: в науке нет слов «должен», «обязан» и так далее – это вам не армия… Настоящий ученый употребит слова «может», «способен» – и то с оговорками типа «видимо», «вероятно» и «предположительно»… Кстати, как вам такая гипотеза: никаких конкретных целей у Пришельцев, как и у человечества, нет?.. Что, выглядит абсурдом? А на мой взгляд, эта гипотеза логично объясняет некоторые… м-м… парадоксы в действиях наших противников. Ведь если исходить из предположения, что «Шар» существует вечно – по крайней мере с момента возникновения нашей Вселенной, – то это могло существенным образом определить и основные принципы мышления этого… гм… существа. Разум всегда обусловлен основами его существования. Почему человечество с тех пор, как стало разумным, постоянно изобретало цели своего существования? Только потому, что оно осознавало конечность жизни как каждого из людей в частности, так и самого себя в целом!.. Я вполне допускаю, что если бы по каким-то причинам люди с самого начала обладали бессмертием, они… были бы неразумны. По существу, разум возник на Земле для того, чтобы обеспечить выживание.

– Вы хотите сказать, док, что Чужаки не обладают разумом? – осведомился Рол.

– Да нет, – отмахнулся профессор. – Разум у них, конечно, наличествует – но он не подпадает под то определение, которое даем разуму мы. Это нечто иное, ребята. По всей видимости, «Шары» не всегда были бессмертными, а возникли на базе некой космической суперцивилизации. Обретя бессмертие, эти существа вынуждены были мыслить совершенно другими категориями. И то, что для нас, положим, как и для прочих разумных рас во Вселенной, составляет основу существования – борьба за выживание, непрерывность развития, прогресс, постановка и решение поэтапных задач жизнедеятельности – таких, скажем, как изменение внешней среды или адаптация к этой среде, или и то и другое, вместе взятое, – для «Шаров» может быть понятиями, лишенными содержания…

– Нельзя ли попроще, Вицентий Маркович, – потребовал Гал. – А то мозги набекрень сворачиваются от ваших рассуждений…

– Что ж, извольте попроще. Иными словами, то, что для нас является жизненно важным, для Пришельцев может быть чем-нибудь вроде игры. Игры в жизнедеятельность. Ведь совсем ничего не делать они тоже не могут – любой объект, а тем более мыслящий, осуществляет деятельность. Поэтому, вероятно, они вынуждены имитировать деятельность других цивилизаций, и вследствие этого в действительности, уподобляя себе других по форме, по содержанию, они уподобляются этим другим, и в этом диалектика их существования, которое вполне может составить даже некое подобие смысла их деятельности… А как называется деятельность, ставящая целью имитацию другой, истинной деятельности? Чем человек занимается в детстве, когда лишен возможности заниматься настоящей деятельностью?

– Игрой, – сказал потрясение Рол. – Слушайте, Вицентий Маркович, вы – гений. Теперь-то в голове моей все встало на свои места. Да за такую теорию вам Нобелевской премии будет мало!..

– Я, конечно, польщен, – вяло согласился профессор, – но не забывайте, что до теории моим рассуждениям еще очень далеко. Пока это – всего лишь одна из гипотез, которую нельзя подтвердить фактами…

– Да, но ее нельзя и опровергнуть, – сказал Мальян. – Да здравствует наука!

С этими словами он осушил свой стакан до дна, но Гал не последовал его примеру. В нем постепенно нарастало отчаяние.

– Красивая у вас получилась гипотеза, Вицентий Маркович, – недовольно хмыкнул он, навалившись грудью на край столика. – Только, к сожалению, она способна выбить почву из-под ног у любого, кто еще преисполнен решимости продолжать борьбу с Пришельцами. Между тем я по-прежнему считаю, что эта борьба должна продолжаться во что бы то ни стало!

– Но это бессмысленно, – удивился Морделл. – Это попахивает даже фанатизмом, дорогой Гал.

– Возможно, – упрямо сказал Светов. – Я, конечно, могу напоминать вам фанатика. Но меня смущает одно обстоятельство. В своих рассуждениях вы оперировали понятиями «человечество», «цивилизация» – этакими неопределенными множествами… системами. Я допускаю, что в науке следует оперировать этими абстрактными понятиями. Но лично для меня человечество – не пустой звук. Для меня это – живые, несчастные, в большинстве своем некрасивые, но – конкретные люди. И вот тот надравшийся субъект позади вас – человек… И родные Рола – люди… И моя мать – человек.

– И Зографов – человек? – с ехидством спросил Мальян.

– Да, и он тоже, – разозлился Гал. – Все разумные существа, которые живут на этой планете, – люди. И мне ясно одно: они нуждаются в защите. Защитить их в сложившихся обстоятельствах способны только мы с вами, бессмертные. И поэтому, если именно на нас ложится ответственность за исполнение этого долга, мы не имеем права стоять в стороне и смотреть, как гибнет цивилизация!

– Эк куда вы замахнулись, – с иронией протянул Морделл. – Вижу, что обретение бессмертия имеет еще одно следствие: манию величия. Осознав, что теперь он практически вечен, человек, ставший бессмертным, неизбежно проникается мыслью о своем великом предназначении. Позвольте вам заметить, Гал, что в этом отношении вы недалеко ушли от этого вашего Зографова.

– Ну зачем вы так, – смутился Светов. – Зографов – свинья и скотина, он-то совсем другие цели перед собой ставил…

– Но тоже глобальные, – сказал профессор. – Так-так… Ну и как же вы, позвольте спросить, собираетесь спасать людей?

– Очень просто, – отрубил Гал. – С оружием в руках.

– Один? – удивился доктор Морделл.

– Почему – один? В конце концов нас с вами уже трое. Если мы приложим определенные усилия, то рано или поздно найдем и других бессмертных.

– И вы считаете, что они пойдут за вами? – спросил мультилог.

– Эх вы, ученый, – с горечью сказал Гал. – Вы думаете, что людям прежде всего необходимо знание того, что происходит. А по-моему, им больше нужна вера. Если я заставлю их поверить в то, что борьба всегда имеет смысл, даже если она безнадежна, они пойдут за мной.

– Заставить поверить людей в успех безнадежного предприятия, – возразил профессор тоном прокурора, – можно только одним путем. А именно – посредством лжи. Вы что, собираетесь обманывать своих будущих соратников по борьбе?

– Если надо – да, – просто сказал Гал. – И по-моему, рассуждать об этичности этой лжи во спасение человечества не имеет смысла.

– Да вы страшный человек, Гал, – вскричал профессор. – Вы понимаете, что вы говорите?!. А вы подумали о том, что будет, когда ваша ложь вскроется?! Она не может не вскрыться, Гал! Через год, через два – но это рано или поздно произойдет! И тогда от вас отвернутся не только такие же, как вы, но и обычные люди!

– Все равно, – упрямо повторил Гал. – В нашем положении это лучше, чем то бездействие, на которое вы обрекаете нас своими изящными рассуждениями!

Он поднялся на ноги и посмотрел сверху вниз на своих друзей.

– Вы-то, надеюсь, поддержите меня? – спросил он, чувствуя холодок под ложечкой.

Профессор молча отвернулся. С ним все было ясно.

Гал взглянул в упор на Мальяна.

– Ну а ты-то, Рол, конечно же, идешь со мной? – спросил он. – Ты же присягал на верность своему долгу защиты планеты!

Лицо Рола внезапно исказилось, и он грязно выругался.

– Присягал! – выкрикнул он. – Потому что не представлял тогда, чем все это может обернуться. Черт побери, тогда, давая присягу желторотыми юнцами, мы все верили, что должны защищать людей. А теперь у меня больше этой веры, Гал, нет – понимаешь? Я всегда готов защищать тех, кто этого достоин. Но защищать это отребье, именуемое человечеством, этих подонков, погрязших в подлости, предательстве и разврате, – вот им! – Он сделал непристойный жест в сторону пьяных завсегдатаев бара. – И потом, в данный момент мне есть кого защищать, кроме них, ведь у меня – семья, Гал… И совсем не от Чужаков, а от наших доморощенных негодяев в лице Полковника и его подручных. Что, если они все-таки решат отомстить мне, пока я буду с тобой шастать по Земле?..

– Понятно, – отчеканил Гал, повернулся и, печатая шаг по пластику пола, направился к выходу.

Вот сейчас они меня окликнут, думал он, ощущая своей напрягшейся спиной взгляды профессора и Рола. Вот сейчас они рассмеются и скажут: да ладно, Гал, не обижайся, мы же тебя разыграть хотели, а на самом деле мы вместе с тобой, и мы всегда будем вместе!..

Но они его не окликнули.

– Это вы? – Глаза Нессы на секунду стали широкими-широкими, но она тут же сощурилась и ослепительно улыбнулась. – Заходите. Как хорошо, что вы пришли!

Она посторонилась, пропуская его в тесную переднюю.

Гал прошел, нерешительно топчась на месте и пытаясь заглянуть в комнату.

– Родители дома? – спросил он. Несса опять улыбнулась.

– Нет, они недавно ушли. Папа повез маму гулять. Ей врачи рекомендовали больше бывать на свежем воздухе – говорят, парализованным нужно как можно больше кислорода. Да вы проходите, не стесняйтесь… Пойдемте лучше ко мне.

Комнатка у нее была совсем крохотная. Метров девять, не больше. Тем не менее здесь умещались и головизор, и транспьютер, и кровать, и шкаф с книгами. И даже два кресла.

– Садитесь, – предложила Несса, на ходу проворно убирая с кресла что-то розово-кружевное и швыряя его в щель стенного шкафа. – Что-нибудь выпьете?

– Нет, спасибо. А что, мы так и будем на «вы»?.. В конце концов, знаем друг друга давно, так что пора и подружиться, – сказал Гал.

Мысленно он проклинал себя. И зачем я только притащился к ней? Одиночество заело, братец? Тебе не хватает женского, мягкого?.. Вспомни, кто ты и кто она, – и все станет на свои места. И останется только откланяться, извиниться и уйти подальше.

Но уходить, как ни странно, почему-то не хотелось. Почему-то он слишком устал за последнее время.

– Я почему-то была уверена, что мы с тобой еще встретимся, – говорила между тем Несса, присаживаясь на уголок кресла в опасной близости от Гала. На ней было простенькое домашнее платьице, отнюдь не скрывавшее ее стройных ножек. Гал старался не опускать взгляда, а смотреть девушке только в лицо. Или вообще на нее не смотреть. – Хорошо, что ты еще здесь, на Земле… живой… хотя что я говорю? – Она мило смутилась. – Рассказывай, где был, что делал?

Гал пристально посмотрел на нее.

– Ты хоть помнишь, как меня зовут?

– Конечно, – сказала она. – Гал… А фамилия – Светов. А что? Думаешь, я забыла?.. Настал черед Гала смущаться и краснеть.

– Нет-нет, что ты, – торопливо сказал он. – А насчет того, что я делал… Ходил. Просто ходил по белу свету. Массу городов и стран обошел, объехал и объездил…

– Тебе негде жить? – ужаснулась Несса. – Бедняжка! Устал, наверное!

– Да нет, дело не в этом… Просто я решил найти всех наших… ну, ты понимаешь. Таких, как я и как твой брат. Он, кстати, в последнее время не объявлялся?

– Не-ет, – протянула удивленно Несса. – А зачем? Зачем они тебе?

– Дело есть, – сказал Гал. – Я пытаюсь их уговорить… Они – милитары, Несса. И они еще не до конца исполнили свой долг перед человечеством.

– Ты уговариваешь их вернуться на войну?

– По-твоему, это подло? Но пойми, им уже ничто не грозит, так кому же, как не им, сражаться? Если бы мне удалось уговорить их, отпала бы необходимость множить и без того немалое количество обреченных на проклятую вечную жизнь! Тысячи ребят сейчас пытаются уклониться от призыва в армию – а их за это судят!..

Несса внимательно смотрела на него, склонив голову.

– Ну и как, – спросила она, – многих тебе удалось уговорить? Гал отвел глаза.

– Это не так просто, – пробормотал он. – Во-первых, их еще найти надо, а в их состоянии ни дома, ни жилища, ни приюта не требуется: летай себе вольной птицей без документов и без денег из одного уголка земного шара в другой!.. А во-вторых… Пойми, у них теперь совсем другое сознание, чем у обычных людей… Сначала я думал, что главное – это внушить им надежду. И я находил ребят и врал им про неизбежную победу и про то, что я якобы знаю способ борьбы с Чужаками… Я научился говорить так убедительно, что меня можно было бы использовать в качестве рекламного агента по продаже воздуха. Они соглашались со мной, что бороться надо, что спасти человечество надо и что это их долг, которому они присягали. Но потом почему-то не шли за мной. Понимаешь? Ссылались на какие-то неотложные делахотя какие такие дела могут быть у людей, пред которыми – вечность?.. У многих родные нуждаются в уходе и попечении – и на это они тоже ссылались… И тогда я уже стал жалеть, что затеял все это. Но раз начал – надо доводить до конца… Знаешь, потом я понял: нужно говорить им правду. И пусть сами решают и выбирают, что для них лучше: жестокая, безжалостная истина или ложная надежда… Как ни странно, дело пошло намного лучше, и сейчас у меня есть пара десятков ребят, на которых я могу положиться, как на самого себя…

Глаза у Нессы вдруг стали огромными и абсолютно непрозрачными, словно вода в омуте.

– Скажи, Гал, – искусственно спокойным, но все-таки чуть заметно дрогнувшим голосом спросила она, – а среди них нет Альгиса? Ты вообще где-нибудь встречал его?

Гал пожал плечами.

– Если ориентироваться по имени – то нет, – сказал он. – Но это не показатель, Несса. Многие, как я убедился, сменили свои имена и фамилии…

Она вскочила и стремительно распахнула дверцу шкафа с книгами. Что-то рухнуло на пол и рассыпалось бумажным ворохом, но Несса не обратила на это внимания. Через секунду она нашла то, что искала, и подала Галу.

Это был видеокадр, на котором высокий загорелый парень в белой рубашке и шортах отбивал теннисной ракеткой мяч. Лицо его хорошо было видно во всех ракурсах, и Гал его сразу узнал. Это был один из подручных Зографова, с которым ему пришлось бороться в коридоре «спецклиники» полковника при спасении доктора Морделла. Однако сказать об этом девушке он никак не мог. Не имел права. Так и не досмотрев, дотянется ли Альгис до мяча, Гал вернул открытку Нессе и покачал головой.

– Нет, – сказал он, – не видел.

Несса присела на корточки и стала собирать разлетевшиеся бумаги. Он встал с кресла и тоже присел, чтобы ей помочь, и увидел, что руки у нее дрожат, и губы тоже, а в янтарных глазах стоят круглые, как стеклянные горошины, слезы.

– Несса, – сказал он, тупо вперившись взглядом в ее круглые колени, которые почему-то оказались у него перед носом. – Я клянусь тебе, что когда… что если случайно встречу твоего Альгиса, я не буду предлагать ему то, что предлагаю другим. Я просто дам ему пару раз по морде за то, что он заставляет тебя и твоих родителей мучиться! И пускай он не почувствует боли от удара, но, может быть, в нем проснется боль от чего-то другого?..

Она подняла голову и откинула назад свои пышные волосы, разметавшиеся по плечам. В глазах ее уже не было слез.

– Гал, – прошептала она. – Ты… ты такой… Поцелуй меня. Пожалуйста!..

Она закрыла глаза и всем телом подалась к Светову. Гал ощутил, как горячее дыхание вырывается из ее губ и опаляет его лицо нестерпимым жаром.

Руки, помимо его воли, потянулись обнять ее за узкие, хрупкие плечи, но он сжал кулаки так, чтобы ногти впивались в ладони, забыв о том, что боли он все равно не чувствует…

Неужели я не имею права теперь даже на любовь, подумал он. Ведь Коры все равно давно уже нет, и кто тебя осудит, если и Несса любит тебя – это заметно, – и ты любишь ее?!. Но он вспомнил слова Нессы, сказанные ею при первом их знакомстве: «Я хочу иметь детей», и ему стало скверно. А что, если изменение в моих генах никак не повлияло на способность делать детей? Что, если она когда-нибудь действительно забеременеет от меня? Не осложняй свою жизнь, братец, возьми-ка себя в руки. Ты же – милитар, бессмертный воин, которому не положено иметь родных и близких.

И он резко встал и сказал, не слыша своего голоса: – Что ж, спасибо за гостеприимство, Несса. Мне пора…

Она тоже поднялась, и в глазах ее он прочитал такую безмерную боль, от которой ему стало не по себе.

– Гал, – сказала она. – А меня ты возьмешь с собой на войну?

– Зачем? – глупо спросил он.

– Я тоже хочу стать бессмертной, – сказала она. – Чтобы всегда быть с тобой…

Это было окончательное признание. Он давно уже не испытывал боли, но сейчас она охватила его и скрутила изнутри мягкой когтистой лапой, и, чтобы хоть как-то избавиться от нее, он, не говоря ни слова, повернулся и пошел к выходу.

Несса не стала провожать его. Она проводила его взглядом в спину.

* * *

Это было уже совсем в другом городе – Гал давно путал их названия.

Он лежал в гостиничной кабине на сто пятнадцатом этаже и смотрел в окно на звезды. Как ни странно, но на такой высоте почему-то казалось, что звезды отсюда не ближе, а еще дальше, чем когда смотришь на них с земли. Браслет настойчиво жужжал зуммером вызова и слегка покалывал в запястье – на тот случай, если бы Гал спал.

Не буду отвечать, подумал Светов. Ну их всех к черту! Какое им дело до меня? Опять будут просить сделать кого-то бессмертным. Почему-то им кажется, что бессмертие подобно зубной пасте: если веришь рекламе – решишь все проблемы. Им и в голову не приходит, что это, наоборот, начало всех проблем. Да, конечно, каждый боится смерти. И каждому хочется перехитрить природу, обмануть все физические законы – и увековечить себя во плоти. А потом приходит отрезвление. Оно неизбежно, ведь, только обретя неуязвимость, начинаешь понимать: ты как бы приговорил себя стоять на берегу, от которого отплывает в вечное путешествие корабль, на борту которого – все остальное человечество.

И в этой связи еще не известно, кому из нас легче: мне, имеющему возможность дотянуться до пассажирской палубы и высадить на берег кого-нибудь из пассажиров, или таким, как Альгис, брат Нессы, которым остается только быть пассивным провожающим уходящего навсегда корабля…

На всей Земле нас, которых Пришельцы сделали бессмертными, пока несколько тысяч. Что же будет, когда они в конце концов сомнут наше жалкое сопротивление (а большинство людей им в этом с удовольствием поможет) и начнут раздавать бессмертие направо и налево? Держиморде и закоренелому преступнику… Президенту и рабочему… Порядочному и негодяю… Дряхлому старику и грудному младенцу… Это у людей, да и то не у всех, а лишь у таких ненормальных, как я, возникают сомнения насчет справедливости распределения всяческих благ. А они – не люди, и едва ли им присущи терзания выбора… М-да-а, страшно себе представить. А еще страшнее потому, что это, если не тешить себя иллюзиями, неизбежно. Противостоять им мы долго не сможем, потому что с каждым днем этого неравного противоборства таких, как они, на Земле становится все больше, а таких, как эта Несса, как Кора, как Морделл, как я, наконец, – все меньше и меньше…

Браслет продолжал жужжать, будто свихнулся. Гал ругнулся и нажал кнопку ответа.

На экранчике величиной с ноготь мизинца вырисовалось лицо доктора Морделла.

– Легки на помине, доктор, – сказал мрачно Гал. – Я тут как раз думал о вас. Долго, значит, жить будете…

С чем вас и поздравляю, мысленно добавил он. Ведь долго – это все-таки не вечно…

Вицентий Морделл был явно взбудоражен. Настолько, что проигнорировал все последующие вопросы Светова, в частности, о том, как ему удалось вычислить номер его персональной связи.

– Голубчик мой! – с ходу закричал он, глотая окончания слов. – Вы не представляете, как вы мне сейчас нужны! Скорее! Берите аэр и немедленно прилетайте ко мне!

– А в чем, собственно, дело?

– Мне с большим трудом удалось его вынести из лаборатории!.. Всего лишь до утра!.. Вы не представляете, чего мне это стоило!.. Но утром я должен его вернуть во что бы то ни стало – иначе с меня потом голову снимут!

– Кого – его? – не понимал Гал.

Выяснилось, что речь идет о каком-то сложном электронно-контрольно-измерительно-анализирующем приборе весом в добрых полсотни килограммов (Гал представил, как профессор, озираясь по сторонам, тащит этот груз из последних сил, завернув в какую-то тряпку, через проходную своего «ящика»). Прибор – не то микролептометр, не то синхрофазомодулятор, Гал тут же забыл его название – мог пригодиться, по мысли Морделла, для исследования свойств черного луча Уподобителя, которым владел Светов.

Когда Гал это уяснил, ему стало смешно.

– Послушайте, Вицентий Маркович, – сказал он, сдерживая невольную улыбку. – Неужели вы думаете, что я соглашусь стать подопытной свинкой в ваших руках?

– Вы не поняли, Гал! – закричал Морделл. – Вы так ни черта и не поняли!.. Речь идет не о вас, а о вашем… гм… приборе! И не об официальном обследовании в секретных лабораториях спецслужбы… Я, лично я буду этим заниматься и, клянусь, результаты и свои выводы буду держать в абсолютном секрете – от всего мира, поймите, дебил вы этакий!..

Судя по последнему эпитету, профессор был уже вне себя от жажды научного познания.

– Тогда зачем это вам? – осведомился Гал. – Если какое-либо знание скрывается от всего человечества, это не знание, а его слабое подобие. Вы же сами мне когда-то это говорили, вспомните!..

– Не будьте идиотом, – прошипел Морделл. – Я же хочу помочь тысячам таким, как мы с вами!.. Следует уяснить – прежде всего для себя, – как достигается это бессмертие. Если же мы поймем, каким образом универсальные природные законы, в том числе и закон сохранения энергии, нарушаются, то мы сможем понять, как с этим бороться! Вы понимаете, к чему я клоню?

– Нет, – с сожалением признался Гал. – Не понимаю. – На всякий случай он повторил эти два слова на всех языках, которые знал: – Донт андестенд… Нихт ферштеен… Но компреендо… Же не компран па…

– Тогда послушайте последний выпуск новостей, – с каким-то мстительным наслаждением процедил Морделл. – ИЦ прорвали нашу космическую оборону и вот-вот высадятся на Земле!.. Даю вам пятнадцать минут на размышления по поводу подопытных свинок и так далее. И вот что… Если вы отключите свой браслет от канала связи, я буду презирать вас всю доставшуюся мне вечность!..

Он отключился.

Гал приподнялся на локте и приказал головизору включиться на любой выпуск новостей. Только сейчас до него дошло, что последний раз он слушал известия с фронта две недели назад – и то случайно, проходя мимо электронного табло размером с двухэтажный дом на центральной площади Смоленска… или это был Брянск?..

– …поистине траур для всего человечества, – нарочито грустным тоном комментировал диктор кадры космических сражений, где ничего нельзя было толком разобрать, только мелькали со всех сторон, как тени, спейсеры, летели трассы гамма-ракет и вспыхивали миниатюрными звездами, разлетаясь вдребезги, истребители и «калоши» Пришельцев. Кадры были явно взяты из какого-то архива, потому что сражения велись на фоне Плутона и Урана, а было это еще на самом первом рубеже обороны, годика этак два – два с половиной назад. – Такого наступления со стороны противника земная цивилизация еще не знала за все годы этой ожесточенной войны. Наши воины славного Звездного Корпуса дрались до последнего, но слишком неравными были на этот раз сражения. Тысячи кораблей Пришельцев сумели прорвать нашу оборону и лишь вовремя подоспевший стратегический резерв ОЗК остановил их на рубеже Марса. Земля никогда не забудет своих сыновей, павших при выполнении долга по защите родной планеты!..

В том же духе диктор изощрялся еще долго. Но, кроме пафосных, напыщенных изречений, ничего конкретного от него Гал так и не услышал. Лишь в самом конце обращения (оказывается, диктор зачитывал обращение Ассамблеи Объединенных Наций к человечеству) было сказано о том, что в связи с последними событиями ОЗК понес огромные потери, для восполнения которых все граждане мужского пола в возрасте от семнадцати до сорока лет призываются встать грудью на защиту Земли…

Гал выключил ГВ. Да, война, видимо, вот-вот закончится. Впрочем, Морделл считает, что еще есть шанс найти способ борьбы с Чужаками. Но для этого он хочет исследовать Уподобитель.

Он встал с кровати и подошел к окну. Он не решался признаться себе в том, что попросту боится возможной неудачи профессора… Вдруг исследование окажется бесполезным?..

Стекла в окнах задребезжали от гула, падавшего мощными раскатами сверху. Гал испуганно задрал лицо кверху. Неужели Они уже здесь, мелькнуло в голове, но он тут же понял, что это летят боевые флайджеры. Их было много, и шли они на малой высоте, чуть не задевая брюхом шпили небоскребов и башен энергоприемников…

Гал стиснул зубы и набрал на браслете код Морделла.

Глава 15

ЗЕМЛЯ В ОПАСНОСТИ

Они лежали на гребне высокого холма и смотрели вниз, на простирающуюся до самого горизонта – во все стороны – огромную мрачную равнину. Вид отсюда был очень живописен, словно присутствуешь в Историческом театре, где голографические установки разыгрывают батальные сцены. Далеко-далеко посреди равнины высилась громада «Шара». Очертания его были слегка смазаны, будто на смазанном голоизображении. По поверхности «Шара» непрерывно, с огромной скоростью, бежали полосы, пятна, завихрения всех цветовых оттенков, временами проскакивали какие-то картинки, будто «Шар» силился изобразить что-то на своей поверхности, но у него ничего не получалось. Складывалось впечатление, будто «Шар» вращается вокруг своей оси с бешеной скоростью. Его верхушка сливалась с облаками на пасмурном небе – должно быть, высота его равнялась пяти-шести километрам, не меньше.

«Шар» со всех сторон был окружен тремя линиями позиций Объединенной оперативной группировки. Самая передовая из них, которая шла под холмами, окружавшими долину с четырех сторон, находилась сейчас под ними. Даже отсюда было видно, как много укреплений успели наворотить обороняющиеся буквально за несколько дней: черная земля была перепахана и под влиянием двух обильных дождей превратилась в жирную грязь; через каждые пятьсот метров располагались силовые установки, открытых позиций почти не было, а лишь доты из армированного бетона, блиндажи и туннели сообщения, заменявшие траншеи и выдерживавшие ударную волну от взрыва ядерной бомбы в несколько десятков килотонн. Позиции щетинились стволами – не менее пятисот на каждый квадратный метр. Чего здесь только не было!.. Блиндеры и артиллерия, триггенсы и генераторы взрывных волн, безоткатные орудия образца начала прошлого века и современнейшие лучеметы сверхкрупного калибра.

Гал вздохнул и сплюнул. Неужели они надеются этим остановить Пришельцев, подумал он. Бред какой-то…

Вся равнина вплоть до самого «Шара» была усыпана остовами и обломками взорванной, сожженной и разрезанной на куски прямыми попаданиями лазерных лучей бронетехники. Пылали пожары: видно, последняя атака со стороны землян была совсем недавно.

Боевые действия начались с того момента, когда неделю назад «Шар», прорвавшись через сеть противокосмической обороны и разнеся в пух и прах несколько флотилий воздушных перехватчиков, мягко приземлился в центре обширной равнины в предгорьях Северного Кавказа.

Три дня Гал и его товарищи пробирались на передовую. Оружия у них почти не было, да оно им было и не нужно. Война, перекинувшаяся из глубин космоса на Землю, сразу же выявила, насколько люди психологически не готовы к этому. В прифронтовой полосе царил самый настоящий хаос. Население городов и прочих агломераций, расположенных в радиусе пятисот километров, в срочном порядке эвакуировалось всеми видами транспорта в глубь континента.

Навстречу потоку мирных людей, с детьми и имуществом, безостановочно шли магнитопоезда и экранобусы, летели флайджеры, платформы и боевые аэры. Они доставляли со всех концов Земли личный состав и технику. Коменданты путей сообщения не справлялись со своими обязанностями. Преступные группировки все чаще грабили и нападали на беженцев.

Странный отряд людей в одинаковых пятнистых комбинезонах, без всяких средств защиты и без оружия, целеустремленно продвигавшийся в сторону передовой, разумеется, не мог не привлечь внимания военных властей. Несколько раз к Галу и его спутникам приставали патрули военной полиции, спецслужбовцы и спецназовцы, а то и просто бандиты. Иногда их пытались даже задержать, и не раз – с применением боевого оружия. Такие попытки заканчивались довольно плачевно – для тех, кто их предпринимал. Отряд следовал одним длинным марш-броском без привалов и ночевок – усталости никто не ощущал, равно как и голода или жажды.

Они шли, как обычно говорится в сказке, три дня и три ночи. И наконец-то дошли.

Лежа на животе и покусывая травинку, Гал пристально наблюдал за «Шаром», который в это время подвергался очередному налету с воздуха. Местность вокруг «Шара» в радиусе километра дымилась, исковерканная попаданиями снарядов и ракет с самой разнообразной «начинкой». Единственное, чего еще земляне не применяли, – так это Сверхоружия. Впрочем, это, видимо, приберегалось на самый крайний случай…

Боевые флайджеры в штурмовом варианте накатывались со всех сторон и с разных высот на «Шар». Они шли так плотно, что напоминали огромную грозовую тучу, только в отличие от обыкновенной перемещающуюся по воздуху с огромной скоростью. Они шли очень слаженно и красиво, но успели дать только один залп гамма-ракетами – конечно же, не причинивший «Шару» ни малейшего вреда. В следующее мгновение он издал протяжный вздох – и небо вокруг сразу как бы вспенилось и очистилось, только долго еще падали вниз, кружась, горящие хвосты и обломки фюзеляжей. И тут же, почти без паузы, из туч вывалилась вторая волна штурмовиков – штук двадцать. Они зашли в атаку с «горки» и попытались расстрелять «Шар» ракетами в лоб почти с бреющего полета. На поверхности «Шара» смутно обозначилось нечто вроде окошечек, и черные лучи перечеркивали крестики штурмовиков, и те, один за другим, вспыхивали и падали, рассыпаясь еще в воздухе.

Гай скрипнул зубами и перевел взгляд на равнину.

Там к «Шару» над самой землей летела самая настоящая танковая армада. Танки были похожи на капли ртути: с мощной бронезащитой от всех видов оружия, высокоманевренные и скоростные, оснащенные самой последней электроникой и лазерными пушками, они наверняка были уверены в своей неуязвимости. Где-то на полпути к «Шару» они все открыли огонь одновременно и сразу же окутались всполохами лазерных вспышек.

Лазерные трассы скрестились на «Шаре» и некоторое время упирались в него, как лучи безобидных прожекторов, хотя от высокой температуры плавились на равнине валуны и горела земля.

Они не поняли, как отреагировал «Шар», но через несколько минут было все кончено. Вместо танков остались по инерции мчащиеся вперед клубы огня и дыма, а потом раздались серии взрывов – и армады не стало.

Откуда-то из-за горизонта, с дальних позиций, по «Шару» удручающе монотонно долбили дальнобойные ракетометы, но ракеты вязли в «Шаре», как в вате.

– Вот это драчка, – прозвучал над ухом Гала чей-то голос. – Что прикажешь делать, командир?

Гал повернулся и увидел продолговатое лицо Рифката Богданова. Остальные члены отряда сбились в кучки и с жаром обсуждали только что увиденное.

– Значит, так, – громко сказал Гал. – Никуда пока отсюда не расходиться. Старшим вместо себя назначаю Рогова. Ждите меня, постараюсь не задерживаться.

Он перевалился через гребень холма и прыжками стал спускаться в долину.

– Ты куда, Гал? – удивился Урман по прозвищу Дискант, которым его наградили за тонкий голосок, разительно контрастировавший с фигурой тяжелоатлета.

– На беседу с главарем всей этой шайки-лейки, – сказал Гал.

Командующего Объединенной оперативной группировкой Гал отыскал с трудом после долгих блужданий по блиндажам, позициям и горячих объяснений с бдительными часовыми.

Генерал-корнет оказался на научно-наблюдательном пункте. Его окружала разномастная и разномундирная свита. Гала попытались остановить, но в пререкания Светов не вступал, врукопашную – тем более. Правда, он дал себя тщательно обыскать охране Командующего.

Кто-то вытянул из кобуры пистолет, но Гал укоризненно покосился на него, буркнув: – Убери, дурак. Еще в Командующего попадешь ненароком! – И офицер смешался: в тесноте ННП действительно стрелять было неразумно: что зря палить по непробиваемым толстым стенам.

– Господин генерал-корнет, – обратился наконец Гал к спине Командующего, обтянутой бронекомбинезоном. – Разрешите с вами поговорить?

Спина вздрогнула, и генерал принял вертикальное положение. Затем развернулся, и Гал увидел лицо Командующего. Лицо было квадратным, глаза – красными и отечными, по щеке тянулась длинная кровавая царапина, а подбородок был не брит, по меньшей мере с начала боевых действий.

– Что-о? – протянул генерал-корнет. – Что за явление Христа народу? Почему посторонние на наблюдательном пункте? Власов! Это кто такой? – генерал ткнул длинным пальцем с траурным ногтем в Светова.

– Моя фамилия Светов, – вежливо сказал Гал. – Спейс-лейтенант Объединенного Звездного Корпуса Светов, бывшая База номер семнадцать.

Генерал уставился на него, пронзая взглядом насквозь.

– Что за белиберда? – рявкнул он. – Какой еще Звездный Корпус? Звездный Корпус, молодой человек, накрылся медным тазом, не выполнив своей задачи, еще неделю назад!..

– Возможно, – согласился вежливо Гал. – Не буду спорить. Но кое-что от ОЗК еще осталось, и я имею честь представлять здесь сводный добровольческий отряд бывших спейсеров.

– Такой наглости я еще не видел за всю свою службу, – констатировал генерал-корнет, пуча глаза. – Власов! Уберите посторонних с наблюдательного пункта.

От свиты отделился полковник с лицом наемного убийцы. Рукава его комбинезона были небрежно засучены.

Он приблизился к Светову и сделал неуловимое движение, от которого, по его мнению, Гал должен был пролететь через все помещение капонира к выходу. Когда же этого не произошло, он удивился, и тут же последовало второе быстрое движение – в его руке возник большой пистолет с длинным стволом.

– На выход! – сказал полковник бесцветным голосом. – Па-пра-шу! Гал усмехнулся.

– Нет уж, – сказал он. – У меня очень важный разговор с Командующим, я три дня сюда добирался.

– Считаю до трех, – не повышая тона, сказал полковник Власов, и в помещении сразу установилась мертвая тишина. Видно, все присутствующие знали, что полковник имел обыкновение держать свое слово. Генерал-корнет делал вид, что очень занят наблюдением в перископ. – Раз!

– Да бросьте вы, – сказал Власову Гал. – Зря только боеприпасы растратите. Дайте лучше пистолет мне!

– Два! – сказал господин полковник. Гал отвернулся.

– Три, – закончил Власов и тут же нажал на курок.

Пуля прошла сквозь Гала и ударилась о парапет в двадцати сантиметрах от виска Командующего.

Генерал-корнет резко повернулся, иссиня-бледный, как поганка. Власов сосредоточенно изучал свой пистолет.

– Во-он! – взревел вдруг Командующий. Присутствующие осклабились, считая, что это относится к наглому самозванцу, но генерал-корнет тут же уточнил: – Все – вон! – И, покосившись на Светова, добавил: – А вас я готов выслушать, лейтенант.

Когда толстая бронированная дверь ННП закрылась за последним офицером, генерал-корнет опустился на складной брезентовый стульчик и милостиво сказал Галу: – Так это вы в последние три дня поставили на уши всю прифронтовую полосу? – Гал кивнул. – Докладывали мне, докладывали о вашей шатии-братии, но, признаться, не верил… Что же вы хотели мне сказать?

– Неправильно вы воюете, господин Командующий, – вежливо сказал Гал.

Генерал-корнет побагровел, но сдержался.

– А именно? – осведомился он. – Вы что-то можете предложить?

– Постараюсь, – скромно сказал Гал. – Хотя время уже упущено, промахи вами совершены слишком большие, чтобы их можно было легко исправить… Взять хотя бы организацию боевых действий. Простите, но вы навалились на Пришельцев со всех сторон этакой кучей малой и думаете, что натиск и штурм приведут к благоприятному исходу. Вы атакуете противника с воздуха – безрезультатно. Вы посылаете в атаку целые танковые армии – и они гибнут. Группировка несет огромные потери по вашей вине. А что делает противник? Противник спокойненько отбивается и наматывает, так сказать, на ус ваши методы ведения боевых действий…

Тут генерал-корнет не выдержал.

– Позвольте спросить вас, лейтенант, – ехидно осведомился он, – какое у вас военное образование?

– Разумеется, уступает вашему. Вы-то, наверное, три академии закончили, в том числе Академию Генерального штаба Объединенных Вооруженных Сил, ну это не в счет… наверняка ваши подчиненные за вас карты рисовали и курсовые работы писали… что-нибудь вроде – «Наступление танкового фронта на глубокоэшелонированную оборону противника»… Вы одно поймите, господин генерал: вся военная премудрость, все эти шаблоны типа «лучший способ обороны – нападение» в данном случае не только не годятся, но и вредны, потому что ведут к массовым потерям личного состава и боевой техники!..

Генерал-корнет двигал бровями, надувал щеки и жевал губами и наконец разразился: – Ма-алчать! Мальчишка! Сопляк!.. Да ты еще под стол пешком ходил, а я уже полковничью папаху носил! Как ты смеешь!.. Со старшим по званию?!

– Эх вы, – с горечью сказал Гал. – Оскорблены моими словами, да? Вы бы лучше подумали о том, что будет через пару дней, когда у вашей сраной группировки силы и средства иссякнут, а противник перейдет в наступление!.. Чем вы его тогда отражать будете? Кстати, учтите, что Чужаки не случайно изучали вашу тактику, технику и вооружение. Они будут применять ее один к одному против вас! Штурмовики будут утюжить ваши позиции с воздуха, а по равнине будут накатываться танки!..

– Откуда вы знаете? – задыхаясь, сипло спросил генерал-корнет. – Может быть, вы – один из них? Гал улыбнулся.

– Нет, – сказал он. – Я – один из нас. А всего нас – таких, как я, – пятьдесят человек, но стоят они пятидесяти тысяч, потому что неуязвимы для любого оружия… И мы прибыли сюда не для того, чтобы критиковать вас, а чтобы принять участие в борьбе с агрессорами.

– А что вы умеете делать? – осведомился Командующий. – Среди вас есть танкисты? Артиллеристы? Рейнджеры?

– Ну, это не проблема, – сказал Гал. – Во-первых, мы умеем летать на любых самолетах, – все-таки большинство из нас – бывшие спейсеры… Стрелять из лучеметов и прочих систем нам тоже приходилось, а управление всей прочей техникой, насколько я понимаю, автоматическое…

– Если бы, – сказал Командующий. Нервно дергая поцарапанной щекой, он достал из кармана портсигар с монограммой и закурил. – У нас же как – пока петух в одно место не клюнет, никто не почешется подумать на перспективу… Как еще лет пятьдесят назад порубили все разработки систем вооружения – так с тех пор и не брались за них. Стыдно сказать, но то, что мы сейчас имеем на вооружении, еще в начале прошлого века сочинили!.. Пока война велась в космосе, все уповали на ваш доблестный Звездный Корпус и штамповали на конвейерах лишь спейсеры да прочие космические посудины! Никто и не планировал, что противника на Землю допустят… А вы: автоматика, роботы боевые, танки с дистанционным управлением… Да если хотите знать, я сам не меньше вашего страдаю, что люди гибнут как мухи, а в бой все равно их придется посылать! Но другого выхода у меня как у Командующего нет!

– Есть, – сказал Гал. – Есть другой выход.

– Какой же? Пустить пулю себе в лоб? Или в отставку попроситься?

– Не надо крайних мер. Достаточно распорядиться, чтобы мой отряд был допущен к участию в обороне. Причем вооружение и техника должны нам выделяться по первой просьбе. Все прочие войска можете отводить на запасные рубежи. Мы продержимся…

– Вы сумасшедший, – сказал генерал-корнет. – Времена Суворова давным-давно прошли. Пришельцы просто сомнут вас, смахнут, как хлебные крошки со стола, и покатятся дальше, во все стороны. Круговое наступление называется, слышали о таком?

– Слышал, слышал, – сказал Гал. – Только учтите, что ваше согласие в данном случае формально. Я хотел вас только предупредить – все, что нам нужно, мы и так возьмем. Помешать нам вы просто не сможете, по-моему, вы уже успели убедиться в этом.

В кармане Командующего что-то запищало. Он переменился в лице, вскочил, встал по стойке «смирно», извлек плоскую коробочку и поднес к губам: – Слушаю, господин президент!.. Да, господин президент!.. Никак нет, господин президент!.. Позвольте заверить, господин президент, что противника всеми силами постараемся не пропустить в глубь территории!.. Я сказал: постараемся, потому что ресурсы группировки на исходе!.. Если бы вы лично, господин президент, распорядились подбросить нам еще парочку танковых армий и одну воздушную армаду… Все понял, господин президент!.. Желаю здравствовать, господин президент!..

Он убрал коробочку в карман, утер рукавом со лба выступивший пот и мрачно покосился на Светова.

– Ладно, – сказал он. – Только учтите, войска с позиций отводить я не намерен. Мне пока еще жить хочется… Подчиняться будете лично мне, связь держать со мной непрерывно. Назначаю вас командиром универсально-мобильного отряда. Подойдите к комп-планшету, я покажу вам расстановку наших сил и средств и поставлю задачу…

* * *

«Шар» предпринял попытку прорвать оборону землян на третий день после прибытия отряда Светова в район боевых действий. В это время Гал как раз наблюдал за «Шаром» с помощью мощного компьютерного сканера. Он находился в подземном блиндаже возле полевого аэродрома, где базировалась смешанная воздушная бригада, включавшая в свой состав флайджеры, штурмовики, бомбардировочные платформы и катера-антигравы.

Развертка резво бежала по экрану сканера, показывая, что «Шар» как бы пульсирует, ритмично сжимаясь и разжимаясь, словно огромное живое сердце. Внутри его что-то происходило, и Гал почувствовал холодок под ложечкой. Знать бы только – что именно… Но сканер, как и любая другая аппаратура – все эти перископы, рентгенографы, инфракрасные и ультрафиолетовые визотроны, – не мог просветить «Шар» насквозь. Он был непроницаем для наблюдения, словно изваянный из гранитной глыбы. Однако Гал знал, что это не так. Последнее время он часто вспоминал то, что врезалось в память во время его пребывания в «Шаре», но теперь эти воспоминания стали такими стертыми, что порой казалось – то был всего лишь кошмарный сон…

Основная часть отряда Светова базировалась на аэродроме, поближе к самолетам. Человек десять во главе с Юрой Урманом специализировались на изучении блиндеров в танковом полку, который располагался чуть левее от аэродрома. Рогов, Ваксеров, Ордузов, Арванов и Кироев были выделены Галом Для усиления передовых позиций, напичканных артиллерией, противотанковыми огнеметами, лазерными установками сплошного огня и прочим вооружением. Не у дел оставался один только Вицентий Маркович Морделл. Воин из него был нулевой, и Гал уже пожалел, что в свое время уговорил доктора вступить в отряд. Больше пользы от него было бы в лаборатории, а не на поле боя. Последнее время профессор был необычно молчалив и сосредоточен. Он днями напролет сидел на грубых нарах в блиндаже, производя какие-то подсчеты в комп-ноте.

«Отряд бессмертных» с самого начала был встречен милитарами настороженно. Все словно чувствовали его особый статус и избегали вступать с товарищами Светова в разговоры, хотя Гал не раз ловил на себе внимательные взгляды пилотов. Потом до него дошли отзвуки той легенды, которая ходила в армейских кругах – вплоть до самого высокого уровня. Кто-то высказал предположение, что, мол, бывшие спейсеры на самом деле – новая модель боевых роботов-андроидов, специально разработанных для борьбы с Пришельцами. Однажды Гал сам подслушал такой разговор между сервистами на летном поле. Он как раз шел к своему интерсептору, чтобы освежить в памяти навыки полетов в атмосфере, когда до его ушей долетело: «…им, конечно, ни есть, ни пить не надо. Заливай только смазку в суставы и аккумуляторы подзаряжай раз в год». – «Давно пора бы прекратить из людей пушечное мясо делать, а то мужиков скоро в мире не останется…» – «Да-а, и когда только эта война закончится?» – «А закончится ли она вообще? Чувствую, не одолеть нам Чужаков. Почти неделю лупим их из всех видов оружия, а они – хоть бы хны. Сколько уж наших танков пожгли, а?.. И оружие у них какое-то странное, люди будто испаряются». – «С чего это ты взял?» – «Да говорят, что с передовых позиций специальную похоронную команду высылали трупы погибших искать, а она вернулась с пустыми руками… Даже ботинок от павших ребят не осталось!» – «Что ж тут удивительного? Когда танк горит, там знаешь температура какая? Как в мартеновской печи!» – «Все равно, что-то здесь не так»…

Гал хотел было подойти к сервистам и рассказать им всю правду и о себе, и о том, куда деваются люди из танков и самолетов, когда в них вонзается несущий бессмертие луч Уподобителя, но потом передумал. Расскажи им про телепортацию и бессмертие – выслушают глазом не моргнув, вежливо удивляясь, а потом все равно переиначат по-своему, и возникнет еще один слух – на сей раз о том, что «боевые роботы», оказывается, быстро перегреваются и тогда начинают нести всякую белиберду…

Вообще Гал понемногу стал убеждаться: пока люди сами не попадут под удар Уподобителя, будут высказывать такие глупости, от которых мурашки бегают по коже. Неужели только обретя бессмертие, человек – обычный рядовой человек, от которого в этом мире почти ничего не зависит, – становится чуточку умнее? Неужели именно ужас перед неминуемой смертью делает все человечество стадом, ничего не видящим дальше своего пучка сена?.. От этих мыслей ему становилось не по себе, ведь получалось, что он уже начинал сравнивать: мы и они… они – хуже, мы – лучше… в любом случае мы – не такие, как они…

Внезапно «Шар» окутался туманом и на несколько секунд исчез из поля зрения. Развертка бешено крутилась по экрану, не обнаруживая объекта наблюдения. Гал перевел экран в оптический режим и увидел, как в небе над «Шаром» откуда ни возьмись возникла черная точка. Он навел на нее перископ и включил максимальное увеличение. В окулярах возник необычный летательный аппарат: нечто среднее между самолетом и флайджером, но с косо обрубленным фюзеляжем и как бы вылепленный из пластилина, потому что на нем нигде не было видно ни швов, ни соединений, ни заклепок. Кабина у него отсутствовала, но под короткими крыльями отчетливо виднелись тонкие трубочки с раструбами Уподобителей. Самолет описывал виражи над «Шаром», словно примеряясь к полету. Потом из тумана, закрывавшего «Шар», возникли еще два таких же самолета… Потом – сразу пять… Когда число самолетов достигло двадцати, они разделились попарно и понеслись в разные стороны от «Шара». Скорость у них была, однако, не очень большая: чуть меньше скорости звука.

В тот же миг пискнул коммуникатор. Гал включил его, и в блиндаже раздался хриплый голос Командующего: – Они атакуют, лейтенант…

– Я вижу, – ответил Гал. – Сейчас дам команду на взлет.

– Справятся твои ребята? – недоверчиво спросил генерал-корнет. – Может быть, нужна помощь?

– Справимся, – сказал Светов. – Я сам поведу их.

– А как быть с танками? – спросил беспомощно Командующий.

– С танками? – удивился Гал.

– Ну да, черт побери! – нервно воскликнул генерал. – Они атакуют одновременно по земле и по воздуху!

Гал сфокусировал окуляры на равнине и увидел, как по ней, подпрыгивая на кочках, бодро катятся на передовые позиции странные машины ртутного цвета, без башен, с длинными тонкими двойными трубами, торчавшими прямо из корпуса. Ни колес, ни гусениц у них не было – видно, машины двигались на антигравитационной подушке. Их было много, около пятидесяти, и шли они красивым клином на достаточно большой скорости.

Гал с удивительной четкостью понял, что сейчас начнется. Врубаются Уподобители в сочетании с ударами из гравитонных орудий, и защитники передовых позиций, сметенные танковыми залпами, уносятся за много тысяч километров отсюда. Еще неизвестно, можно ли остановить эти «танки» обычными боеприпасами, или они наподобие своих хозяев неуязвимы?.. Если это так, то вскоре в полосе обороны не останется ни одного человека, кроме них. Тогда Пришельцы беспрепятственно устремятся через холмы неудержимым маршем. Да, придется потрудиться, чтобы их остановить…

– Мы должны их остановить во что бы то ни стало, господин Командующий, – сказал он в коммуникатор. – Для начала мы выясним, чем их можно бить.

Он отключился и подал сигнал общей боевой тревоги. Выскочил из блиндажа и помчался к своему интерсептору.

На летном поле он столкнулся со Славой Криковым. Слава бежал, на ходу застегивая летный костюм.

– А ты куда, Гал? – удивился Слава.

– Туда же, куда и ты, – бросил на бегу Светов.

– Чудак человек, – сказал Слава. – Ты же командир, а командир должен руководить, а не лезть в драку… Прошли те времена, когда он был впереди с шашкой и на лихом коне!..

– Ты говоришь так, будто у меня есть шанс погибнуть, – усмехнулся Гал.

– А, извини, я и забыл, – смутился Криков, убегая к своей машине.

«Командир, – сердито думал Гал, вскакивая в кабину интерсептора и лихорадочно запуская двигатель. – Какой, к черту, из меня Командир?! Командир должен быть уверен в себе как скала, а мне бы в себе до конца разобраться, не то что других поучать!..» Он наконец набрал нужные обороты турбины и пошел на взлет. Слева и справа взлетали другие истребители. Гал прикинул на глаз – кажется, взлетели все бессмертные. Видно, ребятам не терпелось схватиться с противником в первом же бою: засиделись, братцы…

Он перевел экраны обзора в компьютерный режим, чтобы попытаться уяснить общую обстановку. Обстановка ему не понравилась. Пришельцы действовали весьма грамотно. Почти