home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава XIV

Этим утром в небе над ущельем появилась стая пушистых белых облаков, похожих на овечек. Листвяная Звезда выбежала из своей пещеры и огляделась по сторонам. Солнце еще не встало, сильный ветер трепал кошачью шерсть. Зевнув, предводительница наскоро умылась, наблюдая за своими товарищами, спускавшимися по склону к Камнегруде. Присоединившись к ним, она подошла к Остроглазу, распределявшему котов по патрулям.

— Я поведу пограничный обход, — объявил он. — Хлыст, Билли-шторм и Мелкогривка, вы со мной. Птицекрыл, ты возглавишь охотников, возьми с собой Бурозуба, Кору и Кремнешкура. Коротышка, а ты поведешь второй охотничий отряд, с тобой пойдут…

— Но Коротышка не воитель! — возмущенно перебил его Чернобок. — Почему это он возглавляет патруль?

Остроглаз недовольно дернул хвостом.

— Да, извини, ты прав. Значит, патруль возглавишь ты, Чернобок. С тобой пойдет Коротышка, Скоросвет и Харвимун.

Листвяная Звезда одобрительным взглядом проводила уходящих. Вот бы ее племя всегда было таким — бодрым, деловитым и организованным!

«Начался новый день в жизни племени, — с умилением подумала она. — Слава Звездным воителям, все ночные страхи остались в прошлом!»

— Ты идешь, Шустрик? — повысил голос Билли-шторм, оглядываясь на своего оруженосца.

— Ой, прости, я не могу, — смущенно пискнул Шустрик. — Я обещал принести свежего мха для Гнилушки и Колтуна.

— Отлично, — с одобрением кивнул Билли-шторм. — Когда вернешься, мы потренируемся на площадке.

— Вот здорово! — Шустрик радостно взмахнул коротеньким хвостиком, перелез через Камнегруду и запрыгал по камням на другой берег ручья.

Листвяная Звезда была приятно удивлена тем, что молодой кот так серьезно относится к данному обещанию. Пожалуй, из него выйдет отличный воитель! Хорошо бы он надумал оставить своих Двуногих и навсегда перебраться в племя…

Она задумчиво смотрела, как Шустрик уверенно шагает по узкому выступу над ручьем к темному туннелю, откуда вырывался поток, бежавший за Камнегрудой. Когда оруженосец скрылся в темноте, Листвяная Звезда легко представила, как он бредет по каменной тропке, ведущей в Шепчущую пещеру, где рос самый мягкий мох.

Когда патрули ушли, оставшиеся коты расселись на берегу, чтобы поесть, умыться и всласть поболтать друг с другом. Чернушка повела Гречку на тренировку, но от Листвяной Звезды не укрылся тоскливый взгляд, который маленькая ученица бросила на пещеру Эхо, мимо которой они проходили.

Покачав головой, предводительница спустилась пониже к реке, чтобы как следует умыться, но не успела вылизать одно плечо, как к ней подошла Гнилушка.

— Так я и знала, что этот болтун Шустрик и не думал выполнять свое обещание, — проскрипела старуха, постепенно распаляясь. — Все они такие, юнцы, горазды только языком трепать, а как до дела дойдет, так их и след простыл! А мы с Колтуном уже все бока отлежали на старом мху, сил никаких нет, да когда же это кончится…

Листвяная Звезда с удивлением посмотрела на старуху.

— Шустрик еще не вернулся? — перебила она поток возмущенных причитаний Гнилушки. — Но я своими глазами видела, как он ушел в пещеру за мхом.

Гнилушка выпучила глаза и растерянно помотала головой.

— Ох, не случилось бы с ним беды! Пойду, посмотрю, как он там.

Листвяная Звезда вскочила со своего места и бросилась к ручью. Каменный выступ, тянущийся от входа в туннель до Шепчущей пещеры, всегда был влажным и скользким от водяных брызг, поэтому идти по нему следовало с огромной осторожностью. Черная вода с грохотом бежала в паре мышей от лап предводительницы. Промозглая сырость цеплялась за шерсть, Листвяная Звезда невольно поежилась.

Наконец впереди показалось бледное пятно света, и предводительница, ускорив шаг, вбежала в Шепчущую пещеру.

Здесь она остановилась, зачарованная тайным миром, жившем своей жизнью под знакомым ущельем. Стены пещеры были испещрены выступами и трещинами, отовсюду свисали косматые гроздья мха, светившегося тусклым призрачным светом. Отсветы воды колыхались по стенам и потолку пещеры; шум реки и перестук невидимой капели эхом отдавались в ушах.

Здесь целительница Эхо беседовала с предками-воителями. Листвяная Звезда не была целительницей, но в Шепчущей пещере она тоже чувствовала особую близость к Звездному племени; казалось, стоит лишь хорошенько напрячь слух, и она услышит голоса далеких предков.

Шустрик стоял на задних лапах перед дальней стеной пещеры и тянулся когтями к пышной грозди мха. Огромная груда уже лежала на полу возле него, но усердному оруженосцу этого казалось мало.

— Ты молодец, — сказала Листвяная Звезда. — Теперь у наших старейшин будут самые пышные подстилки во всем племени!

От неожиданности Шустрик вздрогнул и опустился на четыре лапы.

— Ой, Листвяная Звезда! — охнул он. — Ты меня до смерти напугала!

— Прости, — смутилась предводительница. Она решила не говорить оруженосцу о жалобах Гнилушки. — Помочь тебе донести мох?

— Да, пожалуйста, — пропыхтел оруженосец, скатывая мягкий мох в два больших шара. — Много, да? — хвастливо спросил он.

Листвяная Звезда подобрала один из моховых шаров и повернулась к выходу из пещеры, пропустив Шустрика вперед.

Тусклый свет постепенно гас за кошачьими спинами; идти по узкому карнизу, катя перед собой мох, было еще сложнее, чем раньше. Повторяя изгибы петлявшей реки, предводительница и оруженосец медленно приближались к зазубренному клочку белого света, светившегося впереди.

И тут когти Шустрика сорвались со скользкого выступа. С испуганным визгом он выронил мох и рухнул в воду, бешено размахивая лапами в тщетной попытке ухватиться за камень. Темная вода мгновенно сомкнулась над кошачьей головой.

— Шустрик! — охнула Листвяная Звезда. Бросив свой мох, она в два прыжка очутилась возле того места, где скрылся оруженосец. Она успела заметить, как его голова на мгновение показалась над поверхностью воды в двух хвостах ниже по течению. Пасть Шустрика открывалась в отчаянном вопле, лапы судорожно месили кипящую воду.

— Спаси! Спаси меня!

Прежде чем Шустрик снова ушел под воду, Листвяная Звезда бросилась в реку и вцепилась зубами в его загривок.

Вода была черной и ледяной, как смерть. Через несколько мгновений Листвяная Звезда окоченела так, что не могла пошевелить лапой, и потеряла направление. Внезапно впереди мелькнуло пятно света. Оттолкнувшись онемевшими задними лапами, она очутилась возле выступа пещеры, но стена оказалась гладкой и скользкой, так что нечего было и думать о том, чтобы выбраться на нее, да еще с телом Шустрика в зубах.

Спаси нас, Звездное племя!

Листвяная Звезда могла только поддерживать голову Шустрика над водой, и ждать, что будет дальше. Течение несло их к выходу.

Наконец их выбросило на яркий свет, и Листвяная Звезда невольно зажмурилась, ослепленная. Она потеряла чувство направления. Волна накрыла их с головой и потащила куда-то — Листвяная Звезда уже не знала, куда. Потом ее голова снова оказалась на поверхности. Сжимая зубами мокрый загривок Шустрика, так что челюсти свело болью, она, как смогла, выпрямилась и отдалась на волю потока, несшего их к заводи.

Наконец Листвяная Звезда почувствовала под лапами камни и с трудом встала, но тут же упала на гальку. Шустрик обмяк рядом с ней, не подавая признаков жизни.

— Листвяная Звезда! Листвяная Звезда!

Одурманенная усталостью, она смутно узнала голос Веснянки. Приподняв веки, Листвяная Звезда увидела над собой перепуганную пеструю кошку.

— Посмотри… как там… Шустрик, — пролепетала она заплетающимся языком.

Веснянка склонилась над Шустриком, и вскоре тот зашевелился и сел. Его била дрожь, глаза помутнели от страха. Сотрясаясь всем телом, оруженосец отрыгнул целый поток воды и снова без сил рухнул на камни.

«Главное, живой, — смутно подумала Листвяная Звезда. — Слава Звездному племени!»

Все новые и новые коты бежали к ним со стороны Камнегруды, спешили по камням с другого берега реки. Эхо, растолкав толпу, бросилась к спасенным.

— Отойдите, дайте мне осмотреть его, — приказала она, наклоняясь над Шустриком. — Листвяная Звезда, что случилось?

— Он… нес мох и… упал в реку, — прохрипела предводительница, с трудом поднимаясь на ноги и отряхиваясь.

Эхо кивнула, потом осторожно нажала лапой на вздувшийся живот оруженосца. Тот захрипел, новый поток воды хлынул из его пасти.

— Все будет хорошо, — ласково заверила Эхо. — Идем, я отведу тебя в свою палатку. Я дам тебе тимьяна, это поможет успокоится, а потом ты хорошенько поспишь, и проснешься здоровым и крепким.

Давясь кашлем, Шустрик встал, но тут же пошатнулся и едва не упал.

— Нет, — просипел он. — Я хочу домой. Не хочу оставаться здесь.

Листвяная Звезда ошеломленно уставилась на него. Ей хотелось сказать оруженосцу, что целительница будет ухаживать за ним не хуже Двуногих, но черно-белый котик выглядел таким испуганным и несчастным, что она не посмела удерживать его в лагере.

— Хорошо, — сказала она. — Если ты уверен, что сможешь дойти до дома, то иди.

— Я его провожу, — вызвалась Веснянка, подставляя Шустрику плечо. — Посмотрю, чтобы он благополучно добрался домой.

— Спасибо, Веснянка! — кивнула предводительница. Эта молодая пестрая кошка когда-то тоже была домашней, поэтому хорошо знала территорию Двуногих. — Отдохни как следует, Шустрик, а мы будем ждать тебя. Приходи, когда наберешься сил.

Шустрик заковылял за Веснянкой, но через несколько шагов остановился и посмотрел на Листвяную Звезду.

— Спасибо тебе, — прошептал он. — Ты спасла мне жизнь.

— Не стоит благодарности, — ласково ответила предводительница.

Она долго смотрела вслед удаляющимся Шустрику и Веснянке. Слава Звездному племени, все закончилось хорошо, и все-таки на сердце у Листвяной Звезды было неспокойно. Она обвела взглядом притихших котов и громко объявила:

— С сегодняшнего дня я запрещаю всем, кроме Эхо, заходить в Шепчущую пещеру в одиночку. За мхом оруженосцы теперь будут ходить только в сопровождении воина. Все слышали?

— Правильно! — поддержал Пчелоус.

Цветоглазка горячо закивала.

— Ох, да меня просто в дрожь бросает при одной мысли о том, что такой ужас может случиться с кем-нибудь из наших оруженосцев!

Оставив котов на берегу, Листвяная Звезда вернулась в туннель за мхом, оставшемся на каменном выступе. Большую часть его смыло водой, но Листвяная Звезда бережно скатала в ком все, что осталось, вытащила наружу и покатила к пещере старейшин.

— Это что ж такое? — возмущенно набросилась на нее Гнилушка. — Издеваетесь над стариками, что ли? Да этого клочка хватит только блохе на подстилку!

— Сколько есть, — огрызнулась Листвяная Звезда. — Шустрик свалился в воду, добывая мох. Он чуть не утонул!

Гнилушка на мгновение смолкла, хлопая глазами. Потом снова разъярилась.

— Вот недотепа криволапый! — зашипела сварливая старуха. — Смотреть надо под ноги, а не шлепать, куда попало! Мало они падают, вот что я тебе скажу. Падали бы почаще, так осторожнее были бы, и к нам, старикам, имели бы уважение…

Проглотив гневные слова, готовые сорваться с языка, Листвяная Звезда вышла из палатки и отыскала солнечное местечко, где можно было немного перевести дух и высушить насквозь промокшую шерсть.

Незаметно для себя она задремала на солнышке, но вскоре проснулась от громкого писка. Разумеется, это были четверо котят Меднолистой! Оглушительно визжа, они выкатились на дно ущелья прямо под лапы возвращающимся в лагерь патрульным Остроглаза.

— Ой, Билли-шторм, Билли-шторм, а у нас тут тако-оое случилось! — надрывалась Сливка. — Твой Шустрик свалился в воду и утонул! То есть, чуть-чуть утонул…

— Что? — вскрикнул Билли-шторм, со всех лап бросаясь к берегу. Рыжая шерсть у него на загривке встала дыбом, глаза округлились от страха. — Где он? Что с ним?

— Да ничего страшного, — поспешила успокоить его Листвяная Звезда. Она вскочила с песка и подошла к встревоженному воителю. — Шустрик нес мох из Шепчущей пещеры, поскользнулся и упал в воду. Но все обошлось, сейчас он уже дома.

Билли-шторм опустил вздыбленную шерсть, но тревога не ушла из его глаз.

— Я загляну к нему вечерком, — пообещал он. — Гнездо моего Двуногого как раз по соседству с домом Шустрика.

— Спасибо, — поблагодарила его Листвяная Звезда. — Я очень беспокоюсь о Шустрике. Мне было бы спокойнее, если бы он остался в лагере под присмотром Эхо, но он не захотел.

— Если хочешь, давай сходим к нему вместе, — предложил Билли-шторм.

— То есть… пойти с тобой на территорию Двуногих? — переспросила Листвяная Звезда, чувствуя, как шевелится шерсть у нее на спине. — Нет, спасибо. Честно говоря, мне не по себе среди гнезд Двуногих.

— А твои товарищи, по-видимому, чувствуют себя там, как дома, — процедил рыжий кот.

Листвяная Звезда оставила его замечание без ответа. Она не забыла рассказ Билли-шторма о том, что он видел патруль Остроглаза на территории Двуногих, но приняла решение не делать из блохи барсука. Не годится ей подбирать всякие слухи и сплетни о своем глашатае! Остроглаз никогда не затеял бы такое дело в тайне от нее, а значит, Билли-шторм просто обознался.

— Что там стряслось с Шустриком? — громко спросил Остроглаз, подходя к ним вместе с оравой котят, путавшихся у него под лапами. — Он цел?

— Цел и почти невредим, — заверила его Листвяная Звезда. — Скоро поправится.

— Хорошо, что у нас теперь достаточно воителей, и мы сможем обойтись без Шустрика, — пробормотал Остроголаз и бросился прочь, на ходу подозвав к себе Пчелоуса и Цветоглазку.

— Я пойду с ними, — сказал Билли-шторм. — Мне все равно делать нечего, раз мой оруженосец заболел. Я обещал ему хорошую тренировку, но теперь займусь охотой.

— А потренируйся с нами! — хором запищали котята, карабкаясь на спину Билли-шторму.

Рыжий кот весело переглянулся с Листвяной Звездой.

— Да вы же еще мелюзга, — поддразнил он малышей.

Они возмущенно заверещали, а Листвяная Звезда со смехом попросила:

— Может, поможешь мне присмотреть за ними? Меднолистая уже едва на лапах держится от усталости, к тому же, она хотела помочь Трилистнице устроиться в новой палатке. Давай ненадолго освободим ее от этой оравы?

— Да, пожалуйста, освободите маму! — умоляюще запищал Ручеек. — Я сражаюсь лучше всех, позанимайтесь со мной!

— А вот и нет! — завопил Крапивничек, прыгая на спину брату. — Ничего ты не лучше, это я лучше!

Листвяная Звезда весело замурлыкала, глядя, как котята возятся на песке, молотя друг друга мягкими лапками.

— Они тебя не утомили, Листвяная Звезда? — пропыхтела подбежавшая Меднолистая, затравленно глядя на предводительницу. Четверо котят совсем замучили бедную кошку, она постоянно жила в ожидании новой беды или проказы.

— Нисколечко, — заверила ее Листвяная Звезда. — Можно мы с Билли-штормом немного повозимся с ними? А ты пока поможешь Трилистнице.

— Правда? — ахнула Меднолистая, не смея поверить своему счастью. Затем она сурово посмотрела на своих малышей. — Слушайте, что я вам скажу, детки. Я оставляю вас с Листвяной Звездой, поэтому дайте мне слово, что будете послушными котятами. Ни на ус не отходите от предводительницы, и чтобы никаких безобразий! Все поняли?

— Да, мама, — хором пропищали котята, тараща круглые глазенки. — Мы будем хорошо себя вести.

— Когда ежи полетят, — прошептал Билли-шторм на ухо Листвяной Звезде.

Когда Меднолистая отошла, Билли-шторм собрал котят перед собой.

— Ко мне, будущие оруженосцы! Я поведу вас на тренировочную площадку.

— Ура! — завопил Крольчонок, бешено размахивая коротким хвостиком. — Бежим наперегонки! Кто последний — тот домашний!

Четверо котят, подняв тучу песка, бросились бегом. Когда Листвяная Звезда и Билли-шторм подошли к площадке, Ручеек уже сидел в самом ее центре. Он присел в подобие охотничьей стойки и очень свирепо скалил свои крохотные белые зубки.

— Я лиса, пришла напасть на ваш лагерь! — пискляво прорычал он.

— Убирайся прочь, гнездо с блохами, или я спущу с тебя твою рыжую шкуру! — завопила Сливка, выпуская когти.

— Так, хватит, — сказал Билли-шторм. Он вышел на песчаную площадку и взмахом хвоста остановил Сливку, приготовившуюся броситься на брата-лису.

— Берегись, лиса сейчас тебя укусит! — запищала Сливка.

Билли-шторм ловко увернулся от Ручейка, изготовившегося впиться зубами ему в заднюю лапу.

— Вот что, у нас не боевая тренировка, — сказала Листвяная Звезда, строго глядя на расшалившихся котят. — Этим будете заниматься, когда станете оруженосцами.

— Но мы не можем столько ждать! — запищал Ручеек. — Я хочу сейчас показать вам свои боевые приемы. Я уже сейчас дерусь лучше Мятнолапа!

— Нет, мы сейчас поиграем в одну игру, — объявил Билли-шторм. — Давайте проверим, хорошо ли вы умеете лазить.

Котята обступили его, и Билли-шторм подвел их к дереву, памятное Листвяной Звезде по тренировке с Остроглазом. Нижние ветки дерева начинались над самой землей, и были достаточно крепки и надежны, чтобы малыши могли всласть полазать по ним.

— Попробуйте забраться на ветку, — стал объяснять Билли-шторм, с трудом удерживая пищащих от нетерпения котят своим длинным хвостом. — Смотрите внимательно, где можно поставить лапу. Ищите, где удобнее уцепиться когтями и подтянуться. Не делайте следующего шага, пока не поймете, куда поставите лапу. И всегда думайте о том, как вы будете спускаться. Вот что называется безопасным лазаньем, поняли?

Котята энергично закивали, умоляюще гладя на Билли-шторма. Было видно, что им не терпится поскорее приступить к делу.

— Очень хорошо, — сказала Листвяная Звезда. — Крольчонок, давай посмотрим, сумеешь ли ты забраться на первую ветку.

Маленький бурый котенок вскарабкался на ствол, вцепился когтями в отверстие выпавшего сучка и засучил задними лапами, пытаясь подтянуться. Наконец, ему это удалось, и малыш, тяжело пыхтя, с победным видом уселся на ветку.

— Я молодец! — заверещал он. — Я выше всех!

— Молодец, — похвалил его Билли-шторм. — Теперь ты, Сливка.

Толстенькая серая кошечка ловко взлетела на дерево и вскоре уже сидела рядом с братом. Затем настала очередь Крапивничка.

— А я быстрее вас, — похвастался он, садясь рядом с сестрой и братом.

— Мы не соревнуемся, кто быстрее, — строго напомнил ему Билли-шторм, взмахом хвоста приглашая к дереву Ручейка. — Мы учимся лазить хорошо и безопасно.

Маленький серый котенок бодро вскарабкался на ствол, но, перелезая на ветку, он оступился и повис, болтая в воздухе задними лапами.

— Помогите! — немедленно завизжал малыш.

— Ничего страшного, ты сам можешь подтянуться, — успокоила его Листвяная Звезда.

Огромным усилием Ручеек втащил лапы на ветку и впился когтями в кору.

— Получилось! — пропыхтел он.

— Вы все молодцы, — похвалил их Билли-шторм. — А теперь посмотрим, как вы сумеете спуститься. Не забывайте, это всегда сложнее, чем подняться! По очереди, медленно и не толкаться! Ты первый, Крапивничек.

Листвяная Звезда вдруг вспомнила, как давным-давно мать учила ее лазить по деревьям в лесу. В самом деле, спускаться вниз всегда было для нее сложнее и страшнее, чем залезать наверх.

Билли-шторм зорко следил за спускающимся Крапивничком, подбадривая его и помогая советами. Затем он помог слезать Крольчонку и Ручейку.

— А где Сливка? — спросил он, оглядываясь по сторонам. — Она уже слезла?

В ответ откуда-то сверху донесся пронзительный писк. Запрокинув голову, Листвяная Звезда увидела, что Сливка сидит почти у самой вершины, судорожно обхватив обломок сука всеми четырьмя лапками.

— Я застряла! — завыла малышка. — Я боюсь спускаться! Снимите меня отсюда!

— Так тебе и надо! — в сердцах крикнул Билли-шторм. — Не надо было лезть туда.

— Мы тоже хороши, нужно было лучше присматривать за ними, — негромко сказала ему Листвяная Звезда. — Держись крепче, Сливка! Сейчас я тебя сниму.

Привычно напрягая мышцы, она птицей взлетела на дерево и полезла к вершине. Когда она добралась до Сливки, перепуганная малышка вся тряслась, клацая зубами.

— Я упаду! — захныкала она.

— Нет, не упадешь, — твердо ответила Листвяная Звезда, погладив ее хвостом по плечу. — Ну-ка, повторяй за мной. Смотри, заднюю лапку ставь вот сюда…

Очень медленно она повела малышку вниз.

Когда они добрались до последней ветки, к Сливке вернулась храбрость, и она спрыгнула вниз, приземлившись прямо на спину Билли-шторму, поджидавшему их под деревом.

Рыжий кот вскочил, стряхнул с себя упитанную Сливку и притворно зарычал, скаля белые зубы:

— Я тебе покажу, как прыгать на Небесного воителя!

Сливка оглушительно завизжала, захлебываясь счастливым мурлыканьем.

— И мне тоже покажи, — заверещал Крольчонок и, поспешно вскарабкавшись на ствол, прыгнул оттуда на Билли-шторма. — Я тебя не боюсь, сердитый кот!

Билли-шторм закатил глаза и затряс усами, пряча смех. Четверо котят стали наперегонки залезать на дерево и прыгать на рыжего кота, размахивая хвостиками, а Билли-шторм рычал на них и сбрасывал с себя лапой с втянутыми когтями. Не выдержав, Листвяная Звезда тоже приняла участие в игре. Она делала вид, будто мирно спит под деревом, пока кто-нибудь из котят не шлепался на нее сверху, трепля за уши своими маленькими лапками. Тут «разбуженная» кошка вскакивала и начиналась веселая погоня с возней и писком.

Листвяная Звезда уже забыла, когда в последний раз так веселилась.

— Мы должны сразиться с этими свирепыми хищниками! — завопил Крапивничек. — Крольчонок и Сливка, вы нападайте с этого боку, а мы с Ручейком зайдем с той стороны.

Котята разбежались, а потом с двух сторон поползли на Билли-шторма и Листвяную Звезду, старательно изображая охотничью стойку.

— Боитесь? — прорычала Сливка, скаля зубы.

— Бойтесь! — пропищал Ручеек. — Мы страшнее вас! И злее! Мы самые злые на свете!

Но всему на свете когда-нибудь приходит конец.

— Уже поздно, — сказал Билли-шторм. — Пора возвращаться в лагерь.

Ответом ему был протестующий вой, вырвавшийся из четырех маленьких пастей.

— Мы не устали, — горячо заспорила Сливка. — Мы хотим еще немного поиграть!

— Я знаю, но Меднолистая будет беспокоиться, — сказала Листвяная Звезда. Подняв голову, она заметила дрозда, опустившегося на одну из верхних веток дерева. — Видите вон ту птицу? Билли-шторм, ты смог бы ее поймать?

Билли-шторм запрокинул голову и прищурился.

— Пожалуй.

— Тогда — вперед! Котята, смотрите, как будет охотиться настоящий Небесный кот.

Котята притихли, заворожено глядя на Билли-шторма, который одним махом вскочил на дерево и полез наверх, стараясь не всколыхнуть ветку, на которой сидел дрозд. Листвяная Звезда невольно залюбовалась его грациозными движениями.

«Он отлично прыгает и лазает, — подумала она. — Вот кто точно потомок Небесных котов!»

Билли-шторм прополз по ветке и вскоре очутился на расстоянии одного прыжка от птицы. В последний момент дрозд попытался вспорхнуть, но Билли-шторм крепко впился в него зубами, спустился вниз и бросил бездыханное тельце котятам.

— Вот это да! — пропищал Ручеек.

— Я тоже хочу так научиться! — завопил Крапивничек. — Покажи, как ты это делаешь.

— В другой раз, — пообещала им Листвяная Звезда.

— Угощайтесь, — предложил Билли-шторм, пододвигая дрозда котятам. — Он очень вкусный.

Котята, толкаясь и пища, бросились к угощению.

— Это самая вкусная добыча на свете! — объявила Сливка, поднимая голову с приставшим к носу черным пером.

Солнце уже садилось за деревья, когда котята закончили есть.

— Идем, — заторопилась Листвяная Звезда. — Теперь нам точно пора.

— Не хочу… — снова заспорил было Крапивничек, и вдруг широко зевнул, не договорив. — Хочу еще полазить и еще…

— Нет уж, дорогие мои, сейчас вы если куда и полезете, то только в свои гнездышки, — засмеялся Билли-шторм, подгоняя котят хвостом. — Идем скорее.

Спотыкаясь на каждом шагу и широко зевая, котята добрались до лагеря, где их уже ждала Меднолистая.

— Ах, просто не знаю, как вас благодарить, — воскликнула кошка, когда они вышли на поляну. — Они хорошо себя вели?

— Просто замечательно, — заверил ее Билли-шторм.

— Умники мои! — растрогалась Меднолистая. — А мы устроили Трилистнице чудесное гнездышко в верхней пещере. Там так уютно, просто загляденье! И главное, как раз вовремя успели, ведь ее котята появятся со дня на день.

— А можно мы с ними поиграем? — сонно промямлила Сливка.

— Не сразу, — ответила Меднолистая. — Они ведь будут совсем крошечные. А теперь скажите спасибо Листвяной Звезде и Билли-шторму, за то, что они так замечательно с вами поиграли.

— Спасибо! — хором запищали котята.

— А можно мы завтра еще поиграем? — попросил Крапивничек, умоляюще заглядывая в глаза Листвяной Звезде.

— Посмотрим, — промурлыкала она. — Идите с мамой, малыш.

— Просто не представляю, как бедняжка Меднолистая с ними управляется, — сказала она Билли-шторму, глядя вслед удаляющимся котятам. — Я вымоталась так, словно с рассвета бегала без остановки.

— Я тоже, — признался Билли-шторм. — Но они все-таки замечательные, правда? Мне очень понравилось возиться с ними.

— Ладно, беги скорее домой, да не забудь проведать Шустрика, — заторопила его Листвяная Звезда. — Передай ему, чтобы поправлялся и поскорее возвращался к нам. Мы все очень скучаем без него.

— Конечно, — ответил Билли-шторм и, потрепав Листвяную Звезду хвостом по боку, стал подниматься вверх по склону.

Несмотря на усталость, Листвяная Звезда чувствовала себя веселой и живой, словно родилась заново. Она уже забыла, когда в последний раз ее посещало такое игривое настроение.

Лапы гудели от прилива энергии. Ей хотелось взбежать на вершину скал и долго нестись по пустошам, чтобы ветер отдувал шерсть, а потом упасть под деревья и долго-долго кататься по сухим хрустящим листьям…

«Опомнись, ты уже давно не котенок! — выбранила она себя. — Что подумает племя, если его предводительница начнет пищать и скакать, как помешанная? Лучше сходи к куче дичи, да выбери себе кусочек полакомей».

Но сердце у нее пело, словно от предчувствия какого-то огромного счастья. Листвяная Звезда спустилась на дно ущелья и присоединилась к своим товарищам, ужинавшим возле кучи с добычей.


Глава XIII | Судьба небесного племени | Глава XV