home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава I

Паводковая вода бурным потоком мчалась по ущелью, неся с собой целый лес вывернутых с корнем кустов и деревьев. Листвяная Звезда стояла на пороге своей палатки и со страхом смотрела, как стремительное течение бурлит и пенится среди скал, поднимаясь все выше и выше. Тяжелые тучи низко висели над ущельем, хлеща землю серыми хвостами ливня.

Вот вода с клекотом ворвалась в палатку Эхо, и как ни всматривалась Листвяная Звезда в сумрак непогоды, ей так и не удалось разглядеть целительницу.

Пронзительный кошачий визг прорезал рев воды, и Листвяная Звезда увидела, как бурлящий поток вынес из пещеры двух старейшин, беспомощно размахивавших лапами. Несколько мгновений старики бултыхались на поверхности, затем скрылись под водой.

Веснянка и Чернобок, спускавшиеся по тропе с зажатой в зубах дичью, приросли к земле, остолбенело уставившись на бушующий внизу поток. Потом оба дружно развернулись и помчались вверх по склону.

Но вода не собиралась так просто отпускать свою добычу. Она погналась за котами, заставляя их с отчаянным визгом карабкаться все выше и выше. Внезапно огромное дерево с треском вывернулось из земли, рваные корни, как кошачьи когти, полоснули грозовое небо, и Листвяная Звезда потеряла молодых воинов из виду.

Неумолимая вода уже плескалась у входа в детскую. Кто-то из котят высунул нос наружу и тут же с испуганным писком скрылся в глубине пещеры. Листвяная Звезда напружинила мышцы, приготовившись сбежать по камням на помощь котятам и королевам, но не успела даже шевельнуться, как гигантская волна подхватила ее, подбросила вверх — и швырнула в реку, прямо в кипящее месиво волн, пены и бурелома.

Листвяная звезда отчаянно забилась, судорожно ловя воздух разинутой пастью. Она мучительно закашлялась и с ужасом почувствовала, как что-то острое вонзилось в ее раскрытый в вопле рот.

Предводительница Небесного племени открыла глаза и выплюнула сухой папоротниковый лист. Вся ее подстилка была разметана по палатке, песчаный пол в нескольких местах глубоко взрыт отметинами когтей — вероятно, она царапала его, сражаясь с приснившейся волной. Стряхнув клочок мха, приставший к уху, Листвяная Звезда села и попыталась отдышаться.

Слава Звездному племени, это был только сон!

Она сидела на своей подстилке до тех пор, пока не унялась дрожь, а сердце не перестало камнем бухать в ребра. Наводнение было таким жутким, таким безжалостным, оно уносило прочь ее соплеменников, топя их в пучине…

Когда косая полоса света упала в пещеру, Листвяная Звезда с облегчением вздохнула и вышла на узкий выступ над оврагом.

Далеко внизу, среди крутых скал, замыкавших ущелье, мирно струилась река. Солнце поднималось все выше, ослепительный свет горел на поверхности воды, пропитывая светлую шерстку Листвяной Звезды.

Постояв немного, предводительница расслабила сведенные судорогой плечи, наслаждаясь теплом и дуновением ветерка, перебиравшего ее всклокоченную шерсть.

— Это был только сон, — повторила она вслух и повела ушами, прислушиваясь к звонкой птичьей перекличке, доносившейся с вершины ущелья. — Небесное племя выжило, наступила пора Юных листьев.

Теплое чувство умиротворение разлилось в ее груди, когда она вспомнила о том, что всего несколько лун тому назад была обычной бродячей кошкой по имени Травка. Тогда она жила сама по себе, и отвечала только за себя. Потом в ущелье пришел Огнезвезд, предводитель племени из далекого леса, и рассказал поразительную историю о погибшем племени, когда-то очень давно жившем в этом ущелье. Огнезвезд стал собирать одиночек и домашних котов, чтобы возродить Небесное племя, и оказалось, что она, Травка, избрана возглавить их!

— Я никогда не забуду ту ночь, когда духи предков дали мне девять жизней и нарекли Листвяной Звездой, — тихо прошептала предводительница. — С тех пор весь мой мир изменился. Вспоминаешь ли ты о нас, Огнезвезд? — вздохнула она. — Надеюсь, тебе известно, что я верна обещанию, которое дала тебе и своим товарищам.

Пронзительные вопли, донесшиеся откуда-то снизу, прервали ее раздумья.

Племя начало собираться под Камнегрудой, в том месте, где подземная река вырывалась на яркий солнечный свет. Бурозуб, Птицекрыл и Веснянка с аппетитом завтракали неподалеку от кучи с добычей. Бурозуб торопливо заглатывал свою мышку, с недоверием косясь на Птицекрыла и Веснянку.

Листвяная Звезда вспомнила, как две луны тому назад пограничный патруль поймал этого черного кота на территории племени. Тогда он еле держался на лапах от голода и вздрагивал от каждого шороха. Коты уговорили непрошенного гостя пожить в воинской палатке, но тот до сих пор не мог привыкнуть к племенной жизни.

«Мне придется найти способ убедить его в том, что теперь он среди друзей, — подумала Листвяная Звезда. — Может быть, тогда он перестанет трястись, как застигнутая совой мышь».

Двое старейшин, Колтун и Гнилушка, вылизывались на плоском камне, щедро согретом летним солнцем. Оба выглядели вполне довольными жизнью; сварливый Колтун, упрямый одиночка из зарослей, время от времени наведывался в ущелье, чтобы досыта набить брюхо и вернуться обратно в свою лесную палатку. Однако Листвяная Звезда давно заметила, что старику очень нравится общество Гнилушки, поэтому не оставляла надежды уговорить Колтуна навсегда перебраться в лагерь.

У Гнилушки была другая история. Долгое время она одиноко жила выше по течению ручья, и хотя знала о Небесном племени, но не изъявляла никакого желания присоединяться к нему. Бедная старуха чуть не умерла, угодив в лисий капкан, но патрульные Небесного племени случайно обнаружили ее, принесли в лагерь и отдали на попечение Эхо. Выздоровев, Гнилушка с радостью распрощалась с опасной жизнью одиночки.

«Гнилушка может поделиться с нами своей мудростью, — сказала тогда Листвяная Звезда собравшемуся вокруг нее племени. — В каждом племени должны быть свои старейшины».

Оглушительные вопли, доносившиеся снизу, издавали трое юных оруженосцев: Кремнелап, Крохолапка и Скоролап, которые, захлебываясь от восторга, носились друг за дружкой по кругу. Листвяная Звезда увидела, как к озорникам подошла их мать, Трилистница, и что-то сказала, недовольно шевеля усами.

На таком расстоянии слов не было слышно, но результат говорил сам за себя: оруженосцы немедленно прекратили возню. Трилистница взмахом хвоста подозвала к себе Крохолапку и, несмотря на отчаянный протесты юной ученицы, принялась умывать ей щеки.

Листвяная Звезда замурлыкала от смеха, глядя, как белая кошка отчаянно вертится под грубым материнским языком, а глаза Трилистницы звездами горят от гордости.

Шорох мелких камешков, посыпавшихся вниз с карниза, заставил Листвяную Звезду вздрогнуть от неожиданности. Вскинув голову, она увидела Чернобока, который спускался по каменистой тропке с зажатой в пасти белкой. Следом шел гордый Пчелоус со своим оруженосцем Мятнолапом, бывшим хилым домашним котенком с нежным именем Мятлик. Оба охотника несли в зубах по упитанной мыши. Когда охотники поравнялись с Листвяной Звездой, она одобрительно кивнула им.

С приходом тепла дичи стало вдоволь, племенная куча никогда не пустовала. Листвяная Звезда невольно вспомнила, каким был Пчелоус во время первого снегопада, когда впервые появился в племени: несчастный потерявшийся домашний котик, бродивший по ущелью, плача от холода и голода. Теперь этот серый с белым кот по праву слыл одним из лучших охотников племени и уже воспитывал собственного оруженосца. И не только оруженосца: шустрый красавец Пчелоус, не тратя времени попусту, уже стал отцом сразу четверых очаровательных котят, которых принесла ему бывшая бродячая кошка по имени Меднолистая.

Небесное племя росло на глазах.

Когда Пчелоус проходил мимо детской, четверо его котят с радостным писком выкатились ему навстречу Меднолистая медленно вышла следом и побрела за котятами. Она еще не вполне привыкла к крутизне склонов ущелья и побаивалась острых скал, окружавших лагерь Небесного племени.

— Осторожнее, глупыши! — мяукнула Меднолистая, в страхе глядя вслед своим котятам. — Смотрите под лапы, не упадите!

Котята добежали до дна ущелья, бросились отцу под ноги и кувырком покатились к берегу. Пчелоус бережно подхватил за шкирку проказника Крапивничка и оттащил его от воды.

Но стоило отцу отвернуться, чтобы бросить дичь в кучу, как сестренка Крапивничка, неугомонная толстенькая Сливка, прыгнула на брата. Крапивничек замахнулся на нее лапой, пытаясь повторить боевой прием, который показывали ему оруженосцы. Сливка отскочила и кубарем покатилась по берегу, а Крапивничек, не удержавшись на лапах, свалился в реку.

— Крапивничек! — оглушительно взвизгнула Меднолистая.

Охнув, Листвяная Звезда вскочила с места и бросилась бежать, но река была слишком далеко.

Меднолистая запрыгала по камням к воде, но Пчелоус оказался быстрее и, не задумываясь, бросился в воду за котенком. На несколько мгновений Листвяная Звезда потеряла обоих из виду.

Все племя сгрудилось на берегу, не сводя глаз с воды, и только глашатай Остроглаз сердито расхаживал взад-вперед, хлеща себя хвостом.

Листвяная Звезда чуть не поперхнулась мурлыканьем, когда Пчелоус вынырнул на поверхность и вышел из воды, неся за шкирку мокрого Крапивничка.

Крохотный котенок бешено размахивал лапами и сердито нахохлился, когда отец поставил его на камень. Потом отряхнулся, обрызгав всех вокруг сверкающим дождем речной воды.

Меднолистая подскочила к своему сокровищу и принялась лихорадочно вылизывать его, но Крапивничек сердито вырвался и бросился к Сливке.

— Гадкая! — возмущенно мяукнул он. — Я тебе покажу, как пихать меня в воду!

— Я тебя не пихала! — возмутилась его кругленькая сестричка. — Ты сам упал, так тебе и надо!

Она присела и стремительно прыгнула на брата, так что они оба сшиблись в воздухе. Раздался дружный визг, и котята, сцепившись в пушистый комок, покатились по песку, молотя друг друга толстенькими мягкими лапами, а несчастные родители бросились разнимать их.

Листвяная Звезда обернулась на звук шагов, приближавшихся к ним с дальней стороны ущелья, и увидела Эхо, бегущую с охапкой трав в пасти. Нежная шерстка молодой целительницы сияла на солнце, делая ее поразительно похожей на ухоженную ручную кошечку, какой Эхо была совсем недавно. Но сейчас она уверенно шагала по каменистой земле, подушечки на ее лапах затвердели, а от постоянной беготни вверх-вниз по склонам ущелья, легкая фигурка целительницы стала стройной и мускулистой, как у настоящей воительницы.

Эхо посмотрела на предводительницу и пробурчала, не разжимая зубов:

— Привет, Листвяная Звезда!

— Привет-привет, — кивнула предводительница. — Скоро начинаем воинскую церемонию.

Эхо взмахнула хвостом, показывая, что все поняла, и скрылась в своей палатке у подножия склона, чтобы убрать травы в кладовую.

— Ты готова?

Листвяная Звезда вздрогнула от неожиданности и обернулась. За спиной у нее стоял Остроглаз, глашатай Небесного племени. Он подошел так незаметно, что она даже не услышала шагов.

— Ох, это ты, — пробормотала Листвяная Звезда, стыдясь внезапно заколотившегося сердца. — Ты меня чуть до смерти не напугал! Когда ты перестанешь подкрадываться?

Темно-рыжий кот сощурил смеющиеся глаза.

— Не ври, не родился еще тот, кто напугает тебя до смерти, Листвяная Звезда, — ответил он, потом быстро взглянул на небо и добавил: — Солнце уже высоко. Когда думаешь начать церемонию?

— Я жду, когда все соберутся, — смущенно призналась Листвяная Звезда.

Улыбка погасла в глазах глашатая.

— Семеро одного не ждут, — нетерпеливо воскликнул он. — Начинай без них!

Листвяная Звезда удивленно повела ухом, поймав упрямый взгляд глашатая.

— Мы понятия не имеем, когда они благоволят явиться, — прошипел Остроглаз. — А у нас трое молодых котов вот-вот лопнут от волнения!

Листвяная Звезда покосилась на Камнегруду и подавила вздох.

Остроглаз был прав. Скоролап и Кремнелап кружили друг против друга, готовые в любой момент начать учебную схватку, а Крохолапка подпрыгивала на месте, не в силах устоять спокойно. При этом все трое визжали в голос — да так, что по всему ущелью звенело.

— Хорошо, — кивнула Листвяная Звезда. — Не будем больше откладывать.

Бросив последний взгляд на вершину ущелья, она встала и пошла по тропе, ведущей к Камнегруде. Соплеменники почтительно расступились, пропуская предводительницу и ее глашатая. Напружинив мышцы, Листвяная Звезда вскочила на скалу, а Остроглаз уселся внизу, неподалеку от кучи с добычей.

Опустив глаза, Листвяная Звезда посмотрела сверху на широкие плечи своего глашатая, и тепло разлилось по ее сердцу.

«Какого замечательного глашатая посоветовал мне Огнезвезд! — в который раз подумала она. — Что бы я делала без его мудрости, отваги и преданности?»

Она подняла голову, и ее зычный голос эхом прокатился по ущелью:

— Пусть все коты, способные охотиться самостоятельно, соберутся под Камнегрудой на общее собрание племени!

Полыннолапка вылетела из палатки оруженосцев и со всех лап бросилась вниз по тропе к подножию скалы, где уже сидел ее брат Мятнолап. Оба оруженосца, подрагивая хвостами от волнения, уселись рядком возле Остроглаза и Пчелоуса. Цветоглазка, наставница Полыннолапки, вышла из воинской палатки и села возле своей ученицы.

Чернобок устроился возле своей подруги Трилистницы, ожидавшей скорого рождения котят. Королева повернула голову и, не сводя глаз с оруженосцев, нежно потерлась носом об ухо своего друга.

Листвяная Звезда подавила вздох, увидев, как при появлении воинов пугливый Бурозуб съежился и попятился в тень. Вжав голову в плечи, он нервно шарил взглядом вокруг себя, как будто ущелье кишело врагами, готовыми вытрясти дух из маленького Бурозуба. В конце концов бедняга не выдержал напряжения и пересел поближе к ручью, чтобы удрать в заросли при первой же опасности.

«Но ведь он уже три луны живет в нашей воинской палатке! — подумала Листвяная Звезда, с досадой кроша когтями плоскую поверхность камня. — Неужели этого мало, чтобы понять — мы не откусим ему хвост!»

Она уже не в первый раз задумалась о том, что же могло так сильно напугать Бурозуба в прошлом, однако сейчас было не время ломать голову над этой загадкой. Черный кот поверит им, когда будет готов, не раньше, а пока придется терпеливо мириться с его странностями. А сейчас нужно провести церемонию.

Оглядевшись по сторонам, Листвяная Звезда убедилась в том, что почти все племя в сборе. Только Эхо нигде не было видно, но не успела предводительница задуматься над тем, что же могло ее задержать, как целительница выбежала из своей палатки, распространяя вокруг сладковатый аромат лекарственных трав. Усевшись возле Цветоглазки, Эхо подняла глаза на Камнегруду.

Значит, можно было начинать.

— Коты Небесного племени, — звонко начала Листвяная Звезда, — сегодня мы собрались здесь, чтобы провести самую прекрасную церемонию в жизни любого племени. Сегодня мы посвятим наших учеников в воители и присвоим им воинские имена! Кремнелап, Крохолапка и Скоролап, — вызвала она, взмахнув хвостом. — Выйдите к подножию Камнегруды и покажитесь племени.

Трое оруженосцев вскочили со своих мест и вышли вперед, взволнованно подрагивая усами. Три пары сияющих глаз уставились на предводительницу.

Когда ученики проходили мимо матери, Трилистница в последний раз торопливо прошлась языком по черной шерстке Кремнелапа, но между ушей у него так и остался торчать задорный вихор, а у непоседы Скоролапа одно ухо завернулось внутрь. Крохолапка критически осмотрела обоих своих братцев и взмахом хвоста поправила непослушное ухо Скоролапа.

Трое наставников тоже встали со своих мест и остановились в нескольких хвостах от учеников.

Листвяная Звезда посмотрела на них, и в груди у нее стало тесно от волнения. Величие события, свершающегося под Камнегрудой, накрыло ее, словно волна. В этот миг она поняла самое главное — как бы долго она не возглавляла свое племя, сколько бы церемоний ей не суждено провести на своем веку, она каждый раз будет вновь испытывать этот благоговейный восторг, с каким сегодня представляет новых воинов Звездному племени. А эти трое котов теперь уже навсегда будут для нее особенными: ведь они стали первыми Небесными воинами, родившимися в этом ущелье.

— Чернобок, — начала Листвяная Звезда, — скажи своему племени: обучился ли твой ученик Скоролап благородному воинскому искусству? Знаком ли он с Воинским законом и понимает ли его значение в жизни каждого кота-воителя?

Черно-белый кот с гордостью посмотрел на своего оруженосца и ответил:

— Да, Листвяная Звезда.

— То же самое я могу сказать о Кремнелапе! — выпалила Веснянка.

Листвяная Звезда одобрительно кивнула. Разумеется, по правилам Веснянка должна была бы дождаться вопроса предводительницы, но молодая кошка волновалась не меньше своего оруженосца, поэтому не стоило обращать внимание на ее оплошность.

— Птицекрыл, — продолжала Листвяная Звезда, — доволен ли ты своей ученицей Крохолапкой? Обучилась ли она в полной мере благородному воинскому искусству и познала ли премудрость воинского закона?

— Да, Листвяная Звезда, — серьезно ответил молодой кот. — Она готова стать воительницей.

Радостно мурлыча, Листвяная Звезда спрыгнула с Камнегруды и остановилась перед тремя будущими воителями. Все трое еще шире распахнули глаза, когда предводительница подняла голову и торжественно заговорила, обращаясь к Звездному племени.

— Я, Листвяная Звезда, предводительница Небесного племени, призываю своих предков-воителей взглянуть на этих трех оруженосцев. Они упорно тренировались, постигая благородный Воинский закон, и я с гордостью представляю вам будущих воинов Небесного племени!

Дрожь пробежала по телу Листвяной Звезды, когда она вспомнила ряды звездных котов, окруживших ее в ту незабываемую ночь, когда она получила дар девяти жизней и новое звездное имя.

«Смотрите ли вы на меня сейчас? — подумала она. — Будете ли вы хранить этих воинов до тех пор, пока им не придет пора отправиться в странствие к звездам?»

— Скоролап, Крохолапка и Кремнелап, — продолжала она, — обещаете ли вы строго следовать Воинскому закону и, не щадя жизни, беречь и защищать свое племя?

Кремнелап шумно глотнул и выпалил:

— Обещаю!

— Обещаю! — громко отозвался Скоролап.

Крохолапка отчаянно заморгала, ее глаза превратились в два бездонных голубых озера.

— Обещаю, — выдавила она севшим от волнения голосом.

— Тогда властью, данной мне Звездным племенем, я даю вам воинские имена. Скоролап, отныне ты будешь зваться Скоросветом. Звездное племя довольно твоей преданностью и усердием, и мы с радостью принимаем тебя в ряды славного воинства Небесного племени.

Листвяная Звезда положила подбородок на макушку Скоросвета, а он лизнул ее в плечо. Затем выпрямился, гордо вскинул голову и отошел к другим воинам.

— Кремнелап, — продолжала Листвяная Звезда, — тебя теперь будут звать Кремнешкуром. Звездное племя оценило твою силу и крепость, а мы с радостью принимаем тебя в ряды славного воинства Небесного племени.

Черный кот быстро зажмурился, когда Листвяная Звезда дотронулась подбородком до его макушки, затем почтительно лизнул ее в плечо и, отойдя на несколько шагов, встал рядом с братом.

Перед предводительницей осталась одна Крохолапка, с трудом стоявшая на лапах от волнения.

— Крохолапка, — ласково сказала Листвяная Звезда. — Я даю тебе воинское имя Мелкогривка. Звездное племя гордится твоим умом и упорством, а мы с радостью приветствуем тебя в рядах благородного Небесного воинства, — она возложила свою голову на голову Мелкогривки и почувствовала, как шершавый язычок торопливо прошелся по ее плечу.

— Кремнешкур! Скоросвет! Мелкогривка! — слышалось со всех сторон. Все Небесное племя приветствовало новых воителей. Листвяная Звезда с гордостью смотрела на своих соплеменников, обступивших трех юных воинов.

— Мелкогривка! — прорезался из общего гула дрожащий от возмущения голосок. — Спасибо, хоть не Крохобока! Я больше не мелкая! Неужели я не заслужила более солидное имя?

Коты весело замурлыкали, а Трилистница подошла к дочке и ласково лизнула ее в стоящее торчком ушко.

— Для меня ты навсегда останешься крошкой, — проворковала она.

Но материнские слова не успокоили маленькую белую кошечку. Листвяная Звезда ясно видела, что в то время как братья Мелкогривки были в восторге от своих новых имен, в глазах их сестры поселилось горькое разочарование.

Она спрыгнула со скалы, прошла сквозь толпу котов и остановилась перед взъерошенной Мелкогривкой.

— Имя может быть маленьким, а дух — силен и велик, — негромко сказала она. — Придет время, и имя Мелкогривки прославится в племени, и потомки твоих соплеменников будут с гордостью повторять его.

Мелкогривка робко подняла глаза на предводительницу.

— Ты, правда, так думаешь?

Листвяная Звезда серьезно кивнула.

— Все зависит от тебя, Мелкогривка. Ты можешь прославить свое имя великими поступками, которые навсегда останутся в памяти племени. Имя не имеет никакого отношения к пути, который ты изберешь.

— Я сделаю все, чтобы быть настоящей воительницей! — горячо воскликнула Мелкогривка.

Листвяная Звезда погладила ее кончиком своего хвоста.

— Я знаю.

Пока они разговаривали, четверо котят Пчелоуса и Меднолистой со всех сторон обступили свою мать.

— А мы! А мы тоже хотим быть оруженосцами! — объявил Крапивничек.

Меднолистая погладила его хвостом.

— Всему свое время, милый, — промурлыкала она. — Но не сейчас. Вы еще слишком малы.

— Нет, не малы! — выпалила Сливка, бросаясь к матери. — Нам уже много-много лун! Целых две и еще одна!

— Три! — подтвердил Крольчонок.

— А оруженосцами становятся только в шесть лун, — ласково напомнила им мать.

Сливка уныло понурила голову.

— Это очень долго! — заныл Крольчонок. — Мы не хотим столько ждать!

— Да, не хотим! — поддержал его до сих пор молчавший Ручеек. — Мы хотим прямо сейчас начать учиться быть воинами!

Меднолистая посмотрела на Листвяную Звезду поверх пушистых голов своих малышей.

— Ну что с ними будешь делать? — насмешливо и удрученно воскликнула она.

Листвяная Звезда пошевелила усами.

— Три луны пролетят так быстро, что не заметишь, — сказала она. — Очень скоро мы передадим эту ораву в лапы наставников, пусть они с ними мучаются!

Меднолистая тяжело вздохнула.

— Ох, скорее бы! Жду не дождусь, когда это случится.

Но в ее взгляде, обращенном на четырех котят, светилась такая бесконечная нежность, что Листвяная Звезда спрятала улыбку.

Крапивничек поднял голову и запищал:

— А вот Сливка утром столкнула меня в реку! И я был мокрый на церемонии!

— Врешь ты все! — возмутилась Сливка. — Ты сам пихался и сам упал! Поделом тебе!

— Хватит, — прикрикнула Меднолистая. — Если я услышу еще один писк от кого-нибудь из вас, вы оба будете до вечера сидеть в детской!

Сливка надулась и сердито посмотрела на своего брата.

— Это нечестно, — давясь слезами, мяукнула она, со всех лап бросаясь к Трилистнице. — Почему меня все обижают? Трилистница, Крапивничек все врет, что я его пихнула! Он сам толкался. Он хотел показать мне прием, но у него ничего не получилось, и он свалился в реку. Я тут не при чем!

— Я знаю, милая, — проворковала Трилистница, ласково приглаживая языком растрепавшуюся шерстку Сливки. — Не плачь, никто тебя не винит. Все бывает, каждый может оступиться или упасть. Ничего страшного не случилось, Крапивничек целехонек.

Листвяная Звезда с нескрываемым восхищением посмотрела Трилистницу. Куда подевалась та ленивая, вздорная и эгоистичная бродячая кошка, которая когда-то видела в Небесном племени лишь защиту для себя и своих котят? Просто не верилось, что сейчас перед ней была все та же Трилистница! Теперь она стала настоящей матерью всем котам Небесного племени, котята и взрослые воины шли к Трилистнице за советом, утешением и поддержкой. Этой кошке не дано было стать хорошей воительницей или охотницей, зато она превосходно поддерживала порядок в детской и с удовольствием опекала котят и королев.

«Без Трилистницы бедняжка Меднолистая ни за что бы не справилась со своей оравой», — с улыбкой подумала Листвяная Звезда.

— Пойдем, — сказала Трилистница, собирая четверых котят вокруг себя. — Давайте вернемся в детскую, и я расскажу вам про Огнезвезда и великую войну с крысами.

— Ура! — завопил Ручеек, сверкая глазенками. — Это моя любимая история!

Когда Трилистница с котятами удалились, Листвяная Звезда еще раз с гордостью обвела глазами свое племя. Остроглаз, сидя на солнышке, неторопливо вылизывал свою темно-рыжую шерсть. Трое новых воителей взволнованно жались друг к дружке, а их бывшие наставники направились к куче дичи, чтобы как следует подкрепиться после пережитых волнений.

Цветоглазка махнула хвостом Пчелоусу.

— Пойдем, позанимаемся боевой подготовкой с учениками.

— Скорей! — взвизгнула Полыннолапка, бросаясь вверх по склону. Ее брат Мятнолап бросился следом, подняв целое облако пыли. Наставники степенно двинулись за непоседами-оруженосцами.

Листвяная Звезда не смогла сдержать довольного вздоха. Ее племя пережило суровую пору Голых деревьев, а кровавая битва с крысами давно стала далеким воспоминанием.

«Но я никогда не забуду Ливня», — грустно подумала предводительница. Серый кот, отец Полыннолапки и Мятнолапа, добровольно отправился сражаться за Небесное племя, спасшее его подругу от мучительной смерти от рук обезумевшего Двуногого. Он не вернулся из битвы, став первым воином, отдавшим жизнь за Небесное племя.

Листвяная Звезда вновь обратилась мыслями в то далекое время, когда это песчаное ущелье населяло совсем другое племя, оставившее отметки своих когтей на стенах нынешней воинской палатки. Молодой предводительнице очень хотелось побольше узнать о своих предшественниках.

Последним наследником этих давным-давно рассеявшихся по миру котов был Небосклон, старый серый кот, прозванный Лунатиком. Многие из котов, составлявших ныне славу и гордость Небесного племени, еще совсем недавно травили бедного старика, называя его чокнутым за упрямую преданность чему-то, что было выше их понимания. Но лишь благодаря несгибаемой воле Небосклона слабый огонек памяти о Небесных котах не погас в череде бесконечной смены лун, и дотеплился до прихода Огнезвезда, сумевшего раздуть его в сильное жаркое пламя.

Листвяная Звезда перевела глаза на Звездную скалу, на которой ее племя собиралось каждое полнолуние.

«Теперь нас стало так много, что некоторым котам приходится оставаться на большой скале», — подумала она и тут же слабо ахнула, увидев тусклый серый силуэт, проступивший на боку у пышного белого облака.

Небосклон!

Радостное мурлыканье закипело в груди у предводительницы, она приветливо взмахнула хвостом.

Старый кот пришел своими глазами увидеть первую воинскую церемонию в возрожденном племени! Может быть, не только Небосклон, но все звездные предки Небесных котов сейчас с гордостью смотрят на своих потомков, вновь ступивших на благородный путь воителей.

— Мы всегда будем чтить вас, — прошептала она, не сводя глаз с призрачной фигуры Небосклона. — И сделаем все, чтобы сберечь наше племя!


Пролог | Судьба небесного племени | Глава II