home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава 3. Временные союзы



Тень:

Зверски болела голова. Я никогда не напивалась, но, думаю, наверно так и выглядит пресловутое похмелье, коим время от времени маятся мои ребята. Свет казался ярким даже сквозь закрытые веки.

- Что так долго? Рум, я же просил понежнее! - внезапно я услышала чей-то приглушенный голос. Ругались явно шепотом. Но я и так могла с уверенностью сказать, что говоривший мне был неизвестен.

- Возможно, индивидуальная непереносимость. Мы же у нее кровь на анализ не брали! Откуда мне знать, какая у нее реакция на состав? Очнется еще, никуда не денется. Доза детская была! - так же шепотом огрызнулся в ответ кто-то еще. И снова незнакомец. Создатель, во что же я успела влезть?

Не спеша сообщать о своем возвращении в мир живых и бодрствующих, я попыталась восстановить картину произошедшего.

Пытаясь понять, кто же установил наблюдение за нашим центром в Инойсе, я забралась вглубь материка. Если честно, постепенное приближение к карантинным зонам меня чуть беспокоило, но не столько из-за возможности заразиться (после того числа стимуляторов, что я принимаю, это маловероятно), сколько из-за нежелания привлекать к себе внимание. К сожалению, одинокие девушки шатающиеся вблизи зон заражения всегда вызывают повышенный интерес, особенно со стороны магов и стражи... В общем, думаю, мое нежелание соваться на ту территорию вполне объяснимо. Да и с Эльсо сталкиваться не хотелось...

Так, не о том думаю! Нужно вернуться к тому, что произошло накануне. Итак, след привел меня в очередной маленький городок... и я стала свидетелем похищения! Точно! Один из тех, за кем я присматривала просто за компанию (это уже профессиональное, взгляд сам по себе находит в толпе подозрительных типов!), оказался членом банды, промышляющей, по-видимому, торговлей детьми... Короче, я решила в это дело вмешаться, но тут какой-то псих меня окрикнул и... проклятье! Попалась, как девчонка! Вот только что это такое интересное они использовали, что даже меня проняло? На меня же большинство ядов не действует, что уж говорить о банальных средствах устранения типа снотворного!

Ладно, самый быстрый способ выяснить, что тут происходит - спросить. Ну, а если они будут молчать и отпираться, то я просто спрошу чуть получше... уж допросы я вести умею.

Слабо застонав (и тем самым привлекая к себе внимание спорщиков), я переместила руку себе на лицо так, чтобы слепящий свет мешал чуть меньше. Боль, отступившая на время, вновь вернулась и с новой силой сдавила виски. Очень захотелось, чтобы эти два типа ответили на мои вопросы неправильно... уж больно не терпелось мне поделиться этими непередаваемыми ощущениями с ближними.

- Барышня, вы себя как чувствуете? - заботливо поинтересовался один из мужчин, осторожно опуская мне на лоб мокрое полотенце.

Рай! Это действительно небывалое блаженство! Я даже готова простить ему мое похищение!

- Спасибо, - прохрипела я. Во рту было сухо как в пустыне. Язык просто отказывался шевелиться, а воздух через горло буквально продирался. Непередаваемые ощущения. Особенно вкупе с приятной прохладой, постепенно просачивающейся в мою бедную голову.

- Не за что. В некотором роде мы виноваты в том, что вы в таком состоянии. Поэтому прошу меня простить... - смущенно пробормотал кто-то рядом со мной.

Я устало приоткрыла один глаз и посмотрела на говорившего. Им был молоденький паренек, загорелый до черноты. Его волосы были заплетены в традиционное шаманское плетение - такое испокон веков носят лишь самые достойные из детей степи... В общем, не пребывай я сейчас в таком ужасающем состоянии, я бы не на шутку удивилась, но мне было не до эмоций в тот момент.

Тем более уже миг спустя мое внимание привлек второй, находившейся в комнате мужчина. Он просто раздраженно дернул головой, словно не был согласен с извинениями друга, но меня словно переключили. Эта сила, эта самоуверенная властность... стоящий в отдалении мужчина был намного интереснее юного шамана. И потенциально куда более опасен. Такой же аурой обладал Магистр. Такой же обладает Эльсо. Подобных людей очень мало, но достаточно одного взгляда, чтобы их узнать. И пусть внешне этот тип не особенно интересен, но эта его способность привлекать внимание и подчинять себе одним взглядом еще не раз сыграет в его пользу.

- Хэй, девушка, вы как? - первый заговоривший со мной мужчина - да какой мужчина, юноша - заметив, что я отвлеклась, нетерпеливо замотал ладонью у меня перед глазами. Пришлось напрягать мозг, чтобы вспомнить, о чем вообще шла речь раньше.

- Извините, задумалась, - вымучено улыбнулась я. Парнишка-степняк тут же засиял ответной улыбкой. Кажется, с ним проблем не возникнет. А вот с его другом мне стоит быть осторожнее.

- Ничего страшного. Чувствуете вы себя как?

- Голова болит, но это пройдет, - ответила я, вновь закрывая глаза. Вставать и куда-то идти сейчас не хотелось. Да и прежде чем покидать эту странную пару, мне стоит понять, кто они такие и чем они могут грозить нам в будущем.

- Еще раз извините. Возможно, тот состав, что я использовал, вам противопоказан... - покраснев как девица, пробормотал мой собеседник. Его приятель лишь негодующе фыркнул - он явно не считал себя обязанным отчитываться перед какой-то девчонкой.

Что ж, не будем выходить из образа, который уже продумали без меня.

- Извините, что спрашиваю, но что произошло? Кто вы? Как я оказалась здесь? И где это "здесь" территориально?

- Ой, простите, не подумал, - мальчишка-степняк покраснел еще сильнее. Он явно чувствовал себя неуютно рядом со мной. И не думаю, что дело только лишь в чувстве вины... я сделал вдох поглубже, проверяя свою догадку... Так и есть. Эта парочка ослабила шнуровку корсета, из-за чего грудь немного выскользнула из плотного каркаса. Покраснеть самой, что ль? Чтобы соответствовать образу - стоило бы. К сожалению, у меня сейчас так болит голова, что мне плевать на все эти правила и догмы. Да и любое движение сейчас отдается молотом в висках... ну их в баню! Переживут как-нибудь и не слишком стеснительную горожанку. - Я - Сарумат, а это - Райно, - парнишка кивком указал на недовольного друга. - Мы вас в некотором роде спасли.

- Спасли? - вот тут я не смогла сдержаться от удивления. Не каждый день мне заявляют, что меня нужно было от чего-то там спасать. Обычно, мне твердят, что это от меня надо всех защищать.

- Да. Вы бросились на помощь ребенку, помните?

Я насторожено кивнула. Нападение на девочку я помнила, как и то, что внутренние системы комбеза настаивали на спасении малышки из-за уникальности ее генома... ну, в каком смысле уникальности? Скорее - в редкости. Чистая кровь, без активных примесей, в наши времена была ценна. Из таких детей никогда не получалось магов, они были совершенно бездарны в этом смысле, но вот настройки буквально врастали в них, намертво. Все лучшие орденские мастера - чистые. Именно поэтому я и бросилась на помощь, наплевав на предыдущую миссию...

- Что с ней? Вы ей помогли? - взволновано спросила я. Если бы мы только могли заполучить эту малышку... через пять-семь лет обучения она смогла бы стать настоящей жемчужиной!

- Извините, это было не в наших силах, - степняк, кинув быстрый взгляд на друга, отвернулся. Но этот жест сказал мне достаточно. Они имели возможность спасти девочку, но предпочли не вмешиваться... ведут свою игру? Или те ребята их подельники? Пока рано судить, но, на мой взгляд, первое вероятнее.

- Ясно, - с тяжелым вдохом ответила я и, решив, что хорошенького помаленьку, собралась с силами и села. Молоточки в голове все еще стучали, но уже заметно тише - в принципе, моему организму нужно было еще три-четыре минуты для нейтрализации токсина, но полностью вывести его удастся лишь через пару часов. Эх, если бы я только могла перевести комбез в активную фазу... к сожалению, красоваться алой броней было как-то преждевременно, а маскировочная форма обеспечивала лишь необходимый минимум функций. Откинув в сторону нагревшееся полотенце, я прямо посмотрела на мальчишку-степняка. - Что там случилось?

Тот, столкнувшись с моим требовательным взглядом, чуть покраснел. И на этот раз явно не от чувства вины. Миленько. Он женщин-то вблизи раньше видел? Или изучал исключительно по картинкам?

- Заметив, что вы направляетесь к тем плохим ребятам, - неловко потирая кончик носа, начал он, - я поспешил перевести их внимание на себя... думаю, вы помните, как я шел и звал вас?.. - он вопросительно глянул на меня, я резко кивнула, но уже спустя секунду закусила губу от боли. Так, правило номер один на сегодня: поменьше неосмотрительных движений. Мозг у меня только один и если он выскочит у меня из ушей, мне будет его очень не хватать. - Так вот, одновременно с этим я вывел вас из игры. И видимо перестарался со снотворным. - И снова алый цвет лица, но на этот раз тут причиной не только неловкость, но и искреннее чувство вины. Милый мальчик. Настолько милый, что у меня зубы сводит.

- Ясно. Спасибо. Возможно, в тот момент я действительно действовала немного неосмотрительно... - я замолчала, давая мальчику самому додумать наиболее подходящую легенду.

- Вы знали ту малышку, да? Сразу видно, что вам не безразлична ее судьба...

Версия ничем не хуже прочих, а потому я с самым скорбным видом кивнула.

- Я должна ей помочь, - и снова не вру. Может, сейчас чистых стало побольше, но все равно не хотелось бы терять из виду кого-то настолько подходящего... судя по внешнему виду малышки, в этом городе у нее никого нет, а потому она идеально подходила нам.

- Не думаю, что... - начал мальчишка-степняк, но друг его прервал:

- Бесполезно. У тебя ничего не выйдет, - решительно припечатал он. И я впервые за это время встретила его взгляд... Райно, его зовут Райно. Мне следует запомнить это имя. И этого мужчину.

- Выйдет. Если вы мне поможете, - последнее я добавила помимо своей воли, словно кто-то незримый дернул за язык... я ведь не собиралась... впрочем, теперь уже собираюсь. Мне интересен этот Райно. А значит, я сделаю все, чтобы задержаться рядом с ним на некоторое время. В общем, придется нам друг друга потерпеть еще немного. По крайней мере, до тех пор пока не отнесу его в какую-либо из групп своей внутренней классификации.

- Поможем? - Темная бровь надменно изогнулась. И этот взгляд... на меня уже давно никто не смотрел как на слабую женщину. Избранная вначале роль внезапно стала чужой, слишком жесткие рамки для меня... я не такая, я совсем не привыкла, что меня опекают, что смотрят... так!

Что ж, значит, расширим границы. Ум - не сила, он может жить и в очаровательной головке городской девчонки.

- Поможете, - убежденно произнесла я, с легкой улыбкой наблюдая за Райно, - потому что именно вы позволили ее схватить. И не говорите, что не могли ее спасти - с вашими навыками и оснащением, вы вполне могли уложить десяток бандитов. Вы этого не сделали, а значит, вы либо были с ними, либо следили за ними. И я рискну поставить на второй вариант.

Райно несколько долгих мгновений смотрел на меня. Я с трудом выдерживала этот его взгляд, но отступать мне было не с руки да и глупо склоняться перед человеком, когда сама могу поставить весь этот мир на колени. К счастью, миры меня никогда не интересовали, да и все способности мои служат лишь одному - Магистру.

- Хорошо, - наконец произнес он. - Мы поможем тебе вернуть девочку. Но взамен ты будешь подчиняться мне. Во всем.

- Как пожелаете, - пожала плечами я. В конце концов, если припрет по-настоящему, его слова мне будут не указ, но пока можно и поиграться.

- Кстати, может, представишься? - верно истолковав мои интонации, хмыкнул Райно.

Если он думал меня этим смутить, то не на ту напал. Я стойко выдержала его взгляд, после чего с чистой совестью соврала:

- Тина, - потом подумала секунду и добавила: - Но все давно называют Тенью, так что так привычнее.

- Странное прозвище, - негромко произнес Сарумат, но на его реплику никто из нас не обратил внимания, потому что именно в этот момент Райно произнес:

- Хорошо, Тина, я запомню.

Ну ни гад он? Чувствую, он еще потеснит Эльсо на вершине моего хит-парада ненависти. Впрочем, тем интереснее.


Материк, недалеко от озера Райно, у подножия Громовой Гряды, 876 г.п.к., урожай, 17

Эльсо развлекался. Ну, и разумеется - отдыхал. Душой отдыхал от излишней дисциплины, царившей в ордене и от трепетной верности. Раньше он завидовал Магистру и его Тени, но теперь, поварившись в этом котле сам, считал излишнюю преданность весьма утомительной штукой.

Вот и приходилось отвлечения и развлечения ради выискивать работенки на стороне. Некоторые даже втайне от Тени. В конце концов неизбежность разоблачения и последующая реакция Командира боевой группы тоже были частью запланированного веселья.

Кстати, насчет планов... согласно добытым сведениям, где-то поблизости должна быть группа молодых магов... значит, и поработать малость можно.

Заслышав шум и лошадиное ржание еще издали, Эльсо целенаправленно полез на звук через кусты и густой подлесок...

Вилора раздраженно дернула головой, до синевы пальцев сжала поводья в руках и лишь после этого выдохнула. Заигравшиеся во взаимную неприязнь мальчишки за время их недолгого путешествия уже умудрились изрядно надоесть обычно терпеливой целительнице. Вот и сейчас Лес, решив, что этого никто не заметит, заставил узловатый корешок подняться из земли прямо перед копытами лошадки Кама, а та и так жизнью обижена была с рождения, вот и отпрыгнула в сторону так, словно ядовитую змею увидела... В итоге: перепугавшийся Кам громко матерится, его кобылка истерично ржет и отказывается идти дальше, а Милесар старательно делает вид, что не имеет отношения ни к чему подобному. Впрочем, все трое прекрасно знают, что произошло и кто виноват. Осталось лишь это озвучить.

Вилора глубоко вдохнула, собираясь в очередной раз отчитать друга за его безрассудные шутки, но ей не дали.

- Ой! Маги! - с восторгом воскликнуло какое-то чудо-юдо, с оглушительным треском выбираясь из ближайших кустов. - Хм, а это с вами кто? - и наглый тип уставился на Кама.

Вилора посмотрела на причину лишнего шума и с удивлением опознала в ней эла. Чистокровного, насколько она могла судить по внешним признакам.

Впрочем, не только внимание целительницы оказалось всецело приковано к нарисовавшемуся у них на пути типу. Камис, увидев всего в нескольких шагах от себя лицо Эльсориана дил Вейриана, невольно вздрогнул. Уж лучше бы его эта старая кляча сбросила в кусты, чем подобная встреча!

Вот только дезертир и предатель в лице принца-бастарда даже бровью не повел при встрече с адъютантом Рейдива кор Минора. Не признал? Нет, не может быть: этот никогда не страдал излишней забывчивостью, а значит, их столкновение просто откладывается на некоторое время. Например, до тех пор, пока они оба не добьются своих целей.

- Он с нами, - в отличие от остальных, отвлекшихся на разглядывание внезапного препятствия, Милесар оценил интонации незнакомца и поспешил ответить. - Мы путешествуем вместе. А вот кто ты такой - большой вопрос. В этой местности шатунов остаться не могло: эпидемия и близость карантинных зон мало побуждает к странствиям.

- Ну это кто боится болезни не шатается по лесам, а мне опасаться нечего! - убежденно ответил эльтиан, свысока поглядывая на всадников. Как ему это удалось, для всех присутствующих осталось загадкой, потому что величие и царственность как-то мало сочетались с царапиной на щеке, грязью на подбородке и порванным рукавом рубахи.

- Это еще почему - нечего боятся? - тут уж в разговор вклинилась Вилора. В их маленьком отряде всю информацию о эпидемии собирала именно она.

- Потому что! - вот и весь сказ. - Впрочем, красавица, если вы согласитесь принять меня в ваш маленький, но очень воинственный отряд, - красноречивый взгляд на Милесара и Кама, - то я, возможно, и поделюсь кое-какими знаниями.

- Да брешет он, Вилька! - тут же воскликнул Лес и посмотрел на своего второго спутника, надеясь, что тот поддержит его точку зрения. Но Кам почему-то отвел взгляд в сторону, словно знал что-то такое, что позволяло ему верить внезапно появившемуся наглому незнакомцу.

- Не тебе это решать, - фыркнул эльтиан и вновь обратился к девушке: - Ну так что, красавица?

Вилора, немного растерявшись из-за столь внезапной встречи с сородичем, даже не знала, что можно было ответить на подобное заявление. С одной стороны лишний тормоз в отряде им не нужен, а пеший незнакомец точно бы им стал, но вот с другой... слишком любопытен был этот парень. Вилька по долгу крови в лицо знала всех элов, близких ей по возрасту и положению. И среди них точно не было этого типа!

- Как тебя называть-то? - решив, что прогнать они его всегда успеют, а вот познакомиться поближе вряд ли, наконец поинтересовалась девушка.

- Рад, что ты приняла верное решение. А зовут меня Эльсо. Так и вы называйте, - разрешил эльтиан, с легким недовольством почесывая свежую царапину на щеке.

- Эльсо? - Вилька недоуменно посмотрела на сородича. - Это прозвище? Или какое-то сокращение?

- Это имя, красавица, - припечатал он.

- Но так не называют благородных эльтов, - растеряно пробормотала девушка, так и не найдя во внешности нового знакомого хоть одного изъяна, позволившего бы причислить его к полукровкам и прочим смескам.

- А с чего ты взяла, что я благородный? - кинув насмешливый взгляд на зардевшуюся целительницу, уточнил Эльсо. Вилора молча отвернулась. И лишь Камис жевал губу, стараясь стереть с лица глупую улыбку. Все-таки некоторых не переделать!



Глава 4. В двух шагах



Тень:

Я, стиснув зубы, промолчала. Снова. Такое чувство, что этот тип поставил своей целью довести меня до нервного срыва. Не дождется. Даже если он продолжит в том же духе и будет по-прежнему игнорировать все мои вопросы - не дождется!

В конце концов, помимо Райно здесь есть еще и Сарумат. Рано или поздно мальчишка мне ответит точно - очень уж он совестливый.

Впрочем, это не мешает им обоим дурить меня вот уже третий день. Мы покинули Вышний дол практически сразу после того, как я пришла в себя, и за прошедшее время, надо сказать, существенно приблизились к карантинной зоне. Вот только мне об этом и слова не сказали! О том, что мы все больше забираем на юг, мне сообщал лишь встроенный в комбез навигатор!

- Может, вы все-таки поделитесь со мной своими планами? Куда мы двигаемся? И почему через лес, а не по проложенным трактам? - сердито потребовала ответа я уже наверное в тысячный раз. Никакой надежды на нормальный ответ у меня уже не было, но не молчать же мне, верно? Так ведь могут забыть и о моем присутствии, и о моем принципиальном несогласии!

- В данный момент - туда, - раздраженно глянув на меня через плечо, Райно махнул рукой вперед. - И мы тебя с собой не приглашали, мы предлагали тебя дождаться нас в Вышнем доле, но тебе приспичило во всем поучаствовать лично - вот и участвуй. Желательно молча.

Очень захотелось его чем-нибудь треснуть. Профилактики ради. А то скоро совсем совесть потеряет.

- Райно, может, расскажем уже? - как я и думала, устав от наших нескончаемых словесных баталий Сарумат, решил занять мою сторону. - Все равно ей здесь некому будет разболтать...

Я от возмущения аж задохнулась. Так значит все это время меня не посвящали в детали не из вредности, а из-за недоверия?! Неужели я кажусь такой подозрительной? Да быть того не может! Я, конечно, не полевой агент, но и меня кое-чему учили. Плюс личико у меня довольно миленькое и такое кукольно-невинное, что за коварного злодея не примут даже застав на месте убийства с окровавленным ножом в руках. В общем, я по праву гордилась своим умением сбивать врагов с толку. И тут вдруг - недоверие! Это меня нешуточно оскорбляло. Они же всего лишь какие-то малолетки! Как они смеют мне не доверять?!

- Баба и в лесу найдет, кому все разболтать, - сквозь зубы бросил Райно. - Но если тебе так хочется - рассказывай. Если это спасет от ее бесконечного нытья - я только рад буду.

Нытья?! Баба?! Да что этот тип о себе возомнил-то? Или решил, что раз на мне платье деревенской девочки, то ни ума, ни характера у меня нет? Ну-ну. Даже не знаю, что меня поражает больше: такое предвзятое отношение к незнакомому человеку или его полное неумение читать людей. Да при всех моих талантах хорошей актрисой я никогда не была, и дело не в том, что не умею создавать удачные образы - умею, но вот долго их удержать не выходит, маска начинает бесить - и я быстро выхожу из роли. Собственно, большей частью именно из-за этого недостатка к агентурной работе меня никогда не привлекали. Пусть красивой женщине зачастую проще войти в доверие, но на деле из-за моего характера проще потратить время на внедрение Эльсо или Сана, чем добиться положительных результатов от меня.

- Да не злись ты на Райно, он не со зла. Просто нервничает он очень, что ты с нами отправилась. Там, возможно, опасно будет, а тут ты... - успокаивающе сжав мою руку, негромко затараторил Сарумат. Ему явно было неловко стоять так близко ко мне, но решив стать этаким мостиком между мной и своим другом, он уверенно шел к своей цели.

Я медленно выдохнула, пытаясь поставить себя на место этих двоих. Вначале какая-то глупая курица, не подумав, бросается одна против шестерых разбойников, потом она же рвется в бой ради спасения ребенка... Возможно, со стороны я действительно выгляжу не очень надежным спутником... ладно-ладно, очень ненадежным. На месте этих двоих я бы уже связала ненужную обузу по рукам и ногам и бросила в каком-нибудь безопасном месте. А эти ничего, терпят.

- Ладно, рассказывай уже, куда мы идем, - окончательно успокоившись, попросила я Сарумата. Степняк, широко улыбнувшись, кивнул. Он был счастлив от того, что я не стала таить зла на его излишне прямолинейного друга. Как будто до этого меня никогда не называли бесполезной! Ха! Главное, что я сама прекрасно знаю себе цену, а остальное значения не имеет.

- Ты наверно обратила внимание, что те похитители работали очень слажено, я бы даже сказал профессионально? - Я кивнула. Это заметил бы и полный дилетант. Они выбрали удачное время и удачное место, явно рассчитали все возможные варианты и действовали словно по заученному. - Такие умения не возникают сами по себе, обычно они приходят со временем. И опытом. В общем, эта твоя девочка далеко не первая в их списке. Мы с Райно заметили эту группу декаду назад, обнаружили мы их совершенно случайно, решили немного проследить и поняли, что эти ребята промышляют похищениями детей. Собрав слухи, мы поняли, что в окрестностях исчезло уже довольно много народу, но что-то списали на болезнь, что-то на диких зверей. Нет, детей искали, конечно, но, не обнаружив следов, поиски сворачивали - сейчас не то время, чтобы ради одного ребенка подвергать опасности целую деревню. В общем, сложив два и два, мы пришли к выводу, что кто-то нанял наемников, чтобы во время всеобщей суматохи выкрасть детей. Кто это мы не знаем, но решили выяснить, поэтому и позволили им захватить девочку. Судя по тому, что мы видели в последний раз, свободных клеток у них уже быть не должно, а значит, они направятся прямиком к заказчику.

- Значит, сейчас...

- Мы идем по их следам, - подтвердил мои подозрения Сарумат. Мне сразу же захотелось узнать, что же эти двое используют в качестве маячка для слежения, но я сразу же прикусила язычок. Не хватало еще им узнать, что я посвящена в тайны техники ардов. А в том, что эти двое каким-то образом умудрились покопаться в одном из их старых хранилищ, я нисколько не сомневалась - слишком интересным было их оснащение. Кажется, я даже заметила пару боевых излучателей у Райно под тканью неприметного не промокающего плаща... Ладно, потом разберемся, что это за типы и чего от них ждать, а пока

- И куда мы сейчас движемся?

- Судя по карте, мы не далеко от деревни "Малые торжки". И судя по тому, что нам известно, вряд ли наемники пойдут дальше.

- Ясно, - скупо кивнула я. - И я не буду вам мешать. Обещаю, - зачем-то добавила я. Впрочем, это обещание я в любом случае собиралась сдержать: как только мы доберемся до места, наши пути разойдутся. Как бы интересны они не были, мне не стоит забывать о своей основной цели. И ею были отнюдь не похитители. Если мои подозрения подтвердятся, и здесь находится еще одна лаборатория, то я просто сниму координаты и передам их Сану... я еще не настолько выжила из ума, чтобы в одиночку штурмовать драэкские укрепления.

На этом все наши беседы подошли к концу. Больше я не собиралась беспокоить своих невольных спутников, да и подумать мне было о чем. Например, о странной активности дарков в зоне официально объявленного карантина.


Материк, карантинная зона, деревня "Малые торжки", 876 г.п.к., урожай, 20

Эльсо, тяжело вздохнув, посмотрел на своих спутников. За прошедшие дни он успел не раз пожалеть о том, что связался именно с этой группой, но обратно уже было не отыграть. Вот и приходилось ему изображать своего в доску парня, а по факту быть нянькой для любопытных карапузиков. К счастью, "карапузиков" было всего двое, третий просто без мозгов родился. Впрочем, в последнем Эльсо был уверен с самого первого дня их знакомства. Никто с нормальным рассудком просто бы не пошел под руку Рейдива кор Минора, Темного Солнца Объединенной армии.

С другой стороны свою функцию эта группа полностью выполнила - только благодаря присутствию Вилоры Эльсо сумел попасть в карантинную зону. Бесстрашная девчонка рвалась в самое пекло, не думая ни о своей безопасности, ни о безопасности сопровождающих ее лиц. Мыслечтеца подобное наплевательское отношение к жизни - своей и чужой - задевало и раздражало, но приходилось изображать дружелюбие.

- Все-таки вам, ребята, не стоило нас сопровождать сюда, - сухо выказала свое недовольство Вилора. При других обстоятельствах она бы никогда не стала возражать против компании. Но сейчас другое дело: когда вокруг заболевшие, а причины внезапной вспышки эпидемии до сих пор не установлены, находиться рядом с магами при исполнении было опасно. - Здесь вы можете заразиться.

- Не волнуйся, красавица, я не заболею. А вот вашего приятеля вы зря сюда приволокли - это точно, - широко улыбнувшись, Эльсо кивнул на недовольного таким вниманием Камиса.

- А ты самоуверен, - недовольно буркнул Милесар. Он выказывал свое недовольство лишними, по его мнению, попутчиками с самого начала и явно не собирался прекращать.

- Я просто уверен, - усмехнулся в ответ эльтиан. - В себе - в том числе.

- И для этой уверенности есть какие-то основания? - полюбопытствовала Вилора. Она с самого начала проявляла повышенный интерес к сородичу. Эльсо чуть заметно поморщился, девушка становилась слишком назойливой и при этом в своих мыслях она явно подошла к осознанию чего-то весьма несвоевременного и опасного. Мыслечтец недовольно свел брови, пытаясь хоть что-то разглядеть за завесой чужого разума. К сожалению, читать элов в обычной обстановке было практически невозможно - щит из покоя и безмятежности не так-то просто пробить. А ввести Вилору в состояние стресса было далеко не просто - целители во все времена отличались сухой сдержанностью, помогавшей им хоть как-то абстрагироваться от страданий пациентов.

- Разумеется, есть. Но вам, милая леди, пока рано знать о таких вещах.

- А мне? - с вызовом спросил Милесар.

- А тебе - уже поздно, - отрезал Эльсо, не желая связываться с очередным выродком рода Лэйиш, а фамильные черты буквально впечатались в него, не оставив и грамма сомнений о том, к какому роду принадлежит сей высокородный драэк.

- Ладно, оставим это. Эльсо, но может скажешь, почему ты считаешь опасным это путешествие для Кама? До сих пор заболевших среди элов или дарков не было. Ни одного.

Мыслечтец незаметно глянул на причину разговора. Камис старательно делал вид, что его эта беседа нисколько не интересует, но сам тем временем прислушивался. И вот как такому рассказать о грозящей ему опасности, не выдав их давнего знакомства? О том, что с виду чистокровный дарк был рожден в семье эльтиан, говорить было нельзя, а если вспомнить, к какому именно роду принадлежал его беспутный отец... Да и скандал в свое время вышел знатный... Это сейчас элы спокойно принимают в семью детей другой крови, а тогда из-за появления в уважаемом чистокровном эльтианском роду мальчишки-полукровки ор поднялся на весь мир. И если бы не вмешательство правящего Князя, Камису точно бы не позволили жить. Впрочем, откройся правда, ему бы и сейчас не дали жить. Одно дело принимать в семью по договору чистокровных дарков и совсем другое растить смеска, чьи возможности и способности не сможет спрогнозировать даже лучший из аналитиков... Химеры опасны - эта истина известна каждому на Диале. К сожалению, некоторые знания лишь подогревают интерес исследователей. И чем больше запретов вы нарисуете на бумаге - тем сильнее разгорится желание познать непознанное.

- Это не значит, что подобное невозможно, - сухо произнес Эльсо. Он понимал, что такой ответ не удовлетворит никого из присутствующих, но ему было важно донести до Камиса эту мысль. Он силен, он полнокровная химера, выросшая в семье, взлелеянная отцом, обученная и прекрасно осведомленная о своих силах... но и он - уязвим. Уязвим именно в силу своей двоякой крови. Потому что этот вирус был создан именно против таких, как он.

- На все воля Создателя, - пожала плечами Вилора. - В таком случае он рискует не больше чем любой из нас.

Эльсо лишь недовольно дернул головой. Это безразличие, тщательно взращенное в душе юной элы, его раздражало больше всего. Наверно, потому что он сам прекрасно помнил, насколько коварно это искусственное спокойствие, годами внедряемое наставниками и учителями. И как больно в конечном итоге остаться без этого щита один на один с миром. Такой судьбы он не пожелал бы ни одному из своих сородичей. К сожалению, методики обучения за минувшие годы, видимо, нисколько не изменились.

- Ладно, здесь расходимся. Мы с Лесом сейчас в дом старосты, надо поговорить с ним и старшим целителем, а вы пока найдите нам место для ночлега. Не думаю, что на постоялом дворе много народу, так что это не должно занять у вас много времени.

Эльсо фыркнул, поражаясь подобной наивности. Вот как раз-таки свободных мест там быть и не должно: осень - торговый сезон, по дорогам колесят обозы, деревня "Малые торжки" не просто так получила такое имя, да и большая это деревня, зажиточная, сразу видно, что народу через нее много проходит, потому и постоялый двор, что редкость для сельской местности, большое трехэтажное здание, со своей корчмой и конюшней. В общем, по прикидкам мыслечтеца выходило, что свободных мест в это время быть никак не может. И дело не только в том, что начался торговый сезон, но и в том, что здесь окапались маги и целители. А людям свойственно чувствовать себя спокойнее рядом с теми, кто может помочь.

- Фантастическую задачу перед нами поставили, не считаешь? - негромко поинтересовался Камис, глядя куда-то в сторону. Наедине со старым знакомым бывший адъютант чувствовал себя странно, вероятно из-за того, что стоящий рядом с ним эл успел уже не единожды пройти путь от союзника до врага и обратно.

- И не говори, - тяжело вздохнул Эльсо. - Но раз леди просит, то леди получит.

- Я в тебя верю. Ты всегда умел убеждать людей...

- Кам, может...

- Забудь. Я же тебя не отговариваю от твоей миссии, верно? Вот и ты не лезь, куда не просят.

- Но...

- Мы давно уже не друзья, мой принц. И я уже не ваш телохранитель.

- А я вот почти тысячу лет как не принц, - хмыкнул Эльсо, отворачиваясь. - Никогда не понимал, чем купил тебя Темный.

Камис лишь болезненно улыбнулся. Говорить на эту тему он не хотел. Ветру не объяснить, насколько тяжело быть рядом с ним простым смертным. А Эльсориан был именно ветром - испепеляющим Белым Ветром давно отгремевшей войны. У Рейдива тоже было немало недостатков, но при всем при этом его прозвали Солнцем. Уж в чем-чем а в прозвании своих командиров солдаты никогда не ошибаются. И Эльсориан в свое время, презрев свой долг, сбежал, а Рей, напротив, до последнего боролся за своих людей и, лишь окончательно разочаровавшись в Собрании, он отдал приказ отступать. Им всем отдал. Эльсо был неплохим другом, но, как показало время, лидером он был довольно хреновым, из тех, что не видят за строчками в рапортах ни имен, ни судеб доверившихся ему солдат.

- Ладно, пойдем уговаривать хозяина найти нам комнату-другую, - убедившись, что спорить с Камисом бесполезно, мыслечтец сразу же вернулся к первоначальной теме. О том, что сейчас они точно служили разным сторонам, оба предпочли на время забыть. В конце концов, та война уже закончилась. А новая? Новой еще возможно и не будет.

На постоялом дворе, носившем занятное название "Бешеная кобылица", хозяином оказалась пышнотелая женщина средних лет. На ее простоватом лице словно приклеенное застыло выражение легкого недовольства, что выдавало далеко нелегкий характер и неспокойный нрав. Впрочем, Эльсо подобное никогда не останавливало. Включив на полную свое обаяние, он не потратил и получаса на то, чтобы полностью расположить к себе женщину, а еще через десяток минут он стал обладателем ключей от двух небольших комнатушек, расположенных под самой крышей. Обычно эти получердачные помещения не сдавались, но для мыслечтеца сделали исключение... как и всегда, когда он брался за что-то всерьез.

Покончив с бытовыми вопросами, Эльсо устроился тут же, в общем зале. Камис, сбежавший сразу же, как на то появилась возможность, пока не появлялся. Двух юных магов пока тоже видно не было, а потому эл решил расслабиться и насладиться тишиной и покоем. Неспешно потягивая сбитень из большой глиняной кружки, мыслечтец наблюдал. Как он и думал, на постоялом дворе скопилось немало народу. И многие из них, как и он сам, неспешно потягивали свои напитки, сбившись в небольшие группы. Вон та цветастая и пестрая компания точно торговцы, шедшие мимо и застрявшие в карантинной зоне. Фон вокруг них был нервным, почти злым. Они боялись болезни, проклинали крестьян, от которых пошла зараза, и мысленно уже подсчитывали убытки. Недалеко от них сидела группа изможденных людей в простых пропыленных плащах - паломники. В лихие времена их немало ходило по дорогам. Зачастую, кстати, под их масками скрывались и разбойники. Но это был не тот случай: конкретно эти люди изучали унылое смирение с собственной судьбой и внутренние сомнения - стандартный фон для потерявшихся людей, ищущих спасение у высших сил. Народу было действительно много. Но почему-то при этом местные жители буквально бросались в глаза, хоть и сидели вперемешку со всеми. Они излучали какую-то стойкую уверенность. Это чувство свойственно лишь тем, кто точно знает, где он и для чего. Для этих людей, родившихся и выросших в "Малых торжках" карантин не имел значения, потому что они никогда и не рвались за пределы своей деревни. Заболевших же в пределах селения почти не было - пара выявленных случаев, из-за которых и пришлось ввести особое положение, не в счет, оба раза это были чужаки, о которых беспокоиться не было смысла.

Все это Эльсо понял, почти не напрягаясь. Когда люди сбивались в толпы, их становилось проще читать, возможно, потому что они сами невольно хотели чем-то поделиться, а может, просто расслаблялись за кружечкой-другой. Для мыслечтеца не имели значения причины, он просто изучал - этих людей, это место и это время. Особенно время.

- Эй, парень, не против, если я присяду? Мест уже нет, - зычно поинтересовался кто-то рядом с элом. Эльсо посмотрел на говорившего. Внушительного вида мужик стоял рядом со столиком, держа в руках огромную кружку с пенным напитком. Мест в зале действительно осталось мало, да и человек этот был явно из местных...

- Садись, - кивнул мыслечтец, осторожно изучая крестьянина. Тот ответил ему тем же.

- Я тебя раньше здесь не видел. Из новой группы магиков, что ль?

- Вроде того, - кивнул Эльсо. Излишняя разговорчивость местного жителя вполне могла сыграть на руку. - Мы прибыли сегодня. Только я не маг, я просто их сопровождал.

- Неужели все-таки послали кого-то все разведать?

- Разведать?

- Ага. Не из этих, стало быть, - с сожалением произнес он, но долго сокрушаться он не стал, решив выговориться: - Ходит слух, что именно из наших мест зараза и пошла, - доверительным шепотом произнес мужик. - А если точнее то все началось из-за ребетенка, не нашего, а с каравана, проходил тут в начале сезона такой. Так вот, малец в лес пошел - и пропал, два дня искали, а на третий он сам вышел, только больной уже - полдня в бреду провалялся, но, несмотря на это, его родители в тот же день вместе с мальчишкой в дорогу собрались и ушли, ибо и так задержались слишком.

Мыслечтец заинтересованно посмотрел на нежданного собеседника. Тот явно верил в то, что говорил. Впрочем, практически сразу в разговор влез еще один человек...

- Да что ты брешешь, а? Дите почти три дня в лесу провело, ночевало под кустом, а сейчас чай не сытень - вот и простудился. А вы сразу: зараза да зараза! - фыркнула полная трактирщица, ставя перед Эльсо новую кружку с темно-янтарным сбитнем. Элтиан кивком ее поблагодарил, та ответила улыбкой, довольно странно смотрящейся на ее угрюмом лице.

- Слухи на пустом месте не рождаются, женщина! Точно тебе говорю: тот малец и разнес заразу! Наверняка влез в какой-нибудь старый схрон и что-то подцепил. А нам теперь здесь сидеть придется, пока не подохнем или пока магики новое лекарство не изобретут.

- Схрон? - интерес Эльсо к этому селению все рос. Он уже давно не верил в совпадения - уж Всевышний точно не ошибается, когда сводит вместе нити чужих судеб.

- Ага. Здесь неподалеку раньше барский дом стоял, но род захирел, вот хозяин его в столицу и подался. Давно это было, еще при деде моем. Теперь там только руины и есть, но я слышал, что раньше местные дарки не гнушались экспериментов над живой материей. Над людьми, то бишь.

- Больше бы ты своего деда слушал! Он у тебя всегда против дарков выступал, все твердил, что они клевещут на Орден. А на самом деле что? Именно орденцы и устроили всем конец света. То, что наши предки уцелели и выжили, далеко не чудо - это результат помощи и поддержки со стороны дарков. Вот тебе и истина, а все эти бредни про опыты над людьми рассказывают лишь такие глупцы как ты, - фыркнула трактирщица и, качая своими пышными бедрами, направилась к стойке. Эльсо лишь покачал головой. Такая святая вера в драэков заставляла его теряться, он не понимал, как вообще можно воспринимать их с благодарностью... но, видимо, он просто чего-то не понимал в этом мире. Или слишком много видел.

- Глупая баба. Разве ж можно так безоговорочно верить?

На этот вопрос Эльсо не нашел, что ответить, да и не его это спрашивали, это был один из тех призывов к небесам, которым суждено остаться без ответа.

- А где находится это заброшенное поместье, ты знаешь? - выждав пару минут, поинтересовался мыслечтец.

- Разумеется. В здешних краях об этом каждый ребетенок знает. Вот только ходить туда люди не любят - плохое, говорят, место, жуткое.

С каждым новым словом крестьянина ситуация выглядела все интереснее и интереснее. Эльсо не мог с полной уверенностью утверждать, что эпидемия действительно началась с какого-то одного ребенка, но и проигнорировать подобную информацию не мог. Тем более обычно именно в местах с нехорошей славой некоторые, так сказать, исследователи любили делать свои лаборатории.

- А ты не мог бы мне объяснить, как туда пройти?

- О! Заинтересовался? Давно пора! Уверен, что именно там мальчишка и подцепил ту хворь, которой мы теперь все и мучаемся.

Эльсо лишь сдержано кивнул. Делать какие бы то ни было выводы было преждевременно, но сходить и посмотреть на все своими собственными глазами точно стоило.


Материк, карантинная зона, развалины недалеко от деревни "Малые торжки", 876 г.п.к., урожай, 20-21, ночь

Райно не любил оглядываться на посторонних, особенно в повседневной жизни. Возможно, именно поэтому присутствие рядом какой-то подозрительной девчонки так действовало ему на нервы. Рум же напротив явно наслаждался ее компанией. Если бы он мог, он наверно весь день потратил бы на беседу с новой знакомой, но та после того, как получила ответы на все свои вопросы, замолчала и общалась крайне неохотно. Впрочем, Сарумата подобное не останавливало, и он вполне нормально себя чувствовал, говоря за двоих.

К нужному месту путники вышли к темноте. Как Райно и думал, местом назначения оказался ветхий дом, находящийся неподалеку от деревни "Малые торжки". В другое время это место вряд ли бы привлекло его внимание - слишком покинутым оно выглядело, но маячок, подкинутый в одну из клеток, однозначно указывал на это строение. Впрочем, немного присмотревшись, маг заметил и другие следы постоянного присутствия здесь кого-то: тропинка ко входу в здание хоть и не была вычищена, но выглядела довольно утоптанной, а в подвальных окнах то и дело вспыхивали отблески переносных фонарей и ламп. Кто бы ни находился внутри, он не прятался.

- Самоуверенно с их стороны, - негромко прокомментировала увиденное Тень. Райно недовольно скривился. Он уже почти забыл о присутствии рядом с собой этой девицы, но та сама о себе напомнила. Надо было ее все-таки оставить в деревне, пусть даже и насильно - следить за тем, чтобы с ней ничего не случилось сейчас, было попросту невозможно. И что с такой делать?

- Думаю, у крестьян это место пользуется дурной славой, - пояснил Сарумат.

- Не исключаю. Но это все равно слишком самонадеянно с их стороны. Рано или поздно пойдут слухи...

- И что? Кому будет до них дело? - зло спросил Райно. Чем дальше шло, тем хуже ему приходилось. Слишком тяжелое бремя на его плечи взвалил Учитель.

- Кому-нибудь да будет, - небрежно пожала плечами Тень. - Мало ли людей на свете?

- Это только слова.

- Все начинается со слов. Это естественно. Не оформив до конца мысль, не сложив ее в какое-то вербальное послание, невозможно дать начало чему-то новому. И считать иначе - глупость, - с внезапной серьезностью откликнулась Тень. Райно, заслышав то, в каких выражениях она доносит свои мысли, хмуро глянул на девицу: как не пытался маг разобраться, с кем его свела судьба, так и не смог. Слишком загадочной... и слишком привлекательной была эта особа.

- Эй, не кипятитесь вы так. Сейчас явно не то время, - пробормотал Сарумат, чувствуя себя неуютно рядом с этими двумя. Он до сих пор никак не мог понять, почему они с самого начала так сцепились. Словно успели что-то не поделить.

- Да, ты прав, Рум. Сейчас не время и не место. Есть предложения, как нам попасть внутрь? - сейчас Райно обращался именно к своему другу, но ответил не он, а Тень.

- Есть. Вон там створка окна разбита на первом этаже. А главное в этом месте можно подобраться к дому, практически незаметными - уж больно сад разросся, розы уже с меня ростом.

- Вообще-то у этих цветов есть шипы, - хмуро напомнил маг.

- Испугался пары колючек? - невольно хмыкнула девушка, насмешливо глядя на него.

- Разумеется, нет. Я просто опасаюсь, что ты поцарапаешь свою нежную кожу.

- Благодарю за комплемент, но обо мне можешь не волноваться. И не через такие кусты мне приходилось пробираться.

- Ну тогда решено. Рум, идешь первым. В случае необходимости используй весь свой арсенал.

- Понял, - коротко кивнул степняк и, моментально сорвавшись с места, скрылся в зарослях.

- Пойдем. Только постарайся не шуметь, - кинул Райно, направляясь вслед за другом.

- Попробую, - буркнула Тень. Ей было неприятно осознавать, что ее тут считают полной бездарностью, но раскрываться пока не входило в ее планы.

Как Тень и думала, проникнуть внутрь оказалось довольно легко. Вот только на этом их везение явно и заканчивалось. Если снаружи казалось, что это здание не более чем заброшенные руины, то внутри все выглядело иначе. Например, магическая защита запредельного уровня.

- Сложновато будет, - оценив возможности чужого щита, пробормотал Райно. - Может, здесь есть другой путь? Невозможно создать кокон одинаковой плотности по всей поверхности - в том месте, где его постоянно размыкают, должна быть тре...

Договорить он не успел. Что-то со стороны главных ворот внезапно громыхнуло, причем удар был такой силы, что повыбило все стекла разом. Райно, недовольно стряхнув с себя мелкое крошево, посмотрел на друга:

- Это еще что за шум? Рум, проверь...

Сарумат привычно повиновался. В их маленькой группе роли давно были расписаны, и каждый четко знал, когда и как поступать. Возможно, поэтому никто из них и не обратил внимания на то, что третий член их небольшого отряда, затерялся где-то в веренице бесконечных коридоров и комнат.



Глава 5. Непредвиденные события



Тень:

Охрана была совсем на другом уровне. Это не какая-то захолустная лаборатория, это был полноценный исследовательский центр, в создание которого вложили уйму сил и средств. Внешний круг защиты сплошь боевые маги, причем не только выпустившиеся юнцы, а те, у кого имелся за плечами достаточный опыт.

Алая броня предохраняла меня от большинства магических плетений и практически от всех видов оружия... с той лишь поправкой, что сведения эти тысячелетней давности. Могли ли дарки придумать что-нибудь новое? Вполне. Но я не теряла надежды на то, что после Катастрофы у них не было времени на подобные глупости.

Поднявшаяся суматоха играла мне на руку, но в то же время мне было немного не по себе от того, что я не знала точно, что же происходит на самом деле. Комбез перешел в маскировочно-боевую форму практически сразу после взрыва, поэтому я могла не опасаться того, что меня заметят и действовать по обстоятельствам, но что-то все равно тревожило. Словно какой-то звоночек непрестанно звенел в голове. Странное чувство, беспокойное. Не привыкла я к такому, особенно на миссиях. Когда вокруг тебя постоянно слышатся взрывы и выстрелы, как-то не до сомнений. Но не в этот раз.

- Вашу мать! Что здесь происходит?! - перекрывая шум, закричал какой-то дарк со стороны защитного поля. Он явно только-только вышел за его пределы. Я невольно подалась вперед, пытаясь его рассмотреть и получше запомнить. Если это действительно полноценный исследовательский центр, то с ходу мне его не взять, придется подключить к этому делу Сана и ребят.

- На нас напали, мастер.

- Напали? Кто? - тут же потребовал ответа он.

- Да два каких-то придурка. Но держатся они неплохо, у них явно есть реальный боевой опыт.

- Ясно, что с грузом?

- Неизвестно, мастер. Нападавшие отрезали их... и весьма профессионально!

Я невольно прислушалась. Интересно, о ком они говорят? О Райно и Сарумате? Нет, вряд ли. Степняк еще слишком юн, чтобы иметь достаточный опыт для борьбы с боевыми магами. Вот его приятель, возможно, чего-то и стоит, но и он вряд ли стал серьезной проблемой для хорошо сработанной группы. Значит, здесь есть кто-то еще. И, вероятно, именно этот "кто-то" ответственен за взрывы перед воротами.

Мне сразу же очень захотелось посмотреть, кто же там такой смелый нашелся, но я не могла разорваться надвое: происходящая рядом со мной беседа была куда важнее. Дарк, стоявший посреди комнаты, у самой кромки защитной преграды, был хорош. Он твердо знал себе цену, а потому не бегал и не суетился, несмотря на звуки близкой стрельбы и редкие взрывы. Такой выдержкой мог похвастаться не каждый. Вероятно, он высокородный. И явно ко многому привычный. Я не слышала, чтобы в последнее время велись какие-либо войны или боевые действия, а значит, умение так себя держать во время боя он получил не на военной службе. Убийца? Наемник? Вероятно и то, и другое. Интересный персонаж, ничего не скажешь.

- Ясно. Нападавших уничтожить. Груз вернуть. Так же проверить окрестности на наличие крыс - вероятно атакой в лоб нас просто отвлекают от чего-то более важного. По окончании доложить лично мне. Если возникнут какие-то сложности, обращайтесь без промедления. В случае необходимости вам дозволено связаться даже с самим Владыкой. Приступайте.

- Есть! - по-военному четко ответили наемники. Их было немного, всего-то четыре драэка, оказавшихся в этом помещении по чистой случайности, но никого из них это не сбило с толку и не смутило. Где же они умудрились получить такой опыт? Одними лишь тренировками этого не достичь. Тут необходимо участие именно в настоящих операциях - в противном случае при возникновении реальной угрозы они повели бы себя иначе, не так слажено и согласовано.

Как только наемники вышли из комнаты, дарк, дававший указания, тут же скрылся за защитной завесой. Он действовал настолько быстро и четко, что я даже не успела заметить, как расходились узлы магического плетения. Защита на уровне, на очень высоком уровне. Такой не могла похвастаться даже наша обитель во время своего расцвета. Да, тут мне делать точно нечего. По крайней мере, без тщательной подготовки прорваться внутрь не получится. Придется подключать к этому делу Сана и, вероятно, Эльсо, плюс к этому надо будет хорошенько порыться в наших оружейных - может, чего и завалялось на подобный случай, маловероятно, конечно, но все возможно...

Ладно, пора возвращаться на базу. Координаты этого места мой комбез уже снял, поэтому, вернувшись а обитель, будет достаточно лишь извлечь ядро памяти и считать данные. А как только Сан соберет группу, можно будет навести здесь шороху. В конце концов, я не позволю каким-то моральным уродам воровать детей и использовать их в своих грязных целях!

Не тратя времени, я активировала программу возвращения на базу. В глазах на мгновение привычно потемнело, а когда я их снова открыла, то стояла посреди двора, у недавно восстановленного пятого казарменного корпуса.

Что ж, пора приниматься за работу. Из-за тех двоих я и так изрядно выбилась из графика. Ладно, расквитаюсь с ними за все в следующий раз. Если они до него, разумеются, доживут.


Материк, карантинная зона, развалины недалеко от деревни "Малые торжки", 876 г.п.к., урожай, 20-21, ночь

Нужное место, благодаря детальному рассказу крестьянина, Эльсо нашел без особого труда. Обычный давно покинутый дом, ну чуть больше деревенских и с большим садом за высоким забором. Но забор давно покосился и зиял дырами, сад одичал и уже наверно пару поколений не знал рук садовника, а сам дом как-то покосился, бледно-желтая краска фасада облупилась, а окна местами превратились в темные провалы. Мрачноватое местечко. Как раз такое, о каком любят говорить вечерами за кружкой пива крестьяне, о каком судачат бабы за рукоделием и о каком дети рассказывают друг другу страшные истории. Идеальное место для некоторых.

Эльсо не знал точно, что именно он надеялся найти в этих развалинах, но он был убежден, что что-нибудь обнаружит тут непременно. И это "что-то" он нашел без труда. Дом был жилым. Или, вернее, не сам дом, а его подвальные этажи. Насколько глубоко внутрь земли устремлялась постройка, мыслечтец не мог сказать точно, но провал, уходящий далеко вниз, чувствовал от самых ворот. Как и практически сотню разумных. Как-то слишком уж густонаселенно для места, которое все называют заброшенным.

Решение разглядеть подозрительный дом поближе казалось вполне уместным и более чем оправданным. Возможно, в другое время Эльсо и озаботился бы собственной безопасностью заранее, но ему настолько наскучило общество малолетних магов и обижено отмалчивающегося Кама, что он просто не подумал о возможных неприятностях. А неприятности, как им и полагалось, не заставили себя ждать.

Во-первых, мыслечтец, сам того не зная, пересек зону сигнальной системы оповещения. Во-вторых, он даже не подумал перевести комбез в активную боевую фазу, продолжая щеголять простой рубахой из небеленого льна, кожаной курткой, изнутри обитой овчинным мехом, да теплыми шерстяными штанами непонятного оттенка. Ну и в-последних... в-последних, он забыл самое важное: необходимость заранее поинтересоваться местоположением самых неусидчивых и любопытных. Того же Камиса, например.

Эту свою ошибку Эльсо понял, заметив тень у крыльца. Знакомую такую тень... все-таки не зря же они тренировались столько лет вместе... К сожалению, верно использовать это осознание эл не успел - едва он собрался перехватить, решившего разворошить осиное гнездо, Кама, как совсем рядом прогремел взрыв.

Эльсо, не ожидавший подобного, отлетел на несколько шагов назад и весьма болезненно ударился локтем о валявшийся камень. Матерясь сквозь зубы и поминая по именно всех родичей Кама по отцовской линии, он пополз к примостившемуся неподалеку другу. Тот, разумеется, к взрыву был готов, но явно чего-то не рассчитал, выглядел он хоть и лучше самого мыслечтеца, но оглушен был.

- Какого хрена, Кам?! Ты нас тут положить решил?! Или это изощренный способ свести счеты с жизнью?! - разъяренно прошипел Эльсо, стараясь одновременно не выпускать из поля зрения ни Кама, ни происходящего. Взрыв у его давнего друга получился, что надо. Крыльцо вывернуло наизнанку, дверь разнесло в щепу, а оставшиеся стекла, судя по всему, повыбивало во всем здании. - И вообще, чего ты тут забыл?!

- Услышал кое-что в деревне... решил проверить... - чуть смущенно пробормотал Камис, ответив лишь на самый последний вопрос. Где-то он что-то не подрасчитал, раз взрыв оказался таким сильным. Он собирался всего-то выбить дверь, ну и привлечь к себе внимание: если бы внутри кто-то был - он бы сразу появился, это удобнее, чем самому бегать по развалинам и искать неведомо что.

- Один?! - сразу же возмутился Эльсо.

- Ну с тобой-то я особой компании тоже не вижу, - фыркнул Камис. Мыслечтец посмотрел на старого приятеля внимательнее, с ним явно было что-то не так. И правда: серо-голубые глаза как-то подозрительно блестели, да и выглядел Кам немного возбужденнее чем всегда. Взволнованность бывшему адъютанту Темного Солнца, как и остальным высокородным эльтам, была совершенно не свойственна, наверно, поэтому сейчас эта странность буквально бросалась в глаза. Эльсо чуть заметно нахмурился. Демонстрировать свою обеспокоенность он не хотел, но видимо придется... как-никак старый друг и верный хранитель, пусть и бывший. - Кстати, хороший костюм. Хоть цвет тебе и не идет, - со странной улыбкой добавил бывший адъютант.

Эльсо приглушенно выругался, только сейчас заметив, что комбез перешел в активную форму. Впрочем, возможно, если бы не сработавшая вовремя защита, то парой синяков он не отделался бы - взрывчатки Кам явно не пожалел. Кстати, судя по всему, послание дошло до адресата. Кому бы Камис не посвятил это светопреставление, своего зрителя оно точно нашло...

- Сейчас тут будет жарко, - пробормотал Эльсо, чувствуя, как разумные, находящиеся под землей пришли в движение, да и ментальный фон существенно изменился... по всему выходило, что их появлению тут никто рад не будет... - И чего тебе, недоумку, дома не сиделось, а? - устало поинтересовался эл, мысленно перебирая весь доступный сейчас арсенал. Много оружия Эльсо с собой никогда не таскал - это выглядело бы слишком подозрительно, да и прогулка по карантинным землям это не боевая вылазка...

- Да в чем проблема? Подумаешь, старый домик подправил... - обижено произнес Камис. Он здесь не видел ровным счетом ничего особенного. Даже если сейчас и выберется кто, то уж вдвоем они точно справятся!

- Проблема в том, Кам, что у этого старого домика защитников с полсотни точно будет... и что-то мне подсказывает, что не услышать твоего приветствия они не могли, - пробормотал мыслечтец, почувствовав на развороченном крыльце появление целой группы... магов!

Моментально сориентировавшись, Эльсо прижал к земле своего беспокойного друга. Трава и ночь пока играют за них, но вряд ли кого-то это обманет: старые строения не взрываются сами по себе, а значит, их будут искать. И найти двух недоумков - это лишь вопрос времени.

Впрочем, как оказалось, их и не собирались искать. Было и другое решение.

- Выжечь здесь все! - последовал незамедлительный приказ. - Либо сами выкурятся, либо подохнут, - со злой усмешкой прокомментировал кто-то.

Превращаться в жареную дичь Эльсо не желал, но изображать живую мишень желания тоже н было. Вот только пока он раздумывал, какое из двух зол меньшее, поверху прошел столб пламени, заставив сильнее вжаться в холодную землю. Осень была дождливая - и это тоже пока играло нарушителям на руку. Вот только рано или поздно все здесь действительно вспыхнет, и вот тогда спрятаться уже будет негде.

Пока Эльсо пытался просчитать план спасения, Камис решил действовать. Он давно привык прикрывать собой других. Это было уже что-то вроде инстинкта, и не имело значения то, что контракт с Князем и его сыном истек прорву времени назад. Да и странный жар, незаметно проникнувший в его плоть и кровь, разъедал разум, не позволяя действовать с обычно присущей всем эльтианам осторожностью...

Эльсо слишком поздно заметил движение рядом с собой, поэтому когда Кам выпрямившись в полный рост, бросился в сторону, не успел его остановить. Кляня про себя порывистость некоторых идиотов, мыслечтец бросился следом. Вот только не учел фанатичной преданности друга долгу. Едва заметив, что принц оказался в опасности, Камис действовал так, как привык: встать на линии огня, прикрывая охраняемый объект от опасности, было для него естественным и необходимым. И Эльсо снова не успел среагировать, а вот их противники, напротив, дали вполне слаженный залп...

Подхватив внезапно осевшее тело Кама, эльтиан бросил все доступные ему резервы в короткий точечный переход. Вихрь портала подхватил двух мужчин, но практически разу выплюнул. Срочные эльтианские телепорты не были рассчитаны на несколько человек, поэтому-то Эльсо и не рассматривал его использование в качестве варианта отступления. Быстро осмотревшись, маслечтец убедился, что они находятся в лесу, вероятно, недалеко от того места, где были. И их наверняка уже ищут.

Впрочем, это подождет. Прежде всего надо выяснить, что случилось с Камисом и насколько серьезно он пострадал.

Первое, что заметил Эльсо, был жар, снедающий его друга. Он не понимал, как не заметил этого сразу, но тело его спутника словно было объято пламенем. Казалось, задержи чуть руку на его коже - и ожег обеспечен. Выдохнув сквозь зубы, мыслечтец рванул ткань с запястий своего невольного пациента. Так и есть: внутренняя сторона рук была покрыта мелкой алой сыпью, уходящей дальше, под ткань.

Впрочем, если бы дело было только в болезни, все выглядело бы не так плохо. Сбитое хриплое дыхание и чуть слышные болезненные стоны на выдохе говорили сами за себя - Кама задели. И насколько серьезно ранение, еще только предстояло узнать.

Наскоро осмотрев полубессознательного друга, Эльсо выругался. Камис, почувствовав прикосновения холодного воздуха к горячей коже, слабо застонал и открыл глаза. Заметив это, мыслечтец не преминул высказать все, что накопилось:

- Герой, твою мать! Не мог сразу сказать, что подхватил эту гадость?! Что мне с тобой теперь делать? Мало того, что вирус этот подцепил, так еще и дыркой в животе обзавелся. Чему тебя, кретина такого, учили, а?

- Прекрати шипеть на меня как разъяренный кот. Меня учили товарищей прикрывать, - болезненно морщась при каждом слове, негромко произнес Камис. Эльсо зло дернул головой, но просить раненного вести себя соответствующе положению не стал. Кам всегда храбрился. И только это его спасало, потому что выживал он назло всем и вся. Вот и сейчас, пока спорит, - будет жить.

- Это с каких это пор я тебе в товарищи записался?! - прошипел эльтиан, в мыслях перебирая все доступные ему сейчас препараты. Как назло, таскал он с собой аптечку в весьма урезанном виде: привык действовать в одиночку, а лекарства, действующие на элов, далеко не всегда оказывали такое же действие на других. - И, кстати, моя алая шкурка, которая тебе так понравилась, неплохо защищает от атак. Мне ничего не грозило, а вот с тобой сейчас придется понянчится!

- Да не возмущайся ты так. Лучше помоги рану перетянуть. От жара и кровопотери у меня скоро в голове помутится, - довольно связно для своего состояния ответил Кам. Методики обучения эльтиан пригодились и тут. Абстрагироваться от боли было почти легко... впрочем, вероятно всему виной был жар - мозг просто отказывался реагировать на что-то еще.

- Судя по тому, как ты себя ведешь - уже помутилось, - пробормотал Эльсо, вытаскивая из поясного кармана небольшую аптечку. Коробочка действительно была маленькой - меньше чем с ладонь, но для оказания первой помощи хватало. По одной порции самых быстродействующих и необходимых средств... для эльтиан. Единственный препарат в аптечке эла, не рассчитанный на представителей его расы, был рассчитан против вызвавшей эпидемию болезни, но и он... Тяжело вздохнув, Эльсо посмотрел в лихорадочно мерцающие глаза друга: - Потерпи чуток. Сейчас вколю тебе вакцину, но, учти, она не рассчитана на полукровок твоего типа, так что полностью не исцелит, но сбить жар и облегчить протекание болезни должна.

- Не возражаю, - слабо улыбнулся Камис.

- А ты сейчас и не в состоянии возражать, - отрезал Эльсо. - Слушай сюда, это еще не все. Второй препарат я введу сразу после первого, и вот от него тебе может стать не очень хорошо.

- В каком смысле?

- В том, что вряд ли останешься в сознании. А если вдруг останешься, то проклянешь тот миг, когда полез меня прикрывать. Понял? - сухо уточнил мыслечтец. Настройка на боевого медика вошла в активную фазу, потеснив личность самого Эльсо. Это чувство было довольно странным, хоть и привычным.

- Угу... а зачем?..

- За надом! Эта гадость рассчитана на чистокровных эльтиан и помогает быстро восстановить кровь, но это: во-первых, страшный стресс для организма, а во-вторых, ты далеко не чистокровный, - не тратя время на лишние сантименты, прямо ответил он.

- Вообще-то многие до сих пор уверены, что я был чистокровным дарком и что отцу меня просто-напросто навязали из вредности, - хмыкнул Камис.

- Ну вот это мы сейчас и проверим. Если не сдохнешь сразу, то можешь по праву гордиться своей принадлежностью к славному роду Шеридан, - хмыкнул Эльсо, доставая из походной аптечки две пластиковые ампулы.

- Ну спасибо... осчастливил... - пробормотал Кам, с опаской наблюдая за тем, как эльтиан аккуратно сжимает бока шприц-тюбиков, выпуская лишний воздух...

- Всегда пожалуйста, - механически откликнулся мыслечтец, после чего посмотрел на давнего приятеля: - Ну? Готов?

- Угу, - закрыв глаза и заранее сморщившись, ответил Кам.

- Вот и ладненько. - Эти слова пришли одновременно с болью, яркой, иступляющей, живой... такой, какой не бывает на свете... просто не должно быть... к счастью, долго его измученное болезнью тело, не выдержало - и Камис провалился в благословенное забытье.


Райно, сняв излучатель с предохранителя, приготовился прикрыть друга. Все-таки Сарумат был слишком юн, да и опыта боевого у него почти не было. Что такое пара стычек с соседским племенем, когда здесь противниками выступают самые настоящие боевые маги, да еще и прекрасно оснащенные!..

Вот только Рум действовал по-военному четко, не задумываясь и не сомневаясь. Он верил Райно и верил своему Учителю, который сказал, что на Райно можно положиться.

Метательные иглы раз за разом находили свою цель, а прочный ардский плащ неплохо компенсировал энергетическим щитом основные атаки... Разумеется, надолго его не хватит, но об этом степняк не думал - знал, что когда прижмет по-настоящему, Райно прикроет.

- Где дети? - воспользовавшись передышкой, спросил у друга степняк.

- Снаружи. Думаю, их не успели провести внутрь до взрыва, и теперь пока не убедятся в том, что здесь все безопасно - внутрь не сунутся.

- Нам же лучше, - хмыкнул Сарумат. - Ладно, действуем как прежде: я вперед, ты прикрываешь.

- Защиты плаща хватит на один слаженный залп, - напомнил Райно. Рум кивнул. Он это знал и сам - легкий чуть различимый треск говорил сам за себя.

- Что ж, постараемся использовать оставшиеся ресурсы по полной. Ты главное заряды не щади, я всяко полезней буду, - на этой ноте их беседа и прервалась. В дальнем коридоре вновь послышались шаги и крики - их владельцев следовало бы избежать. А впереди, буквально за лишенными стекол окнами двух путников ждали лица, из-за которых они и влезли в это адски горячее местечко. Что ж, по счетам надо платить. И кому-то это придется сделать прямо сейчас...



Глава 6. Новые встречи



Тень:

- Эй, Командир, там Эльсо вернулся... только он не совсем один...

Я удивленно глянула на смущено мнущегося передо мной Рено. С чего это он? Обычно он более безразличен к окружающему, а тут выглядит так, словно боится моей реакции на его слова...

Стоп.

- Что значит "не один"?! Кого опять притащил с собой этот тип?!

- Я думаю, тебе это лучше увидеть самой. Эльсо сейчас в пятом ангаре. Собственно, там он и возник...

Я нахмурилась. Пятый ангар был пуст уже целую вечность, а потому там редко кто появлялся. Впрочем, Рено любил там бывать, когда уставал от общества и хотел побыть наедине с собой. Видимо, и сейчас он находился там, когда ему буквально на голову свалился этот принц. И не один. Кого мог с собой притащить Эльсориан? Да кого угодно! Начиная от самого настоящего вражеского мага (он ведь по их душу пошел, верно?) и кончая главой Темного Собрания (шутки ради и суматохи для).

Впрочем, действительность как всегда превзошла все мои ожидания... не зря же Рено отсеялся еще по дороге, явно не желая становиться свидетелем происходящего.

Итак, я, не веря собственным глазам, смотрела на Эльсо. Вернее, на типа, которого он с необъяснимой трепетной заботой прижимал к себе. Драэк. Нет, не так. С дарком, даже высокородным и знатным, я бы смирилась, но это было хуже! Во много-много раз хуже...

- Что это?! - задохнувшись от нахлынувших эмоций, едва слышно спросила я.

- А давай ты сама догадаешься, Тень, - устало произнес принц, стараясь пережать рану на животе Камиса Шеридана и остановить кровь, но было видно, что большинство его усилий тщетны. Сколько прошло времени с выстрела? Не думаю, что больше получаса, но вид был паршивый. Даже интересно, чем таким концентрированным могли приласкать одного из лучших оперативников минувшей войны.

- Я-то догадаюсь, но и ребята не лыком шиты. Это тебя они не признали, потому что ты был личностью довольно умной и таинственной, но вот это личико известно каждому. Правая рука Темного Солнца. Принц, спасая его, ты сам себя подставляешь.

- А мне плевать! Делайте, что хотите потом, но, прошу, помоги ему. Этот идиот меня же собой закрыл. Привычки у него такие, дурные...

Я тяжело вздохнула. И что с ними делать? Можно, конечно, вспомнить о том, что этот раненный парнишка немало крови нам попортил... вот только во время последней атаки, ни Камиса, ни Рейдива не было у стен нашей обители. Поговаривали, что Темное Солнце разругался с Собранием и, сложив с себя все полномочия, со своим отрядом ушел на запад и скрылся в горах... Вот только все эльтианские земли ушли под воду... а мальчик - нет. И для Эльсо это очень много значит.

- Ладно, тащи давай своего приятеля, воспользуемся камерой исцеления на минус первом уровне, - обреченно махнула рукой я. Все равно же на своем настоит, а так я хоть нервы сберегу.

- Он мне не приятель, - тут же возразил Эльсо. Опять решил со мной поспорить? Неужели еще не угомонился?

- А кто? - устало поинтересовалась я, давая понять, что сейчас мне его игры не интересны.

- Телохранитель, - коротко ответил принц.

- Ты это Темному Солнцу скажи, - хмыкнула я, вспомнив последнего, кому служил Камис Шеридан.

- А вот и скажу! - тут же окрысился Эльсо, - Первым же делом скажу! Чтобы не смел ломать чужие игрушки!

- Хочешь сказать, что Рейдив кор Минор жив? - удивленно спросила я. Для меня эта мысль была в новинку. Едва очнувшись в этом новом мире и узнав, сколько времени прошло, я как-то сразу похоронила всех, кого знала... и, видимо, зря. Не знаю, как им это удалось, но в этом мире есть еще люди, пережившие ту, последнюю, войну.

- Ну Камис же жив, а он вряд ли бы покинул своего командира. Он физически не способен на предательство, - пожал плечами эл. Вернее, попытался это сделать, так как с грузом в виде раненого дарка это было сделать весьма сложно.

- То есть ты не уверен?

- Мы не говорили о работе, - сухо произнес Эльсо, давая понять, что эта тема для него не желательна.

- Ясно. И чем же вы все это время занимались?

- Двух магов нянчили. Милые, кстати, детки. Давно не видел, чтобы высокородный драэк и чистокровная эльтианка работали в паре и чувствовали себя при этом так комфортно.

- И?.. - я нетерпеливо глянула на Эльсо.

- И ничего. Я не успел в достаточной мере углубиться в карантинные земли - мы лишь по самому краю прошли, а этот недоумок на рожон полез...

- Судя по всему, полез он не один... - чуть слышно пробормотала я, впрочем, принц на слух никогда не жаловался.

- Я только глянуть хотел, что за место такое интересное, что о нем говорят только шепотом, да еще и все беды на него повесить пытаются. А вот Кам явно действовал, не думая... Кстати, я набрел на одну подозрительную лабораторию... - начал было Эльсо, и я против воли рассмеялась. Да, ситуация была далеко не веселой, но если сложить два и два...

- Случайно не у деревни "Малые торжки"? - с трудом справившись с нервным смехом, уточнила я.

- Постой, как ты догадалась?..

- Да была я там. И, судя по всему, сейчас вижу перед собой тех двух идиотов, что отвлекли на себя внимание всей охраны, - хмыкнула я. - Кстати, Сан уже в курсе, он начал подготовку к операции. Ты в деле?

- Разумеется. Но прежде хотелось бы Кама на ноги поставить.

- Да ничего с этим мальчишкой не случится, он живучий, как и ты. От вас, сколько ни пытайся, отделаться не выйдет.

- Спасибо на добром слове, Тень.

- Ладно, довольно уже с этим обменом любезностями. Вали уже лечить своего телохранителя. И постарайся, чтобы о его присутствии на базе знало как можно меньше народу.

- Понял. Все сделаю.

Я лишь хмыкнула, глядя ему в след. Разумеется, сделает. Если, конечно, не хочет, чтобы его тут линчевали. Далеко не все простят принцу его прошлое - уж больно безжалостным он был. Впрочем, я могу и ошибаться.

Ладно, будем надеяться на лучшее. Тем более пока особого повода для паники я не вижу. Один полумертвый драэк не в счет. Мало ли гадости Эльсо в дом притащил? А сколько еще притащит?..

Тяжело вздохнув, я направилась в сторону главного корпуса. Надо было еще сообщить Сану о новом "подарочке" от нашего эла... Без лишних подробностей, разумеется. Лишь скупые, голые факты. А дальше пусть сами разбираются.


Материк, карантинная зона, деревня "Малые торжки", 876 г.п.к., урожай, 20-21, ночь

Райно перевел дыхание лишь тогда, когда они оказались в селении. Сюда их преследователи точно не сунутся - слишком много магов рядом. Хотя, если честно, равновесный не был уверен, какое из зол хуже. Присутствие рядом выпускников Академии нервировало, причем не только его, но и Сарумата. Степняк, чувствуя рядом с собой, носителей чуждой силы суетился и постоянно дергался, словно в любой момент ожидал нападения.

- Думаешь, отпускать детей в таком состоянии, было хорошей идеей? - обеспокоено спросил Рум, когда они вошли в селение.

- Ну не тащить же нам их с собой, тем более большинство из них лишь о доме и грезили, - устало пожал плечами Райно. Хоть у него в запасе и были маячки во всех посещенных по пути селениях, но постройка стольких переходов, пусть и односторонних отняла кучу сил. Впрочем, хорошее во всем этом тоже было: у них сейчас не было балласта в десяток чужих оборванных детишек. Пусть с ними лучше родственники возятся!

- И что теперь будем делать? - поинтересовался Рум, когда понял, что продолжать эту тему его друг не намерен.

- Уже довольно поздно, чтобы искать ночлег на крестьянских подворьях, придется идти в таверну, - равнодушно откликнулся Райно.

- А как же Тина?.. - растеряно спросил юноша.

- Она знала, на что шла, - отрезал маг. - Сейчас слишком поздно ее искать. Да и сама она во всем виновата.

- Райно, зачем ты так? Она ведь хорошая девушка, сильная, смелая, почти как степные женщины.

- Недалекая идиотка, возомнившая о себе невесть что - вот кто она. И хватит об этом. Даже если ее схватят, то вряд ли причинят вред - она достаточно молода, чтобы сойти за подростка, а для чего-то детей здесь все-таки собирают. Соберемся с силами - отобьем, и ее. И главное, что никто посторонний под ногами не будет путаться.

- Это жестоко, Райно. Мы не можем быть полностью уверенными...

- Рум, она знала, на что шла. Вспомни слова Учителя: мы не должны путать милосердие с жалостью, а героизм с глупостью. Соваться сейчас обратно для нас будет именно глупостью.

Сарумат недовольно поджал губы, но смолчал. Ему Тина понравилась, и он был уверен, что и Райно девушка пришлась по душе, но он в последнее время был слишком осторожен, а потому холоден и жесток. Он словно боялся подпустить к себе кого-то еще. И это было неправильно. Нельзя закрываться от мира, потому что тогда и мир закроется - от тебя. Но как объяснить это тому, кто должен был сам нести эти простые истины остальным? Рум не представлял это, но он точно знал, что попытается, хотя бы потому, что молчать будет столь же неправильно.

- Ладно, пойдем уже искать таверну. Может, нам повезет разжиться комнатой для ночлега и не привлечь к себе излишнего внимания - все-таки чужаков здесь уже довольно много, двух лишних могут и не заметить.

Таверну, приметное трехэтажное здание, странники нашли без труда. Ее и искать-то не надо было - она возвышалась практически над всеми домами в деревне и по высоте уступала только небольшой часовенке, стоявшей на отшибе.

К удивлению Райно, встретили их неприветливо. Хотя хозяйку заведения можно было и понять: несмотря на довольно поздний час народу в общем зале было много, а потому ей, уставшей и злой, приходилось работать вдвое, а то и втрое против привычного.

- И откуда вы только приходите?! - всплеснула руками женщина, едва два путника подошли к стойке. Этих двоих она видела впервые, а потому могла заранее предсказать все, что те собирались ей сказать. - Нет у меня комнат. Совсем нет. Вот чего вам дома не сиделось, а? Куда мне вас селить прикажете? Я уже даже чердак и тот сдала. Вон тем двоим, кстати, и сдала.

Райно повернулся в ту сторону, куда показывала женщина, и застыл. Сознание просто отказывалось воспринять реальность происходящего... да и маг Риан уже давно казался ему вчерашним сном, блеклым и почти позабытым. Однако стоило увидеть старых друзей, как все тут же вспомнилось. Странное смущение обуяло мужчину, он чувствовал себя одновременно взволнованным и виноватым, словно действительно что-то сделал не так.

Вилора и Милесар его пока не видели, они выглядели настолько уставшими, что, казалось, сейчас для них не существовало в целом мире ничего кроме мисок с сытной кашей. Поборов нервную дрожь, Райно уверенно шагнул вперед. Сарумат, недоуменно пожав плечами, двинулся следом. Он не понимал, чем его друга привлекли именно эти два мага - в зале их было еще с десяток, на любой вкус и цвет, хотя целители все-таки преобладали.

- Вилька, Лес, давно не виделись, - негромко произнес Райно, останавливаясь в шаге от столика. Усталость и сонливость с молодых магов словно ветром сдуло и два возгласа сложились в одно радостное:

- Риан!

И почему-то Сарумат точно знал, что этим ознаменовалось окончание его размеренной и спокойной жизни. Хотя с магами по-другому не бывает же!..


Руины Храма Зари, 876 год после Катастрофы, урожай, 21, раннее утро

Эльсо всегда держал свое слово. Даже самые безумные обещания он претворял в жизнь. Вот и сейчас он собирался это сделать. Ну и попутно кое-что разузнать, разумеется.

Убедившись, что состояние Камиса стабильное и опасности для жизни друга нет, он сразу же отправился в свою комнату. За время его отсутствия здесь ничего не изменилось. Сюда никто бы не рискнул зайти без разрешения. Впрочем, и сам Эльсо бывал здесь лишь от случая к случаю, предпочитая ночевать в городах и селах этого изменившегося мира. Завалившись на одиноко стоящую у окна узкую койку, эльтиан поднес к глазам массивный перстень. Молочно-белый камень с бриллиантовой искрой внутри загадочно блестел в полумраке. Колечко это он снял с шеи Кама, оно висело на прочном кожаном шнурке, и было видно, что тот очень им дорожит. Впрочем, единственным способом быстрой связи с шефом должен дорожить каждый. Оставалось лишь верить, что Рейдив кор Минор, Темное Солнце Объединенной армии, не изменил своим привычкам и по-прежнему отчета требует в третьей четверти ночи, тогда, когда все лишние уши спят и видят яркие сны...

Правда, каждый день устанавливать подобную связь слишком накладно, но Эльсо был убежден, что за все три дня, что он путешествовал вместе с этими детишками, Камис ни разу не разговаривал с начальством... и это существенно повышало шансы на то, что терпение Рейдива кончится именно к этой ночи.

Сколько времени мыслечтец крутил перстень, он точно не знал, но в какой-то момент бриллиантовая искорка внутри камня засветилась ярче звезд на небе... а Эльсо поспешил спрятать ее в ладони и сжать прохладный камень до боли от впившегося в плоть золотого обода.

- Доброй ночи, Рейдив, - легко улыбаясь, произнес в пустоту комнаты мыслечтец. - Тысячу лет не виделись.

- Эльсориан?! - удивленный возглас, долетевший за сотни километров, чуть потревожил покой комнаты.

- Собственной персоной, - улыбка Эльсо окривела. - Неужели не ждал? Я, правда, тоже не ожидал тебя вновь услышать, но тем занятнее... не находишь?

- Где мой секретарь?! - вместо продолжения словесной баталии, потребовал ответа бывший главнокомандующий.

- Таких не знаю, - насмешливо фыркнул эльтиан.

- Эльсориан, я не шучу. Где Камис? Почему вместо него на вызов отвечаешь ты?! - волнения в голосе драэка заметно прибавилось. Это качество Эльсо всегда в нем уважал - Рейдив кор Минор всегда заботился о своих людях, о всех и каждом. Впрочем, сейчас мыслечтец развлекался, а потому решительно задвинул в угол все добрые чувства.

- Я бы тебе ответил, но ты этого явно не заслужил, - с прежней издевательской улыбкой произнес Эльсо, - Вот когда прекратишь посылать на верную гибель своих людей, тогда и поговорим. В конце концов, ты не хуже меня знаешь, что Камис не умеет вовремя останавливаться. Его нельзя было отправлять одного.

- Как-то странно слышать о подобном от тебя, - холодно ответил Рейдив, жестоко напоминая эльтианскому принцу о его ошибках.

- Люди меняются, - пожал плечами мыслечтец.

- Люди - возможно, эльтиан - нет.

- Не дарку об этом судить, - огрызнулся мыслечтец, но практически сразу вернулся к насмешливо-нейтральному тону: - Кстати, встретиться не желаешь?

- Зачем? Или на этот раз ты решил предать Орден? - недоумение пополам с желанием побольнее задеть. Эльсо чувствовал своего собеседника так, словно он сейчас находился рядом с ним, но это нисколько не помогало ему в понимании этого драэка.

- Я хочу поговорить, - не поддался на провокацию эльтиан. - Мне необходимо кое-что спросить.

- Все настолько серьезно? - в голосе бывшего главнокомандующего вновь послышались обеспокоенные нотки.

- Мозаика не сходится. - И Рейдив понял все, что стояло за этими словами. Смятение, сомнения, неуверенность - и жажду все узнать. Эльсориан всегда стремился к новым знаниям. К сожалению, информация эта никогда не приносила ему добра.

- Хорошо. Я еще свяжусь с тобой, чтобы согласовать место и время.

- Буду с нетерпением ждать, Рей, - в пустоту произнес Эльсо. Перстень уже погас и теперь лежал на раскрытой ладони занятной безделушкой. И именно этой маленькой игрушке предстояло расставить все на свои места.

Нахмурившись, эльтиан спрятал перстень в карман комбеза и встал с кровати.

Перед тем как влезать в очередную авантюру, ему еще необходимо кое-что сделать. Например, спасти несколько сотен людей от неизбежной смерти. В конце концов, эта загадка может и подождать, а вот для заболевших счет шел на часы и минуты.




Глава 2. Нов | Алая Тень | Глава 7.