home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add

реклама - advertisement



Глава 10


Караван снова тянулся по улицам столицы. Впереди ехали Влад и Олег, сзади Амалия и Казал, ведущие лошадей с драгоценным грузом. Через полчаса подъёма в гору по замещённой булыжником кривой улице они оказались в широком проезде, вдоль которого стояли красивые белоснежные особняки самых богатых людей империи. За высокими заборами, 'украшенными' сверху остриями пик, не было видно дворов и садов, но то, что выглядывало наружу - колоннады, черепичные красные и синие крыши, разноцветные мозаичные окна - всё было великолепно. В конце этого проезда, на самом верху, располагался дворцовый комплекс Императора.

Влад потянул воздух носом - из-за заборов пахло цветами, даже с улицы был виден весь город, как на ладони. У него возникла дурацкая мысль - вот если бы тут стояла гаубица…можно было бы покрыть все секторы обстрела, в том числе и порт, который великолепно был виден справа - со всей его круглой бухтой и вереницей причалов и складов, между которыми нескончаемым потоком бегали и суетились чёрные муравьиные фигурки людей.

Путники, следом за проводником из местных - знающим, где чей дом - подошли к одному из поместий и постучали в высокие ворота. Через минут пятнадцать ожидания и наказания двери ударами кулаков и подошв кожаных сапог, калитка в двери открылась и оттуда вышел толстый, заплывший жиром привратник:

- Ну что стучите, как будто к себе домой! Люди отдыхают, графа нет, никого нет, идите себе отсюда!

- Граф здесь, болван ты этакий! - Олег вплотную подошёл к привратнику и сообщил - если ты сейчас же не откроешь ворота и не впустишь своего хозяина - он тебя выпорет!

- Выпорю, выпорю, непременно выпорю! - Влада забавляла эта ситуация и его сильно заинтересовало - как будет привратник выпутываться из неё. Ведь он никогда не видал нового графа Савалова - только старого графа и его молодого наследника.

- Тебя как звать? - обратился к слуге Влад, придав лицу доброжелательное выражение, которое, вероятно получилось не очень добрым, потому что слуга вздрогнул и стал как-то меньше ростом.

- Константин… - глаза слуги забегали - я служу в этом доме уже десять лет, и вас, господин, не помню…

- Константин - я новый граф Савалов, муж графини Лесаны. Со мной сын Панфилова и мои телохранители. Открывай двери и прими хозяина как следует. Ты всё понял?

- Понял я, понял…слыхал я про мужа графини…и Панфилова знаю, и сынка его…сейчас, сейчас всё сделаем! - привратник, задыхаясь и колыша толстым животом, открыл створки ворот.

Влад въехал внутрь поместья, вокруг было запустение - нестриженные кусты вдоль забора, сухие ветви деревьев, листья на мощёном брусчаткой дворе и трава, пробившаяся сквозь трещины дорожек. Дом явно требовал ремонта - штукатурка местами пожелтела и отвалилась, перила лестница и веранда требовали рук хорошего плотника. В доме было пусто - как пояснил привратник, кроме него и его жены тут никого не было, их оставили, чтобы охранять заброшенное поместье и даже жалованье они не видали уже много месяцев.

Влад прошёлся по участку, поднялся в дом и заглянул в его комнаты - расположение комнат и подсобных помещений напоминало дом Панфилова, но поместье было гораздо больше, кроме того, его близость к императорскому дворцу как бы говорило, что хозяева не простые люди, что они стоят чуть ниже императора, но гораздо выше всех остальных людей.

Лекарь объяснил Олегу, что ему надо, тот отдал распоряжение своему слуге и тот умчался из дома вниз по улице. Пока всё устраивалось, Влад и его спутники расседлали лошадей, затащили сумки в дом и сели отдыхать на большой крытой веранде, с которой открывался вид на город. Их обдувал свежий тёплый ветер, приносивший запахи цветов, дыма и трав. Мысли текли медленно, размеренно, так, как текла жизнь в этом городе. Даже в столице - никто никуда не торопился, всё откладывалось на завтра, завтра - на послезавтра, и так столетия, тысячелетия… Он мог заняться и прогрессорством - а оно ему надо? Вдруг - Влад понял - а чем же он занимается? Прогрессорство и есть. Наш человек никак не может, чтобы не установить свои правила, чтобы не сделать революцию - большую или маленькую. Это заложено в генах каждого, и он не избежал того. Его предки некогда бежали на Дон в поисках лучшей жизни, в войнах и труде выковались люди, которые были сильны и бесстрашны. Эти потомки бунтовщиков и беглецов стали заслоном империи на её границах и лучшими войсками в составе её армий. Почему сейчас Владу не сидится спокойно? Почему его всё время тянет куда-то лезть, что-то менять, куда-то ехать и стремиться? Гены, они, проклятые - определил он.

Калитка, рядом с воротами открылась и в неё начали входить люди, сопровождаемые слугой, которого послал Олег - за размышлениями и самобичеваниями Влад не заметил, как пролетело время. Вошедшие сразу взялись убирать в доме, перестилать постели, доставая бельё из кладовых и сундуков, обметать паутину и мыть полы. Влад развесил по коридорам магические светляки, в доме стало светло и нарядно. Он подозвал толстого привратника и приказал выдать ему ключи от сокровищницы - если есть такая. Тот недоумённо посмотрел на него, и сообщил - что есть комната для хранения ценностей - она под домом, но никаких сокровищ там давно нет и в помине. Влад всё-таки вытребовал ключи и спустился в хранилище. Там стояли сундуки, конечно - пустые, стояли стеллажи для драгоценных тканей, одежды, посуды - ничего этого не было. Он подозвал слугу и сказал, чтобы сюда снесли сумы с лошадей, а Казала попросил проконтролировать процесс - тот коротко кивнул головой и ушёл. Скоро сумы перекочевали, куда им следовало, Влад выгнал всех из комнаты и опорожнил сумы в сундуки. Содержимое засверкало яркими радужными лучами в свете светляка, Влад в который раз подивился размеру состояния и залюбовался переливающимися камнями… Закрыв комнату на огромный амбарный замок и внутренний огромный ключ, он положил их в свой пояс, задумавшись - а нет ли ещё экземпляров этих ключей? Стоило бы выставить охрану у сокровищницы. Влад решил заняться организацией охраны в ближайшее время.

Вечером его навестил Панфилов, неодобрительно осмотревший обветшалое поместье:

- Я завтра же пришлю тебе строителей, садовников, поваров и конюхов - пусть как следует займутся обустройством. Довели поместье - оно ведь было одним из самых красивых и богатых в городе. Ладно - к делу. Послезавтра устраивается бал в императорском дворце, в честь праздника весны - ну это император придумал такой праздник. У него - то праздник пятницы, то праздник субботы…главное чтобы повод был. Ты приглашён на бал - готовься. Могут быть любые неожиданности. Думай - что скажешь императору. Да - вот ещё что - подбери одежду для бала.

Весь следующий день Влад посвятил сборам и приготовлениям к торжеству - в городе он нашёл, с помощью Олега, дорогого портного и заказал ему, втридорога, костюм - чёрного цвета, с серебряной прошивкой. Также - заказал костюмы своим телохранителям - Амалии и Казалу, неброские, но хорошего качества из дорогой ткани. В оружейной лавке купил себе небольшой, парадно-выгребной меч в дорогих, изукрашенных ножнах, у обувщика - красивые сапоги - теперь он, вроде как, был готов. Панфилов обещал прислать ему карету для доставки во дворец - Влад протестовал - 'Тут идти-то пять минут!' - на что купец резонно ему ответил:

- Ты должен соответствовать своему рангу. Вообще - попозже надо купить свою карету, в ней и путешествовать. Ты не простой воин, чтобы передвигаться налегке, верхом. Учти это.

Влад с ним согласился - хотя ему всё это было не по душе. Не привык он к таким роскошествам и излишествам.

Сутками напролёт нанятые строители вычищали и ремонтировали особняк графа, и конца-краю работам не было конца - Влада это сильно доставало, но он всё это пережил, и почти не запылённый отбитой штукатуркой, скоро грузился в карету Панфилова.

Как всегда, пятиминутная, пешком, поездка, обернулась получасовым стоянием в пробке возле дворца - 'Ну как же, каждый настоящий столичный житель должен притащить свой зад во дворец на персональной карете! Иначе он не столичный житель, а крестьянин!' - Влада всё раздражало и он прибыл во дворец в угнетённом и нервном состоянии, что могло вылиться в набрасывании на ближайшего толстозадого придворного с целью дать ему хорошего пинка в зад. Он сдерживал себя, а видя его состояние, Панфилов развлекал Влада светскими разговорами, рассказывая о проходящих мимо вельможах. Они отсутствующим взглядом смотрели на молодого человека, беседующего с известным купцом, считая его или слугой, или кем-то из молодых родственников. В огромной зале дворца собрались множество приглашённых дворян - в основном молодых, но были и люди в возрасте - как Панфилов. После того, как собрались почти все, кто должен был приехать, двери залы открылись и герольд объявил о выходе Императора.

Влад присмотрелся - в зал почти вбежал молодой парнишка, весь увешанный драгоценностями, в сверкающем золотистом камзоле - все согнулись в поклоне. Он уселся на возвышение, сзади его стояли несколько вельмож - Влад пытался понять - кто из них Великий Магик, так и не понял…но предположил, что это человек в скромном - по здешним меркам камзоле, синего цвета - седой человек лет пятидесяти на вид, справа от кресла.

Бал продолжался своим чередом, Влад стоял у стены и смотрел на пары, сходящиеся и расходящиеся. Он не умел танцевать их танцы, да и не испытывал желания учиться - в его планах как-то не было открытия танцпола. Лекарь откровенно скучал и не понимал, зачем он тут - император занимался своими делами, весело общался с девушками вокруг него, чему-то смеялся и с удовольствием разглядывал зал. Неожиданно его взгляд остановился на Владе, неподвижно стоявшем у стены с выражением скуки и нетерпеливо постукивающем перчаткой по бедру. Император нахмурился, наклонив голову вправо, спросил что-то у своих советников, те внимательно посмотрели на Влада, переговорили о чём-то и человек в синем подал знак слуге, немедленно отправившемуся через весь зал к скучающему лекарю.

- Господин! Его величество желает побеседовать с вами. Прошу проследовать за мной.

Слуга повернулся, даже не смотря - пойдёт за ним неизвестный дворянин или нет - пошёл к тронному креслу Императора.

Влад подошёл к Императору, поклонился, и спросил:

- Ваше величество желали со мной поговорить?

- Желал. Вы, вообще, кто? Почему так скучаете, не танцуете? Я давно не видел такой скучной фигуры на моих балах, мне стало интересно - почему вас не устраивает императорский бал?

- Я граф Савалов… - Влад хотел продолжить и вдруг поразился, увидев реакцию окружающих: телохранители Императора выдвинулись вперёд, а сам Император даже отшатнулся от него:

- Тот самый Савалов?! Тут мне такое рассказывали про вас: будто бы вы уничтожаете города, убиваете людей, что очень опасный человек, что метите на мой трон! Может мне лучше вообще вас взять под стражу?

- Ваше величество - кто же такую напраслину на меня возвёл? Я верный слуга империи и вашего величества, и не помышлял о каком-то перевороте или подкопах под вас!

Император повернул голову к человеку в синем, как будто спрашивая его, тот утвердительно кивнул головой и Метислав успокоился:

- Верю вам - мой советник сказал, что вы не лжёте. Так что же там правда, а что ложь в рассказах? Говорят, вы совершили путешествие на край света, сожгли город какими-то чудовищами, освободили наших подданных - расскажете мне?

- Конечно, ваше величество. Только, может быть, не здесь, а в более укромном месте? Здесь шумно и много лишних ушей.

- Хорошо, давайте так: мы побудем ещё пару часов на балу, ради приличия, а потом уединимся где-нибудь в более тихом месте, попьём чего-нибудь и вы мне расскажете о своих приключениях. По правде сказать, мне тут тоже уже скучно - одни и те же, одни и те же… Нет новых лиц, одни придворные подхалимы. В общем - отдыхайте, как можете, я пришлю к вам гонца.

Влад поклонился, и, пятясь задом - он вспомнил, что только так и можно отходить от императорской особы - отошёл от трона. Около получаса он скучал в одиночестве - Панфилов куда-то пропал, исчезнув в толпе - видимо налаживал какие-то контакты по торговым делам - потом к нему неожиданно подошла дама, лет тридцати, довольно красивая, но с каким-то хищным выражением лица, в сопровождении хлыщеватого высокого мужчины, с мечом на поясе:

- Вы граф Савалов? Хотела я на вас посмотреть…из грязи, да в графы, да? Говорят, вы разбойник, взявший титул силой. Вообще-то, вы очень сексуальный мужчина, интересно, каковы вы в постели, граф! - брюнетка облизнула губы, посмотрела ему в глаза и, держа открытый веер в правой руке, медленно сложила его в ладонь левой руки.

Память Влада сразу же выдала информацию - что это значит на языке веера, а значило это: "Приходите, я буду довольна". Он был немного ошеломлён - странно, когда не ты снимаешь женщину, а она тебя. Влад усмехнулся и спросил:

- А кто вы, госпожа? Не могли бы вы представиться?

- Вы не знаете меня? Я герцогиня Ламунская! - женщина с удивлением рассматривала Влада - неужели вам это ничего не говорит?

- Ох, госпожа, извините - я не знал, что у герцога Ламунского такая прекрасная супруга. С ним-то я встречался…

- И как вижу - встреча не принесла вам удовольствия - впрочем, как и у большинства тех, кто с ним встречался - женщина засмеялась, обнажив великолепные белые зубы. Влад подумал - без магиков не обошлось - отличные белые зубы, что в этом мире редкость, классная фигура, высокая упругая грудь, едва не вываливающаяся из корсета - видимо кто-то тут тоже владел искусством переделки тел. А может она такой и родилась? Вполне может быть.

- Зовите меня просто Мария. Я тоже не в восторге от встреч со своим супругом, мы уже давно не спим в одной постели…я вас шокирую, граф? - она мелодично засмеялась - при моём положении в обществе, я могу называть вещи своими именами. Вам это ещё не в привычку, да?

- Какие у него привычки? Он же мужлан! Деревенщина! - спутник Марии неожиданно вмешался в разговор и презрительно посмотрел на Влада, потом демонстративно повернулся к нему задом.

- Сударь, да вы хам - Влад повернул его к себе за плечо и хлопнул дважды справа налево перчатками, которые держал в руке.

Мужчина побелел и сдавленным от ярости голосом проговорил:

- Завтра, 9 часов, за северными воротами, мечи. Мужлан, я тебе отрежу всё, что торчит! И не вздумай использовать амулеты или какую-то магию! Самозванец!

- Ну, у меня хоть торчит, а у тебя, болван, висит и болтается. Попей травки, может торчать будет! - Влад издевательски ухмыльнулся, и потихоньку вгляделся в лицо Марии, просканировав её эмпатически: удовольствие, похоть, удовлетворение от сделанного, страх…жалость. Он подумал: 'Неспроста это. Похоже опять ловушка. Муженёк её, что ли, не успокаивается? Ну как ему успокоиться, когда я столько о нём знаю - ему меня убирать надо!'

Мужчина повернулся на каблуках и отошёл от Марии и Влада.

- Граф, а вы храбрец, или глупец - это же Картан, победитель турнира 'Серебряный меч' прошлого года, он на дуэлях убил больше мужчин, чем я имела в постели…а я много их имела! - она опять облизнула губы и недвусмысленно дала понять Владу, что готова с ним уединиться тотчас же.

Он был не против интрижки, но ему как то не хотелось тут же пасть в объятия незнакомой женщины, притом, похоже, как и все благородные дамы в средние века, не особенно утруждавшей себя мытьём и гигиеной. Похоже, её возбуждала мысль о том, что завтра этот мужчина будет уже в могиле - интересно ведь - потрахаться с живым ещё…трупом.

- Извините, герцогиня, может быть в другой раз. У меня сейчас аудиенция у императора. Я с удовольствием навещу в вашем поместье, если позволите.

- Другого раза может и не быть, граф, завтрашнего дня, скорее всего, вы не переживёте - она рассерженно быстро закрыла веер, держа его между сложенными руками - 'Вы меня огорчили!' - перевёл Влад.

Влад слегка поклонился ей и отошёл в сторону, перейдя дальше, в угол, где собирался отсидеться до того времени, когда император пришлёт за ним гонца. Проходя через толпу, он случайно наступил на ногу какому-то человеку, одетому в богатый костюм и с яркой радужной накидкой:

- Смотри куда идёшь, болван! Тупая деревенщина!

Влад замер и у него в груди вскипела ярость:

- Кто деревенщина, ты, тупая безрогая скотина?!

- Я скотина? Как ты смеешь так разговаривать с архимагом?!

Только тут Влад заметил на пальце невежи кольцо магика, но это ещё больше его взбодрило и он ответил:

- Ты архимаг? Кто мог поставить такого тупого, самодовольного осла командовать гильдией? Ты же скоро сам лопнешь от своего самодовольства, напыщенный болван!

Рядом с Владом все затихли так, что он оглянулся - не поумирали ли они? Окружающие старательно изображали, что ничего не слышали и внимательно впитывали весь разговор, чтобы передать его своим близким и друзьям: 'Представляешь - а он ему…! А этот что ответил? А вот…!'

- Я вызываю тебя на дуэль, хамское отродье! Жаль, что ты не магик, а то бы я поджарил тебе зад!

- Почему не магик - я магик. Я граф Савалов, слыхал про такого?

- Аааа, это жалкий лекаришка, возомнивший себя великим магиком? Завтра в девять часов, у северных ворот! Магическая дуэль! Я тебе покажу, как связываться с архимагом! Меня звать: архимаг города Пулкова - Маркан. Ты будешь наказан за свою дерзость!

- Ты слишком самонадеян, Маркан. В девять не получится - в девять я убью наглеца Картана. Тебя оставлю на десять часов, готовься. В десять возле северных ворот. И не опаздывай, а то я подумаю, что ты трусишь.

Влад повернулся и пошёл дальше, думая про себя: 'Ну и умею же я наживать себе врагов! Впрочем - с Марией не всё так просто - похоже ещё специально на меня вывели, герцог? Почему и нет? Этот архимаг - случайность. Угораздило же мне наступить ему на ногу. Но и хамить, обзываться ему не стоило, я же тоже не железный. Распоясались, паскудники… Теперь только осталось вызвать на дуэль Великого Магика и вечер будет завершён в полном комплекте! - он захихикал и прошёл к столам с фуршетом, взял оттуда тарталетку и задумчиво сжевал её, запивая апельсиновым соком. Ближайшие пятнадцать минут он поглощал всяческие салатики и кусочки чего-то съедобного, пока сзади не раздался голос уже знакомого слуги:

- Его величество предлагает пройти к нему в апартаменты, прошу вас! - и слуга важно прошествовал впереди него по залу. Окружающие уже заметили, что император беседовал с этим человеком, да и весть о двух завтрашних дуэлях прокатилась по всему светскому обществу и все, мужчины и дамы, жадно разглядывали его высокую фигуру, пересекающую огромный зал. - Савалов, Савалов - доносились до него шепотки из толпы и он просто физически чувствовал взгляды на своей спине.

Через анфиладу залов, потолки которых терялись в высоте, Влад прошёл в довольно уютный кабинет, где стоял стол с напитками и угощением - примерно таким же, как и на фуршетном столе. Комната была заставлена мягкой мебелью, в углу, возле окна, стоял письменный стол, а вдоль стен, до потолка - книжные полки, забитые книгами. Они выглядели так, как будто с них уже давно не снимали ни одной книги - в одном месте острый глаз Влада даже заметил паутинку, тянущуюся через рукописные толстые тома.

В комнате, кроме императора, находился ещё человек в синем - это был, как понял Влад, Великий Магик Санрат. Он сидел сзади императора и внимательно изучал вошедшего лекаря.

- Приветствую вас, господин граф! Присаживайтесь. Расскажите мне о своих приключениях.

Влад в течение получаса рассказывал императору свою одиссею, опуская подробности, закончил, замолчал, и в кабинете воцарилось молчание. Император сидел с расширенными глазами, щёки его багровели.

- Подземные жители?! Как это может быть? Чудовища под землёй? Вы слыхали, что-нибудь подобное, Санрат?

- Не слышал, ваше величество. Хотя до меня доходили слухи об исчезновениях людей - но я списывал это на бегство крестьян. Кстати, господин граф, до меня дошли слухи о каких-то странных преобразованиях в ваших графствах, вы, якобы, отпустили крестьян на волю? Не кажется ли вам, что это подрывает основы государства? Что вы наносите этим ущерб остальным землевладельцам? - Санрат остро глянул в лицом Владу - вы можете дождаться ответных мер ваших соседей… Как вы тогда будете платить налоги в императору и гильдии, как подвластный им магик? Да - вот ещё что - как вы умудрились за один вечер нарваться на две дуэли и притом, с одними из самых опасных людей империи?

- Дуэли? Граф участвует в дуэлях? - Метислав с интересом воззрился на Влада - когда? Я хочу посмотреть!

- Ваше величество, это не очень прилично - император, и вдруг смотрит дуэли графа! Что подумают подданные?

- А мне плевать, что они подумают! Мне скучно до смерти, вы меня тут замуровали во дворце! Я император или нет! Я устанавливаю правила и законы!

Влад воспользовался случаем, чтобы вставить слова:

- Ваше величество! Тут такое дело, что касается законов: я предлагаю узаконить положение, по которому крестьяне, бежавшие от своих хозяев и осевшие на чьей-то земле, через некоторое время становятся собственностью того, кому эта земля принадлежит, если за это время бывший хозяин не найдёт своего крестьянина и не заявит на него права. Раньше было пять лет, я предлагаю снизить до двух лет. Что это даст - вы получите больше доходов налогами, так как прибыль тех, у кого осели крестьяне увеличится.

- Как это так? Почему это прибыль этих землевладельцев увеличится? - император вяло посмотрел на Влада и налил себе вина из стеклянного кувшина - вы наливайте себе граф, не стесняйтесь. Ешьте, что хотите. Вам перед дуэлями нужна сила! - и его глаза опять заблестели.

- Граф, поясните по поводу прибыли, мне интересно - Санрат воззрился на Влада, щуря глаза - вы меня удивляете своими познаниями и нововведениями. Как бы только они не навлекли на вас неприятности…

- От неприятностей никто не может убежать если они приходят. Я ко всему готов, господин Санрат - Влад удивлённо поднял брови - ну вы же мне поможете, если они возникнут, не правда ли? Разве гильдия оставит в беде курицу, несущую золотые яйца, нет?

- Господин граф, не будем загружать голову нашего императора тем, что ему не нужно - это внутренние дела гильдии. Мы с вами после их обсудим - Санрат нахмурился - продолжайте про крестьян и прибыль, это более государственное дело, чем наши внутригильдейские проблемы, не правда ли?

- Хорошо. Значит - представим себе некого землевладельца. Крестьяне, которые ему принадлежат, половину времени работают на своих участках, половину на участках хозяина. Что получается? Они бросают свои участки ради работы на хозяйских и обрабатывают их хуже, а как они обрабатывают участки хозяина? Если у них совершенно душа не лежит на нём работать? Да отвратительно его обрабатывают, из-под палки. А значит, урожайность падает и там, и тут. Земли пустуют, урожаи слабые, как жить и крестьянам, и хозяевам? Крестьяне бегут, хозяин беднеет. А если бы они просто платили какой-то налог с выделенных им в бессрочное пользование земель? Легко посчитать примерную урожайность земли в том или ином районе, это каждый управляющий скажет, взять с неё определённый процент - да они будут днями и ночами работать, богатеть, размножаться, умножая благосостояние хозяина! У него будет больше денег, он больше заплатит в казну, а значит, государство получит больше прибыли - и вы, ваше величество, не будете больше думать, откуда взять денег в казну

- Неужели так просто? - Метислав удивлённо поднял брови и развёл руками - это же очевидно! Что думаете по этому поводу, господин Санрат?

- Всё не так просто, ваше величество - хмурое лицо Санрата покрылось морщинами - господин граф умолчал, что большинство землевладельцев не потерпят таких нововведений, а тем более того, что их крестьяне уйдут к графу Савалову. Они постараются лишить его способности вводить преобразования, сняв с него голову. Гильдия тоже заинтересована в таких преобразованиях, но открыто выступить против всех - это самоубийство. Граф, вы-то это понимаете?

- Я всё понимаю. И заверяю вас - я принимаю все меры по обеспечению безопасности моих земель и меня лично. Мои драконы не дадут какому-то зарвавшемуся самонадеянному агрессору причинять мне вред. Но мне хотелось бы и получить поддержку империи - чтобы всё было на законных основаниях. Я же не только о себе пекусь, но и о ваших интересах, ваше величество. Кстати, совсем вылетело из головы - я вам тут подарки приготовил, на праздник весны. Вот вам, ваше величество - кулон с драгоценным бриллиантом и перстень с не менее драгоценным камнем, а это, господин Санрат, вам - от чистого сердца, как залог нашего дальнейшего сотрудничества.

Влад достал из мешочка на поясе подарки и с поклоном подал императору и Великому Магику. Свет магического светляка играл на гранях камней, и казалось, что они живут своей жизнью. Камни были крупные - в несколько карат, такие редко встречаются в природе и стоят очень дорого. У императора, сытого молодого парня, увешанного сокровищами, загорелись глаза - сокровищ никогда не бывает слишком много… Санрат тоже был доволен подарком, но воспринял его сдержанно, как само собой разумеющееся.

- Спасибо за подарки, граф. Скажите - а как вам удалось подчинить драконов?

- Господин Санрат, это длинная история…и я не подчинял их. Они работают на меня и я плачу им жалование - решился Влад - я прошу и вас, и ваше величество - вас, никому не говорить об этом, но драконы разумны так же, как и мы с вами. Более того, они готовы сотрудничать с людьми все, но хотят, вначале, посмотреть - что из этого выйдет. И без меня - сотрудничать не будут. Учтите это. Я один, пока что, могу с ними разговаривать, и больше ни с кем они не хотят иметь дела. Вы знаете, что они сделали с Викантией - те захватили их детей, драконы рассердились и сравняли город с землёй. Замечу - на драконов не действует человеческая магия и почти никакое оружие им не может повредить. Они могут разговаривать на расстоянии - любом расстоянии, они могут быть страшным оружием. Кроме меня они никому не верят. И очень обидятся, если мне причинят вред.

- Это угроза, господин граф? Вы намекаете, что если император причинит вам вред, драконы могут отомстить? - Санрат подался вперёд и сверлил глазами Влада.

- Нет, я не о том - какая может быть угроза? Я лоялен императору, пришёл за его поддержкой и готов поддержать его, и его друзей - Влад старался говорить убедительнее - если бы я хотел причинить вред, неужели бы я вам всё рассказывал? Я не хочу никакой войны, и пойду на конфликт с кем либо, только если меня заставят это сделать, если будут угрожать моей жизни или жизни моих близких.

- Уважаемый Санрат, я верю графу - вмешался император - если бы он хотел причинить вред - разве рассказал бы нам всё это?

- Более того, ваше величество - продолжил Влад - я готов по вашему приказанию защитить вас от любой угрозы своими драконами. А если господин Санрат выделит менталистов, для обучения их разговору с драконами, драконы будут служить у вас и не будет империи сильнее нашей!

- Это интересно - глаза у Метислава заблестели - драконы у меня на службе? Санрат, вы сможете предоставить менталистов?

- Сможем - неохотно откликнулся Великий Магик - а что просит господин граф за свои услуги? И насколько будут верны нам драконы?

- Вначале, насчёт драконов: они будут верны так же, как и люди-наёмники. Если их не будут кидать в пекло за просто так, не будут обманывать - они будут служить честно. Забудьте, что это драконы, весом в сотни пудов - это такие же разумные существа, как и мы. Им надо построить специальные драконьи дома, где они будут отдыхать, инкубаторы для яиц, чтобы они могли выводить потомство, платить достойное жалованье - вот и всё, в общем-то. Это будет довольно сложно - привыкнуть к мысли о разумных существах рядом с вами, которые не глупее, а часто умнее нас, но, в конце концов, все привыкнут к этому. Что же касается меня - я бы очень просил подписать указ о том, что беглые крестьяне, осевшие на чьих-то землях, через два года, а лучше через год, переходят в собственность того землевладельца, на земле которого они осели - если прежний не потребовал их назад. А если потребовал - чтобы улаживал дело с их новым хозяином. А тот волен или отпустить их на волю, или предоставить право жить под его крылом. Я знаю, что это вызовет неприязнь ко мне со стороны остальных помещиков, и приведёт к вооружённым конфликтам - но я готов их встретить со всеми возможными почестями - Влад усмехнулся и посмотрел на собеседников - они явно были заинтересованы.

- В принципе, ваше величество, я считаю, что это возможно - издать такой указ. Возможно и правда налогов будет поступать больше - Санрат посмотрел на Метислава, кивнул головой и продолжил - но обяжем графа предоставить нам пять десятков драконов, для начала, в течении полугода. Ещё что то, граф?

- Я напомню - что вначале надо обучить менталистов, построить драконьи дома и инкубаторы, потом уже вести драконов. Пока ничего не готово - было бы глупо привести сюда, в город, толпу драконов. Не так ли? А что касается указа - он у меня есть - вот он. В трёх экземплярах.

Влад достал из мешочка на поясе свёрнутые в трубку листы пергамента (он, с Панфиловым, посвятил написанию этого документа весь вечер накануне):

- Пожалуйста, ваше величество, вот этот указ. Просмотрите.

- Санрат, поглядите, что там! - Если всё нормально - давайте, я подпишу. Что-то ещё есть, граф?

- Только одно: я бы хотел, чтобы мне помогли в борьбе с человекоящерами. Мне требуются тысячи две латников, не меньше. Вы же понимаете, что это не только моё личное дело, но и империи, ваше величество? Если они выйдут на поверхность - будет страшная бойня. Их надо бить, пока они в пещерах.

- Я думаю, это можно устроить, да, Санрат? У нас есть латники, правда от безделья расслабились в столице, вот пусть и прогуляются.

- Да, можем помочь - согласно кивнул головой магик - ваше величество, я прочитал - в общем-то, всё то, о чём мы тут говорили. Можете подписывать, я сейчас позову секретаря, поставим печать и отправим в канцелярию. Я думаю, это неплохой указ. Посмотрим, что получится. Завтра пригласим генерала Маскова, обговорим отправку войска. Хммм…забыл - господин граф завтра решил посоревноваться на дуэли с двумя самыми опасными людьми империи? Может остановить эти дуэли, граф? Нам, зачем надо, если вас приколют мечом или поджарят магией? Вам не кажется, что это неразумно?

- Кажется, господин Санрат - досадливо поморщился Влад - только вот ещё кажется, что эти дуэли неспроста. Я вам не говорил, что некоторые из людей связаны с человекоящерами?

- Не говорили…и кто же это? Можете назвать? - Санрат наклонился в кресле, всем видом выказывая интерес - кто то из известных мне?

- Куда уже известнее - кузен его императорского величества, герцог Ламунский. Это его всё козни - и дуэли, явно, с его наущения. Он хотел своего племянника сделать графом Саваловым - не вышло, теперь преследует меня, где только может. А я видел его в гнезде человекоящеров, он с ними в непонятных отношениях - то ли они его союзники, то ли он у них в ментальном рабстве - в любом случае, он - враг. И боюсь - и ваш враг, ваше величество.

- Вы меня ошеломили, господин граф - император откинулся на спинку кресла и задумался, нахмурившись - до меня доходили слухи, что он, стал как то слишком резко высказываться в мой адрес, но каких-то враждебных действий я от него не видел. Господин Санрат, что вы думаете об этом?

- Ну что сказать…герцог всегда был не очень доволен, что трон заняли вы, а не он, после того как погибли ваши родители… Я не удивлюсь, что он задумал заговор - время от времени кто то пытается столкнуть императора с трона - ну так мы на что? Три заговора было раскрыто за пять лет, головы заговорщиков давно исклевали вороны. Ваш кузен человек амбициозный, я не удивлюсь, если завтра окажется, что он объявил себя настоящим императором. Этих дворян надо время от времени прореживать, как грядку на огороде, чтобы не забывались. Я предлагаю завтра оцепить место дуэли, если там засада - взять их предводителей и выпытать, кто и зачем их послал.

- А что мы узнаем, господин Санрат? - Влад пожал плечами - ну наняли наёмников, поручили им убить кого-то, и что это даёт? Проще их уничтожить. Картана натравила жена герцога Ламунского, явно по его наущению, Маркана - вначале я думал - послали вы, но после разговора, уверен - нет. Скорее всего или случайность, или же опять рука Ламунского.

- Герцог Ламунский очень влиятельный человек, поддерживаемый южными землевладельцами, если его открыто убить, или арестовать - начнётся большое кровопролитие, нам гражданская война ни к чему. Вот если бы с ним что-то случилось - с лошади упал, или же заболел и умер - это было бы другое дело. Мы бы скорбели со всем народом. Очень бы переживали…на людях. Понимаете? - Санраз наморщил лоб и поднял глаза на Влада. У нас и так проблемы с южными границами - степняки, нападения из Вентрии, южные земли, такие плодородные, используются плохо, налоги оттуда почти не идут. Землевладельцы объясняют это пограничными конфликтами - мол, дела плохо идут, но, сдаётся мне - просто не платят. Если бы их призвать к ответу…дождёмся ваших драконов, там посмотрим. Завтра прислать вам роту латников? Для того, чтобы избежать неожиданностей на дуэли?

- Не стоит господин Санрат. Я возьму своих телохранителей - это посильнее, чем рота латников. Отказаться от дуэли я тоже не могу - тут дело чести. Я их убью, не беспокойтесь.

- Хорошо. После того, как закончите с дуэлями, поезжайте во дворец, обсудим поход на ящеров с генералом Масковым. Ну всё, мы утомили его императорское величество, сейчас заверим печатью указ и вы свободны.

Великий магик подёргал верёвку, в глубине комнат раздался сигнал колокольчика и через минуту в кабинете появился молодой человек, с видом типичного бумажного червя:

- Что изволит его императорское величество?

- Принеси мою печать и сургуч - император уже позёвывал и видно было, что ему хочется заняться своими делами - обольщением девушек и другими не менее интересными развлечениями.

Секретарь убежал и появился уже с куском красного сургуча и круглой печатью на золотой ручке. Сургуч нагрели на огне, накапали на пергаменты, Санрат что то сделал с печатями - Влад видел, что он как то привязывает ауру императора к отпечатку на сургуче - видимо, чтобы не было подделок, и скоро указ был готов. Секретарь забрал его, с указанием поместить в канцелярию для обнародования и ушёл.

Все поднялись, Влад попрощался с собеседниками и вышел из кабинета. Слуга, который привёл его сюда, сопроводил до бального зала. Владу больше не хотелось тут находиться - ещё опять на дуэль нарвёшься, или исподтишка нож попытаются воткнуть - потому покинул дворец и забрался в карету. Панфилова не было, он так и не появился на бале, видимо увлёкшись разговорами с потенциальными клиентами, в карете сидела одна Амалия, настороженная и собранная, она с облегчением открыла дверцу Владу, радостно приветствуя его живым и здоровым.

- Панфилов приходил? - Влад устало откинулся на спинку сиденья.

- Нет. Бал ещё не скоро закончится, ещё рано.

- Знаешь что, пойдём как мы с тобой домой, мне так тут надоело! Идти пять минут под горку, добежим как-нибудь. Предупреди кучера, что мы уходим, чтобы Панфилов не искал.

Амалия выскользнула из кареты, подошла к кучеру и сообщила ему о решении господ, затем догнала широко шагающего Влада и пошла рядом с ним, не решаясь прервать молчание. Улицы были темны и тихи, вдали, на море, горели огни одиноких кораблей, стоящих на рейде. Шаги гулко стучали по булыжникам, особняки, проплывающие мимо, были темны и тихи, над головой огромной чёрной чашей сияло звёздное небо. Влад привычно поискал знакомые созвездия и Млечный путь, и опять не нашёл ничего похожего. Он задумался: 'Что я делаю тут? Я всё выше и выше поднимаюсь по социальной лестнице, вот только зачем? Когда я остановлюсь? Интересно, а что было бы, если бы я зомбировал императора? Что стоит - треснуть его по голове, вбить ему полное подчинение, придушить Санрата, его тоже зомбировать - и править самому как надо! Ну а если императора нельзя зомбировать, если у него ментальный блок против таких вещей? Ведь моих людей уже нельзя перезомбировать, может и он уже такой? Тогда я навлёк этой попыткой, на себя, гнев всей империи. Убить его? Захватить власть силой и погрузить империю в ужас гражданской войны? Ради чего? Власти? Как то раньше обходился без неё, и сейчас не сильно мечтаю. Главное - чтобы не трогали, чтобы было богатство для удовлетворения моих желаний и никто не мог мне помешать жить в покое и сытости. А как этого добиться? Можно просто стать незаменимым императору, наладить контакт с гильдией магиков - и всё будет нормально. Ну зачем мне резкие и кровавые перемены? Герцога надо убирать, однозначно - эта гадина не успокоится. Так Санрат и дал понять, что они не сильно заплачут, если герцог сломает себе шею. Так надо обеспечить это дело. Но - позже. Осторожность нужна'

Как будто отвечая мыслям Влада, из темноты вышли несколько фигур, одетых в тёмные бесформенные одежды, сзади послышались шаги - он понял - шли от дворца, следили, сейчас мало не покажется. Трое спереди молча, не говоря не слова, бросились на Влада и Амалию в атаку. Амалия выхватила меч и встала рядом с господином, он тоже достал парадный меч и встретил нападавших молниеносными ударами, которые должны были рассечь противников, но этого не произошло - удары скользнули по магической защите. Они тоже попытались ударить лекаря и его спутницу - ничего не вышло - амулеты. Подоспевшие сзади трое бандитов также осыпали их градом ударов - они скользили по защите, мечи ударялись в мостовую, выбивая из булыжников снопы искр.

Ситуация была бы смешной, если бы не была так печальна - стоять до бесконечности, пока у кого-нибудь закончится Сила в амулетах? У Влада запас Силы в узле был полон, выкачать их амулеты было некуда. Он попытался ударить магией - трещали разряды, ослепляя и сходясь ручьями синего огня на фигурах врагов - эффект тот же. Он попытался ударить ментальной энергией: один из нападающих встал в ступоре, потом медленно сошёл с места и опять принял участие в развлечении - видимо стоял ментальный блок, человек был под контролем. То же самое происходило и с другими бойцами - ситуация была патовой.

Ещё минут пять звенели клинки, время от времени выбиваемые из рук соперников Владом и Амалией, потом ему в голову пришло простое решение: он бросил меч наземь, схватил ближайшего соперника, приподнял и как баскетбольный мяч метнул его в стену дома - раздался шлепок, человек остался лежать кучкой тряпья. Следом последовал ещё один, потом ещё, к весёлому делу метания мячей присоединилась Амалия - её усиленные мышцы и связки намного превосходили силу самого тренированного и сильного мужчины.

Последний из нападавших был пойман и отправлен в стену через три минуты после того, как Владу пришло в голову замечательная мысль - когда он падал в пещеру, амулет уберёг его от ударного воздействия снаружи, но вот внутренние органы чуть не превратились в кашу, так что действие напрашивалось само собой.

Они не стали обшаривать трупы - противно, да и не зачем - если только амулеты поснимать, но Владу было неприятно прикасаться к этим мешкам с костями, пачкаться в крови и испражнениях, а потому парочка быстро последовала к своему особняку, где и оказалась через несколько минут. Видимо - часть нападавших ждали у особняка, а часть всё-таки шли от дворца.

В особняке было всё спокойно, охранник, после первого лёгкого стука тут же открыл двери и впустил хозяина и его спутницу. Влад распорядился, чтобы ему приготовили ванну, помылся горячей водой, загнал в ванну Амалию, пропотевшую от физических упражнений, затем улёгся на свою кровать, обдумывая завтрашний день.

Он приказал разбудить его в семь утра, чтобы не опоздать на встречу с соперниками, закрыл глаза и стал размышлять - завтра точно будет засада, только покруче сегодняшней, ночной. С собой нужно взять Амалию и Казала, молекулярный меч - приторочить его к седлу, а также обычный меч, без магии - по законам дуэлей, нельзя было применять магию против немагиков - за этим следили и тот, кто нарушал, сразу подвергался осуждению и наказанию. Так-то наказаний и осуждений Влад не боялся, ему было на них плевать, но и особо светиться не хотел. Что же касалось боя с магиком - тут правила были как то расплывчаты - то ли можно амулеты, то ли нет - решил - разберётся на месте. Беспокоило отсутствие Панифилова, но с этим делом решил разобраться завтра.

Скрипнула дверь, в комнату прокралась Амалия и тихонько залезла к нему на постель, прижавшись горячим, пахнущим мылом телом. Они занялись сексом, без изысков - просто чтобы сбросить дневное напряжение. Через полчаса они уже спали.

Утром он никак не мог продрать глаза - лёг поздно ночью, спать хотелось как из ружья. Влад поматерился про себя в очередной раз - какого хрена отправляться на подвиг надо так рано? Кони были уже осёдланы, Амалия и Казал сидели одетые и вооружённые, с молекулярными мечами, с амулетами-перстнями на пальцах. Влад тоже оделся, злобно кряхтя от нежелания куда-либо двигаться в такую рань - ко времени выезда он был уже готов убивать - особенно тех, кто заставил его подняться в этакую рань. Он взял с собой тяжёлый меч, которым убил дракона, на пояс повесил обычный простой лёгкий одноручный меч, брони никакой надевать не стал. Влад уже заполнил магический узел, дополнил свой амулет и амулеты своих телохранителей Силой, так что лишняя броня была ни к чему.

Минут сорок они громыхали коваными копытами по булыжной мостовой, распугивая собачек, тявкающих на всадников и случайных прохожих, шарахающихся от лошадей. Трижды всадники чуть не получили на голову ушаты помоев, с криком 'Осторожно, выливаю!' - хотя должны были кричать это три раза, кричали один раз, и то скороговоркой, от лени видать. Последнего придурка Казал обкидал булыжниками, когда тот обдал ночной мочой хвост его лошади. Казал вынес ему камням все ставни на втором этаже, за которыми калометатель спрятался, увидев совершённые им преступления. Влад остановил это торжество справедливости, и, похохатывая, приказал сесть на коня и следовать дальше.

Они уже не чаяли достичь места дуэли не вывалянными в дерьме, когда, наконец, показались северные ворота. Проехав мимо позёвывающих стражников, троица направилась к опушке леса, в пятистах метрах от крепостной стены, где у них была назначена встреча с противниками.

Влад видел, что там уже стоит Картан с двумя спутниками - острое зрение лекаря позволило рассмотреть всё в подробностях. Подозрительного ничего замечено не было, так что лекарь спокойно подъехал и поприветствовал противника лёгким кивком.



Глава 9 | Сборник "Истринский цикл" Книга 1-4 | Глава 11