home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Глава 10

26 декабря 2028 года

Москва. Улица Гризодубовой.

Комплекс зданий Главного управления Генерального Штаба вооруженных сил Российской Федерации


Рабочий день давно закончился, но генерал-майор Васнецов всё еще оставался в своем кабинете. Имперцы окончательно покинули Солнечную систему и, судя по всему, в ближайшее время возвращаться не собирались. Их откровенно поспешный уход вызвал у руководства страны массу вопросов, и аналитики ГРУ уже который день пытались собрать из многочисленных недомолвок и нюансов поведения партнеров по переговорам хоть какую-то внятную картину происходящего. Получалось не очень.

Генерал потянулся к очередной чашке кофе, надеясь хоть немного взбодриться, когда телефон пронзительно заверещал сигналом экстренного вызова.

– Васнецов, – бросил в трубку генерал-майор.

– Докладывает майор Логов. На частоте, зарезервированной за подполковником Вершининым, только что получен сжатый информационный пакет. Узконаправленная передача с орбиты. Пакет содержит два сообщения. Оба адресованы вам. Прошу подтвердить готовность к приему данных по защищенному каналу.

Васнецов подтянул к себе планшет и несколькими движениями пальцев активировал систему шифрования.

– Готов принять пакет.

– Отправляю.

Генерал открыл полученный файл и с минуту внимательно изучал полученную информацию. Прочитав второе сообщение, подписанное коротким именем Силх, он неопределенно хмыкнул, протянул руку к аппарату спецсвязи и медленно снял трубку.

Абонент ответил на третьем гудке.

– Товарищ верховный главнокомандующий, докладывает генерал-майор Васнецов. Только что получено сообщение от подполковника Вершинина. Информации немного, но она позволяет сделать вывод, что внедрение прошло успешно. Операция «Контрабандист» вступила в активную фазу.


28 декабря 2028 года

Серый Периметр. Система тройной звезды Бийс.

Пустотная станция «Бийс-Внешний»


– Они выполнили все условия, подполковник, – довольно улыбнулся Лу-Бунк, потягивая из высокого бокала ореховый клю. – Скажу честно, я боялся, что бейтаны попытаются нас кинуть, ссылаясь на то, что этот их альфа не имел соответствующих полномочий на заключение публичной сделки. И очень хорошо, что я ошибся. Видимо плохо я знаю психологию этой расы, ну да теперь это не так уж важно.

– Да, не удивлюсь, если альфа Герранд действительно взял на себя слишком много, но, видимо, руководители Единения сочли невозможным бросать тень на свою репутацию, и так уже слегка подмоченную предыдущей неудачей. Не удивлюсь, если у себя, за закрытыми дверями, они его примерно накажут, хотя кто знает? Могут и наоборот продвинуть по службе.

– Компенсация понесенных убытков уже поступила на мой счет, – Лу-Бунк буквально светился от удовольствия. – Думаю, вы понимаете, подполковник, что я не скромничал при оценке причиненного мне ущерба. Ну, совсем уж наглеть я, правда, не стал, о чем теперь горько жалею – эти ребята, практически, не торговались.

– На Земле есть хорошая поговорка: «жадность приводит к бедности», – усмехнулся Виктор. – Возможно, они потому и не торговались, что видели отсутствие откровенной наглости с вашей стороны. Кроме того, насколько я успел понять их принципы, они очень уважают силу и буквально превозносят бойцов, способных достичь победы в бою с численно превосходящим противником. В нашем случае сошлись оба фактора, так что, мне кажется, они просто действовали, исходя из собственного понимания жизни.

– Странные они…

– Не без этого, – согласился Виктор. – Жесткая иерархия, организация общества по принципу волчьей стаи, но при этом наличие разума. Ну, и свои представления о воинской чести у них тоже, похоже, имеются.

– Вы интересный собеседник, господин Вершинин, но у нас обоих целая прорва дел. Я пригласил вас к себе, чтобы поговорить о тех обязательствах, которые взял на себя по нашему контракту. Давайте начнем с самого простого и понятного – с денег.

– Я весь внимание.

– Бейтаны заплатили мне двести шестьдесят семь миллионов. Я, конечно, просил почти двести восемьдесят, но по некоторым пунктам они нашли слишком веские возражения.

– Да, подвинулись вы совсем ненамного, – усмехнулся Виктор.

– Ну, я тоже умею быть убедительным. Кроме того, они действительно практически не торговались. В общем, на восстановление станции, расчеты с наемниками и выплаты моим друзьям за потерянные пушки у меня ушло сто семьдесят четыре миллиона, и это я еще оставил себе запас на непредвиденные расходы. Остальное – чистая прибыль. Девяносто три миллиона кредитов. Скажу честно, я не верил, что смогу без серьезных потерь выбраться из этой э… задницы – будем называть вещи своими именами. О прибыли я даже и помышлять не мог, но вы, подполковник, умудрились развернуть ситуацию так, что все остались довольны, и я в первых рядах. В общем, я считаю, что вы честно заслужили половину этой суммы.

– С вами приятно иметь дело, господин Лу-Бунк, – кивнул Виктор.

– Это еще не всё, мы только начали, – торговец явно пребывал в прекрасном настроении. – Мои друзья высоко оценили тот факт, что при обсуждении публичной сделки с Единением Бейтанов вы о них не забыли. Двадцать лет гарантированного нейтралитета со стороны самой опасной гильдии наемников Серого Периметра дорогого стоят. Каждый из них готов выплатить вам по три миллиона премии. Собственно, эти деньги уже на моем счете – партнеры поручили мне провести все выплаты в вашу пользу.

– Хорошая новость. Признаться, я не думал о дополнительном вознаграждении, выставляя условия бейтанам.

– Это нормально, подполковник, – улыбнулся Лу-Бунк, – Вы ведь не торговец, а военный, хотя, на мой взгляд, захоти вы посвятить себя бизнесу, у вас бы получилось.

– Я доволен своей профессией.

– Не сомневаюсь, – не стал спорить Лу-Бунк. – Итак, подобьем финансовые итоги. Вам причитается доля в прибыли в размере сорока шести с половиной миллионов. Еще двенадцать выплатили мои друзья. Не забудем и о том, что семь миллионов вы потратили из своего кармана на приобретение наземных ракетных батарей, и я, естественно, должен вам их компенсировать. Итого, с меня шестьдесят пять с половиной миллионов кредитов. Вы готовы принять платеж?

– Всегда готов, – усмехнулся Виктор.

– Тогда проверьте ваш счет, деньги уже ушли.

Дождавшись от Виктора подтверждающего кивка, Лу-Бунк сделал еще один глоток из бокала и внимательно посмотрел на собеседника.

– А теперь, подполковник, самое время перейти к главному для вас вопросу – к той части моих обязательств, которые касаются доставки на Землю нужного вам оборудования и информации, ведь именно эта услуга была предусмотрена контрактом в качестве фиксированной части вашего вознаграждения за отражение атаки бейтанов.

– Я помню наши договоренности, – кивнул Виктор и внутренне подобрался.

– Ну, тогда слушайте мой план. Правда, без некоторой предыстории обойтись не получится. Начнем с того, что ваша планета далеко не уникальна. Минус-список достаточно обширен и содержит десятки цивилизаций, отстающих в развитии от Империи и других рас Протектората на сотни, а иногда и на тысячи лет. Дело другое, что кронсы на них нападают крайне редко, хотя и такие прецеденты уже бывали.

– И чем заканчивались такие нападения?

– Как правило, гибелью цивилизации, но случались и исключения. Форхайцы, к примеру, отбиться сумели, хотя по внешнему виду этих «плюшевых мишек» никогда не скажешь, что они способны жестко ответить на агрессию. Правда, на момент атаки кронсов они опережали вас в развитии лет на пятьдесят, а в отдельных сферах и на семьдесят, и стоила им эта победа весьма недешево. Однако, мы отвлеклись. В минус список цивилизации попадают по двум критериям. Первый вам хорошо известен – отставание в развитии от других рас. Второй тоже достаточно очевиден. Старших не интересуют звездные системы, лежащие за пределами Протектората, за исключением совсем уж близких к его условным границам. Так что на контакты с аборигенами планет, находящихся в пространстве Серого Периметра, никаких ограничений нет.

– Судя по тому, что я здесь успел увидеть, неизвестно, что лучше.

– Известно. Вам, можно считать, крупно повезло оказаться в пространстве Протектората. Если бы не атака кронсов, вы бы спокойно еще сотню-другую лет варились в собственном соку. А здесь аборигенам спокойно жить не дают. Иногда, правда, их берут под свою опеку крупные корпорации, заинтересованные в дешевой рабочей силе, но в основном там царит полный беспредел.

– Весело тут у вас…

– И не говорите, подполковник. Возвращаемся к нашему плану. Вы, конечно, знаете, что почти все обитатели Серого Периметра так или иначе вовлечены в добычу и переработку ресурсов. В принципе, здесь можно найти всё что угодно, но некоторые минералы крайне редки, и за их месторождения идут настоящие войны. Так вот, такие месторождения иногда встречаются и в системах, где есть обитаемые планеты. В пространстве Периметра это никого не останавливает, а вот в Протекторате в подобных случаях возникает своеобразный правовой вакуум. Аборигенам эти ресурсы совершенно не нужны – они до них просто не в состоянии добраться и смогут ими воспользоваться лишь через многие сотни лет, если доживут. А расы, являющиеся членами Протектората, предпочитают в такие системы без крайней нужды не лезть, боясь навлечь на себя гнев Старших. То есть богатейшие залежи редких элементов остаются, по сути, бесхозными. Как вы думаете, подполковник, могут ли терпеть такое положение дел люди вроде меня?

– Сильно сомневаюсь.

– И правильно делаете, – усмехнулся Лу-Бунк. – Постоянные обитатели Серого Периметра, как правило не имеют гражданства какого-либо из государств Протектората, а значит, им плевать на все их законы, лишь бы артефакт Старших не заблокировал гипердвигатель и системы управления кораблем.

– Откуда эта пакость берется на кораблях?

– Никто толком не знает. Шар Старших прорастает, другого слова и не подобрать, в рубке любого корабля в момент первого запуска его прыжкового гипердвигателя. Причем, что важно, происходит это только в том случае, когда двигатель способен на полноценный гиперпрыжок. Внутрисистемные корабли тоже могут частично погружаться в гипер, иначе перелеты между планетами занимали бы годы, но такие двигатели Старших не интересуют. Есть мнение, что их артефакты внедряются в управляющие системы корабля, появляясь из гиперпространства, хотя у этой версии есть много слабых мест.

– А если корабль построен в Сером Периметре?

– Хороший вопрос, – кивнул Лу-Бунк. – Здесь мало верфей. Как правило, все торговые и боевые корабли попадают к нам из Протектората. Тем не менее, такие попытки были. Точных данных у меня нет, но говорят, что, если гипердвигатель собран далеко от границ Протектората, шар Старших в корабле может и не появиться. Вот только при приближении к любому из стационарных порталов, артефакт всё равно неизбежно оказывается в ходовой рубке.

– И избавиться от него невозможно?

– Об этом, что называется, лучше даже громко не думать. Ничего, кроме потери корабля из подобных попыток никогда не получалось.

– Весьма познавательно, и всё же я пока не понимаю…

– Немного терпения, подполковник. Я уже почти добрался до сути. Мы остановились на месторождениях редких ресурсов, расположенных в звездных системах, населенных цивилизациями из минус-списка. Так вот, среди предприимчивых обитателей Серого Периметра нашлись деятельные личности, решившие наложить лапу на эти богатства, и неожиданно оказалось, что если не трогать аборигенов и не лезть к их планете, то артефакт Старших не блокирует управление кораблями, а всего лишь окрашивается в предупреждающий красно-оранжевый цвет, причем чем дальше от запретной планеты находится месторождение, тем меньшее раздражение у Старших вызывает деятельность по его разработке. Не скажу, что эта информация общеизвестна. В инфосети вы ее не найдете, но те, кому надо, ей владеют.

– И вы уже проворачивали подобные фокусы, господин Лу-Бунк?

– Скажем так, я имел к этому некоторое отношение и знаком с нужными людьми, знающими все тонкости процесса.

– Любопытно. А вам не кажется, что между добычей природных ресурсов где-нибудь в поясе Койпера и доставкой на Землю оружия и стратегической информации есть некоторая разница?

– Мне это не просто кажется, подполковник. Я в этом глубоко убежден. Никто нам, естественно, не даст тупо доставить всё необходимое на вашу планету. Потерпите еще чуть-чуть, и я расскажу вам всю схему. Она достаточно изящна и, уверяю вас, может сработать. Во-первых, люди, которые отправятся в Солнечную систему, не будут ничего знать о реальной цели своей экспедиции. Я уж молчу о том, что вам самому появляться там категорически противопоказано. Скорее всего, это вызовет мгновенное срабатывание артефактов Старших.

– Почему-то я так и думал.

– И были совершенно правы, – кивнул Лу-Бунк, – Придется вам какое-то время погостить в пространстве Серого Периметра. Вас мы в эту историю официально впутывать не будем. Я сам свяжусь с нужными людьми и договорюсь о подготовке экспедиции. Официально мы наймем корабли и экипажи для подготовки масштабных работ по разведке месторождений редких ресурсов во внешнем поясе астероидов Солнечной системы. Это достаточно далеко от Земли и не должно вызвать никаких подозрений. Люди, которых мы задействуем втемную, должны быть искренне убеждены, что так всё и обстоит на самом деле. Кто их знает, этих Старших, как их артефакты отреагируют на поведение экипажей, если те будут знать правду. В общем, закупить геологоразведочное оборудование тоже придется, но основной груз будет другим. В задачу экспедиции войдет доставка на окраину солнечной системы пары десятков внутрисистемных рудовозов. Это нормально, если мы хотим организовать там добычу ресурсов. Вот только их трюмы не будут пустыми. В контейнерах, маркированных, как горнодобывающее оборудование, будет совсем другой груз – генераторы маскировочных полей и силовых щитов, боевые сканеры и, конечно же, документация на эти изделия. Можно также, не скрываясь, протащить туда десяток-другой аэрокосмических истребителей и штурмовиков. По нашей версии эти машины будут предназначаться для охраны предстоящих разработок, и никаких лишних вопросов по их поводу ни у кого не возникнет. Прыжковых гипердвигателей у таких машин нет, как и у рудовозов, так что заблокировать их Старшие не смогут. Нанятые нами люди доставят нужные грузы и оборудуют на каком-нибудь крупном астероиде временную базу будущей геологоразведочной экспедиции. На этом их функция закончится, и они с чувством выполненного долга погрузятся в свой транспорт и покинут пределы Солнечной системы, оставив на построенной базе столь необходимые Земле грузы.

– А дальше? – Виктор всё еще не понимал до конца замысел торговца. – Наши космические аппараты, конечно, уже летали в пояс Койпера, но полет в один конец занимал лет десять. Вывезти на Землю всё это богатство мы своими силами точно не сможем.

– Это и не потребуется. Через десять дней после ухода из системы транспорта первой экспедиции в вычислителях рудовозов и аэрокосмических машин активируются заранее заложенные программы, и они отправятся к Земле в автоматическом режиме. Рудовозы, конечно, сесть на планету не смогут, но они встанут на орбиту и отправят вниз пару челноков, способных довольно быстро перетаскать грузы на поверхность.

– И Старшие будут на это спокойно смотреть?

– А что они смогут сделать? – усмехнулся Лу-Бунк. – Их пилотируемые корабли – крайняя редкость. Обычно эти ребята сидят в ядре галактики и носа оттуда не высовывают, так что из-за такой мелочи отправлять экспедицию в Солнечную систему Старшие вряд ли станут. Кроме того, и это, пожалуй, главное, они о наших действиях, скорее всего, не узнают, по крайней мере, сразу. Всю информацию для них собирают артефакты, установленные в космических кораблях разных рас и на стационарных гиперпорталах. Я не раз слышал мнение, что эта система выстроена много веков назад и с тех пор продолжает успешно функционировать. Вот только на тот момент в Солнечной системе, скорее всего, не будет ни одного корабля с прыжковым гипердвигателем, поскольку делать им там совершенно нечего, а рисковать ради пустого любопытства себе дороже. Да и нет у Старших никаких способов дистанционно влиять на действия внутрисистемных кораблей.

– Ну, хорошо. Не вдаваясь в мелкие детали, допустим, что у нас получилось. – Всё еще сомневаясь, произнес Виктор. – Предположим, на Землю успешно доставлено высокотехнологичное военное оборудование и даже некие инструкции к нему. Но как его использовать? Наша техника совершенно не приспособлена к работе с такими устройствами.

– Это, конечно, проблема, – не стал спорить Лу-Бунк, – но не нужно думать, что она нерешаема. Не вы первые столкнулись с подобными сложностями. Серый Периметр – очень неоднородное образование. Здесь сталкиваются технологии разных рас, и используются они людьми и чужими, имеющими совершенно различный уровень технической подготовки. Собирать совершенно сумасшедшие гибриды из, казалось бы, несовместимых компонентов здесь уже давно научились, и это не вызывает серьезных сложностей. Что у вас сейчас в ходу по части передачи энергии? Электричество? Ну, и нормально. Изготовить преобразователи нужной мощности особых проблем не составит. Конечно, это тоже будет стоить каких-то денег, но на заводах Периметра делали и не такое. Главное, не особо афишировать этот заказ. Конечно, кроме энергообеспечения есть еще вопросы стыковки интерфейсов, но, насколько я знаю, Имперцы не имели никаких сложностей с тем, чтобы передавать на ваши радары информацию со своих сканеров, причем использовали они для этого штатное оборудование своих кораблей и наземной техники, а это значит, что и тут особых проблем не ожидается. Думается мне, ваши ученые и инженеры вполне в состоянии разобраться с тем, как использовать эту технику. Чтобы стрелять из плазменной пушки не обязательно понимать, как она устроена. Достаточно знать, как целиться и на какие кнопки давить.

Тут Лу-Бунк, конечно, сильно упрощал, но в основном с его мыслью Виктор был согласен, и изложенный торговцем план постепенно переставал ему казаться чем-то нереальным.

– Звучит обнадеживающе, – кивнул Виктор, продолжая обдумывать слова Лу-Бунка, но что-то мне подсказывает, что имеющихся у меня средств не хватит на закупку всего необходимого и организацию такой экспедиции.

– Естественно, не хватит, – на лице торговца появилась хитрая улыбка, – у вас нет даже трети необходимой суммы, но этот вопрос тоже вполне решаем.

Лу-Бунк выдержал картинную паузу, но Виктор лишь продолжал внимательно смотреть ему в глаза.

– Я взял на себя смелось переговорить с партнерами по вашей ситуации, – наконец, произнес Лу-Бунк. – Мы готовы предоставить вам заем в размере двухсот миллионов кредитов. Не деньгами, естественно, а военным оборудованием по согласованному с вами списку. Беспроцентный заем, заметьте. Как вам такое предложение?

– Мне всегда казалось, что люди вашего склада не склонны к благотворительности, по крайней мере, в таких масштабах.

– Вам правильно казалось.

– Тогда в чем подвох?

– Его нет. Наши условия просты и прозрачны. Если Земле удастся отбиться от кронсов, Старшие вычеркнут вашу цивилизацию из минус-списка. Может быть, не сразу, но довольно быстро. Так было с форхайцами, и я не вижу причин, почему бы им не поступить так же с вами. Как вы думаете, подполковник, будет ли мне и моим партнерам выгодно иметь эксклюзивные права на торговлю с вашей планетой, скажем, на пять лет с момента ее вхождения в Протекторат?

– Пожалуй, на этом вы заработаете куда больше двухсот миллионов.

– Совершенно верно, причем, скорее всего, на порядок больше. Вот только и риски, сами понимаете, высоки. Вторжение кронсов еще нужно пережить, как вы, я думаю, прекрасно понимаете, а дальше возникают еще и не зависящие от нас обстоятельства, ведь Старшие могут и не изменить статус Земли…

– Не буду спорить и торговаться, но должен заранее предупредить, что вам придется включить в список партнеров еще одного человека.

– Без проблем, подполковник. Ваши личные интересы обязательно будут учтены.

– Я говорю не о себе. Есть еще один человек, без которого я никогда не оказался бы на планетах Империи. Его имя Силх. Именно он доставил меня на Флей-3, и у меня есть перед ним определенные обязательства.

– Силх… – задумчиво произнес Лу-Бунк. – Кажется, я слышал о нем. Насколько я знаю, работает он в основном в Империи, и в пространстве Серого Периметра появляется нечасто, но это не так уж важно. Хорошо, ваше дополнение принимается. Уверен, с Силхом мы договоримся.


27 декабря 2028 года.

Ядро галактики Млечный Путь.

Двадцать пять тысяч световых лет от Солнца

Резиденция А-клана Старших


Краен чувствовал себя неуютно. Возможно, Октос, все же был прав, и он слишком заигрался с этим землянином. Конечно, ничего совсем уж страшного пока не произошло, но в Буферной Зоне явно что-то зрело, причем, похоже, крайне неприятное, и непредсказуемые действия их подопечного могли подтолкнуть эти процессы в негативном направлении.

Октос, как всегда, торчал в своем бассейне, проводя время в абстрактных размышлениях и скуке. Краен не понимал, почему Совет Клана все еще терпит его на посту главы сектора. Вернее, он, конечно же, понимал, и понимание это было крайне неприятным. Просто Совет на девяносто пять процентов состоял из таких же Старших, как и сам Октос – когда-то энергичных и, надо признать, весьма заслуженных, но теперь уже старых и постепенно теряющих интерес к жизни. На их фоне глава сектора смотрелся еще довольно неплохо.

С землянином пора было что-то делать. Из Серого Периметра новости поступали с задержками, причем иногда довольно большими, но информация о публичной сделке владельца пустотной станции «Бийс-Внешний» с Единением Бейтанов вызвала определенный резонанс среди торговцев и контрабандистов и через несколько дней добралась вместе с одним из их кораблей до стационарного портала у Альфы Жирафа. Подполковник Вершинин недвусмысленно продемонстрировал свою способность изменять, казалось бы, заранее предначертанные события, и это напрягало.

Краену, конечно, было глубоко плевать на бейтанов и их проблемы, и уж тем более на какого-то там торговца, которому землянин помог избежать смерти и потери его жалкого бизнеса, но самодеятельность землянина вызывала опасения. Сначала он сломал планы танланов, что оказалось не так уж плохо, теперь ощутимо сместил давно сложившийся баланс сил среди наемников Серого Периметра. А дальше что?

Он не должен был вылезать со своей Земли и имел все шансы погибнуть при попытке отражения второй атаки кронсов. Мог и выжить, конечно, но это вряд ли. В любом случае за таким экспериментом было бы интересно понаблюдать, и, возможно, из земной цивилизации вышел бы какой-то толк для Буферной Зоны, хотя теперь Краен уже не был в этом уверен – очень уж аборигены непредсказуемы, судя по отдельным представителям.

Октос, как обычно, неподвижно лежал в аммиачном растворе личного бассейна и на появление Краена отреагировал довольно вяло.

– Как твои размышления, Октос? – дежурно поинтересовался функционер клана. – Привели ли они тебя к интересным обобщениям?

– Работа мысли не терпит суеты, – чуть, помедлив и проплыв десяток метров, ответил глава сектора. – Я уже вижу контуры пары интересных абстракций, но они еще требуют тщательной проработки деталей.

– Я рад, что твоя мыслительная работа не стоит на месте, – Краен вплыл в бассейн Октоса и немного приблизился к собеседнику, – однако я вынужден ненадолго тебя от нее отвлечь. Наш подопечный и в Сером Периметре не желает успокаиваться. Он влез в конфликт бейтанских наемников с одним из вольных торговцев с довольно печальным результатом для бейтанов.

– Бейтаны? Это же не мой сектор. Да и какое нам дело до Серого Периметра? Пусть развлекается.

– Октос, ты же понимаешь, что он сделал это не просто так. Землянин любыми путями пытается найти средства для приобретения оружия и доставки его на свою планету.

– Как он это сделает? Как только его корабль войдет в пространство Протектората, мы об этом немедленно узнаем, а дальше всё очевидно. Кстати, а почему ты так сильно боишься, что он попадет на Землю? Ты ведь изначально сам хотел, чтобы он туда вернулся.

– Хотел. Только не на корабле, набитом современным оружием. Я хотел, чтобы он изнутри стимулировал развитие их цивилизации. В этом и состояла суть эксперимента. Мне показалось, что земляне могут внести свежую струю в развитие Буферной Зоны, но я не собирался давать им в руки готовые средства для борьбы с кронсами. Меня интересовало, смогут ли они пережить новое вторжение, опираясь исключительно на свои ресурсы, но при содействии носителя биопроцессора. При положительном результате я собирался поставить перед Советом Клана вопрос о возобновлении проекта, начатого Осмом. Теперь же мы рискуем получить некорректный результат. Кроме того, я изменил свое мнение о землянах. Они опасны для Буферной Зоны. Слишком агрессивны и инициативны. Их вхождение в Протекторат может нарушить сложившееся равновесие, а оно и так уже трещит по швам. Ты интересуешься тем, что происходит за пределами твоего сектора?

– Очень редко.

– Не хочу быть навязчивым, но, возможно, тебе бы стоило обратить внимание на то, что военные конфликты, подобные последней стычке между людьми и танланами, стали вспыхивать между расами Протектората гораздо чаще, чем это происходило еще пять-десять лет назад. Буферная Зона теряет устойчивость и пока не вполне ясно, как предотвратить ее скатывание к столь нежелательной большой войне. В этих обстоятельствах выход на сцену еще одной молодой и агрессивной цивилизации только ухудшит ситуацию.

– Так в чем проблема? Подбрось спецслужбам Империи информацию о том, что в случае нападения кронсов на Землю Старшим очень не понравится появление имперского флота в Солнечной системе. Не думаю, что их император рискнет проверить на практике достоверность этих сведений. Думаю, даже если кронсы не уничтожат эту агрессивную цивилизацию полностью, после вторжения мы сможем надолго забыть обо всех связанных с ней проблемах.

Краен шевельнул щупальцами и погрузился чуть глубже в раствор аммиака. Несмотря на возраст и пассивный образ жизни Октос, похоже, еще не утратил гибкость ума. Его идея функционеру понравилась.

– Ты мудр, Октос, – не поскупился он на комплемент, – твой вариант решения проблемы имеет много преимуществ. Пока наш подопечный решает свои вопросы в пространстве Серого Периметра, серьезного влияния на Буферную Зону он оказывать не будет, а вернуться оттуда на Землю он может только через Протекторат… Что ж, я поступлю так, как ты предлагаешь. Пусть земляне сами решают свои проблемы, а у нас, я боюсь, скоро появятся свои, причем в весьма немалых объемах. Буду рад, если ты немного глубже вникнешь в ситуацию в Буферной Зоне. Со мной не все согласны, но я считаю, что в ближайшие годы большая война между расами протектората неизбежна, и мне весьма интересно услышать твое мнение по этому поводу.


15 мая 2029 года

Земля. Астраханская область. Полигон Капустин Яр.


Подполковник Никифоров выводил машину на цель из верхних слоев атмосферы. Аэрокосмический штурмовик «Моргенштерн» был доверен ему, как одному из героев отражения первого вторжения кронсов, так что пилоту пришлось сменить привычный Миг-31 на инопланетную технику, обладавшую просто фантастическими тактико-техническими характеристиками и боевыми возможностями.

Вводная предусматривала последовательное решение двух задач. На первом этапе он должен был проверить, как функционирует экспериментальная система радиоэлектронной маскировки Астраханского позиционного района противоорбитальной обороны, созданная на основе инопланетных генераторов маскировочных полей. Это оборудование около трех месяцев назад буквально свалилось с неба на полигон Капустин Яр в виде автоматических грузовых челноков, доставивших с орбиты первую партию военных грузов из дальнего космоса. Кто стоял за этими поставками, Никифоров не знал, но они наделали много шума и буквально перевернули всю программу подготовки российской армии к отражению возможного повторного вторжения.

Как оказалось, два грузовых челнока были лишь первыми вестниками серьезных перемен. На орбите обнаружилось двадцать грузовых кораблей, под завязку набитых компонентами оружейных систем имперского производства. Ни одного человека на их борту не было. Весь процесс доставки и разгрузки происходил в автоматическом режиме.

Точно так же, управляемые автопилотами, рядом с грузовыми челноками опустились на взлетно-посадочную полосу десять аэрокосмических штурмовиков, один из которых сейчас выводил на цель подполковник Никифоров.

На тактической голограмме замигала предупреждающая надпись, продублированная звуковым сигналом. Штурмовик был обнаружен сканерами условного противника. Сам Никифоров пока цель не видел. Что ж, военных инженеров можно было поздравить – со своей задачей они справились блестяще. Засечь позиции противоорбитальных орудий и комплексов С-500 сканеры «Моргенштерна» смогли только с дистанции менее пяти километров, то есть практически в упор. На таком расстоянии его штурмовик могли достать даже автоматические зенитные орудия, не говоря уже о ракетах.

Развернувшись над позицией ПКО, Никифоров, повел «Моргенштерн» ко второй цели, в качестве которой выступал модернизированный танк «Армата-М2». Первая партия этих машин должна была после испытаний поступить на вооружение танковой бригады генерал-майора Дергаева, еще одного из множества офицеров, отличившихся год назад при отражении удара из космоса. Его полк во взаимодействии с шагающими танками и авиацией имперских союзников смог нанести ощутимые потери бронетехнике кронсов на подступах к Воронежу.

Танк неподвижно стоял на специально подготовленной бетонной площадке с включенными генераторами силового щита и маскировочного поля, но, само собой, без экипажа. По всем расчетам он должен был выдержать четыре попадания из плазменных пушек штурмовика, не потеряв боеспособности, и сейчас подполковнику предстояло это проверить.

Никифоров уже не раз стрелял из пушек «Моргенштерна» и потом, уже на земле, наблюдал последствия попаданий плазменных сгустков и ионных пучков по различным мишеням. Обычную бронетехнику при этом разносило вхлам, практически независимо от толщины брони, и подполковнику как-то не верилось, что знакомая и давно известная ему земная боевая машина, пусть и модернизированная, сможет выдержать залп четырех плазменных орудий.

Танк он засек с семи километров. Хоть тот и стоял неподвижно, но двигатель работал, а идеально ровный рельеф местности затруднял маскировку. Доверив бортовому вычислителю наведение орудий, Никифоров лишь в нужный момент активировал сенсор огня. Цель исчезла в яркой вспышке четырех одновременных попаданий. В таких условиях автоматическая система прицеливания сбоев не давала.

– Цель не поражена, – бесстрастно сообщил вычислитель. – Судя по вторичным признакам, ресурс силового щита наземной боевой машины снижен на восемьдесят процентов. Рекомендуется повторить заход.

– Отставить, – усмехнувшись своим мыслям, произнес Никифоров.

Опытный образец многоцелевого истребителя Су-57, оснащенного генератором маскировочного поля, Никифоров уже видел и даже на нем летал, а теперь, похоже, и наземным войскам будет чем встретить непрошеных гостей. Вопрос лишь в том, сколько техники удастся модернизировать с помощью инопланетных систем защиты и маскировки, и хватит ли этого количества для того, чтобы остановить врага.

Уже после посадки к Никифорову подошел генерал, которого он совершенно точно где-то уже видел, но никак не мог вспомнить, где и когда.

– Подполковник Никифоров? Генерал-майор Васнецов, военная разведка. Можно вас на пару слов?

– Так точно, – Никифоров с интересом посмотрел на разведчика.

– Насколько хорошо вы освоили имперскую технику?

– Двести часов налета на «Моргенштерне» в различных метеоусловиях. Три выхода в космос на околоземную орбиту, – пожал плечами подполковник, – Думаю вы это и так знаете.

– Знаю, – не стал спорить Васнецов. – Меня интересует, готовы ли вы к длительному космическому полету?

– Насколько длительному?

– Полтора месяца на полет до цели и обратно.

– Не такой уж и длительный, но штурмовик на это не рассчитан.

– Я и не говорил о штурмовике. Он понадобится только на завершающей стадии операции. Основной полет будет проходить на одном из кораблей, доставивших грузы на орбиту земли.

– Я готов, – в голосе Никифорова не прозвучало даже тени сомнений, а на лице появилась легкая улыбка. – Еще в детстве хотел попасть в отряд космонавтов, но как-то не сложилось.

– От судьбы не уйдешь, – усмехнулся Васнецов.

– Куда и когда?

– Безымянная карликовая планета. Почти тысяча астрономических единиц от Солнца. На ней нужно установить маяк, совмещенный с импульсным направленным передатчиком малой мощности, после чего, не задерживаясь ни одной лишней минуты, отправиться обратно.

– Выглядит не слишком сложно.

– Зато очень важно. И, само собой, совершенно секретно.

– Справлюсь.

– Не сомневаюсь. Будь иначе, я бы к вам не обратился.


20 июня 2029 года

1000 астрономических единиц от Солнца.

Окрестности безымянной карликовой планеты.


Пустое и темное пространство вздрогнуло и осветилось тремя бледными вспышками, выпустив из гипера два корабля Независимой Торговой Гильдии и сопровождающий их корвет.

Владелец этого небольшого конвоя никогда бы не выбрал столь неудобный маршрут для полета в центральные области Империи, но его настойчиво попросили уважаемые партнеры, сопроводив свою просьбу щедрой компенсацией расходов, связанных с потерей времени и дополнительными затратами на топливо и вознаграждение командам кораблей.

Ничего сложного от торговцев не требовалось. Убедившись, что выход из подпространства произошел в нужной точке, корвет выпустил в космос небольшой герметичный контейнер. Что в нем находится, никто на борту трех кораблей не знал, да и особого интереса у них это не вызывало. Серый Периметр давно научил своих обитателей не интересоваться чужими секретами, если это не сулило серьезной прибыли. Целее будешь.

Через пару недель, возвращаясь обратно в пространство Периметра, корабли НТГ вновь должны были совершить промежуточный выход из прыжка в этой ничем не примечательной точке пространства и подобрать контейнер, после чего вернуть его заказчику этой необременительной, но неплохо оплачиваемой услуги.

Через неделю после ухода конвоя, в контейнере, неподвижно висящем в пространстве, активировался передатчик, отправив короткий узконаправленный сигнал в сторону двигавшейся по своей орбите безжизненной каменной планеты. Через несколько минут с ее поверхности пришел такой же краткий ответ. Всё оставшееся до прибытия кораблей НТГ время контейнер не проявлял никакой активности. Сразу после получения сообщения микропринтер распечатал на небольшом листе пластика последовательность символов, на первый взгляд казавшуюся хаотической и бессмысленной, после чего из небольшого металлического баллона во внутреннее пространство был впрыснут специальный реагент, и в течение нескольких минут вся электронная начинка контейнера распалась в прах. Пластиковый лист при этом ничуть не пострадал.


12 июля 2029 года

Серый Периметр. Система тройной звезды Бийс.

Пустотная станция «Бийс-Внешний»


– Они вернулись, – вместо приветствия произнес Лу-Бунк, протягивая Виктору пластиковый лист, только что извлеченный из доставленного ему контейнера.

Виктор достал планшет и навел сканер на испещренный символами лист. На экране немедленно появился раскодированный текст.


«Вершинину.

Груз получен. Неразрешимых вопросов по применению не возникло. Предложение Ваших партнеров по эксклюзивным правам на торговлю с Землей после ее вхождения в состав Протектората Старших рассмотрены на внеочередном заседании Генеральной Ассамбеи ООН и полностью одобрены. Руководители России и других стран понимают всю сложность доставки военных грузов на Землю, однако, ввиду отсутствия надежной информации о составе и численности группировки потенциального противника, вынуждены настаивать на продолжении поставок, для чего Вы наделяетесь всеми необходимыми полномочиями для ведения переговоров и заключения необходимых соглашений с любыми партнерами и на любых разумных условиях на Ваше усмотрение. Руководство страны благодарит вас за службу и поздравляет с награждением медалью „Золотая Звезда“ и присвоением звания генерал-майора.

Васнецов.»


Виктор оторвался от чтения текста и внимательно посмотрел на торговца.

– Они скушали первый кусок пирога и хотят еще, я прав? – хитро улыбнулся Лу-Бунк.

– Ваши условия приняты моим руководством, – кивнул Вершинин, – но вы действительно правы, доставленного на Землю оборудования для отражения атаки кронсов может не хватить. Нужно продолжить поставки.

– Боюсь, повторить этот фокус будет сложно. Наверняка Старшие уже в курсе некоторых деталей нашей схемы. Придется придумывать что-то новое.

– Новое в любом случае пришлось бы придумывать, – глядя в глаза торговцу твердо произнес Виктор.

– Почему? – приподнял бровь Лу-Бунк.

– Грузы грузами. Я уверен, что деньги на их закупку и доставку собрать удастся, но есть еще одна проблема. Я не могу и не хочу отсиживаться в Сером Периметре, когда будет решаться судьба моей планеты. Мне нужно на Землю, господин Лу-Бунк, и я туда попаду независимо от того, что на эту тему думают Старшие.


Конец второй книги серии «Звезд не хватит на всех»


Санкт-Петербург

Декабрь 2020 г. – февраль 2021 г.


Глава 9 | Игры Старших |