home | login | register | DMCA | contacts | help | donate |      

A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z
А Б В Г Д Е Ж З И Й К Л М Н О П Р С Т У Ф Х Ц Ч Ш Щ Э Ю Я


my bookshelf | genres | recommend | rating of books | rating of authors | reviews | new | форум | collections | читалки | авторам | add



Все силы Земли

Варкалось[1].

«Алиса в Зазеркалье»

Отец подпрыгивал от футбола, мать переключалась между «Крыльями любви» и «Лучшими подругами», Арт смотрел «Рыцаря магистралей». Он не любил «Рыцарей», но все равно смотрел – очень хотелось узнать, чем все дело кончится, станет ли Дивайн Великим Гонщиком Пустошей или нет. Одновременно с просмотром сериала Арт мастерил арбалет, чертежи которого недавно скачал. Арбалет следовало закончить до вторника, во вторник должно было состояться соревнование лучников и арбалетчиков, в котором Арт собирался принять участие. Можно, конечно, арбалет и купить, деньги на это у Арта имелись, но с покупным оружием в соревновании было участвовать позорно. Поэтому Арт работал.

Он уже приступил к настройке спускового механизма, как вдруг трансляция «Рыцарей» прервалась, и по экрану побежали какие-то странные квадратные помехи. Сначала квадратики были крупные и мутные, потом они стали уменьшаться в размерах, приобретать резкость и складываться в угловатую фигуру. И через несколько секунд собрались в зеленого мужика, обряженного в черную броню. Мужик стоял с таким значительным видом, что Арт решил, что это реклама очередного сериала. Он дотянулся до пульта, перешел на канал ниже, музыкальный. На музыкальном канале тоже стоял зеленый мужик.

Арт быстро сообразил, что гонять по всем каналам рекламу не станут. Значит, это не реклама.

Он полистал каналы еще, но зеленый мужик не исчез. Тогда Арт решил поглядеть, что происходит в других местах дома. И перешел в гостиную.

– Что за чума! – Отец бешено давил по кнопкам пульта. – Что за пучеглазая зеленая чума?!

– Котик! – послышалось из комнаты матери. – Котик, тут какие-то странности…

– Я знаю! – бешено завопил отец и запустил пультом в стену. – Знаю!!!

Это был уже третий пульт за последний год, в коробке под диваном лежало еще несколько, так что отцу стесняться не приходилось.

– Котик, это, наверное, антенна! – снова позвала мать. – Иди погляди! Там вороны!

– Сама погляди! – крикнул в ответ отец.

Зеленый человек в броне продолжал смотреть через экран.

Отец выскочил из кресла, подбежал к телевизору и принялся стучать по нему ладонью. Арт подумал, что это уж совсем ни к чему, стучи не стучи – ничего не выстучишь, но отец, человек старых правил, свято верил в обратное.

И у него получилось.

Во всяком случае, ему удалось выбить звук. Отец отскочил обратно в кресло.

Динамики захрипели, и зеленый мужик произнес с железом в голосе:

– Обитатели Земли, к вам обращается Лорд Дестройдер, Верховный Иерарх Четвертого Сектора! Покоритесь! Придите под державную длань Четвертого Сектора! В противном случае вызываю все силы Земли на Решающее Сражение, которое состоится здесь!

– Два раза сдохни, обезьяна зеленая!!! – Отец стукнул по креслу.

На экране возникла спутниковая карта Земли. Поверхность стала приближаться, и вдруг, к своему удивлению, Арт различил знакомую реку, разлапистую дельту и похожий на кольцо правый приток, пустыню, раскинувшуюся к северу от дельты. В центре пустыни красовался красный крестик.

– Это же совсем рядом! – воскликнул Арт.

– Здесь! – прогрохотал зеленый Лорд Дестройдер. – Здесь армия Земли сойдется в Смертельной Битве с армией Четвертого Сектора!

– А я думал, их по весне выпускают, – сказал отец.

Лорд Дестройдер указал железным пальцем за рамки экрана. И тут же стала видна огромная, до горизонта площадь, на которой стояли корабли. Корабли были черные и угрожающие – похожие на взбесившиеся готические соборы, но отлитые при этом из чугуна. Рядом с кораблями аккуратными квадратами стояли субъекты, очень похожие на самого Лорда Дестройдера. Зеленые и в броне. Над площадью в черном небе крутились разноцветные спирали чужих галактик.

– Если в течение суток все правительства Земли не ответят повиновением, Решающая Битва состоится через неделю, в день субботы на рассвете! Победитель получит Землю! Конец связи!

– Да пошли вы все! – завопил отец и принялся шарить вокруг в поисках пульта.

Пульта не нашлось, и отец швырнул в телевизор тапкой. Лорд Дестройдер распался на составляющие квадратики, квадратики побледнели, растаяли и по полю тут же забегали футболисты.

– Аа! – зарычал отец – за время Дестройдера его любимый клуб умудрился пропустить целых два мяча.

Арт понял, что в ближайшее время родителя лучше не задевать, и вернулся к себе. «Рыцари магистралей» уже кончились, вместо них крутили дебильные мультфильмы про скунсов-шизофреников. Мультфильмы Арт не любил, поэтому телевизор успешно выключил.

Немного посидел за столом, погонял по стеклу железный шарик, затем вернулся к конструированию арбалета. С арбалетом возникли сложности – спусковой механизм никак не хотел регулироваться, был то слишком тугим, то неоправданно мягким. Арт мучался долго, но спусковой механизм не получался. И еще что-то мешало. Что-то сидело в голове и отвлекало, мешало сосредоточиться. Арт отложил оружие и вдруг понял, что мешает ему сосредоточиться Лорд Дестройдер.

Зеленый никак не вылезал из головы, вертелся назойливо, гундосил жестяным голосом свои угрозы. Арт плюнул, отложил арбалет и направился к компьютеру.

Интернет вменяемого ответа не предоставил. Арт набрал в поисковой машине «Лорд Дестройдер». Компьютер озадачился, экран моргнул, после чего было сообщено, что близких совпадений не обнаружено. Арт попробовал поискать по другим системам, но нашел только «Лорда Дезинсектора» – фирму по борьбе с тараканами, и «Лорда Десмодрома» – агентство по выгулу собак. Никаких Лордов Дестройдеров.

Арт был озадачен. Обычно Интернет знал все. Впрочем, может, это на самом деле было рекламным трюком. И стоило немного подождать – информация должна была распространиться. Арт и решил подождать пару часиков, а пока пойти немного погулять.

Он сбежал вниз, выкатил из гаража велик и отправился к центру.

Он катил по Березовой улице, поглядывал по сторонам. Жизнь продолжалась. Никакой паники, никакого беспокойства. Даже дорожники в оранжевых жилетах меняли какую-то трубу, что совсем не вязалось с грядущими неприятностями.

Значит, на самом деле реклама. Арт сказал себе, что не будет больше об этом думать, лучше пройдет еще немного «Цезия 4», в прошлый раз он как раз вышел на уровень «Пустыня». Но не получилось. Арт припарковался на велостоянке, поднялся на второй этаж, пнул дверь и сразу все понял.

Системный администратор Борис ползал по полу с крестовой отверткой в зубах, что означало проблемы. Арт поинтересовался у помощника и выяснил, что проблемы на самом деле наличествуют – половина компьютеров отпала вовсе, в другой обвалились дрова. И теперь Борис пытался все это восстановить. Разумеется, ни о каком «Цезии» не могло быть и речи. Чтобы не терять зря времени, Арт решил поиграть во что-то другое. Он устроился за древней восьмой машиной и проверил, что в ней есть. Ничего вдохновляющего не нашлось. Пара аркад, квест, доисторический шутер. И вообще все доисторическое…

Арт обнаружил игру «Армагеддон послезавтра».

Игра соответствовала своему бестолковому названию. Ничего интересного и уж тем более выдающегося. Арт тоскливо погонял «Армагеддон» полтора часа, потом двинул в сторону дома.

Возвращаясь, Арт вдруг понял одну вещь. Он понял, что игра «Армагеддон послезавтра» здорово походит на сегодняшнее происшествие с Лордом Дестройдером. В игре все было очень даже похоже – объявлялся Конец Света, а один парень просыпался и обнаруживал, что в его комнате стоит робот. И робот этому парню говорит: ты Избранник. Ты должен спасти мир. Но не здесь, а на планете Гроддек – на тренировочных территориях. Ты должен подготовиться к схватке с силами зла, прикупить оружия, брони, ну, все, как полагается. А потом, как следует прокачавшись, вернуться на Землю и вступить в битву с Властителем Бездны. Ну и спасти мир. Конечно, никто ему, Арту, лично не говорил, что спасти мир должен именно он, но вообще… На Лорда Дестройдера. Тип на скрине загрузки игры был похож.

Арт не был легковерным человеком, скорее даже наоборот. Один дурачок в их классе всерьез утверждал, что он видел Курта Кобейна. Живого. Возник спор, ребята решили проверить.

Арт не был поклонником гранжа и с творчеством «Нирваны» был плохо знаком, но ради принципа он пошел со всеми. Они заглянули в тот бар, и их почти сразу выгнали. Однако Арт успел разглядеть бармена. Он на самом деле немного походил на Кобейна, только на толстого. Посовещавшись на пустыре, ребята пришли к выводу, что это на самом деле Кобейн, только замаскировавшийся. А Арт сказал, что все это ерунда, они даже подрались тогда с тем парнем. Потом выяснилось, что этот мужик Кобейну в отцы годится.

Так что Арт не был легковерным, но что-то во всей этой истории было такое… непонятное.

Арт размышлял как раз об этом, когда на пересечении Блестящей аллеи с улицей Березовой переднее колесо велосипеда попало в незнакомую рытвину, руль резко вывернулся вправо, Арта выкинуло вперед. К счастью, он весьма удачно приземлился, только немножко головой ударился.

Ударился, встал, поехал дальше. Но почти перед самым домом вдруг подумал: а почему, собственно, не я?

Во всех фильмах, комиксах и играх мир спасают ничем не примечательные люди. Живут себе живут, под лестницей, а потом вдруг выясняется, что у них на заднем дворе зарыт миниатюрный космический корабль, в котором куча мертвых инопланетян и какой-нибудь Кристалл Силы. Или Тороид Пространства.

Наверное, это неспроста. Наверное, так и должно – мир должен быть спасаем обычным человеком, в этом смысл. Я – самый обычный парень, учусь в самой обычной школе, родители у меня самые обычные – кому, как не мне, быть Тем, Кто Назначен Судьбой?

Арт загнал велосипед в гараж и поднялся к себе. Потом спустился, взял в холодильнике сок со льдом, вернулся и стал думать дальше. Думал он о том, что все это не случайно. Явно не случайно. Цепочка событий выстраивалась вполне определенная.

Не случайно два месяца назад он решил смотреть «Рыцарей магистралей». Тогда как раз обрезали «Кентавров Плутона», любимый сериал Арта (только дурак может счесть его нерентабельным), и вместо него запустили вне очереди тухляцких «Рыцарей магистралей». Со злобы Арт стал их смотреть, хотя знал изначально, что сериал тоскливый. А если бы «Кентавров» не сняли, то они бы закончились за неделю до сегодняшнего дня, и по плану поставили бы «Рыцарей», а просто так пялиться на приключения юных дорожных полицейских Арт ни в жизнь бы не стал. И сегодня сидел бы в гараже, а не перед телевизором. В гараже ведь мастерить арбалет гораздо удобнее, там тиски…

Это он. Он должен спасти мир. Точно. Какая скука.

Арт подумал про арбалет и еще больше убедился в обоснованности своих подозрений. С чего это он вдруг ни с того ни с сего решил смастерить арбалет? Раньше он никогда не испытывал никакого интереса к оружию, а тут вдруг задумал немного поработать… Арт принялся вспоминать, когда именно в его голову пришла арбалетная идея. И очень скоро вспомнил.

Это случилось еще в декабре. Мать тогда потащила Арта в соседний город с шопинговыми целями. Они обошли почти весь торговый квартал, и вдруг начался дождь. И, спасаясь от него, мать затащила Арта в магазин. К удивлению Арта, это оказался книжный.

Мать устроилась в кресле возле входа, а Арт отправился погулять – он никогда не бывал раньше в книжных магазинах, и ему хотелось посмотреть, как тут все. Магазин оказался большой, а полки были расставлены в весьма произвольном порядке, Арт скоро заблудился и оказался в дальнем и глухом уголке, в нем хранились какие-то старые книжки, в основном с черно-белыми картинками, таких книжек Арт вообще никогда не видел. Он стал их разглядывать, и тут позвонила мать. Она сказала, что надо купить книжку – ей слишком неудобно находиться внутри без покупки, а края дождю пока не видать. Арт спросил, какую книжку взять, мать ответила, что все равно. Арт взял наугад одну с ближайшей полки, мать за нее заплатила. Книга была толстая, но недорогая, сидя возле матери на скамейке и ожидая прекращения дождя, Арт принялся ее листать.

Книга рассказывала про оружие. Арт прочитал страницу, потом другую, потом продолжил читать и дома. В книге сообщалось про разное оружие, это оказалась вообще энциклопедия, по алфавиту. Сначала шла алебарда, а после нее сразу арбалет.

Алебарда Арту совсем не понравилась, больше всего она походила на топор на длинной ручке, ворочать таким топором было наверняка тяжело и неудобно. А вот арбалет Арту приглянулся. Удобное и красивое оружие, и бьет на расстоянии. Автор книги рассказывал, где был придуман арбалет, как он назывался в разных странах, какие разновидности арбалета существовали и какие были самые удобные и убойные. А еще в книжке рассказывалось, что папа римский на Втором Латеранском соборе проклял арбалет как богопротивное оружие Конца Света – потому что тот слишком хорошо убивал людей. Но что позже это проклятье было снято, поскольку арбалеты очень помогли в какой-то там Столетней войне. После этой самой войны арбалеты были, наоборот, реабилитированы и признаны правильным и в высшей степени христианским оружием, поскольку только арбалет мог пробить стальную кирасу, закаленную по тайной дамасской технологии.

Через день (опять же совершенно случайно) Арт посмотрел передачу про конкурс стрелков, оказалось, что стрельбой из арбалета занимается целая куча на редкость симпатичных девчонок. И решил поучаствовать.

Все эти обстоятельства не могли быть простым совпадением…

Вдруг у Арта промелькнула дурацкая мысль. А что, если… Что, если отец и мать наблюдали только простые помехи? А Лорда Дестройдера лицезрел только он?

Арт решил спросить у матери. И у отца.

Для начала Арт отправился к матери. Ее у себя не было, уехала на процедуры.

Отец тоже был занят. На полу посреди гостиной стояла коробка с коллекцией программок футбольных матчей. Отец перебирал программки, откладывал в сторону двойные, остальные размещал в альбом по кляссерам. Беспокоить его явно не стоило, но Арту очень хотелось спросить.

Он подумал немного, потерся о косяк, потом все-таки осмелился:

– Па, а чего это было?

– Где? – Отец не отрывался от альбома.

– Ну там, по телевизору.

– Что «там по телевизору»? Ты что, не можешь по-человечески говорить? Тебе что, делать нечего?

– Ну, этот… Там, где про Лорда Дестройдера показывали сюжет… Ты что про это думаешь?

Отец поднял очередную программку и принялся изучать ее на просвет. Арт ждал.

– Ерунда все это, – доходчиво объяснил отец и спрятал программку в альбом. – Ерунда. Даже хуже. Реклама.

– А что так можно рекламировать?

– Да все что угодно! Ну это… Страховую компанию, например. Застрахуй свои уши или их отрежет этот… этот… Кто?

– Лорд Дестройдер.

– Лорд Дестройдер…

– Но сразу по всем каналам…

– Ты что, дурак?! – заорал отец. – Ты что, не понимаешь, что все передачи выходят из одного места?! Достаточно влезть в сигнал, это же элементарно! Понятно?! И вообще, вали, а? Не видишь – я занят?!

Отец скрежетнул зубами. Арт кивнул и вернулся к себе. Значит, Дестройдера видел не только он. Это хорошо. Если бы Лорд явился ему одному, можно было подозревать, что он, Арт, немножечко тронулся. Но начальника Четвертого Сектора видели все…

Хотя нет, все его не могли видеть – кто-то же был на работе или вообще неизвестно где, в метро например. Значит, передача должна повториться, чтобы все ознакомились. Широкая аудитория телезрителей.

Арт включил телевизор. Ничего интересного. Передача про каких-то кроликов. Полистал каналы. Тоже тишина. Дестройдера нет. Арт на всякий случай поглядел на календарь. Нет, день обычный, никакого повода для розыгрышей.

Тогда Арт решил позвонить своей однокласснице Марии. Мария была отличница и все всегда знала.

– Видела по телику? – спросил он.

– Видела. – Мария сразу поняла, что именно она должна была видеть.

– И что думаешь?

– Графика плохонькая.

– Чего? – не понял Арт.

– Графика, говорю, плохонькая, могли бы полигонов побольше подогнать.

– Это точно… Слушай, какие полигоны, что ты вообще думаешь? Ну, по этому поводу.

Мария замолчала, Арт понял, что она скоренько перебирает в голове варианты ответа. Через полминуты перебора Мария сделала выбор:

– Короче, так. Это шутка. Розыгрыш. Оператор протащил на транслятор диск с этим зеленым чучелом, ну и, короче, пока начальство хлопало ушами, он его поставил. Такая история.

– А ты откуда знаешь?

– Оттуда, – высокомерно ответила Мария. – У меня свои связи.

– Так быстро узнала через свои связи? – поинтересовался Арт.

– А тебе что?

– Да так, просто. Такая фигня приключилась… Ты не думаешь, что все эти штуки могут быть на самом деле?

– Какие штуки? – равнодушно спросила Мария.

– Ну, Лорд Дестройдер, битва… Это может быть на самом деле?

– Ты что, дурак? – спросила Мария.

– Сама дура, – ответил Арт и рассоединился.

Ему стало стыдно. За себя. За то, что он навоображал разную глупость. А потом ему еще стыдней стало. Арт вспомнил, что однажды сказал ему дедушка, который уже давно помер. Дедушка сказал, что самое главное никогда нельзя предавать себя. Тот, кто предает себя, – тот самый большой дурак. Поэтому Арт сказал:

– Сама дура.

И на всякий случай еще заглянул в Интернет.

В этот раз не зря. Одна из новостных лент сообщала о инциденте, имевшем место сегодня. Телевизионное вещание по всей планете было прервано маловразумительной передачей. Предполагается, что данный эффект вызван повышенной активностью хромосферы солнца, вероятно, в ней отразился фрагмент одного из телефильмов. Фрагмент не выясненным пока способом смонтировался с сигналом спутника, в результате чего получился такой большой охват. Правда, фрагмент какого именно фильма, выяснено не было. Дальше, само собой, вспоминался хрестоматийный случай с постановкой Орсона Уэллса «Война миров», в результате которой во многих городах возникла паника, когда обыватели решили, что марсиане на самом деле высадились с экспансионистскими намерениями. А в конце заметки с иронией сообщалось, что где-то на юге две пенсионерки получили сердечные приступы, а один старичок даже был парализован.

Никакой другой информации не было ни в блогах, ни на лентах. На всякий случай заметку Арт скопировал. Хотя она показалась Арту не очень логичной. Если передачу показывали на весь мир, то как тогда в остальных странах ее поняли? Языки-то везде разные?

Арт решил посмотреть, что пишут в других странах. Но выяснить это не удалось, кроме своего родного языка, Арт не знал больше ни одного. Он немного расстроился и лег поспать.

Это было удивительно, поскольку обычно Арту сны вообще никогда не снились. Сон был короткий, но какой-то чрезвычайно яркий. Арт увидел долину среди темных холмов, долина была погружена в мрак и только далеко, у начинающего краснеть горизонта, горел маленький огонек.

Арт проснулся. Был уже вечер. Он спустился вниз. Мать гремела чем-то на кухне, отец лежал на диване и полировал семейную реликвию – подкову, которую дед привез еще с самой Второй мировой. Подкова охраняла его в боях, а однажды в нее попала даже разрывная пуля. Отец полировал подкову, и это означало одно – у отца хорошее настроение. Арт посмотрел на полирование подковы, а потом зачем-то, даже сам не понимая зачем, заныл:

– Па, нам на лето задали много, опыты провести, книги прочитать, понимаешь, многие ребята уже…

– Сколько? – раздраженно спросил отец, не отрываясь от подковы.

– Да там много не надо, можно купить на распродаже…

– Ну, возьми там, ты знаешь… Иди, иди, не видишь, я занят!

Арт пошел и взял. Денег в заветном месте хранилось много, Арт знал, что можно взять одну десятую. И взял. Вернувшись к себе, пересчитал – за такие деньги можно пересечь страну в обе стороны, причем с изрядным комфортом.

И в следующую же секунду он подумал еще: а ведь теперь можно вполне добраться до…

– Так! – На пороге тут же появился папаша. – Я тебе что, столько велел взять?!

– Сколько…

– Давай сюда! – заорал отец. – И чтоб больше не брал!

Арт отдал деньги.

– Похож на свою мать! – Отец хлопнул дверью.

Арт остался один. Обидно. Очень. Арт погасил свет и включил телевизор.

Через десять минут вернулся отец, Арт понял, что отцу стало стыдно. Отец сказал что-то про кредиты и их отдачу, про то, что жизнь дорожает…

Тут на экране появился глава департамента по связям с общественностью ведущего телеканала, и Арт перестал слушать отца. Глава комментировал «инцидент Дестройдера». Он назвал случившееся актом телевизионного вандализма и даже терроризма и пообещал, что виновные в ближайшее же время будут наказаны по всей строгости закона. Также глава департамента сообщил, что ответственность за произошедшее взяли на себя «Латинская Республиканская Гвардия», «Виртуальный Рабочий Курдистан», «Белоснежки», «Мученики Святого Патрика» и еще несколько менее известных радикальных организаций.

Арт спросил у отца, как такое может быть, на что отец загадочно ответил, что весь мир кишит скотами. После чего достал из кармана купюру и оставил на тумбочке. Арт дождался, пока отцовские шаги не стихнут, скомкал бумажку и кинул за диван.

На следующий день Арт решил разобраться во всем серьезно. Для этого стоило обратиться к специалистам. Арт изучил телефонную книгу и очень быстро нашел то, что ему было нужно. Он спустился в столовую, сказал матери, что хочет съездить на стадион, мать его легко отпустила. Даже денег на такси выдала.

Арт отправился на другой конец города. Но не на стадион, а в городскую уфологическую ассоциацию «Чандрасекар».

«Чандрасекар» Арта несколько разочаровал. Арт предполагал, что уфологическая ассоциация должна помещаться в серьезном здании современной архитектуры, по крайней мере двухэтажном, а она располагалась в двух составленных буквой «Т» трейлерах. Причем не в очень новых трейлерах. Такие в кино про маньяков часто показывают, они там своих жертв маринуют. Возле ассоциации красовался черный «Понтиак» – тоже довольно маньяцкий аксессуар.

Арт подумал, что вряд ли в таком месте могут раскрыть ему глаза на мир, но делать было нечего, не зря же он тащился сюда через весь город? Набравшись храбрости, Арт приблизился к двери и позвонил.

Он ожидал, что дверь откроет лохматый истощенный человек в толстых очках. Или жирдяй с пончиком. Или индус. В кино всегда уфологи такие, не как все. Но, к удивлению Арта, на пороге образовалась довольно симпатичная особа лет двадцати, в шортах и в майке с буржуазной надписью «Я – Тиффани».

– Тебе чего? – спросила Тиффани.

– Меня зовут Арт, – вежливо представился Арт. – Я хочу узнать про Лорда Дестройдера.

– Про кого?! – скривилась Тиффани.

– Про Лорда Дестройдера. Ну, вчера по телевизору показывали. Вы разве не видели?

– А, ты про это… Заходи тогда.

Арт знал, что нельзя заходить в гости к незнакомым людям. Но Тиффани выглядела вполне безопасно, так что он решился.

– Садись на диван, я сейчас. – Тиффани удалилась на кухню и принялась там чем-то гудеть.

Арт устроился в кресле и стал изучать окружающее пространство.

Внутри ассоциация уфологов выглядела интересно, лучше, чем снаружи. Много было вокруг разных интересных вещей. И вещиц. Большой телескоп, выставленный в люк, прорезанный прямо в крыше. Какие-то странные, не очень правильные черепа. Старый, очень старый компьютер, еще с монохромным зеленым экраном. Какие-то карты, плакаты, а одна стена была от пола до потолка заклеена мутными фотографиями. А в углу стоял настоящий скафандр с нашивкой «NASA». Короче, достаточно впечатляющие внутренности. Рядом с диваном столик, на нем тоже фотки. Арт взял ближнюю.

– Что это? – спросил Арт.

– Посадка НЛО, – ответила прямо из кухни Тиффани. – Если приглядеться, то можно увидеть. Как они выходят.

Арт пригляделся и увидел – из пришельческого корабля вылетают небольшие светящиеся шары.

– Так что там тебя интересует? – Из кухни появилась Тиффани.

В одной руке у нее был стакан с молочным коктейлем, в другой что-то с зонтиком. Тиффани устроилась рядом, сунула Арту стакан с зонтиком.

– И что ты хочешь узнать?

– Ну вчера… Показали Лорда Дестройдера, теперь я думаю… Мне интересно – что это? А никто не говорит, никто не рассказывает. А вы должны знать, вы же как раз этим занимаетесь… тарелками…

– Мы серьезные люди, – Тиффани отпила из стакана, – мы не занимаемся ерундой, мы не занимаемся тарелками, Арт. Тебе надо было в фэн-клуб обратиться…

– Но это ведь не ерунда! Он сказал, что собирается поработить всю Землю!

Тиффани выдула из стакана большой белый пузырь.

– Послушай, Арт… Арт, это от Артур или от Арчибальд?

– Артур.

– Так вот, Арт. Неужели ты на самом деле думаешь, что кому-то там…

Тиффани указала в потолок не по-уфологически ухоженным пальцем.

– Неужели ты на самом деле думаешь, что кому-то там нужна наша задрипанная планетка? – спросила она. – В галактике сотни миллиардов звезд, вокруг этих миллиардов звезд миллиарды планет, на этих планетах есть все. А то, чего нет на планетах, – есть в межзвездном пространстве. Мы никому не нужны, это точно. Ни наша Земля, ни наша кровь. Мы интересны им сугубо с научной точки зрения, они исследователи. Тебя похищали?

– В смысле?

– Пришельцы тебя изымали?

– Нет.

– Меня два раза.

И Тиффани продемонстрировала Арту руку. На запястье с внутренней стороны краснели два треугольных шрама. Эти шрамы Арту ничего не говорили, и он взглянул на Тиффани вопросительно.

– Когда тебя изымают, то ставят метку, – поучительно объяснила та. – Меня два раза изымали.

– Правда?

– Правда. Это так интересно…

– Зубы сверлили?

– Чушь. – Тиффани бросила в Арта соломинкой. – Они зубы не сверлят, они мозг сверлят. Прямо вот здесь.

Тиффани постучала себя по лбу. На лбу никаких шрамов не обнаруживалось.

– Сверлят и сверлят, сверлят и сверлят, сверлят…

– Расскажи лучше про передачу, – перебил Арт.

– Ладно, – сбилась Тиффани. – Тут все просто, все очень просто. Лорд Дестройдер – это трансляция. А трансляция – это стандартный эксперимент.

– Что за эксперимент? – не понял Арт.

– Обычный. Такой проводят спецслужбы.

Тиффани ткнула пальцем в плакат. На плакате был изображен город, закрытый от солнечного света черными очками.

– Зачем?

– Как зачем? Для того чтобы выявлять людей с повышенной внушаемостью, с необычным восприятием мира, активных. И занести их в свои списки. А потом, когда пробьет урочный час, по этим спискам произведут облавы. Ты-то хоть никуда не звонил?

– Нет…

– И не звони. Ни в коем случае. Попадешь в черные файлы… А сейчас иди, у меня много дел.

Арт молчал.

– Сейчас у меня много дел, – повторила Тиффани.

Арт выбрался из дивана. Тиффани нетерпеливо кивнула на дверь.

– Так, значит, Лорда Дестройдера нет? – в последний раз спросил Арт.

Тиффани аккуратно выставила его на улицу.

Арт возвращался домой в пустом автобусе. Было жарко, пусто, он усиленно думал про все, что с ним приключилось, а когда посмотрел в окно, то обнаружил, что пошел на второй круг. Автобус добрался до конечной и теперь возвращался обратно. Арт решил, что второй раз посещать уфологическую ассоциацию «Чандрасекар» ему не хочется, и выскочил на ближайшей остановке.

Хотелось пить, Арт огляделся, но ничего вокруг не обнаружил, ни аптеки, ни магазинчика. Хотя в конце квартала на углу торчал бутербродник под зонтом. У бутербродников всегда есть вода и мороженое, в жаркий день разбирают эти радости быстро, Арт поспешил.

Но это оказался совсем не бутербродник. Под зонтиком на плетеном соломенном стульчике сидел угрюмый парень в черной вязаной шапочке. Рядом с ним стоял большой холодильный ящик, а справа от ящика велосипед с плакатом. На плакате был изображен Лорд Дестройдер собственной персоной, зеленый и угрожающий.

Арт растерялся.

Парень, напротив, смотрел на него вполне спокойно, даже деловито.

– Пить хочешь? – спросил он.

– Ага.

Парень достал из ящика бутылку с минералкой. Арт напился. Потом сказал:

– Я хотел спросить… Ну, про Лорда Дестройдера…

Арт кивнул в сторону плаката.

– Давай сначала познакомимся. – Парень протянул руку. – Меня зовут Александр. А тебя?

– Я Арт.

– Вот и хорошо. Теперь скажи, почему ты ко мне подошел?

– Я думал, ты хот-догами торгуешь, у них всегда и лимонад продается. Мне захотелось пить, я подхожу, а тут Лорд Дестройдер…

– А чем тебя так заинтересовал Лорд?

– Ну… Это… Он же хочет Землю завоевать.

– А ты что, хочешь ее спасти? – ехидно осведомился Александр.

Арт покраснел. Александр рассмеялся.

– Не надо этого стесняться, – сказал он. – Я тоже хочу мир спасти. Вот, записываю и других желающих.

Александр помахал блокнотиком.

– Ну и как, много вписалось? – поинтересовался Арт. – Ну, народу?

Александр покачал головой.

– Немного, – сказал он. – Ты будешь второй.

– А ты первый? – усмехнулся Арт.

– Ага. А ты что, уже передумал?

– Нет, – твердо ответил Арт. – Не передумал.

– Вот и хорошо. – Александр сложил зонтик и стал собирать остальные вещи. – Я тут с самого утра загораю, и интерес ко мне проявляли уже… Знаешь, ко мне с утра восемь раз привязывались, а один раз даже по морде.

Александр продемонстрировал длинную царапину на левой стороне лица.

– Народ пошел нервный, – сказал он. – Все смеются, всем плевать. Гиблые времена…

– Нормальные, – не согласился Арт. – Как всегда. Мой папаша вот верит, что процессоры для компьютера нашли в метеоритах. Говорит, что человеческий ум не может придумать такую сложную вещь, что это из космоса прилетело…

– А как же их тогда делают? Или они до сих пор из космоса падают?

– Не, не падают. Они просто из старых размножаются, как амебы.

– В размножающиеся процессоры он верит, а в Лорда Дестройдера он не верит? Так? – хмыкнул Александр.

– Ага.

Про отца Арт соврал. Отец вообще не знал, что в компьютере бывают процессоры.

– Такое у нас везде. Вообще говорили, что на комету мы наткнемся вроде как. Или она на нас наткнется.

– Это еще не скоро, через двести лет.

– Дурак этот Дестройдер, – сказал Арт. – Зачем ему наша Земля, если комета все равно врежется?

– Ему комету сбить – что икнуть. И вообще, через двести лет любой дурак комету сможет сбить…

Арт согласно покивал головой, огляделся.

– Мир собирается рухнуть, – сказал он, – а даже в правительстве никто не чешется. И тут все… Все как раньше. Слушай, а если это маневр такой? Этот Дестройдер объявил, а на самом деле он не через неделю нападет, а завтра? Что, если он использует фактор неожиданности?

– Не, – помотал головой Александр, – не использует. У него и так фактор неожиданности – он может напасть в любой момент. Так что он нападет тогда, когда объявил.

– Да… – согласился Арт. – А чего ты именно здесь устроился? Пошел бы в парк, там народу много.

– Не. Парк не подходит совсем. Видишь ли, в этом должна быть задействована… ну, судьба, что ли… Избранный должен пройти избранным путем, а в парке ко мне бы одни психи подвалили. Так что вот. Выбрал место побезлюднее и стал ждать. И все. Так ты и появился.

– А если бы я не появился? – спросил Арт.

Александр задумался, а потом сказал:

– Кто-то другой появился бы. Я в этом совершенно уверен. По-другому быть и не могло.

– Ясно. Только вот я одного никак понять не могу – почему он это все затеял? Дестройдер этот? Ведь на самом деле удобнее напасть вдруг, чтобы никто не успел подготовиться. Конечно, у него армия, но у нас ведь ядерное оружие…

– Никакого ядерного оружия нет, – авторитетно заявил Александр.

– Как нет?

– Так нет. Это все сказки. Мифология. Обман. Гонка вооружений, гонка вооружений… Чтобы из людей денежки выжимать на оборону.

– А как же испытания? – недоуменно спросил Арт. – Все время ведь что-то испытывают, взрывают…

– А кто тебе сказал, что испытывают атомные бомбы? Это не атомные бомбы, это просто много взрывчатки. Ты что думаешь, если бы у кого была в наличии настоящая ядерная бомба, он бы ее не применил, что ли? Обязательно применил бы! Таков человек. Человек кидает бомбы. Всегда кидает. А если не кидает, то их у него нет. Ядерное оружие – это все пропаганда, не более того.

Арт поглядел на Александра с завистью. Александр явно был умным.

– А что касается того, почему Лорд Дестройдер не напал втихаря… Я много об этом думал. Почти всю ночь. И вот что я придумал… У тебя, кстати, есть какое-нибудь оружие?

– Не-а… То есть есть, да, арбалет. Но недоделанный.

– Надо доделать, – серьезно и задумчиво сказал Александр.

Арт кивнул. В конце улицы показался парень. Александр уставился на него, как-то даже набычился, точно шагал кто-то знакомый. Парень приблизился, постоял немного напротив, плюнул на асфальт.

– Вы что, бараны? – осведомился он.

– Почему это? – набычился Александр.

– Да потому. – Парень ткнул пальцем в плакат с Дестройдером. – Вы что, на самом деле в это верите?

– А что?

– Ну вы и лопухи! Это же надувало! Это же телешоу! Набирают дураков! Приедете туда, вас там снимут на камеры, а потом покажут всем. Всему миру! Это же телепрограмма такая – «Идиот-шоу» называется!

Парень обидно расхохотался.

– «Идиот-шоу», – повторил он.

– А тебе-то что? – спросил Александр. – Ты что, уже поучаствовал?

– Бараны, – лениво сказал парень и отправился по своим делам.

Арт подождал, пока он отойдет подальше, и спросил:

– А как же быть с другими странами? Что получается? Получается, что люди из других стран не смогут явиться на битву?

Александр задумался.

– Получается, что только мы можем в ней участвовать? – не успокаивался Арт. – Им, остальным, ведь далеко добираться сюда…

– Я не знаю точно. Но это не важно ведь.

– Почему? – спросил Арт.

– Потому что Дестройдер ничего не знает про разные страны, для него мы все одинаковы. Мы все жители Земли. Остальное мелочи.

– Но ведь народу мало соберется… – Арт с опаской посмотрел в небо. – Если так все, то никто на Битву и не придет… Надо что-то делать, Александр! Надо народ поднимать…

– Хочешь попасть в психушку? Сейчас знаешь, в соответствии с законом о терроризме… быстренько припишут «дестабилизирующие действия». Чтобы не сеял панику среди мирного населения. Знаешь, один парень ехал в лифте в час пик, а лифт застрял. А там с ним народу еще человек десять было. Они застряли, свет аварийный включился, а этот парень взял да и булькнул, что, наверное, бомбу нашли. Ну, в лифте все распсиховались, стали звонить… Короче, когда их достали, то этому полгода припаяли. Так что опасаться стоит…

– Но ты же не опасаешься. Стоишь вот тут, агитируешь…

– А я ничего и не делаю. Стою да, но не агитирую. Как бы не при делах…

Это верно, подумал Арт. Александр хитро придумал. Тот, кто должен прийти, тот придет. Так он, кажется, сказал. И тут очередная пугающая мысль посетила Арта.

– А может… – сказал он. – А может, весь этот терроризм происходил только для того, чтобы мы все привыкли, а? Чтобы отвлечь от главного? Вот, чтобы Лорд Дестройдер прибыл, а все на него никакого внимания даже не обратили. Чтобы все подумали – а, очередной придурок. А Лорд Дестройдер не придурок.

– А я тебе о чем говорю! – сурово кивнул Александр.

Хотя по лицу его стало ясно, что ни о чем подобном Александр и не думал.

– Поэтому никого никуда призывать и не надо, – сказал он. – Поэтому каждый должен сам прийти. Решающая Битва – это… индивидуальный выбор. То есть не государства должны решать, а каждый сам. За себя. Вот ты точно решил?

– Точно.

– Тогда будем действовать так. Обменяемся телефонами, а через два дня свяжемся, договоримся уже окончательно.

– Хорошо…

– Ну а пока лучше нам разойтись.

Александр погрузил ящик на багажник велосипеда, притянул его шпагатом, плакат с Лордом Дестройдером погрузил сверху.

– Ты пойдешь туда, на остановку, – кивнул Александр. – А я покачу к дому. Потом созвонимся. Пока.

– Погоди…

– Чего? – повернулся Александр.

– Это ведь… это ведь все на самом деле?

Александр хмыкнул.

– Это уж ты сам решай, – сказал он.

И укатил.

Арт постоял еще немного, затем побрел в сторону остановки.

Неделя прошла незаметно. Большую часть Арт сидел в подвале, в мастерской. Он заканчивал арбалет, затем стрелы к нему, работы было много.

Вообще-то Арт считал, что арбалет ему не понадобится, вряд ли самострел потянет против Лорда Дестройдера, Арт позвонил и спросил об этом у Александра. Александр ответил, что с оружием проблем не возникнет, скорее всего оружие им раздадут на месте. И вообще Александр посоветовал Арту не думать о мелочах, а сосредоточиться на главном. И отключился.

Арт не стал перезванивать, стал прилаживать к арбалету лук и поглядывать в телевизор, настроенный на автоматический двухсекундный перелист. Ничего нового по телевизору не показывали. Про Лорда Дестройдера почти не упоминалось, один раз было сказано, что задержан какой-то дроссельщик, который тайно проник в студию и поставил диск, в другой раз показали разгром квартиры хакеров, подозреваемых в проникновении в компьютер вещательных сетей. Персона самого Лорда Дестройдера не обсуждалась, видимо, в силу ее незначительности.

Интернет же оживился. Мнений было много. Большинство склонялось к тому, что это все-таки начало новой мощной пиар-кампании. Только непонятно, что рекламируют. Одни говорили, что раскручивают свежий блокбастер, другие – что это банальные кукурузные хлопья, третьи утверждали, что с помощью такой экстравагантной выходки повышают акции энергетических компаний.

Вопрос о том, что Лорд Дестройдер может представлять угрозу, даже не обсуждался.

А потом случилось.

Во время ежегодной пресс-конференции Президента на сцену выбежала мышь. При виде грызуна Президент пришла в волнение, немного завизжала и наступила на мышь туфелькой. В зале повисла гробовая тишина, которую разрывали лишь предсмертные визги несчастной.

Мышь пала в прямом эфире, и инцидент замять не удалось. Общественность, потрясенная таким жестокосердием, требовала ответа.

Президент извинялась и апеллировала к тому, что мышей она с детства боялась, и этот ужасный поступок был совершен ею в состоянии аффекта и только ввиду самозащиты. Что мышь была убита машинально, под действием рефлексов. Эти оправдания услышаны не были – оппозиция задавала резонный вопрос: нужен ли стране Президент, который прежде делает и только потом думает?

Рейтинги падали.


Выяснилось, что Мышь была несовершеннолетней, что усугубило ситуацию. Президент обязалась тратить четверть своих доходов на приют для грызунов, пострадавших от человеческого произвола.

Рейтинги падали.

Было решено кремировать Мышь и развеять ее прах над просторами океана. Для проведения церемонии погребения был арендован атомный ледокол.

Общественность волновалась. Президент и Мертвая Мышь мелькали по всем каналам. Известный сценарист Во Линь засел за написание байопика, две ведущие киностудии соперничали за право съемок фильма, над Президентом нависла угроза импичмента. В пригородах начались волнения под лозунгом; «Сегодня Мышь, а завтра мы». Полиция применила газ. Биржи лихорадило.

Мышетрясение содрогало все массмедиа до самой пятницы, про Лорда Дестройдера забыли окончательно.

В четверг вечером позвонил Александр. Спросил: все ли в порядке? Арт поглядел на распоротую жестяную копилку и ответил, что все.

На самом деле все было в порядке. Два дня назад, во вторник, Арт окончательно понял, что ехать на битву надо. В этот раз не случилось никаких совпадений, просто Арт подумал.

Что он никогда ни в чем не участвовал. Никогда не помогал голодающим в Африке. Никогда по причине брезгливости не шел работать в городские больницы – помогать слепым. Многие шли, а Арт нет. Никогда не участвовал в демонстрациях протеста, в соревнованиях, да вообще ничем не занимался.

Никогда и ничем.

А значит, пришел и его час. Сделать что-то. Так подумал Арт.

А если это на самом деле какое-нибудь телешоу, так и пусть. Попадет бесплатно в телевизор. Не все же там мышам резвиться.

И уже на следующий день, в пятницу, они ехали в поезде на запад. Убегать из дому не пришлось. Александр устроил так, что на адрес родителей Арта пришло приглашение на участие в конференции «Арбалетных Стрелков Запада», снабженное билетами, страховками и всем, чем полагается. Отец позвонил по указанному телефону, и Александр ответил взрослым голосом. Больше отец ничего проверять не стал.

Они встретились на вокзале. Александр был обряжен в рыбацкий костюм, в сапоги, за спиной рюкзак. Рядом с ним стоял невысокий мальчишка в очках.

– Это Баг, это Арт, – представил Александр.

– Он тоже? – спросил Арт. – С нами поедет?

– Угу, – сказал Баг.

Больше он ничего не говорил, всю дорогу молчал. Они погрузились в поезд и отправились в путь. Поезд оказался на редкость скучным. В нем ехали все какие-то понурые работяги, одни работяги выходили, другие работяги появлялись, и все были мрачные. Те, кто ехал на работу, сидели в каком-то оцепенении, те, что с работы возвращались, жевали бутерброды, тоже, впрочем, в оцепенении.

Молчун Баг спал, Александр читал какую-то книжку, Арт смотрел в окно. После обеда Арт позвонил домой, сказал, что с ним все в порядке. В трубке были слышны недовольные крики, видимо, родители ругались. А может, это просто шла очередная серия «Лучших подруг», точно Арт не разобрал. От этого звонка ему стало как-то нехорошо, и он вообще отключил телефон. И тоже решил поспать, в последнее время он вообще спал много, хотелось спать.

Уснуть получилось легко, солнце разморило Арта, он приложился к теплому стеклу, мерная вибрация вошла в висок и скоро усыпила, а проснулся Арт уже вечером. Солнце почти село, в вагоне горел свет, а за окном была тьма. Его спутники не спали, Баг разогревал на миниатюрной спиртовке термос с кофе, Александр мастерил бутерброды.

– Почти приехали, – подмигнул он. – Через час будем выходить. Надо быстренько перекусить, ты не против?

Арт был не против. Они съели бутерброды, выпили кофе, пожевали жвачку. Александр достал из рюкзака карту местности и принялся сверять ее с компасом. Он был деловит и совершенно спокоен. А Баг нет. Правая нога у Бага подпрыгивала и никак не могла остановиться. Потом поезд стал замедляться. Александр спрятал карту, поглядел на часы, сказал, что почти не опоздали и что пора собираться.

Станция Бага напугала. Он никогда таких станций не видел, это была настоящая станция-призрак. Пустой вокзал, пустые скамейки, фонари горят, свет в окнах, а людей нет. Никого. Даже собак нет.

Они обошли вокруг вокзала и двинулись через город, даже не город, так, пять домов. Город тоже был пуст, совсем как вокзал, только свет в домах не горел. Можно было предположить, что они там спали, но Арт почему-то знал, что не спали. Их просто там не было.

Людей.

– Никого… – шепотом сказал Арт. – Странно…

– Ничего не странно, – бодро ответил Александр. – Они ушли туда, на место. Там дожидаются.

Александр указал пальцем в темноту.

– А жители? – спросил Арт.

– А жители ушли оттуда.

Александр достал фонарик и принялся светить перед собой и по сторонам. От этого становилось еще неприятнее. Видимо, Александр почувствовал то же самое.

– Ладно, – сказал он и погасил фонарь, – двинули.

И подчеркнуто уверенно двинулся по дороге, ведущей из города.

Идти пришлось долго. Дорога виляла между невысокими холмами, глаза привыкли к темноте, и теперь Арт видел, что вокруг них пустыня. Самая пустая на свете пустыня, даже кактусов не видно, тишина, только их жуткие шаги по асфальту. Арт достал арбалет, но стрелять было не по кому, даже койоты и те молчали, от этого становилось еще страшнее. Страшно было не ему одному, Арт заметил, как Александр сунул руку за пазуху, а Баг достал из-за пояса нож.

Очень скоро Арт почувствовал холод. Он подумал, что так и должно быть в пустыне – днем жарко, ночью наоборот. И еще Арт подумал, что стоило одеться потеплее, взять свитер, носки, захватить с собой побольше кофе…

Дорога завернула вверх, шагать стало тяжелее. Когда дорога задралась вверх окончательно, они остановились передохнуть.

– Далеко еще? – спросил Арт.

– Нет, не должно, – ответил Александр. – Уже рядом. Скоро. Пить охота…

– У меня кофе, – сказал Баг, – только холодный…

– Кофе не пойдет, – помотал головой Александр, – кофе нельзя напиться. Ладно, потерпим. Ну что, двинули?

– А это точно тут? – недоверчиво спросил Арт. – Может, мы ошиблись?

– Тут. Мы не ошиблись.

Холм был какой-то слишком уж выпуклый и гладкий, дорога повернула влево и вильнула в обход, Арту казалось, что они взбираются на какое-то яйцо. Дойти до верхушки, впрочем, не получилось, шоссе обогнуло яйцо и нырнуло вниз.

– Ого! – восхищенно сказал Баг.

– Да уж… – выдохнул Арт.

– Все правильно, – покивал Александр. – Все так и должно быть…

Перед ними лежала долина, широкая, длинная, но не совсем такая, как в его снах, не темная – мелкими пятнами по всему темно-синему пространству светились огни. Костры, догадался Арт. Много костров. Сотни.

– Ну вот и пришли, – сказал Александр.

– Кто это? – спросил Баг. – Кто это там?

Александр не ответил. И они быстро, почти бегом, направились вниз.

У подножия холма выяснилось, что до ближайших костров далеко. К тому же дорога была… никакой дороги не было вообще. Земля изобиловала кочками и рытвинами, передвигаться по ней получалось тяжело. Арт то и дело проваливался и спотыкался о сухие и твердые корни каких-то растений, хотя никаких растений не замечал.

А Баг так и вообще разбил колено. После этого Александр сказал, что спешить не стоит, не хватало еще поломать ноги до грядущей битвы!

В результате до ближайшего костра они добирались почти два часа. Костер был небольшой, и вокруг него сидели несколько человек. Александр помахал им рукой, и те помахали в ответ.

– Сначала сами разведем костер, затем уже познакомимся, – сказал Александр. – Давайте собирать дрова.

Собирать дрова долго не пришлось, дрова валялись повсюду. Александр сложил сухие корни шатром и подпалил. Они собрались у огня. Тепло и хорошо, Арт почувствовал, что ему хорошо, уютно, ему давно уже не было так хорошо и уютно. Он пододвигался и пододвигался, погружаясь в лень и уже не уворачиваясь от стреляющих угольков, и все-таки споткнулся и, стараясь поймать равновесие, сунул руки в пламя, но, к своему удивлению, не почувствовал ни жара, ни даже боли. Огонь быстро обтекал ладони, оставляя в них приятное щекочущее чувство.

Он засмеялся и повернулся к товарищам. Баг открыл от удивления рот, а Александр важно кивнул – так, мол, и надо – и тоже погрузил руки в огонь. Баг хихикнул и осторожно потрогал пальцем, потом уже смелее, засунул руки чуть ли не по локоть и тоже засмеялся, и они смеялись вместе.

Арт заметил, что соседи иногда поглядывают на них и улыбаются. И…

Люди, сидящие возле соседнего костра, выглядели странно. В широких плащах, с белыми длинными волосами, они не разговаривали и сидели спокойно и умиротворенно. Арт подумал, что так, наверное, и надо держать себя перед битвой. Спокойно. Он сощурился и увидел, что рядом с соседним костром воткнуты в землю большие двуручные мечи и стоят в пирамидах длинные копья с причудливыми наконечниками. Люди тоже грели у огня руки и жарили насаженный на прутики хлеб.

Арт вдруг подумал, что все это жутко глупо. У Лорда Дестройдера наверняка есть лазеры и атомные ракеты, а у них мечи, арбалеты и пики. Но подумал он это не со страхом или с обидой, а как-то тоже спокойно и тихо.

И подумал еще, что он все еще хочет пить. Еще сильнее, чем раньше.

– Пить охота, – вздохнул Арт.

– Да уж… – согласился Баг.

Человек у соседнего костра неожиданно поглядел в его сторону. А затем поманил Арта рукой. Арт подошел.

Человек улыбнулся и протянул ему флягу, плащ распахнулся, и Арт увидел, как под плащом красным от огня золотом блеснула броня. И лицо человека показалось Арту почему-то очень знакомым, где-то он его видел, только никак не мог припомнить где. Но видел, видел, это точно.

– Спасибо, – буркнул Арт и взял флягу.

Фляга была стеклянная и тяжелая. Арт даже подумал, что она хрустальная или из другого какого дорогого материала. И пробка была старомодная, из какого-то дерева. Фляга открылась звонким хлопком, вода оказалась вкусной, Арт пил и не мог остановиться. Александр и Баг смотрели на него жадно, и Арт вдруг подумал, что он увлекся – выдул почти половину.

Арт вопросительно поглядел на человека в плаще и в броне, человек кивнул. Арт вернулся к своему костру и передал фляжку Александру. Александр пил долго, потом передал Багу. И тот тоже пил долго. Свет от костра странно отражался в тяжелом стекле, Арту даже почудилось, что это стекло поглощает свет. И вообще странно, думал Арт, я отпил больше половины, и Александр с молчуном тоже не стеснялись, но воды во фляге хватило. И даже, кажется, ее там больше стало. Во всяком случае, когда Арт относил ее людям в серых плащах, она была такая же тяжелая.

– Спасибо, – еще раз сказал Арт.

Человек кивнул и привесил флягу к поясу. После чего поднялся на ноги и стал смотреть в небо.

– Время! – прошептал откуда-то сбоку Александр. – Время пришло! Быстро как…

Человек расстегнул застежку, и плащ упал на землю.

За плечами человека расправились неожиданно большие и сияющие белым светом крылья. Крылатый улыбнулся и заговорщически подмигнул. Арт задохнулся и отскочил к своему костру.

– Это же… – Он схватил соседа за руку. – Это же… Я его видел в…

Но он не успел договорить. Земля дрогнула, костер смешался, и огонь погас, небо разошлось.

– Началось! – крикнул Александр.

Он вскочил, забегал, засуетился, сунул Арту арбалет, а сам выхватил из-под мышки блестящий длинный револьвер и дрожащими руками стал заряжать в него патроны. Но Арт этого уже не видел, он глядел на свой арбалет, вернее, на стрелу. Стрела светилась. Точно таким же белым, как крылья соседа, светом.

На потемневшую равнину, разворачиваясь в боевые порядки, с огненным ревом уже опускались черные корабли Лорда Дестройдера.

Арт очнулся.

Пахло дымом. Рядом с ним очумело бродил Баг, он постанывал и держался за голову. Александр сидел рядом, недалеко.

Арт потряс головой, но ничего не понял. Было уже светло, тьмы не было, а с правой стороны с холма в долину стекало мутное серое пятно, Арт пригляделся и понял, что это стадо. Овцы. Овцы были, а Лорда Дестройдера не было. И дым от погасших костров поднимался.

– Что случилось? – спросил Арт.

– Не знаю… – мрачно ответил Александр. – Массовая галлюцинация…

– А как же корабли? И все светилось…

– Не знаю… Ты тоже видел?

Арт кивнул.

– Газ, что ли, какой… – Александр понюхал воздух. – Химией какой-то пахнет…

– А где эти? – Арт кивнул на костер соседей, соседей не было, а костер дымил, и Александр рассеянно затаптывал угли.

– Кто эти?

– Ну, эти, в плащах.

– А, эти… Ушли… Я когда очнулся, тут один только оставался…

– Ну и что?

– Сказал, что мы победили вроде как…

– Как это? – удивился Арт. – Сраженья ведь не было? Они только начали приземляться, а потом… Как это мы победили?

– Не знаю. – Александр пнул головню. – Он сказал что-то… Какое-то изречение, я не понял…

– И что?

– И тоже ушел.

– Нас же было мало… – не понимал Арт. – А их много… А как же сраженье? Оно что, вообще не состоялось?

– Да отстань ты…

Александр пожал плечами, раздраженно плюнул в костер и почесал щеку.

– Теперь уже до конца… – Александр вздохнул.

– Что до конца? – не понял Арт.

– До конца жизни буду чувствовать себя дураком.


В восьмом кувшине | Пролог (сборник) | Кусатель ворон